Vous êtes sur la page 1sur 340

This is a reproduction of a library book that was digitized

by Google as part of an ongoing effort to preserve the


information in books and make it universally accessible.

http://books.google.com

A propos de ce livre
Ceci est une copie numrique dun ouvrage conserv depuis des gnrations dans les rayonnages dune bibliothque avant dtre numris avec
prcaution par Google dans le cadre dun projet visant permettre aux internautes de dcouvrir lensemble du patrimoine littraire mondial en
ligne.
Ce livre tant relativement ancien, il nest plus protg par la loi sur les droits dauteur et appartient prsent au domaine public. Lexpression
appartenir au domaine public signifie que le livre en question na jamais t soumis aux droits dauteur ou que ses droits lgaux sont arrivs
expiration. Les conditions requises pour quun livre tombe dans le domaine public peuvent varier dun pays lautre. Les livres libres de droit sont
autant de liens avec le pass. Ils sont les tmoins de la richesse de notre histoire, de notre patrimoine culturel et de la connaissance humaine et sont
trop souvent difficilement accessibles au public.
Les notes de bas de page et autres annotations en marge du texte prsentes dans le volume original sont reprises dans ce fichier, comme un souvenir
du long chemin parcouru par louvrage depuis la maison ddition en passant par la bibliothque pour finalement se retrouver entre vos mains.
Consignes dutilisation
Google est fier de travailler en partenariat avec des bibliothques la numrisation des ouvrages appartenant au domaine public et de les rendre
ainsi accessibles tous. Ces livres sont en effet la proprit de tous et de toutes et nous sommes tout simplement les gardiens de ce patrimoine.
Il sagit toutefois dun projet coteux. Par consquent et en vue de poursuivre la diffusion de ces ressources inpuisables, nous avons pris les
dispositions ncessaires afin de prvenir les ventuels abus auxquels pourraient se livrer des sites marchands tiers, notamment en instaurant des
contraintes techniques relatives aux requtes automatises.
Nous vous demandons galement de:
+ Ne pas utiliser les fichiers des fins commerciales Nous avons conu le programme Google Recherche de Livres lusage des particuliers.
Nous vous demandons donc dutiliser uniquement ces fichiers des fins personnelles. Ils ne sauraient en effet tre employs dans un
quelconque but commercial.
+ Ne pas procder des requtes automatises Nenvoyez aucune requte automatise quelle quelle soit au systme Google. Si vous effectuez
des recherches concernant les logiciels de traduction, la reconnaissance optique de caractres ou tout autre domaine ncessitant de disposer
dimportantes quantits de texte, nhsitez pas nous contacter. Nous encourageons pour la ralisation de ce type de travaux lutilisation des
ouvrages et documents appartenant au domaine public et serions heureux de vous tre utile.
+ Ne pas supprimer lattribution Le filigrane Google contenu dans chaque fichier est indispensable pour informer les internautes de notre projet
et leur permettre daccder davantage de documents par lintermdiaire du Programme Google Recherche de Livres. Ne le supprimez en
aucun cas.
+ Rester dans la lgalit Quelle que soit lutilisation que vous comptez faire des fichiers, noubliez pas quil est de votre responsabilit de
veiller respecter la loi. Si un ouvrage appartient au domaine public amricain, nen dduisez pas pour autant quil en va de mme dans
les autres pays. La dure lgale des droits dauteur dun livre varie dun pays lautre. Nous ne sommes donc pas en mesure de rpertorier
les ouvrages dont lutilisation est autorise et ceux dont elle ne lest pas. Ne croyez pas que le simple fait dafficher un livre sur Google
Recherche de Livres signifie que celui-ci peut tre utilis de quelque faon que ce soit dans le monde entier. La condamnation laquelle vous
vous exposeriez en cas de violation des droits dauteur peut tre svre.
propos du service Google Recherche de Livres
En favorisant la recherche et laccs un nombre croissant de livres disponibles dans de nombreuses langues, dont le franoais, Google souhaite
contribuer promouvoir la diversit culturelle grce Google Recherche de Livres. En effet, le Programme Google Recherche de Livres permet
aux internautes de dcouvrir le patrimoine littraire mondial, tout en aidant les auteurs et les diteurs largir leur public. Vous pouvez effectuer
des recherches en ligne dans le texte intgral de cet ouvrage ladresse http://books.google.com

VIE ET VOYAGES
Dl

CHRISTOPHE

COLOMB

Bruxelles. Typ. A. Lacroix, Verboeckhoven et C", rue Royale, 3, impasse du Parc.

WASHINGTON

IRVING

VIE ET VOYAGES
DE

CHRISTOPHE

COLOMB

TRADUCTION DE L'ANGLAIS
PAR

G.

RENSON
Venicnt annis
Scula seris, quibus Oceanns
Vincula rerum laxet, et ingens
Pateat tellus, Typliisque novos
Detegat orbes, nec sit terris
Ullima Thale.
Snque, Mde.

TOME DEUXIME

PARIS
LIBRAIRIE INTERNATIONALE
d3, RUE DE GRAMMONT, 13
LACROIX, VERBOECKHOVEN ET O,
A BRUXELLES, A LIVOURNE ET A LEIPZ16
1864
Droits de reproduction rserrs

CHAPITRE IX

EXPDITION DE COLOMB DANS LES MONTAGNES DE CIBAO

Rtabli enfin de sa longue maladie, Colomb, aprs la


rpression de la mutinerie, se prpara partir immdiate
ment pour le pays de Cibao. Il confia le commandement de
la ville et des vaisseaux, en son absence, son frre Diego,
auquel il adjoignit des personnes capables de le conseiller
et de l'aider. Diego est reprsent par Las Casas, qui le
connut personnellement, comme un homme de beaucoup de
mrite et de prudence, d'un caractre doux et pacifique,
dans lequel entrait plus de simplicit que de finesse. Il
s'habillait trs simplement et portait presque toujours le
costume d'un ecclsiastique; Las Casas lui supposait une
intention secrte d'occuper une position dans l'glise (1),
comme son illustre frre le fait d'ailleurs entendre dans
son testament o il parle de lui.
Comme l'amiral se proposait de btir une forteresse dans
(i) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. LXXXU, MS.
CHRISTOPHE COLOMB, T. II.

VIE ET VOYAGES

les montagnes et de former un tablissement minier, il prit


avec lui tout ce qui lui tait ncessaire cet effet : artifi
ciers, ouvriers, mineurs, munitions, outils et instruments.
Il devait aussi pntrer sur le territoire du redoutable Caonabo; il importait donc qu'il s'entourt de grandes forces,
non seulement pour briser toute rsistance, mais pour
donner aux Indiens une ide formidable de la puissance des
blancs et les dtourner ainsi d'attaquer l'avenir ceux-ci,
soit vivant en socit, soit parcourant isolment l'le. Il mit
en rquisition tous les individus valides, qui n'taient pas
absolument ncessaires Isabella, avec tous les cavaliers,
et prit toutes les dispositions pour frapper l'imagination des
naturels la vue de son imposante escorte militaire.
Le 12 mars 1494, Colomb partit la tte d'environ quatre
cents hommes bien arms et quips, aux casques et aux
corselets brillants; ces soldats, qui portaient l'arquebuse,
la lance, l'pe et l'arbalte, taient suivis d'une foule d'In
diens du voisinage. Ils sortirent de la ville, en ordre de
bataille, drapeaux dploys, au son du tambour et de la
trompette. Le premier jour, ils traversrent la plaine entre
la mer et les montagnes, passrent deux rivires et ne virent
autour d'eux que de belles campagnes verdoyantes ; ils cam
prent la nuit dans un site riant, au bas d'un abrupte et
sauvage dfil.
L'ascension de ce dfil raboteux prsenta de formidables
obstacles la petite arme, charge de munitions et de
toute espce d'instruments; ce n'tait qu'un sentier trac
par les Indiens et serpentant le long de rochers et de pr
cipices, ou travers des broussailles et des fourrs rendus
impntrables par la riche vgtation des tropiques. De
jeunes et intrpides cavaliers s'offrirent pour frayer une
route; ils avaient probablement appris ce genre de service
dans les guerres moresques, o il fut souvent ncessaire

DE CHRISTOPHE COLOMB.
de pratiquer promptement des chemins pour faire passer
l'arme et l'artillerie travers les montagnes de Grenade.
Se jetant en avant avec des ouvriers et des pionniers, qu'ils
stimulaient par leur exemple, ainsi que par la promesse d'une
riche rcompense, ils eurent bientt construit la premire
route trace dans le Nouveau Monde ; elle fut appele El
Puerto de los Hidalgos ou le passage des gentilhommes,
en l'honneur des braves cavaliers qui on la doit (1).
Le lendemain, les Espagnols gravirent ce raide dfil et
arrivrent un endroit o la montagne s'ouvre sur l'int
rieur du pays. Alors la terre promise leur apparut tout
coup ; la magnifique perspective qui avait charm Ojeda et
ses compagnons s'offrit leur vue. A leurs pieds s'tendait
une vaste et dlicieuse plaine, orne de toute la riche varit
de la vgtation tropicale. Les forts superbes prsentaient
ce mlange de beaut et de majest, connu seulement dans
ces climats gnreux. Des palmiers d'une hauteur prodi
gieuse et des acajous touffus surgissaient du milieu d'arbres
sauvages. La fracheur et la verdure taient entretenues par
de nombreux cours d'eau, qui serpentaient travers les pro
fondeurs des bois. Des villages, des hameaux, demi cachs
entre les arbres, et la fume d'autres s'levant au dessus de
la fort, annonaient une population nombreuse. Cet admi
rable paysage s'tendait perte de vue et finissait par se
confondre avec l'horizon lointain. Les Espagnols contem
plaient avec ravissement cette douce et voluptueuse plaine,
qui paraissait raliser l'idal du paradis terrestre; Colomb,
frapp de son immense tendue, lui donna le nom de Vega
Real ou plaine royale (2).
(1) Hist. del Almiranle, cap. L. Hidalgo, c'est dire Hijo de Algo,
littralement fils de quelqu'un, par opposition un homme d'un
rang humble et obscur, fils de personne.
(2) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. XC, MS. La route suivie par

VIE ET VOYAGES

L'arme, descendant des montagnes, dboucha dans la


plaine, en ordre de bataille et au son des instruments guer
riers. Quand les Indiens virent tout coup apparatre ces
soldats l'armure brillante, ces chevaux ardents, ces ban
nires flottantes, et qu'ils entendirent, pour la premire fois,
des tambours, des trompettes rsonnant dans les forts et
les rochers, ils purent facilement regarder ce merveilleux
spectacle comme une vision surnaturelle.
Colomb, depuis Isabella jusqu'aux montagnes de Cibao, existe encore
dans toute sa grossiret primitive. Le Puerto de los Hidalgos est encore
un troit et raide sentier, serpentant le long des rochers et des prci
pices, et conduisant travers le seul dfil praticable qui traverse les
montagnes voisines de Monte Christi, dfil qui porte aujourd'hui le nom
de passage Marney. 11 est assez singulier qu'il ne reste, au sujet de cette
premire et remarquable empreinte des pas de l'Europen dans le Nou
veau Monde, aucune tradition rappelant, le nom ou l'importance de cet
endroit.
La source d'eau frache et dlicieuse, trouve, au milieu de la mon
tagne, dans une sombre et profonde valle, ombrage de palmiers et
d'acajous, prs de l'endroit o la magnifique vega s'offre la vue, tanche
aujourd'hui encore la soif du voyageur fatigu. Lorsque je bus cette
petite source solitaire, j'eus de la peine m'imaginer que Colomb, alors
l'apoge de sa gloire, s'tait un jour aussi arrt celte place, entour
de cavaliers revtus du somptueux costume de ce temps et de guerriers
sortis rcemment vainqueurs des guerres contre les Mores.
A. juger par le temps qu'il resta traverser la plaine, Colomb dut
passer le Yaqui prs de Ponton ou Ponton mme, endroit trs proba
blement nomm ainsi cause des radeaux ou pontons dont on se servit
pour passer la rivire. Les roseaux croissent en abondance sur les bords
de celle-ci et l'on distingue trs bien encore, aux environs, les restes
d'un village indien. En suivant cette route, l'amiral vita deux grandes
rivires, l'Amina et la Mar, qui se jettent dans le Yaki, en face d'Esperanza.
La route de Ponton la rivire Hanique passe travers les dfils de
La Cuesta et de Nicayagua. Extrait d'une lettre de M. T. S. Heneken,
date de Santiago (Saint-Domingue), 20 septembre 1847.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

Chaque fois qu'il approchait d'un village populeux, l'amiral


disposait ses troupes dans cet ordre et plaait la cavalerie
en avant, car il avait remarqu que la vue des chevaux in
spirait aux naturels une admiration mle de terreur. Las
Casas rapporte qu'au commencement ils prenaient le cavalier
et sa monture pour un seul et mme animal, et que rien ne
pouvait galer leur surprise, lorsqu'un Espagnol mettait pied
terre, fait qui rappelle l'ancienne fable des centaures et
prouve que celle-ci avait au moins une origine naturelle.
A l'approche de l'arme, les Indiens s'enfuyaient gnrale
ment d'un air effray et se rfugiaient dans leurs huttes;
telle tait leur simplicit, qu'ils se contentaient de fermer
leurs portes avec une mince barrire de roseaux et parais
saient se croire parfaitement en sret. Colomb, charm de
cette nave candeur, ordonna de respecter scrupuleusement
ces frles barrires et de* laisser les sauvages dans leur s
curit imaginaire (1); peu peu il calma leurs frayeurs, au
moyen des interprtes et de petits cadeaux qu'il leur distri
bua. Jamais on ne vit des gens plus doux ni plus reconnais
sants; les Espagnols furent continuellement arrts dans
leur marche par les habitants des nombreux villages o ils
passaient. Ces hommes vivaient entre eux comme des frres;
aussi les Indiens qui suivaient l'arme entraient sans cr
monie dans les habitations et y prenaient tout ce dont ils
avaient besoin, sans tonner ni mcontenter les sauvages;
ceux-ci voulaient respectueusement en faire autant avec les
Espagnojs et paraissaient surpris quand on les repoussait.
Il n'en tait probablement ainsi que pour les provisions de
bouche, car on nous a appris que les Indiens possdaient la
notion de la proprit, et le vol tait un des crimes peu nom
breux qu'ils punissaient avec la plus grande svrit. La
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. XC.

10

VIE ET VOYAGES

nourriture est gnralement partage par le sauvage avec


tous venants, et rarement on la lui voit vendre, avant le jour
o le blanc arrive avec ses habitudes de commerce. Dans
presque tous les pays du monde, le sauvage ignorant rougi
rait de faire un trafic de l'hospitalit.
Aprs une marche de cinq lieues travers la plaine,
l'arme arriva devant une large et belle rivire, appele par
les naturels Yaqui. L'amiral lui donna le nom de rivire des
Roseaux, ne se doutant pas que c'tait la mme rivire qui,
aprs avoir serpent dans la vega, se jette dans la mer prs
de Monte Christi et qu'il avait nomme, dans son premier
voyage, rivire d'or. Les Espagnols camprent pour la nuit
sur les bords verdoyants du Yaqui ; ils taient charms de
tout ce qu'ils avaient vu, et se baignrent dans les eaux lim
pides; ils admiraient le paysage et aspiraient joyeusement
les brises dlicieuses qui soufflent dans cette chaude saison ;
car, dit Las Casas, quoique les mois ne diffrent gure
l'un de l'autre dans cette le et dans la plus grande partie
des Indes, cependant on croirait, de septembre mai, vivre
dans le paradis (1).
Le lendemain matin , l'arme traversa le Yaqui au
moyen de canots et de radeaux; les chevaux passrent
la nage. Pendant deux jours, elle poursuivait sa route
travers ce pays riche et plat, vari par de magnifiques
forts et arros par de nombreuses rivires, dont plu
sieurs descendaient des montagnes de Cibao et charriaient,
dit-on, de la poudre d'or mle avec le sable. L'une d'elles,
dont les eaux limpides roulaient sur un lit de cailloux
ronds et polis, reut de Colomb le nom de Rio Verde ou
rivire verte, cause de ses bords verdoyants ; les Indiens
la connaissaient sous le nom de Nicayagua , qu'elle a con(1) Las Casas, Mst. Ind., lib. I, cap. XC, MS.

DE CHRISTOPHE COLOMB.
serv (1). Chemin faisant, les Espagnols traversrent un
grand nombre de villages, o ils furent reus gnralement
de la mme manire; les habitants commenaient par s'en
fuir leur approche et fermaient leurs portes avec des bar- ,
rires de roseaux, mais ils ne tardaient pas devenir fami
liers et puisaient leurs faibles ressources pour bien traiter
les trangers.
S'enfonant ainsi au cur de cette grande le, o tout leur
offrait le spectacle d'une nature admirable, fconde, mais
sauvage, les Espagnols arrivrent, dans la soire du deuxime
jour, devant une haute chane de montagnes, qui servait de
rempart la vega. On dit Colomb que c'taient les mon
tagnes d'or du pays de Cibao, lequel commenait leur
sommet. Le terrain commenant devenir rude et difficile,
l'arme, harasse de fatigue, campa cette nuit au pied d'un
raide dfil, qui conduisait dans l'intrieur des montagnes,
et des pionniers furent envoys en avant pour ouvrir un
chemin. Les Espagnols renvoyrent de l des mules pour
leur apporter du pain et du vin; leurs provisions diminuaient
et ils ne s'taient pas encore habitus la nourriture des
naturels, qui fut reconnue plus tard convenir, par sa lg
ret, au climat.
Le lendemain matin, l'arme se remit en marche et s'en
gagea dans un chemin troit et escarp, serpentant parmi
des arbres abrupts, o il fallut conduire les chevaux la
main. Arrive au sommet de la montagne, elle jouit une
dernire fois de la vue de la dlicieuse vega, qui de l
paraissait plus grande encore, s'tendant de tous cts au
loin, comme un immense lac de verdure. Cette magnifique
plaine, d'aprs Las Casas, a quatre-vingt lieues de longueur,
() Le nom de Rio Verde fut donn par la suite une petite rivire,
affluent de l'Yuna, laquelle traverse la route de Santiago la Vega.

II

VIE ET VOYAGES

sur une largeur de vingt trente, et est d'une beaut incom


parable.
Les Espagnols entrrent alors dans le pays de Cibao, le
fameux pays de l'or; comme si la nature se plaisait aux
contrastes, celui-ci tait aussi pauvre en apparence qu'on le
supposait riche au fond. Au lieu du riant paysage que leur
offrait la vega, les voyageurs virent d'arides et striles mon
tagnes, couvertes de pins levs. Les arbres des valles,
loin de porter le magnifique feuillage que l'on remarquait
ailleurs, taient chtifs et rabougris, l'exception de ceux
qui croissaient au bord de l'eau. Le nom mme du pays rv
lait la nature du sol, Cibao, dans l'idiome des Indiens, signi
fiant pierre. Cependant, il y avait dans les montagnes de
profondes valles, o coulaient de clairs ruisseaux, et o
l'herbe frache, les bosquets verts avaient plus de charmes
cause de la strilit voisine; mais ce qui consola les Espa
gnols, ce fut la dcouverte de paillettes d'or dans le sable de
ces limpides cours d'eau ; ces paillettes , quoique assez
rares, furent regardes comme des indices des richesses
que reclait le sol.
Les naturels, qui avaient dj t visits par Ojeda,
accoururent au devant des trangers, leur apportant des pro
visions et surtout des grains et des paillettes dor, recueillis
au fond des torrents. La grande quantit de poudre d'or, que
l'on ramassait dans chaque ruisseau dpnna l'amiral la
conviction qu'il existait plusieurs mines dans le voisinage;
il avait trouv des spcimens d'ambre et de lapis lazuli, quoiqu'en trs petite quantit, et croyait avoir dcouvert une
mine de cuivre. Il tait maintenant dix-huit lieues environ
de la colonie ; la nature raboteuse des montagnes rendait les
communications difficiles, mme cette distance. Il renona
donc l'ide de pntrer plus avant dans l'intrieur et rso
lut d'tablir aux environs un fort, avec une nombreuse gar

DE CHRISTOPHE COLOMB.

15

nison pour travailler aux mines et explorer le reste de la


province; il choisit cet effet un site ravissant, sur une
hauteur presque entirement entoure par une petite rivire,
nomme la Yanique, dont les eaux taient aussi pures que si
elles avaient t distilles et coulaient avec un bruit harmo
nieux. Dans le lit de la rivire, on voyait des pierres curieuses
de diffrentes couleurs, de grands et magnifiques blocs de
marbre et du jaspe pur. Au pied de cette hauteur, s'tendait
une plaine verdoyante, rafrachie et fertilise par la rivire (1).
L'amiral fit btir en cet endroit une forteresse en bois,
assez solide pour dfier une attaque des Indiens et protge
par un foss profond, du ct o elle n'tait pas couverte par
le Yanique. Il donna ce fort le nom de Saint-Thomas,
comme pour reprocher plaisamment, mais pieusement, leur
incrdulit Firmin de Cedo et ceux qui avaient refus
obstinment de croire que l'le renfermt de l'or, jusqu' ce
moment o ils le voyaient de leurs propres yeux et le tou
chaient avec leurs mains (2).
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. XC, MS.
(2) lbid. Extrait de la lettre de M. T. S. Heneken, 1847. Il reste
encore des traces du vieux fort de Saint-Thomas, mais toute tradition
relativement celui-ci est perdue depuis longtemps, ainsi qu'il est
arriv pour le Puerto de los Hidalgos.
Ayant visit un petit village espagnol, connu sous le nom de Hanique
et situ sur les bords de cette rivire, j'entendis prononcer par hasard le
nom d'une ferme peu loigne, appele La Fortaleza. Ce nom excita ma
euriosit, et je me rendis dans cet endroit, situ peu de distance, en
amont de la rivire. Les habitants de la ferme ne purent rien m'apprendre, mais, en longeant les bords du Hanique, travers une paisse
et riche fort, je dcouvris tout a coup l'emplacement du fort.
Les dtour de la rivire, le foss trs bien conserv, l'entre et les .
chemins couverts, conduisant de chaque ct au bord de l'eau, avec une
belle esplanade tapisse de gazon, compltent la description faite par
Las Casas.
L'espace qu'occupait le fort est aujourd'hui couvert d'arbres, qui ne

14

VIE ET VOYAGES

Les naturels, informs de l'arrive des blancs, arrivaient


en foule de diffrents cts, dans l'espoir d'obtenir des
objets europens. L'amiral leur fit dire qu'il changerait
tout contre de l'or; aussitt quelques-uns d'entre eux cou
rurent une rivire voisine et, ramassant, nettoyant le
sable, ils revinrent, au bout de quelques temps, avec des
quantits considrables de poudre d'or. Un vieillard apporta
deux morceaux d'or vierge, pesant une once, et se crut bien
pay en recevant une sonnette d'oiseau; voyant l'amiral
tonn de la grandeur de ces spcimens, il affecta de les
regarder avec mpris, comme insignifiants, et lui fit en
tendre par signes que dans son pays, qui tait une demijourne de l, on trouvait des pices de ce mtal ayant la
grosseur d'une orange. D'autres Indiens apportrent des
grains d'or pesant dix et douze drachmes, et dclarrent que
se distinguent pas de ceux d'alentour; il est donc exactement tel que le
dpeignaient, il y a trois sicles, comme on l'a vu plus haut, Colomb,
Ojeda et Juan de Luxan.
Le seul changement remarquer, c'est que les jolis petits villages
indiens, regorgeant d'une population inoffensive et heureuse, ont tous
disparu ; on ne rencontre plus maintenant dans ces lieux que des huttes
parses, ensevelies dans les profondeurs des montagnes et habites par
des Espagnols indigents.
On dcouvre rarement aujourd'hui des traces de ces villages; il y en
avait un prs de Ponton, qui occupait une position bien choisie pour la
dfense, tant bti sur une hauteur, entre de profondes ravines. Au
centre tait une grande place; on jetait derrire chaque habitation les
balayures et les cendres du foyer, qui forment, avec des dbris d'usten
siles indiens, une longue ligne de las. Comme ce village se trouve sur
la route directe d'Isabella Cibao et la vega, et qu'il commande le
meilleur gu des environs pour passer le Yaqui, dans les temps secs, il
devait, sans doute, tre trs frquent l'poque de la dcouverte; trs
probablement un ponton ou grand canot y stationnait pour la facilit
des communications entre Saint-Thomas et Isabella, et c'est de l qu'il
tira son nom.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

15

dans la contre o ils les avaient recueillis, il y avait des


lingots aussi gros que la tte d'un enfant (1). Cependant,
comme d'ordinaire, ces terrains aurifres se trouvaient tou
jours dans quelque valle recule ou au bord d'un torrent
d'un abord difficile, et il tait sr que l'endroit le plus riche
serait aussi le plus loign, car la terre promise est toujours
au del de la montagne.
(1) Pierre Martyr, dec. I, lib. III.

CHAPITRE X

EXCURSION DE JUAN DE LUXAN DANS LES MONTAGNES. - MURS


ET USAGES DES NATURELS. RETOUR DE COLOMB A ISABELLA

Tandis que l'amiral restait dans les montagnes, surveil


lant la construction du fort, il chargea un jeune cavalier
madrilne, nomm Juan de Luxan, de parcourir la contre,
avec une petite troupe de soldats, et d'explorer la province
qui, d'aprs les rapports des Indiens, paraissait galer en
tendue le royaume de Portugal. Luxan revint, aprs quel
ques jours d'absence, avec les renseignements les plus satis
faisants; il avait travers une grande partie du pays de
Cibao, qu'il avait trouv plus propre la culture qu'on ne
l'avait cru d'abord. Il tait gnralement montagneux, et
le sol tait souvent couvert de grands cailloux ronds, de
couleur bleue; cependant il y avait de bons pturages dans
beaucoup de valles. Les montagnes aussi, arroses par des
pluies frquentes, taient tapisses d'herbes qui croissaient
avec une abondance extraordinaire et dans lesquelles les
chevaux enfonaient souvent jusqu'au poitrail. Tromp par

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

17

les odeurs qu'exhalent les plantes aromatiques communes


dans les parties boises des rgions tropicales , Luxan,
croyait que les forts produisaient des pices prcieuses. Il
y avait galement de grandes vignes, qui grimpaient jusqu'au
fate mme des arbres et portaient des grappes de raisin,
bien mr, plein de jus et savoureux. Tout vallon possdait
son cours d'eau, grand ou petit, d'aprs la hauteur de la
montagne, et charriant plus ou moins de paillettes d'or. On
supposa, en outre, que les Indiens avaient rvl a Luxan
maint secret de leurs montagnes, qu'ils lui avaient indiqu
les endroits o l'on trouvait le plus d'or et l'avaient conduit
aux rivires les plus riches ; cependant il se renferma sur
tous ces points dans un silence discret et ne communiqua
ces dtails qu' l'amiral (1).
Le fort Saint-Thomas tant presque achev, Colomb en
confia le commandement Pedro Margarite, le mme cava
lier qu'il avait recommand aux faveurs'des souverains; il
laissa cinquante-six hommes avec celui-ci. Il se remit ensuite
en marche pour retourner Isabella ; en arrivant au bord du
Rio Verde ou Nicayagua, dans la vega royale, il rencontra un
certain nombre d'Espagnols qui apportaient des vivres la
forteresse. Il resta quelques jours dans le voisinage, cher
chant le meilleur gu pour passer la rivire et construisant
une roule entre Saint-Thomas et le port; il rsida, pendant
ce temps, au milieu des Indiens, essayant d'habituer ses
compagnons la nourriture des naturels et cherchant
inspirer ceux-ci de la bienveillance ainsi que du respect
pour les blancs.
Colomb avait puis dans le rapport de Luxan quelques
renseignements sur le caractre et les murs des Indiens;
ses propres observations, pendant son sjour parmi les
(t) Pierre Martyr, dec. I, lib. III.

18

VIE ET VOYAGES

tribus des plaines et des montagnes, lui en avaient encore


appris davantage sur ce sujet. Ici nous rapporterons brive
ment quelques-uns des usages et des traits caractristiques
de ces sauvages ; nous ne donnerons pas ces dtails, tels
qu'ils furent relevs par l'amiral et ses officiers, dans le
cours de cette expdition, mais tels qu'ils furent consigns,
un peu plus tard, dans une dissertation peu orne, par un
moine du nom de Roman; ce pauvre ermite, comme il
s'appelait lui-mme, de l'ordre de Saint-Jrme, tait un
des assistants du pre Boyle et habita, pendant quelque
temps, la vega, en qualit de missionnaire.
Colomb avait dj reconnu la fausset d'une des opinions
qu'il s'tait faites des naturels de l'le, dans son premier
voyage; ils n'taient ni si absolument pacifiques ni si igno
rants des arts de la guerre, qu'il se l'tait imagin. Il avait
t tromp par son esprit trop enthousiaste, ainsi que par la
douceur de Guacanagari et de ses sujets. Les frquentes
descentes des Carabes avaient forc les habitants des ctes
s'exercer au maniement des armes; quelques-unes des
tribus des montagnes voisines de la mer, surtout du ct
oppos aux les des Carabes, taient d'un caractre plus
hardi et plus belliqueux que celles des plaines. Caonabo
aussi, le chef carabe, avait souffl, en partie, son esprit
guerrier au cur d'Hati. Cependant ces gens taient doux
et bons ; si des guerres clataient quelquefois entre eux,
elles taient de courte dure et peu sanglantes ; en gnral,
ils vivaient amicalement ensemble.
L'amiral s'tait galement plu croire tout d'abord que les
habitants de l'le manquaient de toute espce de notions
religieuses, et il s'tait flatt, par consquent, de pouvoir
faire pntrer d'autant plus facilement dans ces esprits les
doctrines du christianisme ; il ne se doutait pas qu'il est plus
difficile d'embraser le cur froid de l'athe que de donner

DE CHRISTOPHE COLOMB.

I!)

une direction nouvelle l'ardeur d'un dvot. Cependant, il y


a peu d'hommes assez dpourvus de rflexion pour n'avoir
pas, imprime en eux, la conviction de l'existence de Dieu ;
une nation d'athes n'a jamais exist. On reconnut bientt
que ces sauvages avaient des croyances, mais vagues et
simples; ils croyaient un tre Suprme, immortel, toutpuissant, invisible: il habitait le ciel et' avait une mre, mais
non un pre (1). Ils ne s'adressaient jamais directement
lui, mais se servaient, comme intermdiaires, de divinits
infrieures, appeles Zemes. Chaque cacique avait son dieu
tutlaire de cet ordre, qu'il invoquait et prtendait consulter
dans toutes ses entreprises publiques, et qui tait rvr par
ses sujets; il avait une hutte, espce de temple, dans laquelle
tait place une image- de ce Zemi, tantt en bois ou en
pierre, tantt en argile ou en coton, et gnralement sous
une forme monstrueuse et hideuse. Chaque famille, chaque
individu avait de mme son Zemi ou gnie protecteur, sem
blable aux lares et aux pnates des anciens. Les naturels
plaaient ces dieux dans leurs huttes ou les figuraient sur
leurs meubles; quelques-uns les faisaient de petite dimen
sion et les attachaient leur front, en allant au combat. Ils
pensaient que ces Zemes pouvaient se transfrer, avec tous
leurs pouvoirs, et se les volaient souvent ; ils les cachrent
souvent aussi l'approche des Espagnols, pour empcher
ceux-ci de les prendre. Ces Zemes prsidaient toute la
nature, chacun ayant sa charge ou son gouvernement parti
culier; ils commandaient aux saisons et aux lments, ame
naient des annes striles ou fcondes, dchanaient les
ouragans, les tourbillons, les averses, le tonnerre, ou en
voyaient des brises douces, modres, et des pluies bienfai
santes. Comme les nrides, les dryades et les satyres de
(1) Escritura de Fr. Roman. Hist. del Almirante.

20

VIE ET VOYAGES

l'antiquit, ils rgnaient sur les mers, les forts, les sources
et les fontaines ; ils donnaient le succs la chasse, la
pche, conduisaient les eaux des montagnes dans des canaux
srs et les faisaient serpenter travers les plaines, en ruis
seaux et en rivires paisibles, ou, s'ils taient irrits, les
lanaient du haut des montagnes en torrents furieux, qui
inondaient et ravageaient les valles.
Les naturels avaient leurs butios ou prtres, qui prten
daient communiquer avec ces Zemes. Ces butios pratiquaient
des jenes et des ablutions svres, et aspiraient la pous
sire ou buvaient l'infusion d'une certaine herbe, qui pro
duisait un dlire passager; pendant cette courte ivresse, ils
dclaraient avoir des extases, des visions, prtendaient que
les Zemes leur rvlaient l'avenir ou le traitement des mala
dies. Ils taient, en gnral, des botanistes instruits et con
naissaient bien les proprits mdicinales des plantes; ils
gurissaient les maladies au moyen des simples, mais tou
jours avec force crmonies, force rites mystrieux et
l'aide de charmes supposs; ils chantaient, brlaient une
lumire dans la chambre du malade, recouraient des exorcismes, affirmaient tre capables de chasser la maladie et de
l'envoyer dans la mer ou dans la montagne (1).
Les corps de ces prtres taient tatous ou peints de
figures de Zemes, qui taient regardes avec horreur par
les Espagnols, comme des images du diable. Les butios,
rvrs comme des saints par les naturels, taient dtests
des chrtiens, qui les appelaient des sorciers; ils aidaient
souvent les caciques tromper leurs sujets, en faisant
parler les Zemes, au moyen de tubes cachs dans lesquels
ils soufflaient eux-mmes; ils animaient ainsi les Indiens
au combat, en leur prdisant la victoire, et en leur fai(1) Oviedo, Cronicade las Indias, lib. V, cap. I.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

SI

sant des promesses ou des menaces, selon qu'il convenait


au chef.
Il n'y a qu'une des solennits religieuses de ce peuple,
dont le souvenir nous ait t conserv. Le cacique procla
mait un jour de fte en l'honneur de ses Zemes. Ses sujets
accouraient de tous cts et formaient une procession, dans
laquelle les hommes et les femmes maris apparaissaient
couverts de leurs ornements les plus prcieux, et les jeunes
filles entirement nues. Le cacique ou le personnage prin
cipal marchait leur tte, en battant une espce de tambour.
Ils se rendaient ainsi la hutte consacre ou au temple, qui
renfermait les images des Zemes. Arriv la porte, le chef
s'asseyait au dehors, continuant de battre son tambour,
tandis que la procession entrait, les femmes portant des
corbeilles, de gteaux orns de fleurs, et chantant tout en
avanant. Les butios recevaient ces offrandes avec de
grands cris ou plutt des hurlements; ils rompaient les
gteaux, aprs qu'ils avaient t offerts aux dieux, et en
distribuaient les morceaux aux chefs de famille, qui les con
servaient soigneusement, le reste de l'anne, pour se pr
server de tout accident. Ensuite, un signal donn, les
femmes chantaient, en dansant, des chants destins
honorer les Zemes ou clbrer les actions hroques des
anciens caciques. La crmonie finissait par des invocations
aux Zemes, que l'on priait de veiller sur la nation et de la
protger (1).
Outre ces dieux, chaque chef avait trois idoles ou talis
mans, qui taient de simples pierres, mais qu'il rvrait
profondment avec ses sujets; on attribuait une de ces
pierres le pouvoir d'amener d'abondantes moissons, une
autre de procurer des accouchements sans souffrances,
(1J Charlevoix, Hist. de Saint-Domingue, liv. I, p. 56.
CHRISTOPHE COLOMB, T. II.

VIE ET VOYAGES

la troisime de produire la pluie ou le beau temps. Colomb


envoya trois de ces talismans aux souverains (1).
Les naturels n'avaient que des ides vagues et indcises
par rapport la cration. Ils croyaient que l'le d'Hati avait
exist avant toutes les autres, et que le soleil et la. lune
taient, l'origine, sortis d'une caverne de leur pays pour
clairer le monde. Cette caverne existe encore, sept ou
huit lieues du cap Saint-Franois, aujourd'hui cap Hatien, et
est connu sous le nom de la Vote Minguet ; elle a environ
cent cinquante pieds de profondeur et presque autant de
hauteur, mais est trs troite. Elle ne reoit le jour que par
l'entre et par un trou rond qui se trouve dans la vote et
par o l'on prtendait que le soleil et la lune taient sortis,
pour aller prendre leur place dans le ciel ; cette vote tait
si belle et si rgulire, qu'on l'et dite l'uvre de l'art plu
tt que de la nature. Du temps de Charlevoix, on voyait
encore les figures de diffrents Zemes tailles dans le roc et
des restes de niches, destines apparemment recevoir des
statues. Cette caverne tait l'objet d'une grande vnration ;
elle tait peinte, orne de branches vertes et d'autres sim
ples dcorations; elle renfermait deux images ou Zemes.
Lorsqu'ils avaient besoin de pluie, les habitants de l'le y fai
saient des plerinages et des processions ; ils arrivaient en
chantant et dansant, chargs de fruits et de fleurs (2).
Les naturels croyaient que le genre humain tait sorti
d'une autre caverne , les hommes de grande taille par une
large ouverture et ceux de petite taille par une troite cre
vasse. Les uns et les autres avaient longtemps manqu de
femmes, mais, errant un jour au bord d'un petit lac, ils
avaient aperu entre les branches des arbres certains ani(1) Hist. del Almirante, cap. LXl.
(2) Charlevoix, Hist. de Saint-Domingue, liv. I, p. 60.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

23

maux, qui se trouvrent tre des femmes ; ils avaient essay


de les saisir, mais ces animaux taient glissants comme
des anguilles et leur chappaient toujours. A la fin, ils
employrent certains hommes dont les mains avaient t
rendues rugueuses par une espce de lpre, et ceux-ci rus
sirent s'emparer de quatre de ces femmes, qui peuplrent
le monde.
Quand les hommes habitaient encore cette caverne, ils
n'osaient en sortir que de nuit, car la vue du soleil leur tait
fatale, les changeant en arbres et en pierres. Un -cacique
nomm Vagoniona envoya un de ses sujets la pche ; celuici s'tant oubli cet amusement jusqu'au lever du soleil,
fut mtamorphos en un oiseau mlodieux, le mme que
Colomb avait pris pour le rossignol. On ajoutait que tous
les ans, vers l'poque. o il avait subi cette transforma
tion, il faisait, pendant la nuit, entendre un chant plaintif,
o il dplorait son infortune; c'tait la raison pour laquelle
cet oiseau chantait toujours la nuit (1) .
Comme la plupart des nations sauvages, les habitants
d'Hati avaient une tradition aussi bizarre que les prc
dentes, au sujet du dluge universel ; l'esprit de l'homme qui
vit l'tat de nature est singulirement port s'expliquer
les grands vnements par des causes triviales et familires.
Ils disaient donc qu'autrefois un puissant cacique de l'le
avait tu son fils unique, qui avait conspir contre lui; il
recueillit plus lard les ossements de sa victime et les con
serva dans une gourde, selon l'usage observ par les natu
rels pour les restes de leurs amis. Quelques jours aprs, le
cacique et sa femme ouvraient la gourde pour contempler les
ossements de leur fils, quand tout coup, leur grande
surprise, ils en virent sortir plusieurs poissons, grands et
(1) Fray Roman. Hist. del Almirante. P. Martyr, dec. I, lib. [X.

24

VIE ET VOYAGES

petits. Le chef s'empressa de la refermer et la plaa au som


met de son habitation, se vantant d'y tenir la mer prison
nire et d'y pouvoir pcher quand il .lui plairait. Quatre
frres jumeaux, gens trs curieux, ayant entendu parler de
cette gourde, vinrent, en l'absence du cacique, pour l'ou
vrir, mais ces imprudents la laissrent tomber terre, o
elle se brisa en mille pices; aussitt il s'en chappa un
torrent furieux, entranant des dauphins, des requins, des
marsouins et de gigantesques baleines; l'eau coula jusqu'
ce qu'elle et submerg la terre et form l'Ocan ; elle ne
laissa dcouvert que les cimes des montagnes, qui taient
les les des sauvages (1).
Les naturels avaient une trange manire de traiter les
vivants et les morts. Lorsqu'on dsesprait de la vie d'un
cacique, on l'tranglait, par un sentiment de respect, pour
qu'il ne mourt pas comme le vulgaire. On couchait les
autres Indiens dans leur hamac, on plaait leur chevet du
pain et de l'eau, puis on les laissait mourir dans l'isolement;
quelquefois on les portait auprs du cacique et, si celui-ci
les jugeait dignes de cet honneur, on les tranglait. Le
cacique mort, on ouvrait son corps et on le schait au feu,
pour le conserver; on ne gardait que la tte des autres sau
vages et parfois un membre, comme souvenir. Tantt on
enterrait le dfunt dans une caverne, avec une calebasse
d'eau et un pain; tantt on le brlait dans la maison mor
tuaire.
Les insulaires avaient des ides confuses et incertaines
au sujet de l'existence de l'me, spare du corps; ils
croyaient que les trpasss apparaissaient la nuit, ou mme
dans le jour dans des lieux carts, des individus seuls ;
il y en avait qui s'avanaient comme pour attaquer le pas(1) Escrilura de Fray Roman, pobre Heremito.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

25

sant, mais ils s'vanouissaient dans l'air, quand celui-ci


marchait eux, et il ne frappait que les arbres oues rochers.
Quelquefois ils se mlaient parmi les vivants et on ne les
reconnaissait qu' l'absence du nombril. Les Indiens, crai
gnant de rencontrer ces apparitions, vitaient de sortir seuls
et de marcher la nuit.
Les habitants d'Hati avaient l'ide d'un lieu de rcom
penses, o les mes des bons se rendaient aprs la mort et
se runissaient celles des tres qu'ils avaient le plus aims
pendant leur vie, ainsi que de leurs anctres. L, ils jouis
saient pleinement et sans interruption des plaisirs qui con
stituaient leur flicit sur la terre; ils vivaient dans des
bosquets frais et fleuris, avec de belles femmes, et se nour
rissaient de fruits dlicieux. Les insulaires ne s'accordaient
pas sur l'endroit o se trouvait ce paradis; presque chaque
tribu plaait celui-ci dans un des sites favoris de sa province
natale. Beaucoup cependant le dcrivaient comme situ
prs d'un lac, l'ouest de l'le, dans la belle province de
Xaragua. L taient de dlicieuses valles, qui abondaient
eamamey, fruit exquis, de la grosseur peu prs d'un abri
cot. On croyait que les mes des dfunts restaient caches,
pendant le jour, dans les anfractuosits de hautes et inac
cessibles montagnes, mais descendaient la nuit dans ces
valles heureuses, pour savourer ces fruits sacrs, que les
vivants pargnaient, de peur de faire souffrir les mes de
leurs amis, en les privant de leur nourriture accoutume (1).
Les danses, que les sauvages paraissaient aimer si immo
drment et que les Espagnols avaient prises tout d'abord
pour de simples divertissements, taient souvent, comme
on le reconnut plus tard, des crmonies d'une nature s(1) fft'st. del Almirante, cap. LXI. Pierre Martyr, dec. I, lib. IX.
Cbarlevoix, ffltt. de Saint-Domingue, liv. I.

VIE ET VOYAGES

rieuse et mystique. Ces danses offraient un curieux et impor


tant sujet d'tudes, parmi les usages des aborignes du
Nouveau Monde; elles reprsentaient, au moyen de signes,
pour ainsi dire, hiroglyphiques, mais bien compris des
initis, les faits passs, les entreprises projetes, les chasses,
les embuscades, les combats des Indiens ; c'tait, sous cer
tains rapports, la pyrrhique des anciens. En parlant de la
passion des habitants d'Hati pour ces danses, Pierre Marlyr
fait observer qu'ils les excutaient, en chantant des ballades,
transmises de gnration en gnration et clbrant les
exploits de leurs anctres. Ils appellent ces ballades
areytos, dit-il, et, comme nos mnestrels s'accompagnent
dela harpe et du luth, ces sauvages dansent et chantent, au
son de tambourins faits avec les cailles de certains pois
sons; ils nomment ces tambourins maguey. Ils ont des
chants d'amour et de deuil, ainsi que des chants de guerre,
pour s'exciter au combat, tous sur des tons appropris au
sujet. C'tait pour se livrer ce plaisir, comme on l'a vu,
qu'ils recherchaient avec tant d'avidit des sonnettes d'oi
seau ; ils pendaient celles-ci leurs oreilles et les faisaient
tinter en mesure, tandis qu'ils chantaient. On a compar ces
danses mles de chant celles des paysans flamands, en
t, et des Espagnols, chantant, au son des castagnettes,
les ballades populaires qu'ils devaient, a-t-on prtendu,
l'exemple des Mores, mais qui, en ralit, existaient, avant
l'invasion des Sarrasins, chez les Goths qui envahirent la
Pninsule (1).
L'histoire primitive de presque toutes les nations a gn
ralement t conserve par des chants hroques et les bal
lades des mnestrels; il en est ainsi pour les areytos, des
Indiens. Quand un cacique mourait, dit Oviedo, on
(1) Hariana, Hist. de Espana, lib. V, cap. I.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

27

clbrait par des hymnes sa vie, ses actions, et l'on rappelait


tout le bien qu'il avait fait. C'est l'origine des areytos qui
constituait l'histoire de ce peuple (1). Quelques-unes de
ces ballades avaient un caractre sacr; elles renfermaient
les traditions thologiques, ainsi que les superstitions et les
fables qui composaient les croyances religieuses des insu
laires; il n'tait permis de les chanter qu'aux fils des ca
ciques, auxquelles elles taient apprises par les butios; ils
les chantaient devant le peuple, dans des ftes solennelles,
comme celle que nous avons dcrite, en s'accompagnant
d'une espce de tambour fait d'un arbre creux (2).
Tels sont quelques-uns des dtails conservs par les cri
vains relativement ces sauvages, qui disparurent de la
surface du globe, avant qu'on et jug leurs coutumes et
leurs croyances assez importantes pour tre tudies. Nous
ne nous proposons pas ici de nous tendre sur ce sujet, plus
qu'il n'est ncessaire pour claircir cette histoire; peut-tre
la digression que nous venons de faire est-elle un peu
longue, mais elle peut donner plus d'intrt au rcit des
vnements dont l'le fut bientt aprs le thtre.
Un grand nombre de ces renseignements, comme nous
l'avons dj dit, furent recueillis par l'amiral et ses officiers,
pendant leur excursion dans les montagnes et leur sjour
dans la plaine. Les naturels parurent aux yeux des Espagnos des gens singulirement oisifs et imprvoyants, indiff
rents la plupart des objets qui sollicitent l'activit humaine.
Ils ne supportaient aucune espce de travail et s'occupaient
a peine de cultiver l'yuca, le mas et la patate, qui formaient

(I) Oviedo, Cronica de las Indias, lib. V, cap. III.


(i) Fray Roman Hist. del Almirante, cap. LXI. Pierre Martyr.,
dec. I, lib. IX. Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. IV. Oviedo,
Cionica de lai Indias, lib. V, cap. I.

28

VIE ET VOYAGES

leur principale nourriture; pour le reste, leurs rivires abon


daient en poisson, ils chassaient l'utia ou lapin, le guana et
diffrents oiseaux; leurs bosquets leur donnaient des fruits
toute l'anne. Quoique l'air se refroidt quelquefois dans les
montagnes, ils prfraient se soumettre une souffrance
lgre et passagre, plutt que de se donner la peine de se
faire des vtements avec le coton que leur fournissaient en
abondance leurs forts. C'est ainsi qu'ils passaient leur vie
dans une douce indolence, l'ombre des arbres, ou en rom
paient parfois la monotonie par des jeux et des danses.
En ralit, ces sauvages, exempts de presque tous les
besoins qui condamnent l'homme civilis ou l'habitant des
climats moins favoriss un travail incessant, n'avaient
aucun puissant mobile d'activit. Ils n'avaient pas d'hiver
strile prvoir, surtout dans les valles et dans les plaines,
o, d'aprs Pierre Martyr, rgnait un printemps perptuel,
o l't ne finissait pas. Cette terre bnie portait constam
ment des moissons. Les arbres conservaient leurs feuilles
toute l'anne, et les prs taient toujours verts. Il n'y a
pas une province, pas une rgion, dit le mme crivain,
qui ne se fasse remarquer par ses majestueuses monta
gnes, ses fertiles valles, ses collines riantes et ses plaines
dlicieuses, arroses par une foule de belles rivires. Jamais
on ne trouva dans cette le ni un animal nuisible, ni mme
un carnassier; ni ours, ni lion, ni tigre froce, ni renard
rus, ni loup dvorant; tout y tait heureux et bni (1).
Dans la douce vega, chaque saison apportait ses fruits, et,
tandis qu'on cueillait les uns, arrivs parfaite maturit,
d'autres mrissaient dj sur les branches, et des fleurs, des
boutons promettaient une nouvelle abondance. Comment
donc ces gens, vivant au milieu d'ternelles moissons, au(1) Pierre Martyr, dec. III, lib. IX.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

29

raient-ils prvu l'avenir avec inquitude? Pourquoi auraientils fil et tiss pniblement, dans un pays o une douce
chaleur rgnait toute l'anne et o ni la nature, ni l'usage
ne leur prescrivaient de se vtir?
L'hospitalit qui distingue les hommes dans cet tat de
simplicit primitive fut tmoigne envers Colomb et ses
compagnons, pendant leur sjour dans la vega; partout o
ils allaient, leur arrive tait le signal de ftes et de rjouis
sances. Les naturels accouraient de tous cts, apportant
des prsents et dposant les richesses de leurs bosquets, de
leurs rivires et de leurs montagnes, aux pieds de ces tran
gers qu'ils continuaient croire descendus du ciel pour com
bler leur le de bienfaits.
Ayant rempli l'objet qu'il s'tait propos, l'amiral, au bout
de quelques jours, fit ses adieux ce pays hospitalier et ,
reprenant la route d'Isabella, repassa, avec sa petite arme,
par le Puerto de los Hidalgos. Tandis que nous le suivons en
imagination sur ces hauteurs, d'o la vega s'offrit pour la
premire fois aux yeux de l'Europen, nous ne pouvons nous
empcher de dtourner la tte pour jeter un dernier regard
d'admiration mle de piti sur ce beau pays, vou l'infor
tune. Le rgne de la libert naturelle, du bonheur ignorant,
de l'innocente oisivet, n'avait pas encore pass, mais dj
le charme tait rompu. Les blancs avaient pntr dans
l'le; la cupidit, l'orgueil, l'ambition, les soucis rongeurs,
le labeur pnible, la misre dgradante, allaient bientt les
y suivre, et le joyeux paradis de l'Indien allait tre dtruit
pour toujours.

CHAPITRE XI

RETOUR DE COLOMB A ISABELLA. - DPRISSEMENT DE LA COLONIE

Le 29 mars 1494, Colomb arrivait Isabella, trs satisfait


de son expdition dans l'intrieur de l'le. Le spectacle que
lui offrirent les environs du port tait bien propre a rehaus
ser encore ses esprances. Les plantes et les arbres fruitiers
de l'ancien monde, qu'il avait voulu introduire Hispaniola,
promettaient de se propager rapidement; les jardins, les
vergers, les champs taient dans un excellent tat. Beaucoup
de jeunes plants taient bien venus; la canne sucre avait
parfaitement russi ; une vigne du pays, taille avec soin,
avait donn un raisin passable, et des vignes apportes
d'Europe commenaient dj se couvrir de grappes. Le
30 mars, un laboureur prsenta l'amiral des pis de fro
ment sem la fin de janvier. Les petites plantes potagres
arrivaient maturit au bout de seize jours, et les grandes,
telles que les melons, les citrouilles, les concombres, au
bout d'un mois. Le sol, arros par des ruisseaux, des rivires,
des pluies frquentes, et stimul par un soleil ardent, se fai

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

31

sait remarquer par cette fcondit prompte, exubrante, qui


surprend l'tranger habitu des climats moins heureux.
L'amiral tait peine rentr Isabella, lorsqu'un messa
ger, envoy par Pedro Margarite, le commandant du fort
Saint-Thomas, vint l'informer que les Indiens du voisinage
avaient manifest des dispositions hostiles l'gard des
Espagnols ; ils avaient abandonn leurs villages, cess toutes
relations avec les blancs, et Caonabo, runissant ses guer
riers, se prparait attaquer la forteresse. Le fait est qu'aus
sitt l'amiral parti , les Espagnols, qui sa prsence avait
impos un frein, n'avaient plus cout que leurs passions et
avaient, comme d'ordinaire, exaspr les naturels, en les
dpouillant de leur or et en outrageant leurs femmes.
Caonabo aussi s'tait indign de voir ces envahisseurs
dtests planter leur tendard au milieu mme de ses
montagnes, et savait qu'il n'avait attendre d'eux que la
vengeance.
Cependant l'avis donn par Margarite ne troubla gure
Colomb; d'aprs ce qu'il avait vu dans son excursion, il
redoutait peu l'hostilit des Indiens ; il connaissait leur fai
blesse, leur crainte des blancs, surtout il comptait sur la
terreur que leur inspiraient les chevaux, qu'ils regardaient
comme des btes froces, soumises aux Espagnols, mais
prtes dvorer les ennemis de leurs matres. Il se contenta
donc d'envoyer Margarite un renfort de vingt hommes, avec
des vivres et des munitions, et d'occuper trente hommes
construire une route entre la forteresse et le port.
Ce qui tait pour Colomb un sujet d'inquitudes relles et
profondes, c'taient les maladies, le mcontentement et
l'abattement, qui augmentaient dans la colonie. La chaleur
et l'humidit qui fcondaient les champs taient funestes
aux hommes; les exhalaisons des marais et des forts, ainsi
que les vapeurs qui sortaient de terre sous l'action d'un

VIE ET VOYAGES
soleil brlant, produisaient des fivres intermittentes et ces
diffrentes maladies qui prouvent cruellement l'Europen
dans les rgions incultes des tropiques. Un grand nombre
d'Espagnols souffraient aussi d'un mal jusqu'alors inconnu,
que l'on supposait le fruit de leur libertinage avec les femmes
indiennes, mais dont l'origine, soit amricaine, soit euro
penne, a donn lieu de longues discussions. Ainsi la plu
part des colons taient ou retenus au lit ou affaiblis au point
de se traner; leur provision de mdecines avait t bientt
puise; ils manquaient de remdes et de ces soins dont un
malade a plus besoin mme que de drogues. Ceux qui se por
taient bien taient surchargs de besogne, soit pour la com
munaut, soit pour eux-mmes; ils devaient tout faire,
jusqu' cuire leurs aliments. Aussi les travaux publics lan
guissaient et il tait impossible de cultiver suffisamment le
sol pour augmenter les rcoltes. Les vivres commenaient
manquer ; ceux qu'on avait apports d'Europe s'taient, eu
grande partie, gts bord des vaisseaux ou terre, par la
chaleur et l'humidit du climat. La nourriture des indignes
ne paraissait pas pouvoir convenir aux colons, dont l'tat de
dbilit exigeait les aliments auxquels ils taient habitus.
Pour prvenir la famine, il fallait leur retrancher mme une
partie des provisions endommages et malsaines qui res
taient; aussitt des murmures se firent entendre, et beau
coup de gens haut placs, qui auraient d approuver une
mesure prise dans l'intrt du salut commun, furent les pre
miers la critiquer vivement ; parmi eux se trouvait le pre
Boyle, prtre aussi turbulent que rus. Celui-ci s'tait, dit-on,
indign de la stricte impartialit de Colomb, qui, ne faisant
aucune distinction de rang ni de personnes, avait mis le
moine et ses frres la petite ration, comme les profanes.
Au milieu de ce mcontentement gnral, le pain com
mena manquer; on n'avait plus de farine et on ne pouvait

DE CHRISTOPHE COLOMB.

37.

moudre le bl que dans des moulins bras, par un travail


ennuyeux et fatigant. Il devint donc urgent de construire un
moulin; d'autres travaux, d'une gale importance pour le
sort de la colonie, taient galement presss. Cependant, un
grand nombre d'ouvriers taient malades, quelques-uns fei
gnant de l'tre bien plus qu'ils ne l'taient en ralit, car il
y avait une rpugnance gnrale pour toute espce de travail,
qui ne rapportait pas immdiatement des richesses. Alors
Colomb mit en rquisition tous les hommes valides, et,
comme les cavaliers et les gentilshommes recevaient des
rations, ainsi que les autres colons, il les invita partager
les fatigues de ceux-ci; beaucoup de jeunes hidalgos, au
sang bouillant et l'esprit hautain, refusrent de se rendre
a cette invitation, qu'ils regardaient comme outrageante pour
eux. Mais l'amiral, rigide ami de la discipline, comprenait la
ncessit de faire respecter son autorit ; il recourut donc
la contrainte et se fit obir. Il s'attira ainsi de nouvelles et
durables inimitis ; cette mesure souleva l'indignation de tous
les nobles que renfermait la colonie, et excita contre Colomb
la haine de plusieurs grandes familles d'Espagne; on le
dpeignit comme un parvenu arrogant, un tranger, qui,
enorgueilli de sa puissance soudaine, ne cherchant qu' s'en
richir et s'lever encore, foulait aux pieds les droits, les
dignits de la noblesse espagnole et insultait l'honneur de
la nation.
Il est possible que Colomb ft trop strict, trop absolu dans
ses rglements ; il y a des cas o la justice mme peut deve
nir oppressive et o la svrit de la loi doit tre mitige. Ce
qui n'tait pour le colon ordinaire qu'une corve fatigante,
tait une humiliation, un dshonneur pour les gentilshommes.
Un grand nombre de ces jeunes gens avaient t attirs dans
l'expdition, non par la soif de l'or, mais par les projets
romanesques qu'avaient inspirs les rcits de l'amiral lui

34

VIE ET VOYAGES

mme ; ils avaient, sans doute, rv de se distinguer par des


exploits hroques, des aventures chevaleresques, et de
retrouver dans les Indes la glorieuse carrire que leur
avaient offerte les rcentes guerres de Grenade. D'autres
avaient reu, dans de riches familles, une ducation raffine,
qui ne les avait gure prpars aux dangers de la mer ou
aux fatigues et aux privations de l'migrant qui s'tablit dans
le dsert. S'ils tombaient malades, leur gurison devenait
bientt dsespre ; les douleurs morales aggravaient leur
mal. Ils souffraient des blessures faites leur orgueil ; en
proie la sombre tristesse qui nat de l'espoir du, ils ne
voyaient personne auprs de leur lit pour leur tmoigner
cette douce sollicitude, pour leur prodiguer ces soins aux
quels ils avaient t habitus. Ils mouraient dans un morne
dsespoir et dans l'abandon, en maudissant le jour o ils
avaient quitt leur pays.
Le vnrable Las Casas et, aprs lui, Herrera rapportent
gravement une croyance populaire, rpandue dans l'le
l'poque o le premier de ces crivains y rsidait; elle se
rattache au sort dplorable de ces cavaliers.
Lorsque, plus tard, Isabella, cause de sa situation insa
lubre, fut abandonne par les colons, cette ville tomba en
ruines et, comme tous les lieux dserts, elle devint bientt
un objet de terreur et de superstition pour le vulgaire. Nul
n'et os en franchir les portes; ceux qui passaient prs de
l ou chassaient les porcs sauvages, nombreux aux alentours,
dclaraient entendre des voix effrayantes qui s'levaient nuit
et jour dans la cit dsole ; aussi les paysans commencrent
craindre de cultiver les champs voisins. On raconta, ajoute
Las Casas, que deux Espagnols, errant un jour par hasard
parmi les difices demi crouls de la ville, entrrent dans
une de ses rues dsertes, o ils aperurent deux ranges
d'hommes, reconnaissables leur attitude altire pour de

DE CHRISTOPHE COLOMB.

53

nobles hidalgos et des cavaliers de la cour ; ils taient riche


ment vtus l'ancienne mode castillane, la rapire au ct
et la tte couverte de larges chapeaux de voyage, comme on
en portait autrefois. Les Espagnols furent tonns de voir
des personnages de ce rang et de cette apparence, inconnus
d'ailleurs des gens de l'le, habiter ces lieux dsols; ils les
salurent et leur demandrent d'o et quand ils y taient
venus. Les cavaliers gardrent un sombre silence, mais
rpondirent courtoisement leurs saluts, en portant la main
leurs sombreros; mais, en soulevant ceux-ci, ils dta
chrent leur tte de leurs paules^ et ils restrent debout,
comme des cadavres dcapits. Ces fantmes s'vanouirent
ensuite dans l'air. Les deux Espagnols furent si saisis d'hor
reur cette vue, qu'ils faillirent mourir sur place, et il leur
fallut plusieurs jours avant de recouvrer la raison (1).
Cette curieuse lgende dpeint bien l'esprit superstitieux
du temps et surtout des hommes qui Colomb avait affaire;
elle montre galement la sombre et profonde impression
faite sur le peuple par la mort de ces cavaliers, mort qui con
tribua augmenter l'impopularit de l'amiral, car on pr
tendit qu'il avait attir ces gentilshommes hors de leur pays
par ses fausses promesses et les avait sacrifis ses propres
intrts.
(1) Las Casas, Hisi. Ind., lib. 1, cap. XCII, MS. Herrera, Hist. Ind.,
dec. I, lib. II, cap. XII.

CHAPITRE XII

RPARTITION DES FORCES ESPAGNOLES A L'INTRIEUR DE L'ILE. PRPARATIFS D'UN VOYAGE A CUBA

Colomb prouvait de cruelles inquitudes, en voyant le


mcontentement grandir Isabella et les provisions qui lui
restaient diminuer rapidement; il dsirait commencer un
autre voyage de dcouvertes, mais il tait indispensable
auparavant de rgler les affaires de l'le, de manire n'avoir
rien craindre. Il rsolut donc d'envoyer tous les hommes
inutiles dans la colonie l'intrieur, pour visiter les terri
toires des diffrents caciques et explorer tout le pays. Ils se
ranimeraient ainsi, s'habitueraient au climat ainsi qu' la
nourriture des indignes, et intimideraient Caonabo ou tout
autre chef hostile. Il fit donc prendre les armes tout homme
valide, qui n'tait pas absolument ncessaire pour les besoins
de la colonie ou la garde des malades, et runit ainsi une
petite arme, comprenant deux cent cinquante arbaltriers,
cent dix arquebusiers, seize cavaliers et vingt officiers. Le
commandement gnral de ces forces fut donn Pedro

37

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

Margarite, qui, comme noble Catalan et chevalier de l'ordre


de Saint-Jacques, inspirait une grande confiance Colomb.
Alonso de Ojeda devait conduire l'arme au fort Saint-Tho
mas, o il devait remplacer Margarite, et celui-ci devait faire
une tourne militaire, explorer particulirement la province
de Cibao et ensuite les autres parties de l'le.
Colomb crivit une longue lettre d'instructions Marga
rite, pour le guider dans une occasion o la plus grande
circonspection tait ncessaire; il lui prescrivit surtout
d'tre prudent et juste dans ses rapports avec les Indiens,
de prserver ceux-ci de tout mal , de toute insulte, et de les
traiter de manire gagner leur confiance et leur amiti ; il
fallait leur apprendre, en mme temps, respecter la pro
prit des blancs et punir svrement tous les voleurs. Les
vivres dont l'arme aurait besoin leur seraient achets par
des personnes spcialement nommes par l'amiral, et en
prsence de l'agent du contrleur, si les naturels refusaient
de les vendre, Margarite les y obligerait alors, mais en agis
sant avec toute la douceur possible et en les calmant par de
bons procds. Le commandant ne permettrait pas ses
soldats de faire des changes avec les sauvages; ce trafic
dplaisant aux souverains et nuisant au service, il aurait
constamment l'esprit que les souverains tenaient plus la
conversion des naturels qu'aux richesses que ceux-ci pour
raient leur procurer.
Margarite devait maintenir une svre discipline dans l'ar
me, punir rigoureusement toute infraction ses ordres, tenir
ses soldats runis et leur dfendre de s'carter, soit seuls,
soit en petites bandes, pour les empcher d'tre massacrs,
car, si ces sauvages taient pusillanimes, il n'y avait pas de
gens plus prts que les lches devenir perfides et cruels (1).
(1) Lettre de Colomb. Navarrete, Colec. de Viages, t . II. Documents, n72.
CHRISTOPHE COLOMR, T. II.

38

VIE ET VOYAGES

Ces instructions judicieuses qui, si elles avaient t sui


vies, auraient maintenu des relations amicales entre les
Espagnols et les habitants d'Hati , mritent d'autant plus
d'tre rappeles, que Margarite les mprisa toutes et, par sa
desobissance, troubla la colonie, dshonora sa nation,
causa la destruction des Indiens et attira des reproches
immrits Colomb.
Outre les ordres prcdents, la lettre renfermait un plan
a mettre en excution pour surprendre et arrter Caonabo
et ses frres. Par son humeur guerrire , sa politique artifi
cieuse, sa grande puissance et sa haine implacable contre
les blancs, ce chef tait un dangereux ennemi; les moyens
proposs n'taient pas des plus loyaux ni des plus chevale
resques, mais l'amiral croyait permis d'opposer stratagme
stratagme, en luttant contre un ennemi rus et sanguinaire.
Le 9 avril 1494, Alonso de Ojeda partit d'Isabella, la
tte d'une arme qui s'levait prs de quatre cents hommes.
En arrivant au bord du Rio del Oro dans la Vega Real, il
apprit que trois Espagnols, venant du fort Saint-Thomas,
avaient t dpouills de leurs effets par cinq Indiens qu'un
cacique du voisinage avait envoys pour les aider passer
la rivire ; le chef, au lieu de punir les voleurs , les avait
approuvs et avait pris sa part du butin. Ojeda tait un sol
dat prompt, imptueux, dont les ides en fait de lgislation
taient toutes militaires; s'tant empar d'un des coupables,
il lui fit couper les oreilles sur la place publique du village ;
il arrta ensuite le cacique, son fils, son neveu, et les envoya
chargs de chanes l'amiral, aprs quoi il se remit en
marche.
Les prisonniers arrivrent Isabella dans un profond
abattement; ils taient accompagns d'un cacique des envi
rons, qui, comptant sur diffrents services qu'il avait rendus
aux Espagnols, venait implorer leur pardon. Son interven

DE CHRISTOPHE COLOMB.

39

tion n'eut cependant pas d'effet; Colomb sentait l'importance


d'imprimer la terreur dans l'esprit des sauvages , pour leur
faire respecter la proprit des blancs; il ordonna donc que
les coupables fussent conduits sur la place publique , les
mains lies derrire le dos, et qu'on leur coupt la tte,
aprs que le hraut aurait proclam leur crime et leur sen
tence. Ce n'tait pas l un chtiment hors de proportion avec
la faute, selon la justice des Indiens, car on nous assure
qu'ils abhorraient le vol, au point de le punir de l'empale
ment, quoique leurs lois ne fussent pas en gnral sangui
naires (1). Il n'est pourtant pas probable que l'amiral et
rellement l'intention de faire excuter cet ordre. Sur le lieu
du supplice, l'intercesseur bienveillant renouvela en pleu
rant ses supplications et promit que la faute ne serait plus
commise; la fin, Colomb, cdant ses prires, fit remettre
les Indiens en libert. Dans ce moment arrivait prcisment
du fort un cavalier qui, en passant par le village du cacique
coupable, avait trouv cinq Espagnols tombs au pouvoir des
sauvages; la vue de son cheval, ceux-ci avaient pris la
fuite quoiqu'ils fussent plus de quatre cents. Le cavalier
s'tait mis la poursuite des fuyards , en avait bless plu
sieurs de sa lance et avait ramen ses compatriotes en
triomphe.
Convaincu par ce fait qu'il n'avait rien craindre de ce
peuple timide, aussi longtemps que ses ordres seraient sui
vis, et comptant avoir assur la tranquillit de l'le et de la
colonie la fois , par la manire dont il avait distribu ses
forces, Colomb se prpara poursuivre ses dcouvertes. Il
chargea une junte, prside par son frre Diego, de rgler
les affaires en son absence; il appela, dans cette junte,
comme conseillers, le pre Boyle, Pedro Fernandez Coronel,
(1) Oviedo, Hist. Ind., lib. V, cap. III.

40

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

Alonzo Sanchez Caravajal et Juan de Luxan. II laissa dans le


port ses deux plus grands vaisseaux, qui tiraient trop d'eau
pour concourir un voyage d'exploration sur des ctes et
des rivires inconnues, et prit avec lui trois caravelles, la
Nina ou Santa-Clara, le San Juan et le Cordera.

LIVRE VII

CHAPITRE I

VOYAGE A L'EXTRMIT EST DE CUBA

L'expdition que nous allons rapporter peut paratre d'une


importance secondaire aujourd'hui, n'ayant amen aucune
grande dcouverte jet n'ayant abouti qu' l'exploration de
ctes, dj suffisamment connues du lecteur. Celui-ci nous
reprochera peut-tre de nous tendre sur des opinions , des
conjectures, dont la fausset a t reconnue depuis long
temps, et d'entrer dans les dtails d'entreprises qui, fondes
sur des erreurs, finirent par des dceptions. Mais, pour nous
intresser aux voyages de Colomb, nous devons oublier un
instant ce que nous savons des pays qu'il visita; nous devons
nous reporter en imagination un temps pass et nous identi
fier avec le grand navigateur, s'aventurant intrpidement sur
des mers o n'avait jamais flott le pavillon d'une nation civi
lise. Nous devons suivre encore, pas pas, l'amiral avanant
prudemment, mais hardiment, le long d'une cte inconnue,
dans l'ignorance des dangers qui se cachaient autour de lui
ou l'attendaient dans ces rgions mystrieuses dont il ne

44

VIE ET VOYAGES

pouvait sonder du regard la profondeur. Interrogeons-le,


chaque fois qu' l'horizon lointain nous voyons poindre fai
blement une langue de terre ou une longue ligne de caps ;
pions avec lui chaque lger canot qui effleure la mer, et
tchons de juger l'apparence, aux ornements de ceux qui
le conduisent et que nous comprenons imparfaitement, si
ces terres nouvelles sont aussi sauvages et incultes, si ce
sont des les ignores de l'homme civilis ou un prolonge
ment du vieux continent asiatique et les frontires demi
dsertes de populeux et superbes empires. Entrons dans les
penses, dans les rves mme de Colomb, admettons les
faits qui servaient de base ses raisonnements, ses conjec
tures, et revtons les contres o il nous conduira des bril
lantes couleurs de son imagination. Ainsi, nous trompant
nous-mmes, nous partagerons son ravissement la vue de
ces magnifiques rgions, o des merveilles, des beauts nou
velles frappent chaque pas nos yeux, et nous pourrons
enfin, aussi bien que si nous avions connu personnellement
cet homme extraordinaire, nous former une opinion de son
caractre et de la nature de ses entreprises.
Colomb se proposait, dans cette expdition, de regagner
la cte de Cuba au point o il l'avait quitte dans son pre
mier voyage, et de l'explorer au sud, en partant de l. Comme
nous l'avons dj dit, il prenait cette le pour un continent,
pour l'extrmit de l'Asie, et, dans ce cas, en la ctoyant
dans la direction propose, il devait finir par atteindre le
Cathay et ces autres pays, riches et commerants, quoique
demi barbares, dcrits par Mandeville et par Marco
Polo. ('!).
L'amiral partit d'Isabella , avec sa petite escadre , le
24 avril 1494, et cingla l'ouest. Aprs avoir touch Monte
(1) Cura de los Palacios, cap. CXXIII, MS.

DE CHRISTOPHE COLOMB.
Christi, il jeta l'ancre, le mme jour, dans le port de La
Navidad. Son but, en revenant dans ces tristes lieux, tait
d'obtenir une entrevue avec Guacanagari, qui, avait- il
entendu dire, tait retourn dans son ancienne rsidence.
Colomb ne pouvait croire la perfidie du cacique, tant les
bonts passes de celui-ci avaient fait une profonde impres
sion sur son cur; il esprait donc que des explications
franches carteraient tout doute pnible et rtabliraient des
relations amicales , trs avantageuses pour les Espagnols ,
dans leur tat prsent de dtresse. Mais Guacanagari, conti
nuant de tenir une conduite quivoque, se cacha l'approche
des vaisseaux, et quoique plusieurs de ses sujets assurassent
l'amiral qu'il lui ferait bientt une visite, celui-ci ne jugea
pas propos de s'arrter plus longtemps, sur une promesse
aussi incertaine.
Poursuivant son voyage, relard quelquefois par des vents
contraires, Colomb arriva, le 29 avril, dans le port de SaintNicolas, d'o il aperut l'extrmit de Cuba qu'il avait, dans
sa premire expdition, appele Alpha et Omega, le com
mencement et la fin; les naturels la nommaient Bayatiquiri,
et elle est connue aujourd'hui sous le nom de cap Maysi.
Ayant franchi le canal, qui a une largeur d'environ dix-huit
lieues, l'amiral longea la cte de l'le vers le sud, la dis
tance de vingt lieues, et jeta l'ancre dans un port, qu'il
nomma, a cause de sa grandeur, Puerto Grande et qu'on
appelle maintenant Guantanamo. L'entre tait troite et
tortueuse, quoique profonde; le port s'tendait l'int
rieur comme un lac magnifique, au cur d'un pays sauvage
et montagneux, couvert d'arbres dont quelques-uns taient
en fleurs, tandis que d'autres portaient des fruits. Non loin
du rivage taient deux huttes de roseaux, et des feux brillant
et l sur la plage annonaient la prsence de l'homme.
Colomb dbarqua donc , avec plusieurs hommes bien arms

4G

VIE ET VOYAGES

et le jeune interprte indien, Diego Colon, dont nous avons


dj parl. Il trouva les huttes dsertes et les feux abandon
ns; on ne voyait pas un tre humain. Les Indiens s'taient
tous enfuis dans les bois et dans les montagnes; l'arrive
soudaine des vaisseaux avait caus une panique dans le voi
sinage et interrompu videmment les apprts d'un festin
grossier, mais copieux; il y avait du poisson en abondance,
des utias, des guanas, les uns pendus aux branches des
arbres, les autres rtissant au feu sur des broches de bois.
Les Espagnols, condamns depuis quelque temps faire
maigre chre, s'invitrent sans crmonie ce repas prpar
pour eux dans le dsert; ils ne touchrent pas cependant
aux guanas, qu'ils regardaient avec dgot comme une
espce de serpent, quoique la chair de ces animaux part si
dlicate aux sauvages, que le guanas, comme les paons et
les faisans en Espagne, taient interdits au menu peuple,
d'aprs Pierre Martyr (1).
Comme les Espagnols erraient ensuite dans le voisinage,
ils virent environ soixante-dix naturels qui, runis sur la
cime d'un rocher, les contemplaient avec un tonnement
craintif; l'approche des blancs, ceux-ci disparurent dans
les bois et dans les anfractuosits de la montagne. Un seul,
plus hardi ou plus curieux que les autres, resta en arrire,
regardant timidement les trangers qui lui faisaient des
signes pour le rassurer, mais prt rejoindre promptement
ses compagnons.
Sur l'ordre de l'amiral, le jeune interprte lucayen s'avana
et adressa la parole au sauvage. Celui-ci s'entendant inter
peller amicalement dans sa propre langue, eut bientt perdu
ses inquitudes; il alla au devant de son compatriote et,
instruit par lui des intentions pacifiques des nouveaux venus,
(1) Pierre Martyr, dec. I, lib. III.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

47

il s'empressa d'avertir ses compagnons. Quelques instants


aprs, ceux-ci, descendant des rochers et sortant des forts,
s'approchrent avec respect des blancs. Colomb apprit par
l'interprte qu'ils avaient t envoys sur la cte par leur
cacique, qui faisait prparer un grand banquet pour un chef
voisin ; au moment o on les avait surpris, ils rtissaient le
poisson pour l'empcher de se gter pendant le transport.
Ils paraissaient avoir le caractre doux et paisible des habi
tants d'Hati. Les dgts faits dans leurs provisions par les
Espagnols affams ne leur donnaient aucun souci, car ils
disaient qu'une nuit de pche rparerait tout le mal; cepen
dant Colomb, avec son esprit ordinaire de justice, les fit
indemniser amplement; blancs et Indiens se sparrent,
galement satisfaits les uns des autres (1).
Remettant la voile, le ia mai, l'amiral poursuivit sa
course l'ouest, le long d'une cte montagneuse, traverse
par de belles rivires et offrant ces ports commodes qui
rendent cette le si remarquable. A mesure qu'il avanait, le
pays devenait plus fertile et plus populeux. Les naturels
accouraient sur la plage, hommes, femmes, enfants, con
templant d'un air stupfait les vaisseaux qui glissaient sur la
mer peu de distance. Us montraient aux Espagnols des
fruits, des provisions, et leur faisaient signe de descendre
terre ; d'autres arrivaient dans des canots, apportant du pain
de cassava, du poisson, des calebasses d'eau, non pour les
vendre, mais pour les offrir aux trangers, qu'ils regar
daient comme des tres surnaturels descendus du ciel.
Colomb leur distribua de petits prsents , qui furent reus
avec des transports de joie et de reconnaissance. Aprs
avoir long la cte quelque distance, il arriva un autre
golfe ou une baie profonde, troite l'entre et large l'in(1) Pierre Martyr, ubi sup.

48

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

trieur, entoure d'un riche et beau pays. De hautes mon


tagnes surgissaient du fond de la mer, dont les bords, maills de villages riants, taient si bien cultivs, qu'on les et
pris pour des jardins et des vergers. L'amiral jeta l'ancre
dans ce port, qui tait probablement celui qu'on nomme
aujourd'hui Saint-Jacques de Cuba, et y passa une nuit,
charm, comme d'ordinaire, de la simple hospitalit des
naturels (1).
Tous les Indiens auxquels on demanda le pays o se trou
vait l'or, rpondirent en indiquant le sud, et, pour autant
qu'on pouvait les comprendre , ils dclarrent que ce mtal
abondait dans une grande le, situe de ce ct. L'amiral,
dans son prcdent voyage, avait reu de vagues renseigne
ments au sujet de cette le qui, d'aprs quelques-uns de ses
compagnons, pouvait bien tre Babque, objet de tant de
recherches et de tant d'esprances chimriques; il avait
prouv un vif dsir de s'carter de sa route, pour aller la
recherche de cette terre , et ce dsir augmentait chaque
information nouvelle qu'il recevait. Aussi, le lendemain,
3 mai, s'lant arrt l'ouest devant un cap lev, il vira de
bord et, quittant momentanment la cte de Cuba, gagna le
large, et se mit a chercher l'le dont on lui avait parl.
(1) Cura de los Palaeios, cap. CXXIV, MS.

CHAPITRE II

DCOUVERTE DE LA JAMAIQUE

Colomb n'avait pas fait un grand nombre de lieues, qu'il


vit se dresser au loin, comme des nuages voilant l'horizon,
les sommets azurs d'une haute et vaste le ; il lui fallut deux
jours et deux nuits pour atteindre celle-ci; mais, tandis qu'il
avanait, il tait saisi d'admiration la vue de ces belles
montagnes, de ces forts majestueuses, de ces valles fer
tiles et des nombreux villages qui gayaient le paysage.
A l'approche des Espagnols, soixante-dix canots au moins,
remplis de sauvages bariols de couleurs riantes et orns
de plumes, se dtachrent du rivage et s'avancrent la dis
tance de plus d'une lieue. Ces sauvages l'air guerrier pous
saient de grands cris et brandissaient des lances de bois;
l'intervention de l'interprte et quelques prsents distribus
l'quipage d'un canot , qui s'tait aventur plus prs que
les autres, calmrent leur fureur et l'escadrille poursuivit sa
route, sans tre inquite. Elle jeta l'ancre, au centre de
l'le, dans une rade laquelle Colomb donna le nom de Santa

50

VIE ET VOYAGES

Gloria, cause de la beaut extraordinaire du pays envi


ronnant (1).
Le lendemain matin, l'amiral leva l'ancre au point du jour
et longea la cte l'ouest, la recherche d'un port bien
ferm, o il pt faire radouber son vaisseau trs endom
mag. Quelques lieues plus loin, il en trouva un qui parais
sait lui convenir; comme une chaloupe en sondait l'entre ,
il vit s'avancer deux grands canots remplis d'Indiens, qui
jetrent leurs lances aprs les Espagnols, mais sans Les
atteindre a cause de la distance. Voulant viter tout acte
d'hostilit qui pt empcher des relations futures, l'amiral
ordonna la chaloupe de revenir et, ayant reconnu qu'il y
avait assez d'eau pour son vaisseau, il entra dans le port o
il jeta l'ancre. Aussitt la plage se couvrit d'Indiens peints
de diffrentes couleurs, mais principalement en noir;
quelques-uns taient en partie vtus de feuilles de palmier
et tous portaient des aigrettes ou des couronnes de plumes.
Loin de ressembler aux habitants hospitaliers de Cuba et
d'Hati , ils paraissaient avoir le caractre belliqueux des
Carabes; ils lanaient des javelines dans la direction des
vaisseaux et faisaient retentir le rivage de leurs hurlements.
L'amiral rflchit qu'une patience plus longue pourrait
passer pour de la lchet ; il tait ncessaire de faire radou
ber son vaisseau et d'envoyer des hommes terre pour
prendre de l'eau, mais il tait prudent d'effrayer auparavant
les sauvages , pour les empcher d'inquiter les Espagnols.
Comme les caravelles ne pouvaient s'approcher suffisamment
de la plage, o les naturels taient runis, il envoya les cha
loupes, pleines d'hommes bien arms; ceux-ci, ramant prs
de la cte, lancrent une vole de flches qui blessrent plu
sieurs sauvages et mirent le dsordre parmi les autres. Les
(1) Cura de los Palacios, cap. CXXV.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

SI

agresseurs s'lancrent alors sur le rivage et dispersrent


cette foule d'ennemis, en dchargeant une seconde fois leurs
arbaltes et en lchant sur eux un chien, qui les poursuivit
avec une furie sanguinaire (1). C'est la premire fois que les
Espagnols se servirent de ces chiens, qu'ils dressrent plus
tard faire la guerre aux naturels du Nouveau Monde. Alors
Colomb dbarqua et prit formellement possession de l'le,
qu'il appela Santiago, mais qui a conserv son ancien nom
indien de Jamaque. Le port, qui tait commode, fut nomm
pour ce motif Puerto Bueno ; il tait en forme de fer cheval
et une rivire se jetait prs de l dans la mer (2).
Pendant le reste de la journe, le voisinage fut silencieux
et dsert. Cependant, le lendemain matin, avant le lever du
soleil, on vit apparatre sur le rivage six Indiens, qui fai
saient des signes d'amiti ; ils taient envoys par les caciques
avec des offres de paix et d'amiti. L'amiral accueillit celles-ci
cordialement et envoya aux chefs de petits prsents ; quelques
instants aprs , la plage tait de nouveau couverte de natu
rels nus et tatous, apportant une masse de provisions, sem
blables celles des autres les, mais suprieures en qualit.
Pendant les trois jours que les Espagnols restrent dans
le port, ils eurent les relations les plus amicales avec les
indignes ; ceux-ci paraissaient tre plus industrieux, comme
plus guerriers que leurs voisins de Cuba et d'Hati. Leurs
canots, mieux construits, taient orns de sculptures et de
peintures l'avant et l'arrire; beaucoup taient trs
grands, quoiqu'ils fussent faits du tronc d'un seul arbre,
souvent d'une espce d'acajou. Colomb en mesura un, qui
avait quatre-vingt seize pieds de long sur huit de large (3),
(1) Cura de los Palacios, cap. CXXV.
(2) Hist. del Almirante, cap. LXI.
(3) Cura de los Palacios, cap. CXXIV.

52

VIE ET VOYAGES

et qui avait t taill dans un de ces magnifiques arbres, qui


s'lvent comme des tours de verdure du sein des riches
forts des tropiques. Chaque cacique se glorifiait de possder
un grand canot de ce genre, qu'il paraissait regarder comme
son vaisseau d'apparal. Un fait curieux et digne d'tre remar
qu, c'est la diffrence inne qui existait entre tous ces insu
laires; les naturels de Porto Rico, quoique entours d'les
et exposs aux frquentes incursions des Carabes, taient
d'un caractre pacifique et possdaient trs peu de canots ,
tandis que la Jamaque, loigne des autres les, protge
par cela mme contre les dangers de l'invasion et situe au
milieu d'une mer paisible, tait habite par une race belli
queuse, dont les armements maritimes dpassaient ceux de
toutes les autres tribus.
Ayant fait rparer son vaisseau et pris de l'eau, Colomb
remit la voile et continua de longer l'le l'ouest, si prs
de la cte, que son escadrille fut continuellement entoure
des canots des habitants, qui sortaient de chaque baie et de
chaque rivire; ils ne manifestaient plus aucune hostilit,
mais venaient changer tout ce qu'ils possdaient contre des
objets europens. Aprs avoir fait environ vingt -quatre
lieues, les Espagnols approchrent de l'extrmit ouest de
l'le, o la cte faisait une courbe vers le sud ; mais le vent
s'opposait leur marche dans cette direction. Du dans
son espoir de trouver de l'or la Jamaque, l'amiral, voyant
que la brise le poussait du ct de Cuba, rsolut de retourner
dans cette le et de ne plus la quitter, qu'il n'en et explor
les bords une distance suffisante pour s'assurer si c'tait
une le ou un continent (1). Au dernier golfe o il s'arrta
la Jamaque, il donna le nom de Buenliempo ou beau
temps, cause du vent favorable qui l'entranait vers
(1) Hist. del Almirante, cap. L1V.

DE CHIUSTOI'HE COLOMB.

53

Cuba. Au moment o il allait partir, un jeune Indien monta


fibord du vaisseau et vint prier les Espagnols de l'emmener
dans leur pays; il tait suivi de ses parents et de ses amis,
qui recouraient aux supplications les plus mouvantes pour
le dtourner de son projet. Pendant quelque temps, il parut
troubl; la douleur de sa famille le touchait visiblement, et,
d'un autre ct, il brlait du dsir de visiter la demeure de
ces trangers merveilleux. A la fin, la curiosit, la passion
des voyages, naturelle la jeunesse, l'emportrent; il s'ar
racha aux embrassements de ses amis, et, pour ne point voir
les larmes de ses surs, se cacha fond de cale. mu de
cette scne et charm de l'esprit entreprenant et confiant du
jeune Indien, Colomb ordonna que celui-ci ft trait avec
des gards tout particuliers (1).
On aimerait de savoir ce que devint ce sauvage curieux et
quelle impression fit sur son esprit ardent le spectacle de la
civilisation. Le pays des blancs ralisa-t-il ses esprances,
ou, comme tous ses compatriotes, regretta-t-il, au sein de
cits brillantes, ses forts natales? Revint-il jamais auprs
de sa famille? Les anciens historiens espagnols ne s'intres
saient gure au sort de ces premiers voyageurs du Nouveau
Monde, et il n'est plus fait aucune mention de ce jeune aven
turier.
(1) Ilist. del klmiranle, cap. L1V.

CHRISTOPHE Cd:.03, T. U.

CHAPITRE III

RETOUR A CURA. - CROISIRE DANS LESflLES NOMMES LES JARDINS


DE LA REINE

Parlant du golfe de Buentiempo, l'escadrille cingla de


nouveau vers Cuba et, le 18 mai 1494, arriva un grand cap,
auquel Colomb donna le nom de Cabo de la Cruz, qu'il a
conserv. Ayant dbarqu l dans un grand village, l'amiral
fut bien reu et trait par le cacique et les naturels, qui
avaient depuis longtemps entendu parler de lui et de ses
vaisseaux; il apprit, par ce chef, que les nombreux Indiens
qui avaient visit sa flottille, pendant sa croisire sur la cte
septentrionale, dans son premier voyage, avaient rpandu au
loin le bruit de l'arrive de ces tres merveilleux descendus
du ciel et excit partout la surprise et la curiosit (1). Colomb
demanda au cacique et ses sujets si Cuba tait une le ou
un continent; tous rpondirent que c'tait une le, mais
d'une immense tendue, car ils dclaraient que personne
(1) Cura delos Palacios, cap. CXXVI.

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

55

n'en avait jamais vu l'extrmit. Cette rponse, qui prouvait


qu'ils ignoraient la nature d'un continent, laissait la question
encore enveloppe d'obscurit. Cette province de Cuba se
nommait en Indien Macaca.
Poursuivant son voyage l'ouest, le lendemain, Colomb
arriva un endroit o la cte faisait brusquement un coude
de plusieurs lieues vers le nord-est, puis se repliait de nou
veau vers l'ouest, de manire former une baie ou plutt
un golfe immense. L il fut assailli par un violent orage,
accompagn de tonnerre et d'clairs qui, sous ces latitudes,
paraissent dchirer la vote mme du ciel ; heureusement
cet orage fut de courte dure, sinon la flotte et couru les
plus grands dangers, car des rocs et des bancs de sable en
grand nombre rendaient la navigation difficile (1). Les diffi
cults augmentaient mesure qu'on avanait, jusqu' ce
qu'enfin le matelot de vigie vit la mer parseme, aussi loin
que la vue pouvait s'tendre, de petites les, les unes basses,
nues, sablonneuses, les autres couvertes de verdure ou cou
ronnes de hautes et magnifiques forts. Elles taient de
grandeur diffrente, variant d'une quatre lieues, et deve
naient gnralement plus fertiles et plus leves, en se rap
prochant de Cuba. Voyant leur nombre augmenter au point
qu'il tait impossible de donner un nom chacune, Colomb
donna tout ce groupe qui tapissait, en quelque sorte, d'une
verdure varie toute la surface de la mer, le nom de Jardins
de la Reine. Il voulut d'abord laisser cet archipel sa droite
et cingler plus au large, mais il se rappela que Mandeville et
Marco Polo avaient dcrit la cte d'Asie comme garnie de
plusieurs milliers d'les; il se persuada qu'il tait arriv
dans celles-ci et rsolut de rester en vue de la cte qui, si
(1) Ces rocs se nomment en anglais keys de Cayos, rochers qui forment
quelquefois de petites les sur la cte d'Amrique.

56

VIE ET VOYAGES

elle tait rellement celle d'Asie, devait le conduire dans les


tats du Grand Khan.
Colomb, s'engageant au milieu de ces les, ne tarda pas
rencontrer toute espce de difficults et de dangers, cause
des bancs de sable, des courants et des rocs cachs sous
l'eau. Les Espagnols durent avancer lentement, ayant des
matelots toujours posts sur le grand mt et la sonde con
stamment en main; tantt ils viraient de bord dans toutes les
directions, en moins d'une heure, tantt ils s'aventuraient dans
un canal troit, o il fallait baisser toutes les voiles et touer
les vaisseaux, pour les empcher d'chouer; malgr toutes
ces prcautions , ceux-ci touchaient souvent des bancs de
sable, d'o l'on avait les plus grandes peines de les dgager.
Le temps trs variable ajoutait aux difficults de la navigation ;
cependant il ne tarda pas devenir un peu plus stable dans
ses caprices mmes; le matin, le vent se levait l'est avec le
soleil et, suivant le cours de celui-ci pendant la journe, il
tombait au coucher de cet astre l'ouest. Vers le soir, de
lourds nuages s'amassaient, des clairs brillaient, le tonnerre
grondant au loin annonait une tempte furieuse, mais, ds
que la lune apparaissait, une partie de ces nuages se rsol
vait en pluie et l'autre tait balaye par une brise de terre.
Il y avait dans le spectacle offert Colomb bien des dtails
qu'il remarquait et devaient le confirmer dans l'ide qu'il
tait au milieu d'un archipel asiatique. Tandis que les vais
seaux glissaient sur l'eau unie et transparente, entre ces
les verdoyantes , il pouvait se rappeler les descriptions
faites de l'Orient, la vue de cette vgtation exubrante, de
ces fleurs, de ces plantes aromatiques, qui embaumaient
l'air, des flamands au brillant plumage qui abondaient dans
les plaines, et d'autres oiseaux des tropiques qui volaient
et l dans les bosquets.
Ces les taient gnralement inhabites. Cependant les

DE CHRISTOPHE COLOMB.

57

Espagnols distingurent dans une des plus tendues un


grand village, qu'ils visitrent le 22 mai. Les huttes taient
abandonnes par leurs habitants, qui paraissaient tirer
surtout de la mer leurs moyens de subsistance; on y trouva
beaucoup de poisson. Le rivage tait couvert d'cailles de
tortue. On trouva aussi des perroquets domestiques, des
grues rouges et un certain nombre de chiens muets, que les
naturels mangeaient, comme on l'apprit plus tard. L'amiral
donna cette le le nom de Santa Marta.
Dans le cours de ce voyage, Colomb remarqua un jour un
canot, immobile dans un des canaux paisibles qui sparaient
ces les; il tait rempli de sauvages occups pcher, et il
fut tonn du moyen trange qu'ils employaient. Ils avaient
un petit poisson, dont la tte tait garnie de nombreuses
pinces, l'aide desquelles il s'attachait si fortement tout
objet, qu'on l'et mis en pices plutt que de lui faire lcher
prise. Attachant une longue ligne la queue de ce poisson,
les Indiens le laissaient nager au loin; il se tenait gnra
lement presque la surface de l'eau, jusqu' ce qu'il apert
sa proie ; alors il fondait sur elle, se cramponnant la gorge
des poissons ou l'caille des tortues, et il ne lchait sa
victime, qu'elle n'et t tire bord par les pcheurs. Les
Espagnols virent prendre ainsi une norme tortue, et Fer
nando Colomb affirme qu'il vit prendre, de la mme faon,
un requin sur la cte de Veragua. Le fait a t confirm par
diffrents navigateurs, et l'on prtend que ce moyen singulier
est encore usit aujourd'hui sur la cte orientale d'Afrique,
Mozambique et Madagascar; c'est ainsi, fait observer
Humboldt, que des sauvages, qui n'ont probablement
jamais communiqu entre eux, offrent les analogies les plus
tonnantes dans leur manire de rgner sur les animaux (1).
(1) Humboldt, Essai politique sur l'le de Cuba, t. 1, p. :1G4.

VIE ET VOYAGES
Les pcheurs montrent sans crainte sur les vaisseaux; ils
fournirent du poisson aux Espagnols et leur auraient volon
tiers donn tout ce qu'ils possdaient. Aux questions de
l'amiral sur les rgions o l'on se trouvait, ils rpondirent
que la mer tait pleine d'les au sud et l'ouest, et que Cuba
continuait de s'tendre indfiniment l'ouest.
tant sorti de cet archipel, Colomb cingla vers une partie
montagneuse de l'le de Cuba, quatorze lieues environ de
distance, et y dbarqua dans un grand village, le 3 juin ; il y
fut reu avec cette bont, cette tendresse qui distinguaient les
habitants de Cuba, qu'il plaait au dessus de tous les autres
insulaires pour leur caractre doux et pacifique. Les ani
maux mmes, disait-il, taient plus doux, comme plus grands
et meilleurs, dans cette le que dans les autres. Parmi les
provisions de diffrent genre que les naturels apportaient
avec empressement, il y avait des pigeons-ramiers, remar
quables par leur forte taille et leur chair exquise; trouvant
dans celle-ci un got particulier, l'amiral fit ouvrir le jabot
de plusieurs de ces pigeons frachement tus, et l'on y trouva
des pices fines.
Tandis que les matelots se procuraient de l'eau et des
vivres, Colomb prit des renseignements auprs du vnrable
cacique de ce village et de plusieurs vieillards; ils lui
apprirent que leur province se nommait Ornofay et que, plus
l'ouest, la mer tait de nouveau couverte d'les innom
brables et avait peu de profondeur. Quant au pays de Cuba,
aucun d'eux n'avait jamais entendu dire qu'elle et une
extrmit l'ouest; on n'atteindrait pas celle-ci en quarante
lunes ; en ralit, ils considraient la cte comme se prolon
geant indfiniment. Ils firent toutefois observer que l'amiral
pourrait se renseigner mieux auprs des habitants de Mangon, province voisine, situe l'ouest. Colomb, avec son
imagination prompte, fut frapp de ce nom qui ressemblait

DE CHRISTOPHE COLOMB.

59

celui de Mangi, la province la plus riche des tats du Grand


Khan, au bord de l'Ocan. Il fit de nombreuses questions au
sujet de ce pays de Mangon et crut entendre dire par les
Indiens qu'il tait habit par des gens qui avaient des queues
comme les animaux et portaient des vtements pour les
cacher. Il se rappela que Mandeville, dans sa description des
parties recules de l'Orient, avait rapport une fable de ce
genre, rpandue parmi certaines peuplades sauvages de
l'Asie, pour se moquer des vtements de leurs voisins civi
liss, auxquels ils ne trouvaient d'autre utilit que de cacher
une difformit (1). Colomb commena croire plus ferme
ment qu'en longeant la cte de Cuba l'ouest, il finirait par
atteindre les opulents royaumes de l'Asie ; il se berait de
l'espoir de reconnatre dans ce pays de Mangon la riche
province du Mangi, et dans ces hommes qui cachaient leur
queue sous des vtements, les habitants de l'empire de Tarlarie, envelopps dans des robes longues.
(1) Cura de los Palacios, cap. CXXVII.

CHAPITRE IV

EXPLORATION AU SUD DE CUBA

Sduit par une des illusions riantes de sa vive imagina


tion , Colomb poursuivit son voyage, avec une brise favo
rable, le long du continent suppos de l'Asie. Il tait arriv
en face de cette partie de la cte mridionale de Cuba, o,
sur un espace de prs de trente-cinq lieues, la navigation
est embarrasse par des les et par des rcifs. Il avait
gauche une vaste mer dont la couleur bleu fonc accusait la
grande profondeur, droite le pays bois d'Ornofay, montueux l'intrieur; la cte verdoyante, arrose par d'innom
brables cours d'eau, tait couverte de villages. L'apparition
des vaisseaux excitait partout la joie et l'tonnement ; les
naturels saluaient par des acclamations l'arrive de ces tres
merveilleux, dont la gloire s'tait rpandue plus ou moins
dans toute l'le et qui devaient les combler des bienfaits c
lestes; ils arrivaient la nage ou dans leurs canots, offrant
les fruits, les productions de leur pays et adorant en quelque
sorte les blancs. Aprs la pluie ordinaire du soir, la brise

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

61

qui soufflait de terre apportait aux Espagnols, avec une fra


cheur embaume, des bruits lointains de voix et de musique;
probablement les sauvages clbraient, par des chants et
par des danses, la venue des trangers. Ces odeurs aroma
tiques, ces sons joyeux ravissaient tellement Colomb, acces
sible en ce moment toutes les motions heureuses, que la
nuit, comme il le disait, lui semblait une heure (1).
Nous ne pouvons rsister au dsir de remarquer ici les
contrasts frappants que le temps produit quelquefois. Cette
cte anime, populeuse, dont les habitants se rjouissaient
la vue des Europens, est celle qui s'tend l'ouest de la
ville de Trinidad, le long du golfe de Xagua; tout y est
aujourd'hui silencieux et dsert; la civilisation, qui a lev
sur plusieurs points de l'le de brillantes cits, a fait de ces
lieux une solitude; tous ces Indiens ont disparu depuis
longtemps, aprs avoir cruellement souffert sous la domina
tion de ces trangers, qu'ils avaient si joyeusement accueillis
parmi eux. Nous avons sous les yeux le rcit d'une nuit pas
se rcemment sur ces bords par un clbre voyageur, mais
combien les impressions de celui-ci sont diffrentes de celles
de Colomb! J'ai pass, dit-il, une grande partie de la
nuit sur le pont. Quelles ctes dsertes! Pas une lumire
qui annonce la cabane d'un pcheur! Depuis Batabano jus
qu' Trinidad, sur une distance de cinquante lieues, il
n'existe pas un seul village. Cependant, du temps de Colomb,
cette terre, les bords mme de la mer, taient habits. Quand
on creuse le sol ou que les torrents fendent la surface de la
terre, on trouve souvent des haches de pierre et des vases de
cuivre, traces laisses par les anciens habitants de l'le (2).
Pendant prs de deux jours, les vaisseaux longrent cette
(1) Cura de los Palacios, cap. CXXVII.
(2) Humboldt, Essai politique sur l'le de Cuba, t. II, p. 28.

(i

VIE ET VOYAGES

partie dcouverte de la cte, en traversant le large golfe de


Xagua ; la fin, ils arrivrent un endroit o l'eau devenait
brusquement blanche comme du lait et aussi trouble que si
l'on y et ml de la farine. Ce phnomne tait d du
sable fin ou des particules de calcaire, dtaches du fond
de la mer, de certaines profondeurs, par les vagues et les
courants; il rpandit l'alarme parmi les Espagnols, dont la
frayeur augmenta encore, lorsqu'ils se virent bientt entou
rs de rcifs dans une mer peu profonde. Plus ils avanaient,
plus leur position devenait critique ; ils taient engags dans
un troit canal, o ils ne pouvaient virer de bord, o les
ancres n'avaient pas de prise et o, ballotts par le vent, ils
couraient le danger d'chouer. Ils finirent par atteindre une
petite le, o ils trouvrent un mouillage passable; ils y pas
srent la nuil dans une pnible anxit. Beaucoup taient
d'avis d'abandonner l'entreprise, dclarant qu'ils pourraient
s'estimer assez heureux, s'ils russissaient regagner sains
et saufs l'endroit d'o ils taient partis ; mais Colomb ne put
s'y rsoudre, dans ce moment o il rvait de brillantes
dcouvertes. Le lendemain matin, il chargea la plus petite
caravelle d'explorer ce nouveau labyrinthe d'les et d'aller
jusqu' la terre ferme prendre de l'eau frache, dont l'qui
page avait grand besoin. La caravelle revint avec la nouvelle
que les canaux de ce groupe taient aussi nombreux, aussi
embarrasss que ceux des Jardins de la Reine; que la terre
ferme tait borde de marais profonds et d'une cte marca
geuse, o les arbres croissaient dans l'eau, si prs l'un de
l'autre qu'ils formaient un mur impntrable; enfin, qu'
l'intrieur le pays paraissait fertile, montagneux, et que des
colonnes de fume, s'levant de diffrents cts, annonaient
des habitations (1). Colomb s'aventura alors pntrer dans
(t) Cura de los Palacios, cap. CXXVIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

63

ce petit archipel, sous la conduite de la caravelle; il avana


prudemment, avec beaucoup de difficult et de danger, dans
les troits canaux qui sparaient les bancs de sable et les
les, et o il faillit plusieurs fois chouer. A la fin, il attei
gnit un cap peu lev de Cuba, auquel il donna le nom de
cap Sraphin ; la cte se dtournait l l'est, formant une
baie si profonde, qu'il ne pouvait voir la terre au fond. Il y
avait au nord des montagnes loignes, et l'espace interm
diaire tait dcouvert; les les se montraient au sud et
l'ouest. Cette description s'accorde avec celle de la grande
baie de Batabano. L'amiral cingla vers ces montagnes, avec
un vent favorable et trois brasses d'eau ; le lendemain, il jeta
l'ancre sur la cte, prs d'un magnifique bosquet de palmiers.
Quelques hommes furent envoys terre pour prendre
de l'eau et du bois; ils trouvrent deux sources vives dans
le bosquet. Tandis qu'ils coupaient du bois et remplissaient
leurs tonneaux, un archer s'enfona dans la fort avec son
arbalte, la recherche de gibier, mais on le vit bientt
revenir, accourant d'un air pouvant et appelant ses com
pagnons son secours. L'Espagnol raconta qu'il n'avait pas
t loin, lorsqu'il aperut tout coup par une claircie un
homme vtu d'une robe blanche, comme un moine de l'ordre
de Notre-Dame de la Merci, de sorte qu'il le prit d'abord
pour le chapelain de l'amiral, il tait suivi de deux autres,
portant des tuniques blanches, descendant jusqu'au genou,
tous les trois avaient le teint des Europens. Derrire eux,
il y avait une trentaine d'hommes, arms de massues et de
lances; ils ne manifestaient aucune hostilit et ne bougeaient
pas. L'homme la longue robe blanche s'avanait seul pour
accoster l'archer , mais celui-ci , efiray de voir cette suite
nombreuse, s'tait enfui aussitt pour aller chercher du
secours. Les Espagnols, craignant de se trouver en prsence
d'un si grand nombre d'hommes arms, n'eurent pas le cou

64

VIE ET VOYAGES

rage de les chercher ni de les attendre, et s'empressrent


de regagner leurs embarcations.
A cette nouvelle, Colomb prouva une vive satisfaction,
car il conclut que ces indignes vtus devaient tre des habi
tants de Mangon, dont il avait entendu rcemment parler; il
tait donc enfin arriv sur les confins d'un pays civilis,
sinon aux frontires mmes de la riche province de Mangi.
Le lendemain, il envoya une troupe d'hommes arms la
recherche de ces gens vtus de blanc, avec ordre de pn
trer dans l'intrieur, s'il le fallait, la distance de quarante
milles, jusqu' ce qu'ils eussent rencontr des habitants.
L'amiral pensait que les endroits peupls et cultivs pou
vaient tre loigns de la mer et qu'il pouvait y avoir des
villes au del des bois et des montagnes de la cte. Les Espa
gnols s'enfoncrent dans d'paisses forts qui bordaient la
plage, puis ntrrent dans une grande plaine ou savane, cou
verte de fortes herbes, aussi grandes que des bls mrs. Ils
n'y trouvrent ni chemin ni sentier, et, embarrasss dans
leur marche par ces plantes entrelaces ou rampantes, ils
eurent la plus grande peine faire une mille; ils abandon
nrent alors l'entreprise et revinrent harasss de fatigue.
Le jour suivant, une autre troupe d'Espagnols fut envoye
dans une direction diffrente; ils n'taient pas encore loin
de la cte, lorsqu'ils aperurent l'empreinte des griffes de
quelque grand animal, que les uns prirent pour un lion, les
autres pour un griffon (1), et qui tait probablement un de
(1) Le cardinal Pierre de Aliaco, un des auteurs favoris de Colomb,
parle plusieurs fois, dans son Imago mundi, de l'existence de griffons
dans l'Inde, et Glanville, dont le trait De Proprietatibus rerum tait
familier Colomb, dcrit ces animaux comme ayant le corps et les
griffes du lion, la tte et les ailes de l'aigle, et comme infestant, de ma
nire en rendre l'accs trs dangereux, les montagnes o abondaient
l'or et les pierres prcieuses. De Proprietat. rerum, lib. XVIII, cap. CL.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

G5

ces alligators qui abondent aux environs. pouvants cette


vue, les marins s'empressrent de revenir; ils traversrent
une fort, qui s'ouvrait en diffrents endroits sur des plaines,
o ils virent des troupeaux de grues, deux fois grandes
comme celles d'Europe. Beaucoup d'arbres et de plantes
exhalaient ces odeurs aromatiques qui entretenaient con
stamment leur espoir de dcouvrir les pices de l'Orient. Ils
virent aussi beaucoup de vignes, si belles dans le Nouveau
Monde ; plusieurs de ces vignes grimpaient jusqu'au fate des
arbres les plus levs, qu'elles recouvraient de leur feuil
lage, et, s'enroulant de branche en branche, portaient
d'normes grappes de raisin plein de jus. Les Espagnols
retournrent bord, sans avoir t plus heureux dans leurs
recherches que leurs prdcesseurs; ils dclarrent que le
pays tait excessivement fertile, mais dsert et couvert de
bois impntrables; comme une preuve de sa fertilit, ils
avaient rapport d'normes grappes de raisin sauvage, que
l'amiral envoya plus tard aux souverains, avec de l'eau de la
mer blanche qu'il avait traverse.
Comme on ne dcouvrit jamais Cuba une tribu d'Indiens
portant des vtements, il est probable que l'histoire de ces
hommes en robes blanches s'expliquait par une illusion de
l'archer, qui, proccup de l'ide des mystrieux habitants
de Mangon, fut peut-tre, dans son excursion solitaire tra
vers la fort, frapp la vue d'une de ces bandes de grues
qui abondaient, parat-il, dans le voisinage. Ces oiseaux,
comme les flamands, se runissent pour chercher leur
pture, et l'un d'eux, plac quelque distance, fait le guet;
quand on les voit par une claircie , rangs le long d'une
plaine unie ou au bord d'un tang, leur taille leve, droite,
les ferait au premier coup d'oeil prendre pour des tres
humains. Que l'Espagnol se ft tromp ou qu'il et invent
le fait, toujours est-il que son rcit fit une profonde impres

VIE ET VOYAGES
sion sur Colomb, dispos croire tout de qui pouvait le
confirmer dans l'opinion qu'il tait dans le voisinage d'un
pays civilis.
Aprs avoir explor la baie l'est et s'tre assur que ce
n'tait pas un bras de mer, l'amiral poursuivit son voyage
l'ouest et, ayant fait environ neuf lieues, arriva une cte
habite, o il communiqua avec plusieurs sauvages; ils
taient nus, comme d'ordinaire, mais ce n'taient que de
pauvres pcheurs, vivant au bord de la mer, et Colomb sup
posait que les contres civilises se trouvaient l'intrieur
des terres. Comme l'interprte lucayen ne comprenait pas la
langue ou plutt le dialecte de ces Indiens, tous les rensei
gnements que put se procurer l'amiral lui furent ncessai
rement donns au moyen de signes et de gestes; aussi, tou
jours proccup de son hypothse favorite, il crut entendre
dire par les naturels que, dans des montagnes lointaines,
visibles l'ouest, rgnait un puissant monarque, obi dans
mainte province populeuse ; que ce roi portait une robe
blanche, dont la queue balayait la terre; qu'on l'appelait
saint (1), qu'il ne parlait jamais, et faisait connatre sa volont
ses sujets, au moyen de signes (2). On voit comment l'ami
ral, avec son imagination active, interprtait toutes choses
d'aprs des ides prconues ; Las Casas assure qu'on ne
connut jamais dans l'le un cacique portant des vtements
ou ressemblant, sous un rapport quelconque, au personnage
ici dcrit. Ce roi, surnomm saint, n'tait probablement
qu'un tre imaginaire, cr la ressemblance de ce myst
rieux potentat, nomm le prtre Jean , qui avait longtemps
figur dans les rcits de tous les voyageurs orientaux , tan(1) Que le Ilamaban santo e que traia tunicablanca que learastra por
et suelo. Cura de los Palacios, cap. CXXVIII.
(3) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. II, cap. XIV.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

67

tt comme prince, tantt comme prtre, et dont on a rcem


ment recherch avec curiosit l'empire, qui fut toujours un
sujet de doutes et de discussions.
Les renseignements donns par les indignes, relative
ment la cte vers l'ouest, taient trs vagues; d'aprs ces
gens, elle se prolongeait au moins la distance de vingt
journes, mais ils ne pouvaient dire si elle se terminait l;
ils paraissaient peu instruits de tout ce qui n'tait pas dans
leur voisinage immdiat. Prenant un de ces Indiens pour
guide, Colomb cingla vers les montagnes lontaines, o r
gnait le cacique la robe blanche; il esprait qu'elles for
maient la frontire d'un pays civilis. Il n'tait pas encore
loin, qu'il vit sa marche embarrasse, comme d'ordinaire,
par des rcifs et des cueils; les vaisseaux dtachaient fr
quemment du sable du fond de la mer; dans d'autres mo
ments, ils taient presque emprisonns dans d'troits canaux,
o il n'y avait pas de place pour louvoyer et o il fallait les
touer avec force, au risque de les endommager gravement.
Dans un endroit, la mer tait presque couverte de tortues ;
dans un autre, des nues de cormorans et de pigeons obscur
cissaient l'air; un jour, on vit des myriades de papillons
aux couleurs brillantes, qui furent chasss par la pluie, dans
la soire.
En approchant des rgions montagneuses, on trouva la
cte borde de marais et couverte d'paisses forts qui em
pchaient de pntrer dans l'intrieur du pays. Pendant plu
sieurs jours, les Espagnols cherchrent de l'eau frache, dont
ils avaient grand besoin; la fin, ils dcouvrirent une
source dans un bosquet de palmiers, et prs de l des
cailles d'hutres perlires, qui firent souponner Colomb
l'existence d'une pcherie de perles dans le voisinage.
Quoique cette ceinture de marais et de bois coupt toute
communication avec l'intrieur, le pays paraissait bien peu

6S

VIE ET VOYAGES

pl; des colonnes de fume s'levaient de diffrents cts,


plus nombreuses mesure que la flottile avanait, jusqu' ce
qu'on les vt briller sur tous les rochers, sur toutes les hau
teurs boises. Les Espagnols ne savaient si ces feux annon
aient des villes et des villages ou si c'taient des signaux
d'alarme, comme ceux qui, sur les rivages d'Europe, aver
tissaient de l'approche de l'ennemi.
Colomb resta plusieurs jours explorer cette cte solitaire
et dangereuse, dont les canaux embarrasss sont rarement
visits, mme de nos jours, par la barque du contrebandier.
Cependant, en avanant, il reconnut que la cte inclinait
gnralement au sud-ouest, ce qui s'accordait avec la de
scription faite par Marco Polo des rgions recules de l'Asie.
Il commena alors tre bien sr de se trouver dans cette
partie du continent asiatique, situe hors des bornes de
l'ancien monde, telles que les avait fixes Ptolme ; en con
tinuant, il devait certainement arriver l'endroit o ce rivage
aboutissait la Chersonse Dore des anciens (1).
L'imagination ardente de Colomb prenait toujours les
devants et lui suggrait quelque entreprise grandiose.
Mlant ses conjectures sur sa situation avec les donnes
incompltes de la gographie de ce temps, il imagina une
route triomphale pour son retour en Espagne. Doublant la
Chersonse Dore, il entrerait dans les mers frquentes par
les anciens et bornes par les riches nations de l'Orient; tra
versant le golfe du Gange, il passerait par l'le de Taprobane
et, en suivant le dtroit de Bab El Mandel , atteindrait la mer
Rouge ; de l il irait par terre Jrusalem , prendrait des
vaisseaux Joppa et se rendrait en Espagne par la Mditer
rane. Ou si la route d'Ethiopie Jrusalem paraissait trop
dangereuse, cause des tribus sauvages et guerrires de ce
(1) La pninsule actuelle de Malacca.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

69

pays, ou encore s'il ne voulait pas se sparer de ses vais


seaux, il pourrait longer toute la cte d'Afrique, passer
triomphalement prs des Portugais, timides explorateurs de
la Guine, et, ayant ainsi fait le tour du monde, il arriverait
aux piliers d'Hercule, le necplus ultra du monde ancien ! Tel
tait le plan grandiose de Colomb, tel qu'il nous est rapport
par un de ses amis intimes (1), et il n'y a rien qui doive nous
surprendre dans cette ignorance de la grandeur relle de
notre globe. Depuis qu'une partie connue du globe de
celui-ci a t mesure, sa circonfrence nous est parfaite
ment connue, mais elle tait encore un problme cette
poque pour les plus grands savants.
(1) Cura de lus l'alacios, cap. CXXI1I, MS.

CHRISTOPHE COLOMB, T. II.

CHAPITRE V

RETOUR DE COLOMB SUR LA COTE MRIDIONALE DE CUBA

Les compagnons de Colomb, et plusieurs d'entre eux


taient des navigateurs habiles et expriments, se croyaient
avec lui au bord du continent asiatique et prs des bornes
de la civilisation orientale, mais ils taient loin de partager
son enthousiasme; ils n'avaient ancune gloire tirer du suc
cs de cette entreprise, dont les difficults et les dangers
toujours croissants les dcourageaient. Les vaisseaux taient
fortement endommags, les cbles et les cordages taient
uss, les provisions diminuaient, le biscuit tait, en grande
partie, gt par l'eau de mer, qui s'introduisait de tous cts.
L'quipage, affaibli par un travail incessant, se laissait aller
au dsespoir, la vue de cet ocan o il ne trouvait que des
les dsertes. Les Espagnols s'levrent donc contre l'ide
de poursuivre ce voyage; ils avaient dj long la cte une
assez grande distance pour s'assurer qu'elle appartenait un
continent, et, s'il y avait, comme ils n'en doutaient pas, des
pays civiliss sur la route qu'ils suivaient, leurs provisions

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

71

seraient puises et leurs vaisseaux dsempars, avant qu'ils


y fussent arrivs.
Colomb , mesure que son ardeur se calmait, se rendait
compte de l'insuffisance de son escadrille pour l'entreprise
qu'il rvait, mais il comprenait aussi l'importance, pour sa
gloire et sa popularit, de fournir la preuve qu'il avait dcou
vert un continent. Il continua donc explorer, pendant
quatre jours encore, la cte dans sa courbe vers le sudouest; alors tous dclarrent qu'il ne pouvait plus y avoir de
doute sur ce sujet, car il tait impossible qu'une le et une
pareille tendue. L'amiral voulait cependant n'tre pas seul
affirmer le fait; une exprience rcente lui ayant montr
qu'il y avait des gens disposs contredire ses assertions et
dprcier ses dcouvertes. Il envoya, par consquent, bord
de chaque btiment un notaire public, Fernan Perez de Luna,
accompagn de quatre tmoins. Le notaire devait demander
chacun des hommes de l'quipage, depuis le capitaine jus
qu'au dernier mousse, s'il tait parfaitement convaincu que
le pays qu'il voyait devant lui tait un continent, le commen
cement et l'extrmit des Indes, par lequel on pouvait retour
ner en Espagne et en longeant lequel on arriverait bientt au
milieu de nations civilises ; si quelqu'un avait un doute cet
gard, il tait invit l'exprimer, afin qu'on pt le dtruire.
Comme nous l'avons dj dit, il y avait bord des vaisseaux
plusieurs marins expriments et des hommes verss dans la
science gographique du temps; ceux-ci examinrent leurs
cartes ainsi que les journaux de mer, et, aprs de mres dli
brations, dclarrent sous la foi du serment qu'ils n'avaient
pas le moindre doute sur ce point; ils fondaient principale
ment leur croyance sur ce motif qu'ils avaient long la cte
une distance de trois cent trente-cinq lieues (1), tendue
(1) Ce calcul se fondait videmment sur la marche de tous les bti

72

VIE ET VOYAGES

qu'aucune le ne possdait leur connaissance, et que la


terre continuait de s'tendre devant eux, perle de vue, en
flchissant vers le sud, conformment la description faite
des ctes recules de l'Inde.
Afin que nul ne s'avist plus tard, par malignit ou par
caprice, de contredire cette dclaration solennelle, le notaire
annona que celui qui se permettrait cette offense paierait
une amende de dix mille maravdis, si c'tait un officier, et,
si c'tait un mousse ou un individu de celte condition, rece
vrait cent coups de fouel et aurait la langue coupe. Le
notaire dressa ensuite un procs-verbal, renfermant les
dpositions et les noms de tous les hommes de l'quipage;
ce document existe encore (1). Cette singulire enqute eut
lieu prs de la profonde baie, appele par les uns baie de
Philipina, par les autres baie de Corts; dans ce moment
mme, comme on l'a fait observer, un matelot plac en vigie
sur le grand mt et pu dcouvrir la pleine mer, au del du
groupe d'les situes au sud (2). Deux ou trois jours de navi
gation eussent conduit Colomb l'extrmit de Cuba, dtruit
ses illusions et donn une direction tout fait diffrente
ses futurs voyages. Il vcut et mourut dans sa conviction de
ce moment, croyant, jusqu' sa dernire heure, que Cuba
tait l'extrme frontire de l'Asie.
Renonant explorer plus longtemps la cte, l'amiral
cingla, le 13 juin 1494, vers le sud-est, et arriva bientt en
vue d'une grande le, dont les montagnes s'levaient majes
tueusement au milieu de ce ddale de petits rochers. Il
donna cette le le nom d'vangelista ; elle est aujourd'hui
menls, dans leurs nombreux dtours sur la cte. Colomb n'el gure
pu commettre l'erreur de donner une pareille tendue au cOt mri
dional de l'le, y compris mme les inflexions de la cte.
(1) Navarrele, Colec. de Viages, t. II.
(2) Munoz, Hist. del Nuevo Mundo, lib. V, p. 217.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

73

connue sous celui de Pines et est clbre par son excellent


acajou.
Colomb jeta l'ancre dans cet endroit, o il prit du bois et
de l'eau; il se dirigea ensuite vers le sud, en longeant l'le,
dans l'espoir de dcouvrir son extrmit sud une route
l'est vers Hispaniola; il se proposait de ctoyer au sud, en
passant, la Jamaque. Il arriva bientt dans une partie de la
mer, qu'il supposait tre un canal, s'ouvrant au sud-est entre
vangelista et une le situe du ct oppos; il y pntra
et ne tarda pas a se trouver enferm dans une baie pro
fonde, la lagune de Siguanca, qui s'enfonce dans l'intrieur
de l'le.
Remarquant l'abattement peint sur les traits de ses com
pagnons, qui se voyaient enferms dans ce canal, presque
sans provisions, l'amiral chercha par ses paroles a ranimer
leur courage et rsolut de se tirer de cette position critique,
en revenant sur ses pas. Sortant donc de la lagune, il revint
au dernier endroit o il avait jet l'ancre, et partit de la, le
25 juin, repassant par les groupes d'les situes entre van
gelista et Cuba. Il traversa de nouveau cette mer blanche,
qui avait tant effray les Espagnols; la, les inquitudes, les
dangers, les fatigues qui avaient accompagn sa marche le
long des ctes, se reproduisirent. L'quipage tait alarm
des frquents changements de couleur de l'eau, qui tait
tantt verte, tantt presque noire, tantt aussi blanche que
du lait; dans certains moments, il se croyait entour de
rochers; dans d'autres, d'un immense banc de sable. Le
30 juin, le vaisseau de l'amiral choua et fut fort endom
mag; tous les efforts faits pour le dgager au moyen des
ancres de la poupe furent inutiles et il fallut l'attirer par la
proue au dessus de l'cueil. A la tin, les Espagnols sortirent
du groupe d'les appel les Jardins et les Jardinelles, et arri
vrent une partie dcouverte de la cte de Cuba. Alors ils

74

VIE ET VOYAGES

longrent une seconde fois la belle et fertile province d'Ornofay et respirrent de nouveau un air embaum; parmi ces
odeurs varies, Colomb crut sentir celle du storax, mle
la fume des feux allums sur la cte (1).
L'amiral cherchait un bon mouillage, pour prendre du
bois et de l'eau, et laisser ses compagnons se reposer
terre et se divertir, caries fatigues et les privations du voyage
les avaient considrablement affaiblis et amaigris. Durant
prs de deux mois, ils avaient lutt sans relche contre des
difficults et des dangers, et souffert de la disette ; ce n'tait
que de loin en loin qu'ils avaient pu se procurer auprs des
indignes, sur ces rochers inhabits et sur ces rivages sub
mergs, des provisions qui taient gtes au bout d'un jour,
cause de la chaleur et de l'humidit du climat. Il en tait
de mme pour le poisson qu'ils russissaient prendre; ils
n'avaient gure pu compter que sur leur ration de bord, qui
avait t rduite une livre de pain moisi et une petite quan
tit de vin. Ce fut donc avec joie qu'ils jetrent l'ancre, le
7 juillet, l'embouchure d'une belle rivire, dans ces fer
tiles rgions. Le cacique voisin , qui rgnait sur un vaste
territoire, reut l'amiral avec une vive satisfaction, mle de
respect, et ses sujets arrivrent chargs de toutes les pro
ductions du pays, des utias, des oiseaux de diffrente espce,
surtout de grands pigeons, du pain de cassava et des fruits
d'une saveur exquise.
Dans tous les lieux remarquables qu'il visitait, Colomb
avait l'habitude de planter des croix sur des hauteurs, pour
annoncer que ces contres taient dcouvertes et soumises
la vraie foi. Il fit donc lever une haute croix de bois au
(1) Humboldt, dans son Essai politique sur l'le de Cuba, t. II, p. 24,
parle du parfum de fleurs et de miel qui s'exhale de celte cte et que l'on
respire en mer. une distance considrable.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

75

bord de cetle rivire, ce qui fut fail un dimanche matin, en


grande crmonie, aprs la clbration d'une^messe solen
nelle. Ce jour-l, en dbarquant, Colomb vit venir sa ren
contre le cacique, accompagn de son principal favori, un
vnrable Indien octognaire, au maintien grave et digne.
Le vieillard apportait un collier de grains d'une pierre
laquelle les indignes attribuaient une vertu mystique et une
calebasse faite d'un fruit dlicat; il offrit ces objets l'ami
ral, en gage d'amiti. Le cacique et lui prirent chacun une
de* mains de leur hte et le conduisirent au bosquet o l'on
avait tout prpar pour le service religieux; une foule de
naturels les suivirent. Tandis qu'on clbrait la messe en
plein air, les sauvages regardaient ce spectacle avec une
crainte mle de respect, car, aux accents et aux gestes du
prtre, aux cierges allums, l'encens fumant, la ferveur
des Espagnols, ils reconnaissaient que ce devait tre une
crmonie d'une nature sacre et mystrieuse. La messe
finie, le vieillard, qui y avait assist avec une profonde atten
tion, s'approcha de Colomb et lui adressa une harangue dans
le genre indien.
Ce que tu viens de faire, dit-il, est bien, car il parat
que c'est ta manire de rendre grces Dieu. On m'a dit que
tu es arriv rcemment dans ces pays, avec des forces puis
santes, et que tu as soumis mainte contre, rpandant une
grande terreur partout, mais ne t'enorgueillis pas pour ce
motif. Sache que, d'aprs notre croyance, les mes des
hommes ont deux voyages faire, aprs qu'elles se sont
spares du corps; l'un, dans un endroit triste, affreux et
rempli de tnbres, rserv ceux qui ont t injustes et
cruels pour leurs semblables ; l'autre, dans des lieux riants
et pleins de dlices pour ceux qui ont vcu en paix sur la
terre. Si donc tu es mortel et t'attends mourir, si tu crois
que chacun sera rcompens selon ses mrites, garde-toi

'6

VIE ET VOYAGES

d'agir injustement et ne fais point du mal ceux qui ne t'en


ont point fait (1). L'amiral, qui ce discours fut expliqu
par son interprte lucayen, Diego Colon, fut trs touch de
l'loquence simple de ce sauvage illettr; il rpondit
celui-ci qu'il tait charm d'entendre sa doctrine au sujet
des destines futures de l'me, ayant suppos qu'aucune
croyance de ce genre n'existait chez les habitants de ces con
tres. 11 avait, dit-il, t envoy au milieu d'eux par ses sou
verains pour les instruire dans la vraie religion, les garantir
de tout mal, de toute offense, et spcialement pour subju
guer et punir leurs ennemis et perscuteurs, les Carabes.
Tous les hommes innocents et paisibles pouvaient donc le
regarder avec confiance, comme un ami et un protecteur
assur.
Le vieillard couta cette rponse avec joie, mais il fut sur
pris d'apprendre que l'amiral, qui lui semblait si grand et si
puissant, n'tait lui-mme que le sujet d'un roi; son tonnement augmenta lorsque l'interprte lui parla de la richesse,
du faste, de la puissance des monarques espagnols, et des
choses merveilleuses qu'il avait vues dans son voyage en
Espagne. Se voyant coul avec une avide curiosit par la
foule, le Lucayen se mit dcrire les objets qui avaient le
plus frapp son attention dans le pays des blancs, les cits
splendides, les vastes glises, les troupes de cavaliers, les
grands animaux de diffrente espce, les ftes, les pompeux
tournois de la cour, les armes brillantes, et surtout les com
bats de taureaux. Les Indiens l'coutaient dans une stup
faction muette, mais le vieillard se montrait particulirement
excit par ce rcit ; il tait d'humeur curieuse et vagabonde,
(1) Herrera, Hist. Ind., tlec. I, lib. XI, cap. XIV. Hist. del Almirante,
cap. LVII. Pierre Martyr, dec. I, lib. III. Cura de los Palacios,
cap. CXXX.

DE CHRISTOPHE COLOMB'.

77

et avait beaucoup voyag, ayant, d'aprs ce qu'il disait,


visit la Jamaque, Hispaniola et les parties recules de
l'le de Cuba (1). Il sentit tout coup un violent dsir de
voir le magnifique pays qu'on lui avait dcrit, et, malgr
son grand ge, il offrit de s'embarquer avec l'amiral, mais
sa femme, ses enfants, l'assaillirent de tant de lamentations
el de remontrances, qu'il renona, quoiqu' regret, son
dessein. Il ne cessait de demander si la contre dont on lui
parlait n'tait pas le ciel, car il lui semblait impossible que
la terre pt produire des tres aussi merveilleux (2).
(1) Hist. del Almirante, cap. LVI1.
(21 Pierre Martyr, dec. I, lib. III.

CHAPITRE VI

EXPLORATIONS SUR LA COTE MRIDIONALE DE LA JAMAIQUE

Colomb resta plusieurs jours l'ancre dans la rivire,


laquelle, en souvenir de la messe clbre sur ses bords, il
donna le nom de Rio de la Misa. Enfin, le 16 juillet, il fit ses
adieux au bon cacique et au vieil Indien, qui virent son
dpart avec tristesse, il prit avec lui un jeune sauvage, qu'il
envoya plus tard aux souverains espagnols. Laissant sa
gauche les Jardins de la Reine, il cingla au sud travers
une mer bleue et sans bornes, en attendant qu'il pt navi
guer librement et se diriger l'est vers Hispaniola; mais il
s'tait peine loign des les, qu'il fut assailli par de vio
lents orages, mls de pluie et de vent, qui, durant deux
jours, ballottrent ses faibles vaisseaux et harassrent les
matelots affaiblis. A la fin, comme il approchait du cap Cruz,
une bourrasque furieuse s'leva tout coup et faillit jeter
les vaisseaux sur le flanc ; heureusement les Espagnols
purent carguer immdiatement les voiles et, laissant aller
leurs plus grandes ancres, chapprent cette tempte pas

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

79

sagre. Le btiment mont par l'amiral avait t si fortement


endommag au milieu des les, qu'il faisait eau de toutes
parts, et tous les efforts faits par l'quipage puis de fatigue
ne purent l'empcher de se remplir de plus en plus. On put
enfin atteindre le cap Cruz, o l'on jeta l'ancre, le 18 juillet,
et o les Espagnols restrent trois jours , pendant lesquels
ils reurent des naturels la mme hospitalit que dans le
prcdent voyage. Le vent continuant de s'opposer son
retour Hispaniola, Colomb partit, le 22 juillet, pour la
Jamaque, dont il voulait achever de faire le tour. Pendant
prs d'un mois, il longea la partie mridionale de cette le,
rencontrant prcisment des vents variables et des pluies, le
soir, comme sur la cte de Cuba; tous les soirs, il devait
jeter l'ancre prs de terre, souvent presque au mme endroit
d'o il tait parti le matin. Les naturels ne manifestaient
plus aucune hostilit, mais suivaient l'escadrille dans leurs
canots, pour apporter des provisions. Colomb tait si ravi de
la frache verdure et de la fertilit de cette magnifique le,
que, si l'tat de ses vaisseaux et de leur quipage l'et
permis, il se ft volontiers arrt pour en explorer l'int
rieur; il parlait avec admiration de ses nombreux et excel
lents ports, mais il s'extasiait surtout devant une grande
baie, qui renfermait sept les et tait entoure de nombreux
villages (1). Y ayant jet l'ancre un soir, il reut la visite
d'un cacique qui rsidait dans un grand village, situ sur
une minence dans la plus haute et la plus fertile de ces les.
Ce chef arriva avec une suite nombreuse, portant des rafra
chissements et manifesta une vive curiosit dans ses ques
tions sur les Espagnols, sur les vaisseaux et sur le pays d'o
ils venaient. L'amiral rpondit comme toujours, en exposant
(1) D'aprs celte description, ce doit tre cette grande baie l'est du
cap Portland, au fond de laquelle est Vieux-Port.

80

VIE ET VOYAGES

la grande puissance et les intentions bienveillantes des sou


verains qui l'avaient envoy. L'interprte Lucayen dcrivit
de nouveau les merveilles qu'il avait vues en Espagne, parla
des exploits des blancs, des pays qu'ils avaient visits et sub
jugus; il raconta surtout qu'ils avaient fait des descentes
dans les les des Carabes, mis en droute ces formidables
guerriers et emmen plusieurs d'entre eux en captivit. Le
cacique et sa suite coutrent ce rcit avec une profonde
attention, jusque bien avant dans la nuit.
Le lendemain matin, l'escadrille longeait lentement l'le,
avec une brise lgre lorsqu'on distingua trois canots qui
sortaient du milieu des les de la baie. Ils approchrent dans
un ordre rgulier; un qui tait trs grand, bien sculpt et
peint, tait au centre, un peu en avant des deux autres qui
paraissaient l'accompagner pour le protger. On y voyait
assis le cacique et sa famille, qui se composait de sa femme,
de deux filles, de deux fils et de cinq frres. Une de ces
filles, ge d'environ dix-huit ans, tait belle et bien faite;
l'autre tait un peu plus jeune; toutes deux taient nues,
selon l'usage de ces les, mais avaient un maintien modeste.
A la proue du canot se tenait debout le porle-tendard du
chef, vtu d'un manteau de plumes aux couleurs varies,
avec une aigrette de plumes brillantes sur la tte; il portait
dans sa main une bannire blanche. Deux Indiens, avec des
bonnets ou des casques de plumes, exactement pareilles, et
la figure peinte de la mme couleur que leur coiffure, bat
taient du tambour; deux autres, coiffs de chapeaux habile
ment faits avec des plumes vertes, avaient des trompettes
d'un beau bois noir, ingnieusement sculpt; six enfin, qui
portaient de grands chapeaux de plumes blanches, parais
saient tre les gardes du chef.
Lorsque le canot se trouva bord bord avec le vaisseau
amiral, le cacique monta sur celui-ci avec toute sa suite. Il

DE CHRISTOPHE COLOMB.

81

paraissait avoir mis ses plus beaux ornements. Sa tte tait


ceinte d'un cordon de petites pierres de couleur diffrente,
mais principalement vertes, arranges symtriquement,
avec de grandes pierrres blanches, de distance en distance,
et rattaches en avant par un joyau d'or; deux plaques du
mme mtal taient suspendues ses oreilles par des anneaux
de trs petites pierres vertes. A un collier de grains blancs
auxquels les naturels attachaient une grande valeur, pendait
une norme plaque de guanin, or de qualit infrieure, en
forme de fleur de lis; une ceinture de pierres varies, sem
blables celles du diadme, compltait cette toilette royale.
La femme du cacique, orne de la mme manire, portait
un tablier de coton trs court et des bandes de la mme
toffe autour des bras et des jambes. Les filles n'avaient pas
d'ornements, except l'ane, la plus belle, qui portait une
ceinture de petites pierres , laquelle pendait un carreau,
de la grandeur d'une feuille de lierre, compos de pierres de
couleur varie, attaches un rseau.
Lorsqu'il fut bord du vaisseau, le cacique distribua aux
officiers et aux hommes de l'quipage des prsents fournis
par les productions naturelles de son le. L'amiral tait,
en ce moment, dans sa cabine, o il rcitait ses prires
du matin ; lorsqu'il parut sur le pont, le chef s'avana avec
empressement sa rencontre. Mon ami, lui dit -il,
avec la figure tout anime, jai rsolu de quitter mon pays
et de t'accompagner. Je sais par les Indiens qui sont avec
toi l'irrsistible puissance de tes souverains et les nom
breuses nations que tu as subjugues en leur nom. Quiconque
le refuse obissance est sr de souffrir. Tu as dtruit les
canots et les habitations des Carabes, tuant leurs guer
riers et emmenant en captivit leurs femmes et leurs enfants.
Toutes les les te redoutent, car qui pourrait te rsister,
maintenant que tu connais les secrets du pays et la faiblesse

82

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

de ses habitants ! Plutt donc que de te laisser prendre mon


le, je m'embarquerai avec toute ma famille dans les vais
seaux, j'irai rendre hommage ton roi et ta reine, et je
verrai leur royaume dont les Indiens racontent tant de mer
veilles. Lorsque ce discours lui eut t traduit, Colomb,
regardant la femme, les fils, les filles de l'Indien, et pensant
aux moqueries auxquelles ces gens seraient exposs par leur
ignorance et leur simplicit, eut piti d'eux et rsolut de ne
pas les attirer hors de leur patrie. Il rpondit donc au
cacique qu'il le prenait sous sa protection, comme vassal de
ses souverains, mais qu'ayant encore un grand nombre de
contres visiter, avant son retour en Espagne, il ralise
rait ses dsirs plus tard. Ils se sparrent ensuite, avec de
grandes dmonstrations d'amiti ; le chef, avec sa femme ,
ses filles et toute sa suite, rentra dans son canot, retour
nant regret dans son le , et la flottille poursuivit sa
marche (1).
(1) Jusqu'ici, en racontant le voyage de Colomb sur les ctes du Cuba,
nous avons t guid principalement par l'histoire manuscrite du cur
de los Palacios ; ce rcit est le plus clair et le plus satisfaisant de tous
pour les noms, les dates, l'itinraire, et renferme beaucoup de dtails
caractristiques, qui ne se trouvent dans aucune autre histoire. Cet
auteur puisa aux meilleures sources d'informations; Colomb, son
retour en Espagne, en 1496, fut son hte et lui laissa des manuscrits,
des journaux, des notes, dont l'historien fit des exlraits, qu'il compara
avec les lettres du docteur Chanca et d'autres personnages de distinc
tion qui avaient accompagn l'amiral.
Nous avons examin deux copies du manuscrit du cur de los Palacios,
toutes deux en la possession de M. 0. Rich ; l'une, dont l'criture est
ancienne, remonte au commencement du xvr sicle et diffre de l'autre,
mais seulement sur quelques points sans importance.

CHAPITRE VII

VOYAGE AU SUD D'HISPANIOLA ET RETOUR A ISABELLA

Le 19 aot 1494 , Colomb perdit de vue l'extrmit est de


la Jamaque, laquelle il donna le nom de cap Farol, et qui
est connue aujourd'hui sous celui de pointe Morant. Cin
glant l'est, il aperut, le lendemain, cette longue pninsule
d'Hispaniola, que l'on appelle cap Tiburon, et qu'il nomma
cap San Miguel ; il ne se doutait pas que c'tait une partie de
l'le d'Hati : mais comme il longeait la cte au sud, il reut,
le 23 aot, la visite d'un cacique qui le salua par son titre et
lui adressa la parole en castillan. Le son familier de ces
mots rpandit la joie bord de la flottille, et les Espagnols
harasss furent heureux d'apprendre qu'ils se trouvaient au
sud d'Hispaniola ; ils avaient cependant bien des jours pni
bles passer encore , le temps tait orageux , le vent con
traire et changeant, et les vaisseaux taient loigns l'un de
l'autre. Vers la fin du mois d'aot, Colomb jeta l'ancre prs
d'une petite le ou plutt d'un rocher, qui sort de la mer en
face d'un long cap, lequel se dirige du centre de l'le vers le

Mi

VIE ET VOYAGES

sud et reut de l'amiral le nom de cap Beata. Ce rocher avait


de loin l'apparence d'un grand vaisseau sans voiles, et
Colomb le nomma pour ce motif Alto Velo. Il ordonna
plusieurs marins de grimper au sommet de cette hauteur,
qui donnait vue sur une grande tendue de mer, et de cher
cher dcouvrir les autres vaisseaux; mais ils ne les aper
urent pas. En revenant, ils turent huit loups marins qui
dormaient sur le sable du rivage; ils abattirent aussi beau
coup de pigeons et d'autres oiseaux avec des btons, et en
prirent mme a la main, car, dans cette le infrquente, les
animaux paraissaient n'avoir nullement cette sauvagerie et
cette timidit qui proviennent de l'hostilit des hommes.
Les deux caravelles ayant rejoint le vaisseau amiral, celuici continua de longer la cte, en vue de la magnifique con
tre arrose par les affluents de la Neyva ; une plaine fertile,
maille de villages et de bosquets, s'avanait dans l'int
rieur. S'tant encore avanc davantage vers l'est, Colomb fut
inform par des naturels venus bord de la flottille, que
plusieurs Espagnols de la colonie avaient pntr dans leur
province. D'aprs tout ce qu'ils purent apprendre de ces
gens, il paraissait que l'ordre rgnait partout; encourag
par la tranquillit de l'intrieur, l'amiral dbarqua neuf
hommes , avec ordre de traverser l'le et d'annoncer son
heureuse arrive sur la cte.
Poursuivant sa route l'est, Colomb envoya une chaloupe
terre pour faire de l'eau, prs d'un grand village situ dans
une plaine. Les Indiens sortirent aussitt de leurs huttes, les
uns arms d'arcs et de flches pour livrer bataille, les autres
munis de cordes pour lier les prisonniers. C'taient des habi
tants d'Higuey, province orientale d'Hati ; ces sauvages, les
plus belliqueux de tous les insulaires, taient aguerris par
les frquentes descentes des Carabes; on dit aussi qu'ils
se servaient de flches empoisonnes. En cette occasion,

DE CHRISTOPHE COLOMB.

85

l'hostilit de ces naturels ne fut qu'apparente; quand l'qui


page dbarqua, ils dposrent les armes, apportrent des
provisions de diffrente espce, et demandrent voir l'ami
ral, car la gloire de celui-ci s'tait rpandue au loin, dans
l'le, et tous paraissaient avoir confiance dans sa justice et
sa magnanimit. Aprs que les Espagnols eurent quitt cet
endroit, le temps, qui avait t si longtemps variable et con
traire, devint menaant. Un norme poisson, de la gran
deur d'une petite baleine, s'leva un jour au dessus de l'eau,
il portait au cou une caille, ressemblant celle de la tortue,
avait deux grandes nageoires en forme d'ailes et une queue
semblable celle du thon. L'apparition de ce poisson et
l'tat du ciel firent prvoir Colomb un orage prochain et il
se mit la recherche d'une rade sre (1). Il trouva un canal
qui sparait Hispaniola d'une petite le, que les Indiens appe
laient Adamaney et qu'il nomma Saona ; il s'y rfugia et jeta
l'ancre prs d'un roc ou lot. La nuit suivante, il y eut une
clipse de lune, et l'amiral reconnut que la diffrence de
longitude entre Saona et Cadix tait de cinq heures et vingttrois minutes (1) ; c'est dix-huit degrs de plus que la vri
table longitude, erreur qui devait provenir de l'inexactitude
de la table d'clipses (2).
Les Espagnols restrent huit jours emprisonns dans ce
canal, et, pendant tout ce temps, ils furent plongs dans une
pnible incertitude sur le sort de leurs compagnons, qui se
trouvaient en mer, exposs la violence de l'orage. Les
deux caravelles ne furent toutefois pas endommages et
rejoignirent de nouveau le vaisseau amiral, lorsque le temps
se fut amlior.
(1) Herrera, Hist. Ind., dec.I,lib. II, cap. XV.Hist.delAlmirante, c. LIX.
(2) Herrera, ubi sup. Hist. del Almirante, ubi swp.
(3) Cinq heures vingt-cinq minutes galent 80* 45', tandis que la vri
table longitude de Saona est 62' 20' l'ouest de Cadix.
CHRISTOPHE COLOMB, T. II.

su

VIE ET VOYAGES

Sortant du canal de Saona, Colomb atteignit, le 24 sep


tembre 1494, l'extrmit est d'Hispaniola, laquelle il donna
le nom de cap San Rafal et qui est connu aujourd'hui sous
celui de cap Engano. Il se dirigea de l vers le sud-est, en
touchant l'le de Mona ou, comme les Indiens l'appelaient,
Amona, situe entre Porto Rico et Hati. Il voulait, malgr
le mauvais tat des vaisseaux, poursuivre sa route l'est et
achever la dcouverte des les Carabes , mais ses forces
physiques ne rpondaient pas son nergie (1). Ce long
voyage de cinq mois, plein de soucis, d'inquitudes, de
difficults, avait min sa sant. Pendant tout ce temps, il
avait partag les fatigues, les privations du dernier de ses
compagnons; il s'tait nourri comme eux; il s'tait expos
comme eux au vent et aux intempries de l'air. Mais il avait
subi d'autres tourments, d'autres preuves qu'eux. La nuit,
lorsque le matelot, fatigu de veiller, s'endormait son
poste, l'amiral inquiet restait lev, observant la tempte qui
hurlait autour des vaisseaux et la mer houleuse qui venait
les battre avec fureur. Il savait que le salut de l'quipage
dpendait de sa vigilance, mais surtout il comprenait qu'une
nation, que le monde entier, attendaient impatiemment le
rsultat de son entreprise. Il avait t longtemps soutenu,
pendant ce voyage, par l'espoir d'atteindre bientt les
parties connues de l'Inde et de revenir triomphalement en
Espagne, travers les rgions de l'Orient, aprs avoir fait
le tour du globe. Du dans cette brillante esprance, il avait
t stimul par une lutte incessante contre des difficults et
des dangers de toute espce, tandis qu'il revenait sur ses
pas, malgr les vents et les orages. Du moment o il fut
dlivr de toutes ses inquitudes et se vit dans une mer
connue, paisible, cette surexcitation disparut brusquement,
(1) Munoz, Hist. del Nuevo Mundo, lib. Y, sect. XXII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

87

et son esprit, comme son corps, s'affaissa puis par des


efforts presque surhumains. Le jour mme o il partit de
Mona, il fut atteint d'une maladie soudaine qui le priva de la
mmoire, de la vue, de toutes ses facults ; il tomba dans une
profonde lthargie qui ressemblait la mort. Ses compa
gnons , alarms de cette trange torpeur, craignirent de le
voir mourir; ils renoncrent donc aller plus loin et,
dployant leurs voiles au vent d'est si constant dans ces
mers, ils ramenrent Colomb, dans un tat d'insensibilit
complte, Isabella.

LIVRE VIII

CHAPITRE I

ARRIVE DE CHRISTOPHE COLOMB A ISABELLA. - PORTRAIT


DE BARTHLMY COLOMB

La rentre de la flottille dans le port d'Isabella fut salue


avec des cris de joie par ceux des colons qui taient rests
fidles l'amiral. La longue absence de celui-ci, sans qu'on
et des nouvelles de son aventureux voyage, avait fait natre
les inquitudes les plus srieuses sur son sort, et l'on com
menait craindre qu'il n'et pri victime de son esprit
entreprenant, dans quelque partie recule de ces mers
inconnues.
Une douce surprise attendait Colomb son arrive ; en
sortant de sa torpeur, il vit au chevet de son lit son frre
Barthlemy, le compagnon de sa jeunesse, son associ
intime et, en quelque sorte, un second lui-mme, dont il
tait spar depuis plusieurs annes. On se rappellera que,
vers l'poque de son dpart du Portugal, l'amiral avait
charg Barthlemy de se rendre en Angleterre et de propo
ser son plan de dcouvertes au roi Henri VII. On n'a point
de dtails prcis sur cette dmarche auprs de la cour de

92

VIE ET VOYAGES

Londres. Fernando Colomb rapporte que son oncle fut atta


qu et dpouill en route par un corsaire, et rduit un tel
dnment, qu'il dut pendant longtemps subsister en faisant
des cartes marines; aussi quelques annes s'coulrentelles, avant qu'il pt s'adresser au monarque anglais. Las
Casas pense qu'il ne se rendit pas immdiatement en Angle
terre, ayant trouv une note crite par lui, d'o il semblerait
rsulter qu'il accompagna Barthlemy Diaz, en 1486, dans
son voyage le long de la cte d'Afrique ; c'est dans ce voyage,
entrepris par ordre du roi de Portugal , que fut dcouvert le
cap de Bonne Esprance (1).
(1) La note cite par Las Casas (Hist. Ind., lib. I, cap. VII) est curieuse,
sans tre tout fait concluante. L'vque dit qu'il la trouva dans un vieux
volume appartenant Christophe Colomb et renfermant les uvres de
Pierre de Aliaco; elle avait t trace en marge d'un trait sur la forme
du globe, par la main de Barthlemy Colomb, dont Las Casas connaissait
bien l'criture, puisqu'il possdait plusieurs lettres de celui-ci. Elle tait
crite dans un mlange barbare de latin et d'espagnol, et disait ceci :
L'an 1488, en dcembre, est arriv Lisbonne Barthlemy Diaz,
capitaine de trois caravelles, envoyes par le roi de Portugal pour faire
des dcouvertes en Guine. Il a rapport qu'il avait dcouvert un terri
toire de six cents lieues, quatre cent cinquante au stid et cent cinquante
au nord, jusqu' un cap nomm par lui cap de Bonne Esprance; il avait
reconnu, au moyen de l'astrolabe, que celui-ci tait quarante-cinq
degrs au del de l'quateur. Le cap est trois mille cent lieues de dis
tance de Lisbonne; ce que ledit capitaine dclare avoir indiqu, lieue
par lieue, sur une carte marine prsente par lui au roi de Portugal ;
toutes choses auxquelles, ajoute l'crivain, je fus prsent [in quibus
omnibus interfui).
Las Casas doute si Barthlemy fil cette annotation pour lui-mme ou
pour son frre ; mais il en conclut que l'un ou l'autre, sinon tous les deux ,
prit part cette expdition. La supposition peut tre exacte par rap
port Barthlmy, mais Christophe, l'poque dsigne, tait la cour
d'Espagne.
Las Casas explique une diffrence de date entre l'annotation prcite

DE CHRISTOPHE COLOMB.

93

Pour tre juste envers Henri VII, il faut dire que quand la
proposition lui fut enfin faite, il l'couta avec plus d'atten
tion qu'aucun autre souverain; une convention fut faite avec
Barthlemy pour la poursuite du projet, et celui-ci partit
pour l'Espagne, la recherche de son frre. En arrivant
Paris, il reut l'heureuse nouvelle que la dcouverte avait
t faite, que Christophe tait retourn triomphalement en
Espagne et se trouvait en ce moment la cour, honor des
souverains, caress par la noblesse et idoltr du peuple.
La gloire de Colomb se refltait dj sur sa famille, et Bar
thlemy se vit devenu tout coup un personnage important;
et les chroniques du voyage; la premire faisant revenir Diaz en 1488,
et les secondes en 1487. Cette diffrence, dit-il, peut provenir de ce que
les uns commencent compter l'anne partir de la Nol, et les autres
au t" janvier; or Diaz partit vers la fin du mois d'aot 1486, et revint
en dcembre 1487, aprs une absence de dix-sept mois.
Nota. Depuis la publication de la premire dition de cet ouvrage,
l'auteur tant Sville et faisant des recherches dans la Bibliothque
Colombine, donne par Fernand Colomb la cathdrale de cette ville,
trouva par hasard cet exemplaire des uvres de Pierre de Aliaco; il
s'assura que c'tait celui dont parlait Las Casas, en lisant la note cite
plus haut, crite en marge, au huitime chapitre du trait intitul
imago Mundi. C'est un vieux volume in-folio, reli en parchemin et
publi peu de temps aprs l'invention de l'imprimerie ; il renferme une
collection de traits astronomiques et cosmographiques, en latin, de
Pedro ou Pierre de Aliaco, archevque de Cambrai et cardinal, et de son
disciple, Jean Gerson. Pierre de Aliaco naquit en 1340 et mourut, d'aprs
quelques-uns, en 1416, d'aprs d'autres en 1425; il composa un grand
nombre d'ouvrages et fut l'un des hommes les plus instruits, les plus
savants de son sicle. Las Casas pense que ses crits contriburent plus
que ceux de tout autre auteur encourager Colomb tenter son entre
prise. Ce livre tait si familier Colomb, qu'il en avait rempli toutes
les marges d'annotations en latin, citant beaucoup de faits qu'il avait
lus et recueillis ailleurs. J'ai eu plusieurs fois en mains, ajoute l'vque,
ce volume qui tait trs vieux, et j'en ai extrait quelques notes, crites

94

VIE ET VOYAGES

il fut remarqu par le roi de France, Charles VIII, qui, le


sachant peu riche, lui fit donner cent couronnes pour
dfrayer son voyage. Barthlemy arriva Sville, au mo
ment o son frre venait de partir pour sa seconde expdi
tion; il se rendit immdiatement la cour, qui rsidait alors
Valladolid, emmenant avec lui ses deux neveux, Diego et
Fernando, nomms pages du prince Jean (1). Il fut reu gra
cieusement par les souverains, qui, le trouvant un marin
habile et accompli, lui confirent le commandement de trois
vaisseaux chargs de provisions pour la colonie, et l'en
voyrent aider son frre dans ses entreprises. Il tait de
en latin par ledit amiral Christophe Colomb, pour vrifier des points
relatifs son histoire, sur lesquels j'avais auparavant des doutes.
(Hist. Ind., lib. I, cap. XI.)
Ce fut donc avec une vive satisfaction que nous dcouvrmes ce
volume, le vade-mecum de Colomb, dans un bon tat de conservation.
(Il se trouve dans la bibliothque de la cathdrale, E6, tab. 178, n' 21.)
Les notes et les citations dont parle Las Casas sont en latin, avec de
nombreuses abrviations, et remplissent toutes les marges ; l'criture est
petite, mais nette et distincte. Elles appellent l'attention sur les pas
sages les plus saillants ou sur ceux qui touchent le plus directement
aux thories du grand navigateur ; quelquefois elles commentent bri
vement le texte ou citent l'opinion d'autres auteurs, anciens et modernes,
pour appuyer ou rfuter Aliaco. C'est ainsi que l'annotation rapporte
plus haut, en mentionnant le voyage de Barthlemy Diaz au cap de
Bonne Esprance, est une rponse l'assertion que la zne torride est
inhabitable. Ce volume est un document des plus curieux et des plus
intressants, le seul qui nous reste de Colomb antrieurement ses
dcouvertes; il jette une vive lumire sur les recherches du grand
homme et, en quelque sorte, sur le cours de ses ides, l'poque o sa
grande entreprise n'existait encore qu' l'tat de projet et o il cherchait
les moyens de prouver au monde qu'elle tait possible. On y trouvera
aussi les motifs sur lesquels se fondaient beaucoup d'opinions exprimes
par lui et ses spculations sur un grand nombre de sujets.
(1) Hist. del Almirante, cap. LX.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

93

nouveau arriv trop tard, ayant atteint Isabella, peu de


temps aprs le dpart de l'amiral pour son voyage d'explo
ration sur la cte de Cuba.
Colomb, accabl de soucis et entour d'trangers, fut heu
reux de revoir Barthlemy; jusque-l il avait d compter
presque uniquement sur l'appui de son frre Diego, que son
humeur douce et paisible rendait peu capable de gouverner
une colonie dchire par les factions. Barthlemy avait un
caractre tout diffrent et bien mieux appropri aux circon
stances; il tait prompt, actif, dcid, intrpide; ce qu'il
avait rsolu, il le mettait aussitt excution, sans se sou
cier des difficults ou des dangers. Il tait au physique
l'homme qu'exigeait son moral; il tait grand, musculeux,
robuste, imposant. Il avait un air d'autorit, un peu trop
svre ; ses traits n'taient pas empreints de cette douceur,
de cette bont qui corrigeaient la physionomie hautaine de
l'amiral. Il y avait dans son caractre une rigidit et dans ses
manires une scheresse, une brusquerie, qui lui attirrent
beaucoup d'ennemis ; cependant, malgr ces dfauts, il tait
gnreux, exempt de toute arrogance, de toute malignit, et
aussi facile apaiser que brave.
Barthlemy tait un marin accompli, connaissant la fois
la thorie et la pratique de sa profession ; il s'tait form, en
grande partie, sous les yeux de son frre et tait presque aussi
savant que lui . Il lui tait suprieur comme crivain, au tmoi
gnage de Las Casas, qui eut en sa possession des lettres et
des manuscrits de tous les deux. Il connaissait le latin, mais
il ne parat pas qu'il et reu une instruction suprieure ; ce
qu'il savait, il le devait, comme Christophe, une longue
exprience et une observation attentive. Dou d'un esprit
aussi vigoureux, aussi pntrant que l'amiral, mais moins
enthousiaste, avec une imagination moins ardente et moins
de simplicit de cur, il tait plus subtil, plus adroit dans

96

VIE ET VOYAGES

la conduite des affaires, plus attentif ses intrts et avait


plus de cette sagesse mondaine, qui est si importante dans
le cours ordinaire de la vie. Il n'et peut-tre jamais enfant
le rve sublime qui finit par la dcouverte d'un monde, mais,
avec sa sagacit pratique, il tait capable de retirer les
avantages de cette dcouverte. Tel est le portrait que nous
fait de Barthlemy Colomb le vnrable Las Casas, qui le'
connut personnellement (1); nous en pourrons constater la
fidlit, d'aprs les actes que nous rapporterons dans la
suite de cette histoire, o ce frre de l'illustre navigateur
joue un rle important.
Press de se dbarrasser du fardeau des affaires publiques;
qui pesait lourdement sur lui pendant sa maladie, l'amiral
investit immdiatement Barthlemy du titre et de l'autorit
d'adelantado , position quivalente celle de gouverneur
gnral, il se croyait autoris agir ainsi, d'aprs les clauses
de sa convention avec les souverains, mais cette nomina
tion fut regarde comme un abus de pouvoir par le roi Fer
dinand, qui en fut trs offens, tant jaloux l'excs de ses
prrogatives royales et jugeant que des dignits de ce rang
et de cette importance ne pouvaient tre confres que par
la couronne (2). Colomb cependant n'avait pas t m sim
plement , en cette circonstance, par le dsir d'lever sa
famille; il comprenait combien son frre pouvait lui tre
utile, dans la situation critique o se trouvait en ce moment
la colonie, mais il savait aussi que celui-ci ne pourrait l'as
sister efficacement, moins d'tre revtu d'une autorit offi
cielle. En effet, pendant les quelques mois qu'il avait t
absent, l'le tait devenue un thtre de discordes et de vio
lences, par suite de l'oubli ou plutt de l'infraction flagrante
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. XXIX.
(2) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

97

des ordres qu'il avait donns pour maintenir la tranquillit.


Nous devons ici passer rapidement en revue les faits rcents
qui s'taient produits, en l'absence de l'amiral, afin de nous
rendre compte des dsordres survenus ; nous verrons en
cette occasion, comme en bien d'autres, Colomb condamn
recueillir les fruits du mal sem par ses ennemis.

CHAPITRE II

INSUBORDINATION ET DPART DE PEDRO MARGARITE

On se rappellera qu'avant de partir pour son voyage ,


Colomb avait confi le commandement de l'arme don
Pedro Margarite, avec ordre de parcourir l'le, dans le but
d'intimider les sauvages par un dploiement de forces mili
taires, tout en se conciliant leur affection par une conduite
quitable et amicale.
L'le tait, cette poque, divise en cinq domaines, gou
verns chacun par un cacique qui exerait un pouvoir absolu
et hrditaire, et ayant dans sa dpendance un grand nombre
de caciques infrieurs. Le premier, le plus important de ces
domaines, comprenait le milieu de la Vega Royale; c'tait un
riche et beau pays, en partie cultiv d'aprs la science im
parfaite des Indiens, en partie couvert de magnifiques forts,
maill de villages et arros par de nombreuses rivires,
dont plusieurs, descendant des montagnes de Gibao, qui le
bornaient au sud, charriaient de la poudre d'or mle avec

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

99

leur sable. Il avait pour chef Guarionex, dont la famille r


gnait depuis longtemps sur cette contre.
Le second, nomm Marien, tait gouvern par Guacanagari, qui avait recueilli Colomb naufrag, dans son premier
voyage. C'tait un vaste et fertile territoire, s'tendant le
long des ctes du nord, depuis le cap Saint-Nicolas, l'ex
trmit ouest de l'le, jusqu' la grande rivire Yagui, appele
plus tard Monte Christi; il renfermait le nord de la Vega
Royale, appele depuis plaine du cap Franois, aujourd'hui
cap Hatien.
Le troisime, ou le Maguana, s'tendait le long des ctes
du sud, depuis la rivire Ozema jusqu'aux lacs et compre
nait, en trs grande partie, le centre de l'le, sur le versant
mridional des montagnes de Cibao, o se trouvaient les
minires d'Hati; il tait sous la domination du chef carabe,
Caonabo, le plus belliqueux, le plus puissant de tous les
caciques, et l'implacable ennemi des blancs.
Le quatrime devait son nom au Xaragua, vaste lac, et
tait de tous ces territoires le plus grand et le plus popu
leux; il embrassait toute la cte de l'ouest, y compris le cap
Tiburon, et s'tendait une distance considrable le long
du ct mridional de l'le. Les habitants du Xaragua taient
bien faits, avaient un air noble, une locution plus agrable
et des manires plus douces, plus gracieuses, que les autres
naturels d'Hati. Le souverain se nommait Behechio; sa
sur Anacaona, clbre dans toute l'le par sa beaut, tait
l'pouse favorite du cacique voisin, Caonabo.
Le cinquime domaine, ou le Higuey, comprenait toute la
partie orientale d'Hati, tant born au nord par la baie de
Samana, et, en partie, par la rivire Yuna, et l'ouest par
l'Ozema. Ses habitants taient, de tous les Hatiens, les plus
remuants et les plus belliqueux, ayant appris des Carabes,
qui faisaient de frquentes descentes sur leurs ctes, se

100

VIE ET VOYAGES

servir de l'arc et de la flche ; on prtend aussi qu'ils empoi


sonnaient leurs armes ; leur bravoure n'tait toutefois que
relative et ne rsista gure plus tard la terreur rpandue
par les armes europennes. Ils taient gouverns par un
cacique du nom de Cotubanama (1).
Telles taient les cinq divisions territoriales de l'le, au
temps de sa dcouverte. Le chiffre de sa population n'a
jamais t fix d'une manire certaine; quelques auteurs
l'ont port un million d'mes, mais c'est l probablement
une . exagration. Il devait cependant y avoir un nombre con
sidrable d'Hatiens, suffisant pour mettre en danger la vie
d'une poigne d'Europens, en cas d'une hostilit gnrale.
L'amiral comptait, en partie, sur la crainte inspire par les
armes et les chevaux des Espagnols, et sur l'ide de la nature
surhumaine de ceux-ci, mais principalement sur les mesures
qu'il avait prises pour s'assurer les bonnes dispositions des
indignes, en les traitant avec douceur et bienveillance.
Margarite partit pour son expdition avec la plus grande
partie de l'arme, laissant Alonzo de Ojeda le commande
ment du fort Saint-Thomas; mais, au lieu de commencer
par visiter les pres montagnes de Cibao, il descendit dans
les fertiles rgions de la vega. Il s'y arrta dans de populeux
villages, recevant l'hospitalit des Indiens et oubliant, avec
l'objet de sa mission, les instructions qui lui avaient t
donnes par l'amiral. Un commandant qui manque lui-mme
son devoir ne peut gure maintenir la discipline parmi
ses soldats ; l'exemple de Margarite fut suivi par ses compa
gnons, et bientt son arme ne fut plus qu'un ramassis de
pillards livrs tous les excs. Les naturels hospitaliers
fournirent, pendant quelque temps, des vivres aux Espa
gnols, mais les faibles provisions de ce peuple imprvoyant,
(1) Charlevoix, Hist. de Saint-Domingue, Iiv. I, p. 69.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

101

s'il tait sobre, ne tardrent pas tre puises par ces


trangers, dont un seul consommait plus en un jour qu'il
n'en fallait un Indien pour vivre tout un mois. Si on refu
sait des vivres aux soldats ou si l'on ne leur en donnait pas
autant qu'ils le demandaient, ils les prenaient de force, sans
indemniser aucunement les possesseurs, sans rien faire pour
calmer l'irritation de ceux-ci. Leur cupidit aussi les entrana
mille actes d'injustice et d'oppression; mais surtout ils
insultrent aux sentiments les plus profonds des naturels,
par leur licence envers les Indiennes. En un mot, ces htes
prirent bientt le ton de matres imprieux, et, au lieu d'tre
des bienfaiteurs clairs, ils devinrent de vils et cyniques
tyrans.
La nouvelle de ces excs et du mcontentement qu'ils cau
saient aux indignes ne tarda pas parvenir don Diego
Colomb. De l'avis du conseil , celui-ci crivit Margarite
pour lui reprocher sa conduite et lui enjoindre de faire sa
tourne militaire, conformment aux ordres que lui avait
donns l'amiral. Margarite se sentit bless dans son orgueil
par cette rprimande ; il prtendait ne dpendre de personne
dans son commandement et n'avoir pas rendre compte de
ses actes au conseil ; descendant d'une famille ancienne et
favori du roi, il affectait de regarder avec mpris la noblesse
nouvelle de Diego Colomb. Il rpondit celui-ci et ses con
seillers sur un ton de hauteur insultante ou de dfi, et resta
dans la vega, persistant dans un systme de violence et
d'oppression, funeste la tranquillit de l'le.
Margarite tait soutenu, dans son impudente rsistance au
frre de l'amiral, par les cavaliers et les aventuriers de
haute naissance, qui se trouvaient parmi les colons et qui
avaient t profondment blesss dans des sentiments tou
jours facilement irritables chez un Espagnol. Ceux-ci ne
pouvaient oublier la justice svre avec laquelle l'amiral,
CmilTOPHI COLOMB, T. II.
7

102

VIE ET VOYAGES

dans un moment critique, les avait obligs de partager les


privations et les travaux de leurs infrieurs; ils pouvaient
encore moins supporter l'autorit de Diego, qui manquait
des titres de Christophe la considration. Ils formrent
donc une espce de faction aristocratique dans la colonie,
affectant de regarder Colomb et ses frres comme des mer
cenaires trangers, des parvenus, qui btissaient leur for
tune au prix des fatigues, des souffrances des compagnons,
et de l'avilissement des hidalgos et des cavaliers espagnols.
Outre ces partisans, Margarite avait un auxiliaire puissant
dans la personne de son compatriote, le pre Boyle, chef de
la communaut religieuse, l'un des membres du conseil et
vicaire apostolique dans le Nouveau Monde. Il n'est pas facile
de dterminer la cause premire de l'hostilit de ce saint
homme contre l'amiral, qui ne manqua jamais de respect au
clerg; plusieurs altercations avaient cependant eu lieu entre
eux. Les uns ont dit que le moine s'opposa aux mesures
rigoureuses juges ncessaires par Colomb pour le salut de
la colonie; les autres, qu'il ressentit vivement la prtendue
insulte qu'on lui avait faite, lui et ses frres, en les met
tant la mme ration que les profanes. Il parat toutefois
qu'il avait t du dans ses esprances et que, mcontent
de la sphre d'action que lui offrait la colonie, il regrettait
l'Espagne; il n'avait rien de ce zle enthousiaste, de c ferme
dvouement, qui portrent tant de missionnaires espagnols
a braver les fatigues et les privations, dans l'espoir de con
vertir les habitants du Nouveau Monde.
Encourag, fortifi par le concours d'allis aussi puissants,
Margarite commena se considrer rellement comme sup
rieur aux autorits temporaires de l'le. Toutes les fois qu'il
se rendait Isabella, il ne faisait aucune attention, ni Diego,
ni au conseil, mais agissait comme s'il et t investi du
pouvoir suprme. Il runit en une ligue tous ceux qui taient

DE CHRISTOPHE COLOMB.

103

mcontents de Colomb ou de leur sjour dans l'le; le pre


Boyle tait le principal agitateur. Ces deux personnages tra
mrent ensemble de s'emparer des vaisseaux qui avaient
amen Barthlemy Colomb et de s'embarquer pour l'Espagne.
Tous deux possdaient la faveur du roi, et ils jugeaient facile
de justifier leur dsertion, en prtextant leur zle pour le
bien public; ils s'taient empresss de venir exposer l'tat
dsastreux dans lequel se trouvait la colonie, par la tyrannie
de ceux qui la gouvernaient. On a donn pour cause au
brusque dpart de Margarite sa crainte de voir sa conduite
soumise une enqute sv,re, au retour de l'amiral ; d'autres
prtendent que, dans le cours de ses amours licencieuses,
ce commandant avait contract une maladie nouvelle, incon
nue cette poque, qu'il attribuait au climat et esprait gu
rir en Espagne, l'aide de la facult. Quoi qu'il en soit, il
prit ses mesures avec une extrme prcipitation, sans con
sulter les autorits et sans se proccuper des suites de son
dpart. Accompagns d'une bande de mcontents, Margarite
et le pre Boyle s'emparrent de quelques vaisseaux dans le
port et partirent pour l'Espagne ; le premier gnral et le
premier aptre du Nouveau Monde donnrent ainsi avec clat
l'exemple d'une dsertion sans excuse.

CHAPITRE III

DMLS AVEC ILES INDIENS. - ALONZO DE OJEDA ASSIG


PAR CAONABO

Le dpart de Pedro Margarite laissa l'arme sans chef et


dtruisit le peu de rserve et de discipline qui restait encore
chez elle. Il n'y a pas de licence pareille celle de soldats
laisss eux-mmesjdans un pays sans dfense. Les Espa
gnols se mirent rder dans la vega, seuls ou par bandes,
se dispersant dans les villages et se livrant toute espce
d'excs, soit qu'ils fussent mus par la cupidit ou par des
passions brutales. Les naturels, indigns de voir leur hospi
talit aussi mal rcompense, refusrent de leur fournir
plus longtemps des vivres. Les Espagnols ne tardrent pas
prouver les atteintes de la faim, et firent main basse sur
toutes les provisions qu'ils purent trouver, ajoutant au vol
des actes de violence. A la fin, par une longue suite d'ou
trages, ces Indiens doux et pacifiques se sentirent pleins de
ressentiment, et ces htes confiants, hospitaliers, devinrent
des ennemis vindicatifs. Toutes les prcautions recomman

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

105

des par Colomb ayant t ngliges, les maux qu'il avait


prvus se produisirent. Les naturels, naturellement timides,
n'osaient pas attaquer les blancs runis en corps d'arme,
mais ils tiraient une sanglante vengeance de ceux qu'ils ren
contraient errant, seuls ou en petites bandes, la recherche
de vivres ; encourags par ces petits triomphes et par l'im
punit qui leur semblait rserve, ils manifestrent une hos
tilit de plus en plus alarmante. Guatiguana, cacique d'une,
ville considrable au bord de la grande rivire, sur le terri
toire de Guarionex, souverain de la vega, massacra dix Espa
gnols qui s'taient tablis dans sa ville et avaient exaspr
les habitants par leur conduite licencieuse ; il mit ensuite le
feu une maison dans laquelle quarante-six Espagnols taient
logs (1). Enorgueilli de ce succs, il menaa d'attaquer un
petit fort, nomm Magdalena, qui avait t rcemment bti
aux environs, dans la vega; le commandant, Louis de Arriaga,
n'ayant qu'une faible garnison, dut s'enfermer en attendant
des renforts d'Isabella.
Mais le plus formidable ennemi des blancs tait Caonabo,
le cacique de Maguana. Dou de talents naturels pour la
guerre et d'une intelligence suprieure celle que possdent
d'ordinaire les sauvages, ce chef, audacieux et fier, avait une
tribu nombreuse ses ordres et trois frres, vaillants guer
riers, pour le seconder (2). Il avait, ds le premier jour,
dtest les trangers qui avaient envahi son le, mais il avait
surtout t exaspr par l'tablissement du fort Saint-Tho
mas, rig au centre mme de ses tats. Tant que l'arme
sjourna dans la vega, il s'tait abstenu de toute agression,
mais, lorsque, aprs le dpart de Margarite, elle commena
se dbander et se disperser, le moment de frapper un
(1) Herrera, Hist. lnd., dec. F, lib. II, cap. XVI.
(2) mu.

i ot;

VIE ET VOYAGES

grand coup lui parut arriv. Le fort tait isol, avec cinquante
hommes de garnison seulement; par un mouvement rapide et
secret, il pouvait porter toutes ses forces de ce ct et renou
veler l'horrible tragdie dont La Navidad avait t le thtre.
.Mais le rus cacique avait affaire un ennemi d'un tout
autre caractre que le commandant du fort de La Navidad.
Alonzo de Ojeda, form l'cole des. guerres contre les
Mores, tait familiaris avec les feintes de toute espce, les
stratagmes, les embuscades, les attaques irrgulires ; nul
n'tait donc mieux fait pour lutter contre des guerriers sau
vages. Il avait une ardeur tmraire, qui provenait, en par
tie, de la vivacit, de la fougue naturelle de son caractre,
et, dans une grande mesure, d'une ide superstitieuse : il
avait, en effet, pris part des guerres contre les Mores, contre
les Indiens, des batailles, des combats, avait t entran
par son esprit bouillant, irascible, aventureux, des duels,
des querelles, des rencontres de tout genre, et jamais il
n'avait t bless, jamais il n'avait perdu une seule goutte
de sang. Aussi commenait-il se croire invulnrable et
se considrait-il comme tant plac sous la protection sp
ciale de la Vierge. Il avait, en guise de talisman, une
petite image flamande de la mre du Christ, qui lui avait
t donne par son protecteur, Fonseca, vque de Badajoz; il portait partout cette image avec lui, la ville, dans
les camps, sur les champs de bataille, et lui adressait de
frquentes invocations. Dans ses campagnes, il la pen
dait au mur de sa tente ; dans ses expditions travers le
dsert, il la portait dans son havresac et, toutes les fois
qu'il en avait le temps, il la prenait, l'attachait un arbre et
lui adressait ses prires (1). En un mot, il ne jurait que par
(1) Herrera, Eist. Ind., dec. I, lib. VIII, cap. IV. Pizarro, Varones
Illustres, cap. VIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

iOl

la Vierge, il l'invoquait dans les combats ou dans ses duels,


et tait toujours prt se charger de toute entreprise, sous
la protection de la Vierge. Tel tait Alonzo de Ojeda, super
stitieux, insouciant de sa vie, intrpide comme un grand
nombre de cavaliers espagnols du temps; quoique petit de
taille, il tait prodigieusement fort, et les chroniqueurs des
premiers voyages de dcouvertes clbrent sa valeur et ses
merveilleux exploits.
Aprs avoir reconnu le fort, Caonabo runit dix mille
guerriers, arms de massues, d'arcs, de flches, de lances
durcies au feu, et, traversant secrtement les forts, apparut
tout coup dans le voisinage, esprant surprendre la garni
son l'improviste ; mais il la trouva retranche prudemment
dans le fort, qui, tant bti sur une hauteur presque isole,
entoure d'une rivire et, sur un ct, d'un foss profond,
bravait les efforts de sauvages nus.
Ayant chou dans cette tentative, Caonabo espra rduire
la garnison par la famine. Ses guerriers se dispersrent
dans les forts environnantes et gardrent tous les pas
sages, de manire intercepter les provisions apportes par
les naturels et couper aux soldats qui iraient en maraude
le chemin du fort. Ce sige ou blocus dura trente jours (1) et
mit les Espagnols dans une grande dtresse. Rapportons ici
une anecdote qui, d'aprs Oviedo, concernerait Pedro' Margarite, le premier commandant du fort, mais il est plus pro
bable qu'il s'agit d'Ojeda lui-mme. Dans un moment o les
Espagnols souffraient cruellement de la famine, un Indien
russit s'introduire dans la place, avec une couple de
pigeons ramiers qu'il apportait au chef; celui-ci se trouvait
dans une salle, entour de plusieurs de ses officiers. Les
voyant regarder ces pigeons d'un il hagard : C'est piti,
11) Pierre Martyr, dec. I, lib. IV.

108

VIE ET VOYAGES

dit-il, qu'il n'y ait pas l de quoi nous donner un repas


tous ; mais je ne puis consentir faire un rgal, tandis que
vous mourez de faim. Sur ces mots, il ouvrit une fentre et
lcha les pigeons.
Pendant ce sige, Ojeda dploya la plus grande activit
d'esprit et se montra extraordinairement fcond en res
sources; il djoua toutes les ruses de son adversaire et
imagina toute espce de stratagmes pour soulager la garni
son et inquiter l'ennemi ; il faisait des sorties toutes les fois
que celui-ci apparaissait en forces; toujours au premier
rang, avec cette tmrit qu'on lui connaissait, il faisait
lui seul un grand carnage et essuyait, sans recevoir de bles
sure, une grle de flches et de dards.
Caonabo avait vu prir, en grand nombre, ses plus braves
guerriers; son arme diminuait, car les Indiens, habitus
des oprations militaires de peu de dure, s'impatientaient
de la longueur de ce sige et retournaient chaque jour eu
foule dans leurs demeures. Il renona donc bloquer plus
longtemps le fort et se retira, plein d'admiration pour la
valeur et les exploits d'Ojeda (1).
Sans se laisser dcourager par l'insuccs de cette tenta
tive, le cacique mdita une entreprise plus vaste et plus
hardie. Rdant secrtement aux environs d'Isabella, il remar
qua la faiblesse de la colonie (2) ; un grand nombre d'habi
tants souffraient de diffrentes maladies, et la plupart des
hommes en tat de porter les armes se trouvaient rpandus
dans l'intrieur de l'le. Caobano conut alors le projet d'une
coalition entre tous les caciques, pour surprendre, dtruire
la colonie, et massacrer les Espagnols partout o on les ren
contrerait. Cette poigne d'envahisseurs une fois extermine,
(1) Gviedo, Cronicade las Indias, lib. III, cap. I.
(2) Hist. del Almirante, cap. LX.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

109

il comptait que l'le serait jamais dbarrasse de pareils


oppresseurs; il n'avait pas conscience de la nature dses
pre de cette lutte et ne souponnait pas que sur la terre
o l'homme civilis a port l'empreinte de ses pas, la puis
sance du sauvage est jamais anantie.
Le bruit des excs commis par les Espagnols s'tait r
pandu dans toute l'le, et leur avait attir la haine et l'ini
miti de tribus mmes qui ne les avaient jamais vus et
n'avaient jamais t maltraites par eux. Gaonabo trouva
trois caciques suprieurs disposs le seconder, malgr la
terreur que leur inspiraient la puissance surnaturelle, les
armes et les chevaux des blancs. Cependant son projet d'une
ligue gnrale rencontra une rsistance inattendue chez le
cinquime cacique, Guacanagari, qui rgnait sur le terri
toire de Marien. La conduite de ce chef, au moment du dan
ger, dmontra clairement l'injustice des soupons dont il
avait t l'objet de la part des Espagnols. Il refusa d'unir ses
forces celles de ses compatriotes et de violer les lois de
l'hospitalit, par lesquelles il se jugeait oblig de protger et
d'assister les blancs, depuis le jour o un naufrage les avait
jets sur les ctes de son pays; il resta paisiblement dans
ses tats, entretenant ses propres frais une centaine de
soldats souffrants, et satisfaisant tous leurs besoins avec
sa gnrosit accoutume. Cette conduite irrita les autres
caciques, paticulirement le farouche Caonabo et le beaufrre de celui-ci, Behechio; ils firent des irruptions sur son
territoire et lui infligrent toute espce de maux et d'ou
trages; Behechio tua une de ses femmes et Caonabo emmena
une autre captive (1). Rien ne put cependant branler le d
vouement de Guacanagari aux Espagnols, et, comme les
domaines de ce chef touchaient aux terres de la colonie,
(1) Hist. del Almirante, cap. IX

110

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

tandis que ceux de certains autres caciques en taient trs


loigns; sa neutralit mit, pendant quelque temps, obstacle
aux projets hostiles des confdrs (1).
Tel tait l'tat critique dans lequel se trouvait la colonie ;
c'est ainsi que des haines implacables s'taient formes chez
les naturels, pendant l'absence de Colomb et par suite uni
quement de la violation des ordres donns par l'amiral.
Margarite et le pre Boyle s'taient hts de retourner en
Espagne, pour exposer sous de fausses couleurs les maux
qui accablaient l'le; s'ils taient rests fidlement leur
poste et avaient rempli leur mission avec zle, il et t
facile de remdier ces maux, si mme on ne les avait pas
prvenus.
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. II, cap. XVI.

CHAPITRE IV

MESURES PRISES PAR COLOMB POUR RTABLIR LA TRANQUILLIT DANS


L'ILE. - EXPDITION D'OJEDA POUR S'EMPARER DE CAONABO

Aussitt aprs son retour de Cuba, l'amiral, encore retenu


au lit par la maladie, reut la visite de Guacauagari, qui se
montra trs afflig de son tat, car il parat que le cacique
eut toujours une grande affection, mle de respect, pour
Colomb. Il lui parla de nouveau, les larmes aux yeux, du
massacre de la garnison de La Navidad et revint sur les
efforts qu'il avait faits pour dfendre celle-ci. Il l'informa
ensuite de la ligue secrte forme entre les caciques, de
l'opposition qu'il y avait faite et des perscutions qu'il s'tait
attires ; une de ses femmes avait t tue, une autre en
leve. Il engagea l'amiral se prmunir contre les desseins
de Caonabo, et offrit de combattre auprs de lui, avec ses
sujets, autant par amiti pour lui que dans un dsir
geance personnelle (1).
(1) Berrera, Hist. Ind., dec. I, lib. II, cap. XVI.

11S

VIE ET VOYAGES

Colomb n'avait pas oubli l'ancienne bont de Guacanagari


et fut charm de voir dtruits tous les soupons qui avaient
plan sur la conduite de ce chef; ils renourent leurs rela
tions amicales d'autrefois, mais ils ne se trouvaient plus
vis--vis l'un de l'autre dans la mme position qu'auparavant ;
l'homme que Guacanagari avait recueilli et secouru comme
un tranger naufrag, tait devenu tout coup l'arbitre du
sort de ce chef et de tous ses compatriotes.
La manire dont ces paisibles sauvages avaient t exas
prs et diviss par la licence des Europens, tait un sujet
de tourments pour l'amiral ; il voyait s'anantir son espoir
d'ouvrir immdiatement aux souverains une source de reve
nus. Il fallait agir avec adresse pour rtablir la tranquillit
dans l'le; les forces dont il disposait n'taient gure consi
drables, et la terreur inspire aux sauvages par les blancs,
regards comme des tres surnaturels, s'tait en . partie dis
sipe. 11 tait trop malade pour prendre lui-mme part une
entreprise militaire ; son frre Diego n'avait pas le caractre
guerrier et Barthlemy tait encore un tranger pour les
Espagnols, dont les principaux le voyaient avec jalousie.
Cependant Colomb croyait que la coalition dont il tait me
nac n'tait pas encore bien forme; il comptait sur le man
que d'habilet et d'exprience des caciques dans l'art de la
guerre, et se disait que par des mesures promptes, en pro
cdant par dtail, en punissant les uns, en gagnant les autres,
en joignant la douceur la force et la ruse, il pourrait
russir dissiper l'orage qui se prparait.
L'amiral prit d'abord soin d'envoyer une troupe d'hommes
arms au secours du fort Magdalena, menac de destruction
par le cacique de la Grande Rivire, Guatiguana, qui avait
massacr les blancs logs dans sa ville. Aprs avoir fait
lever le sige de la place, les Espagnols envahirent le terri
toire de ce chef, turent un grand nombre de guerriers et

DE CHRISTOPHE COLOMB.

113

emmenrent d'autres prisonniers; Guatiguana parvint leur


chapper (1). Celui-ci tait tributaire de Guarionex, le cacique
de la Vega Real. Comme ce prince rgnait sur un vaste et
populeux territoire, son amiti tait des plus importantes
pour la prosprit de la colonie, et l'on pouvait craindre son
hostilit, cause des excs auxquels s'taient livrs les
Espagnols qui s'taient tablis dans son pays. Colomb le fit
donc appeler et lui expliqua que ces excs avaient t com
mis en violation de ses ordres et contrairement ses bonnes
intentions l'gard des naturels, qu'il dsirait protger et
combler de bienfaits ; il lui dit galement que l'expdition
contre Guatiguana tait un acte de justice particulire et non
d'hostilit contre lui, Guarionex. Celui-ci tait d'un carac
tre doux et paisible, et le ressentiment qu'il avait pu prou
ver se calma facilement. Pour l'attacher la cause des Espa
gnols, l'amiral l'engagea donner sa fille en mariage
l'interprte indien, Diego Colon (2). Ensuite il fit lever, au
milieu des domaines de Guarionex, le fort Conception, dans
le but de mieux se prmunir contre toute hostilit de la part
de ce chef et de maintenir la tranquillit dans cette partie
importante de la Vega. Le faible cacique consentit sans
hsiter une mesure, qui devait causer sa perte et le mal
heur de ses sujets vous l'esclavage.
Restait le plus formidable ennemi des blancs, Caonabo,
dont le territoire embrassant les rgions centrales et
montagneuses de l'le, tait d'un accs difficile, cause des
rochers escarps, des bois impntrables et des nombreuses
rivires qu'on. y rencontrait. Faire la guerre ce chef rus,
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. H, cap. XVI.
(2) Pierre Martyr, dec. I, lib. IV. Giov. Battista Spotorno, dans son
mmoire sur Colomb, a t tromp par le nom de cet interprte; il rap
porte que Colomb avait un frre, nomm Diego, dont il paraissait tre
honteux et qu'il maria la fille d'un chef indien.

111

VIE ET VOYAGES

froce, dans les profondeurs des forts sauvages et des mon


tagnes effrayantes, o l'on pouvait craindre chaque pas
une embuscade, devait tre une entreprise longue, pril
leuse et d'une issue incertaine; cependant les tablissements
des Europens ne seraient jamais, tant que ce cacique r
gnerait, l'abri de ses attaques secrtes et audacieuses, et
les travaux des mineurs seraient frquemment interrompus.
Tandis que Colomb reflchissait ce sujet, il fut tout coup
soulag de ses inquitudes par une proposition d'Alonzo de
Ojeda, qui offrit de s'emparer par ruse du prince carabe et de
le lui livrer vivant. C'tait un projet hardi, hasardeux, roma
nesque, digne de ce cavalier qui aimait se distinguer par
des exploits extraordinaires et par des traits de folle bravoure.
Choisissant dix intrpides compagnons, bien arms, bien
monts, et invoquant la protection de la Vierge, sa patronne,
dont il portait toujours l'image avec lui, comme sa sauve
garde, Ojeda s'enfona dans la fort et fit plus de soixante
lieues sur le territoire de Caonabo, qu'il trouva dans une de
ses villes les plus populeuses, la mme qui s'appelle aujour
d'hui Maguana, prs de la ville de San Juan. S'approchant
du cacique avec la dfrence due un prince souverain, il
lui annona qu'il venait en messager de paix, de la part de
l'amiral, lequel tait Guamiquina ou chef des Espagnols et
lui envoyait un inestimable prsent.
Le cacique avait fait connaissance avec Ojeda sur les
champs de bataille ; il avait prouv sa valeur et conu pour
lui une profonde admiration. Il le rut donc avec une espce
de courtoisie chevaleresque, si l'on peut ainsi parler de
l'hospitalit grossire d'un guerrier sauvage. Les manires
franches et hardies d'Ojeda, sa grande force physique, son
agilit, son adresse surprenante dans tous les exercices vi
rils et toute espce d'armes, taient bien faites pour char
mer Caonabo, dont il devint le favori.

DE CHRISTOPHE COLOMB.
Ojeda se servit de l'influence qu'il avait acquise sur le
cacique, pour l'engager se rendre Isabella, afin de con
clure un trait avec Colomb et de devenir l'ami et l'alli des
Espagnols. On dit qu'il lui offrit, pour le sduire, la cloche
de la chapelle d'Isabella. Cette cloche tait la merveille de
l'le; lorsque les Indiens l'entendaient sonner la messe et
voyaient les Espagnols se diriger en toute hte vers l'glise,
ils s'imaginaient qu'elle parlait et que les blancs lui obis
saient. Attachant une ide superstitieuse tout ce qui se
rapportait aux trangers, ils regardaient cet instrument
comme un objet surnaturel et disaient, selon leur expression
habituelle, qu'il tait venu de Turey ou du ciel. Caonabo
avait entendu la cloche distance, lorsqu'il rdait aux envi
rons de la colonie, et avait dsir de la voir ; mais, quand elle
lui fut offerte comme un gage de paix, il ne put rsister la
tentation. 11 accepta donc de se rendre Isabella, mais, le
jour du dpart venu, Ojeda vit avec surprise une nombreuse
troupe de guerriers runis et prt partir. Il demanda l'uti
lit d'un pareil dploiement de forces pour une simple visite
amicale; le cacique rpondit firement qu'il ne convenait
pas un grand prince comme lui de voyager avec une petite
suite. L'Espagnol fut peu satisfait de cette rponse ; connais
sant le caractre belliqueux et l'esprit rus de Caonabo, il
souponna celui-ci de mditer quelque projet sinistre, de vou
loir surprendre la forteresse d'Isabella ou s'emparer de la
personne de l'amiral ; il savait aussi que Colomb dsirait, ou
faire la paix avec le cacique, ou s'assurer de celui-ci, sans
avoir besoin de lui dclarer la guerre, Ojeda eut donc recours
un stratagme, qui a l'air d'une fable, mais qui est rapport
peu prs de la mme manire par tous les historiens con
temporains et dont on parlait encore partout dans l'le, comme
nous l'assure Las Casas, lorsque celui-ci y arriva, prs de six
annes aprs l'vnement ; ce rcit d'ailleurs s'accorde avec

116

VIE ET VOYAGES

le caractre extravagant et aventureux du hros, ainsi qu'avec '


la nature des guerres contre les Indiens russ.
Un jour que l'on avait fait halte prs du Petit Yagui,
affluent considrable de la Neyba, Ojeda montra Caonabo
des menottes d'acier poli, si brillant qu'on l'et pris pour de
l'argent; il lui dit que c'tait des ornements royaux, venus
du ciel ou du Turey de Biscaye (1); que les monarques cas
tillans les portaient pour danser et les jours de grandes
ftes, et que ces bracelets taient destins en prsent au
cacique. Il proposa donc celui-ci d'aller se baigner dans la
rivire ; aprs quoi, ces ornements lui seraient mis, il mon
terait sur le cheval d'Ojeda et reviendrait, dans le pompeux
appareil d'un roi (fEspagne, au milieu de ces sujets tonns.
Caonabo fut bloui de l'clat de ces menottes et ravi l'ide
de paratre sur un de ces terribles animaux, si redouts de
ses compatriotes; il alla donc se baigner, puis on l'aida
monter derrire Ojeda et on lui mit les menottes. Ojeda fit
plusieurs tours pour prendre du champ, suivi de sa petite
troupe de cavaliers, tandis que les Indiens s'cartaient avec
frayeur sur le passage des chevaux qui caracolaient ; la fin
il s'enfona au galop dans la fort, dont les arbres le dro
brent bientt la vue de l'ennemi. Ses compagnons se
pressrent alors autour de lui et, l'pe la main, mena
crent Caonabo de le tuer l'instant, s'il criait ou faisait la
moindre rsistance; l'attachant avec des cordes Ojeda
pour l'empcher de tomber ou de s'chapper, ils peronnrent leurs chevaux, franchirent la rivire et traversrent
la fort avec leur proie (2).
(1) Les principales manufactures de l'Espagne se trouvent dans la
Biscaye, o ce mtal abonde.
[i) Cet exploit romanesque d'Ojeda est rapport tout au long par Las
Casas ; par son copiste Herrera (Hist. Ind., dec. I, lib. II, cap. XVI) ; par

DE CHRISTOPHE COLOMB.

117

Les Espagnols avaient cinquante ou soixante lieues faire


travers des solitudes, o s'levaient et l de grandes
villes indiennes; ils s'taient mis, avec leur prisonnier, hors
de toute poursuite, mais ils devaient veiller avec le plus
grand soin sur lui, pour l'empcher de s'enfuir, et prendre
garde d'tre arrts par un cacique alli. Ils devaient donc,
ou viter les parties peuples du pays ou traverser au grand
galop les villes indiennes. Ils souffrirent beaucoup de la
fatigue, de la faim, du manque de sommeil, prouvrent bien
des dangers, passrent gu et la nage les nombreuses
rivires des plaines, se frayrent pniblement un chemin
dans des forts impntrables, gravirent de hautes et rdes
montagnes. Ils accomplirent sains et saufs leur voyage, et
Ojeda entra triomphalement Isabella, aprs cette auda
cieuse expdition, avec son prisonnier attach derrire lui.
Colomb ne put cacher sa vive satisfaction, quand il vit ce
dangereux ennemi en son pouvoir. Le farouche Carabe le
regarda d'un air hautain et fier, et refusa de le flchir par sa
soumission ou de lui demander grce pour le sang espagnol
qu'il avait vers. Il ne se laissa pas abattre par sa captivit ;
au contraire, quoiqu'il ft la merci de ses ennemis, il ne
cessait de les dfier avec cette jactance qui fait partie de
l'hrosme indien et que le sauvage garde devant ses pers
cuteurs, mme sur le bcher au milieu des plus cruelles
souffrances. Il se vanta d'avoir surpris, brl le fort de La
Navidad, et d'avoir massacr la garnison, et dclara qu'il
tait venu secrtement reconnatre Isabella, dans l'intention
de dtruire galement cette ville.

Fernando Pizarro, dans ses Varones Illustres del Nuevo Mundo; et par
Charlevoix, dans son Histoire de Saint-Domingue. Pierre Martyr et d'au
tres auteurs l'ont retrac d'une manire plus concise, sans entrer dans
les dtails romanesques, auxquels ils font simplement allusion.
CHRISTOPHE COLOMB, T. II.
S

118

VIE ET VOYAGES

Colomb, quoique frapp du courage de Caonabo, le re


garda comme un ennemi dangereux, qu'il tait prudent,
pour la tranquillit de l'le, d'envoyer en Espagne; il donna
ordre en attendant de le traiter avec douceur et respect,
et le logea dans sa propre maison, o il le garda toutefois
enchan. Cette prcaution devait tre ncessaire, cause
du peu de sret de la prison, car Las Casas rapporte que,
la maison de l'amiral n'tant pas spacieuse et ne renfermant
pas beaucoup de chambres, les passants pouvaient voir le
prisonnier parle vestibule (1).
Le cacique conserva toujours une attitude hautaine vis
vis de Colomb, tandis qu'il ne tmoigna jamais la moindre
animosit contre Ojeda; il admirait plutt celui-ci comme un
vaillant guerrier, qui s'tait jet sur lui, ainsi qu'un aigle fond
sur sa proie, et l'avait enlev du milieu de son arme.
Lorsque l'amiral entrait dans la chambre o Caonabo tait
enferm, tous les assistants se levaient, selon l'usage, et lui
offraient leurs respects, le prisonnier seul ne bougeait pas
et ne faisait aucune attention lui. Au contraire, quand
Ojeda entrait, quoique celui-ci ft de petite taille et sans
grande apparence, le cacique se levait et le saluait profon
dment. Comme on lui demandait pourquoi il agissait ainsi,
Colomb tant Guamiquina ou grand chef et Ojeda n'tant
qu'un de ses sujets, le fier Carabe rpondait que l'amiral
n'avait pas os venir le prendre dans sa maison ; il n'tait
son prisonnier que grce la valeur d'Ojeda ; c'tait donc
celui-ci qu'il devait du respect et non l'amiral (2).
La captivit de ce chef causa une vive douleur ses sujets,
car il parat que les naturels de cette le taient, en gnral,
fort attachs leurs caciques. Un des frres de Caonabo,
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CII.
12) Ibid.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

119

guerrier plein de courage et d'adresse, trs populaire chez


les Indiens, runit une arme de plus de sept mille hommes,
qu'il conduisit secrtement aux environs du fort SaintThomas, dont Ojeda avait repris le commandement; son in
tention tait de surprendre un certain nombre d'Espagnols,
dans l'espoir de les changer contre son frre. Ojeda fut
prvenu comme d'ordinaire, de ce mouvement, mais il ne
s'enferma pas cette fois dans la forteresse; ayant t renforc
par un dtachement que Yadelantado envoyait son secours,
il laissa une garnison suffisante dans le fort, et, avec le reste
des troupes, soutenu par son petit corps de cavalerie, il
s'avana hardiment la rencontre des sauvages. Le frre de
Caonabo, l'approche des Espagnols, fit preuve d'une cer
taine habilet militaire et disposa son arme en cinq batail
lons; mais, chargs brusquement par Ojeda, avec sa poigne
de cavaliers, les Indiens furent saisis d'une panique sou
daine. A la vue de ces soldats couverts d'acier, agitant leurs
pes tincelantes et lanant sur eux ces chevaux qu'ils re
gardaient comme des animaux froces, les sauvages jetrent
leurs armes et prirent la fuite; beaucoup furent tus, un
grand nombre furent faits prisonniers, entre autres le frre
de Caonabo, combattant bravement pour une cause juste,
mais dsespre (1).
(1) Oviedo, Croniea de las Indias, lib. III, cap. I. Charlevoix, Histoire
de Saint-Domingue, lib. II, p. 131.

CHAPITRE V

ARRIVE D'ANTONIO DE TORRES D'ESPAGNE AVEC QUATRE VAISSEAUX.


- SON RETOUR AVEC DES ESCLAVES INDIENS

Les colons souffraient beaucoup encore du manque de


provisions ; celles qu'ils avaient rapportes d'Europe taient
presque puises, et, soit qu'ils se fussent montrs paresseux
et imprvoyants, soit qu'ils eussent t troubls par les hos
tilits des naturels ou exclusivement proccups de l'ide
de trouver de l'or, ils avaient nglig les vritables richesses
de l'le, son sol fcond ; aussi couraient-ils constamment,
au milieu de ce pays fertile, le danger d'prouver les hor
reurs de la faim.
Les Espagnols virent donc avec joie arriver quatre vais
seaux, commands par Antonio de Torres et chargs de pro
visions. Il y avait bord de cette escadrille un mdecin et
un pharmacien, dont on avait grand besoin dans l'tat de
souffrance des colons, mais surtout il y avait des artisans,
des meuniers, des pcheurs, des jardiniers et des labou
reurs, la population qui convient le mieux une colonie.

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

121

Torres apportait Colomb des lettres trs gracieuses des


souverains, en date du 18 aot 1494. Ferdinand et Isabelle
se dclaraient parfaitement satisfaits des nouvelles trans
mises par l'amiral et reconnaissaient que tout, dans le cours
de ses dcouvertes, avait tourn comme celui-ci l'avait
prdit. Ils prenaient le plus vif intrt au sort de la colonie
et, dsirant tre tenus au courant de ce qui se passait dans
l'le, proposaient qu'une caravelle partt tous les mois d'Isabella et d'Espagne. Ils lui annonaient que leurs diff
rends avec le Portugal avaient t rgls l'amiable, et lui
communiquaient, afin qu'il prt soin de la respecter, leur
convention avec cette puissance relativement une ligne
gographique, sparant les nouvelles possessions des deux
royaumes. Comme il importait pour cet arrangement et pour
le trac de cette ligne, de s'entourer des meilleurs conseils,
les royaux poux invitaient Colomb retourner en Espagne,
pour assister la convention; s'il ne pouvait venir luimme, il devait envoyer son frre Barthlemy ou toute
autre personne qu'il jugerait comptente, avec les cartes et
les dessins qu'il serait bon de consulter pour ces ngo
ciations (1).
Une autre lettre, adresse aux habitants de la colonie, en
gnral, et tous ceux qui feraient des voyages de dcou
vertes, leur enjoignait d'obir Colomb comme aux sou
verains eux-mmes, sous peine d'encourir le dplaisir de
ceux-ci et de payer une amende de dix mille maravdis,
pour chaque offense qui lui serait faite. Telle tait la con
fiance bien mrite que les royaux poux plaaient, en ce
moment, dans l'amiral ; elle devait tre bientt dtruite par
les rapports insidieux d'hommes sans foi. Colomb tait dj
instruit des plaintes envoyes contre lui en Espagne par les
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. H, cap. XVII.

Itt

VIE ET VOYAGES

colons et destines recevoir l'appui de Margarite et du


pre Boyle; il comprenait que son influence en Espagne
tait mal assure, comme l'est toujours celle d'un tranger,
dans un pays o il n'a pas d'amis, pas de famille pour le
soutenir, et o son mrite mme ne fait qu'exciter l'envie.
Quoique ses efforts pour tablir des mines et dcouvrir les
richesses de l'le eussent t entravs par l'insubordination
de Margarite et les drglements des colons, il craignait
qu'on ne lui imputt le mal caus par les autres et qu'on ne
profitt de l'improductivit prsente de son voyage, pour
discrditer ses entreprises.
Dans le but de prvenir les accusations qu'il prvoyait,
Colomb hta le dpart des vaisseaux et voulut retourner avec
eux, non seulement pour tre prsent au trac de la ligne
de dmarcation, selon le dsir des souverains, mais pour
se dfendre contre ses ennemis. La maladie qui le retenait
au lit l'empcha d'excuter ce projet, et il ne put se passer
de son frre Barthlemy, qui, avec son jugement pratique et
son esprit dcid, l'aidait rtablir l'ordre. L'amiral rsolut
donc d'envoyer son frre Diego en Espagne, pour assister
sa place aux ngociations et prendre soin de ses intrts
la cour. En mme temps, il s'effora de runir "une cargaison
qui attestt la valeur de ses dcouvertes; il embarqua tout
l'or qu'il put recueillir, avec des spcimens d'autres mtaux,
diffrents fruits et des plantes prcieuses, qu'il s'tait pro
curs Hispaniola et ailleurs. Dans son empressement
raliser des profits immdiats et indemniser les souverains
des frais considrables qu'ils s'taient imposs, il envoya
galement plus de cinq cents prisonniers indiens, qu'il con
seillait de vendre comme esclaves Sville.
Il est pnible de voir la mmoire de ce grand homme
souille d'une pareille tache? on peut toutefois invoquer les
usages du temps comme une excuse pour Colomb. Des pr

DE CHRISTOPHE COLOMB.
edents avaient t poss, depuis longtemps, par les Espa
gnols et les Portugais qui, dans leurs voyages en Afrique,
faisaient de la traite des ngres une de leurs plus impor
tantes branches de commerce. Cette pratique avait reu la
sanction de l'glise mme, et les plus savants thologiens
avaient dclar licite d'attaquer, de piller, de rduire en cap
tivit et en esclavage, toutes les nations barbares et infidles,
qui fermaient l'oreille aux vrits du christianisme. Si Colomb
avait besoin d'un exemple montrant cette doctrine applique,
il le trouvait dans la conduite de Ferdinand lui-mmei, dans
ses rcentes campagnes contre les Mores, o il avait tou
jours t entour d'une foule de prtres et avait dclar
n'avoir d'autre pense que le triomphe et la propagation de
la foi. Dans cette sainte guerre, comme on l'appelait, il tait
d'usage de faire des incursions sur le territoire musulman
et d'emmener des cavalgadas, non seulement de troupeaux,
mais d'tres humains; et ce n'taient pas uniquement des
guerriers, pris les armes la main, mais de paisibles villa
geois, des laboureurs occups aux travaux de la terre, des
femmes, des enfants, tres inoffensifs; on conduisait ces
prisonniers sur le march de Sville ou d'autres cits popu
leuses, et on les vendait comme esclaves. Aprs la prise de
Malaga, pour se venger d'une rsistance opinitre qui et
d plutt exciter l'admiration, Ferdinand avait fait arracher
de leurs demeures, sans distinction de sexe, de rang, ni
d'ge, onze mille Mores, dont un grand nombre avaient t
dlicatement levs, et les avait fait vendre l'encan, quoi
qu'ils eussent pay la moiti de leur ranon. Nous ne pr
tendons pas ici justifier, mais simplement excuser jusqu'
un certain point la conduite de l'amiral; il ne fit que se con
former aux murs de son temps et suivre l'exemple qui lui
avait t donn par le souverain qu'il servait. Las Casas, le
zl, le chaleureux protecteur des Indiens, lequel ne laisse

124

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

pas chapper une occasion de protester avec vhmence


contre leur esclavage, se montre indulgent pour Colomb,
sous ce rapport. Si, dit-il, les hommes pieux, clairs, que
les souverains prenaient pour guides et pour conseillers,
mconnaissaient un tel point l'iniquit de cette mesure, il
n'est pas tonnant qu'elle ft inaperue de l'amiral illettr (1).
(1) Las Casas, Hist. Ind., 1. 1, cap. CXXII, MS.

CHAPITRE VI

EXPDITION DE COLOMB CONTRE LES INDIENS DE LA VEGA. BATAILLE

Malgr la dfaite que leur avait fait subir Ojeda, les In


diens continuaient nourrir des desseins hostiles contre les
Espagnols. Les naturels de Maguana taient exasprs
l'ide que leur chef tait prisonnier et charg de chanes ;
l'intrt port celui-ci par d'autres tribus de l'le prouvait
jusqu' quel point ce sauvage intelligent avait tendu son
influence et combien il tait admir. Il lui restait encore des
parents actifs et puissants, pour tenter de le dlivrer ou de
le venger. Un de ses frres, nomm Manicaotex, Carabe
d'origine, belliqueux et hardi comme lui, l'avait remplac
dans le gouvernement. D'un autre ct, Anacaona, l'pouse
favorite du cacique, si fameuse par sa beaut, possdait une
grande influence sur son frre Behechio, chef de la popu
leuse province de Xaragua. Une haine violente fut ainsi
veille dans toute l'le contre les blancs, et la formidable
ligue des caciques, que Caonabo avait en vain tent de

126

VIE ET VOYAGES

former, lorsqu'il tait en libert, fut produite par sa capti


vit. Guacanagari, le cacique de Marien, resta seul fidle
aux Espagnols, leur donnant d'utiles informations, tandis
que l'orage se prparait, et offrant de les accompagner sur
le champ de bataille, en fidle alli.
Sa longue indisposition, jointe l'insuffisance de son
arme et au mauvais tat des colons, affaiblis par la maladie
et la faim, avait jusque-l engag l'amiral recourir tous
les moyens conciliants et la ruse, pour prvenir et dis
soudre la ligue. Il avait enfin recouvr la sant et les Espa
gnols avaient repris jusqu' un certain point leurs forces,
grce aux provisions apportes par les vaisseaux. Dans ce
moment, il reut avis que les caciques allis runissaient des
forces considrables dans la vega, deux journes de
marche d'Isabella, dans l'intention de se jeter sur cette ville
et d'en craser les dfenseurs sous le nombre. Colomb rso
lut d'entrer immdiatement en campagne et de porter la
guerre sur le territoire de l'ennemi, plutt que de laisser
celui-ci arriver aux portes d'Isabella.
Toute l'arme effective que l'amiral put lever, dans l'tat
d'affaiblissement de la colonie, ne dpassait pas deux cents
hommes d'infanterie et vingt de cavalerie. Ces soldats taient
arms d'arbaltes, d'pes, de lances et d'espingardas ou
lourdes arquebuses, qui, dans ce temps, taient appuyes
sur des fourchettes et quelquefois montes sur des roues ;
avec ces armes formidables, une poigne de guerriers euro
pens, revtus d'acier et protgs par des boucliers, pou
vaient tenir tte des milliers de sauvages nus. Colomb avait
encore d'autres auxiliaires, une vingtaine de dogues, tout
aussi effrayants que les chevaux pour les Indiens, et bien
plus dangereux. Rien n'intimidait ces animaux froces, et,
lorsqu'ils s'taient jets sur leur proie, il tait impossible de
leur faire lcher prise. Les Indiens sans vtements ne pou

DE CHRISTOPHE COLOMB.

127

vaient se dfendre contre ces ennemis; les dogues sautaient


sur eux, les jetaient terre et les dchiraient en pices.
L'amiral fut accompagn dans cette expdition par son
frre Barthlemy, dont il recherchait, en toute occasion,
l'aide et les conseils, et qui n'tait pas seulement dou d'une
grande force physique et d'un courage indomptable, mais
avait une vritable vocation pour le mtier des armes. Guacanagari mit aussi ses sujets en campagne; il n'avait pas
plus que ceux-ci le caractre guerrier et ne devait pas tre
un auxiliaire prcieux; le principal avantage de sa coop
ration tait qu'elle le dtachait compltement des autres
caciques et le plaait avec sa tribu dans la dpendance des
Espagnols. Le salut de la colonie naissante dpendait sur
tout des jalousies et des dissensions semes entre les diff
rents chefs de l'le.
Le 27 mars 1495, Colomb partit d'Isabella avec sa petite
arme et se mit la recherche de l'ennemi ; il faisait dix
lieues par jour. Il franchit de nouveau ce dfil des hidalgos,
d'o il avait aperu pour la premire fois la vega. Mais ce
n'tait plus avec les mmes sentiments qu'il la regardait ; les
honteuses passions des blancs avaient dj converti ces
belles, ces riantes rgions, autrefois paisibles et hospita
lires, en un pays hostile. Toutes ces villes, dont la fume
s'levait au milieu des arbres, taient remplies d'une popu
lation exaspre, et des guerriers froces se cachaient dans
ces forts profondes. En voyant ce peuple inoffensif et paci
fique, Colomb s'tait berc de l'ide de le gouverner en pre,
en bienfaiteur, et il se trouvait maintenant forc dejouer le
rle odieux de conqurant.
Les naturels furent avertis par leurs claireurs de l'ap
proche des blancs ; mais, quoiqu'ils eussent dj prouv la
valeur de ceux-ci, ils avaient confiance dans leur immense
supriorit numrique. Leurs forces s'levaient, dit-on,

128

VIE ET VOYAGES

cent mille hommes (1), mais on a probablement exagr ;


comme les Indiens ne se rangent jamais dans les plaines,
en ordre de bataille, mais se cachent dans les bois, il est
difficile de les compter, et leurs mouvements rapides, leurs
brusques sorties et retraites, ainsi que les cris sauvages
qu'ils poussent de diffrents cts, sont faits pour donner
une ide exagre de leur nombre. Leur arme devait cepen
dant tre trs considrable, car elle se composait des forces
runies de plusieurs caciques de cette le populeuse ; elle
tait commande par Manicaotex, frre de Caonabo. Les
Indiens, qui n'avaient gure l'habitude du calcul et ne savaient
pas compter au del de dix, reprsentaient d'une manire
fort simple la force d'un ennemi, en prenant une graine de
mas pour chaque guerrier. Quand donc les claireurs, pos
ts dans les rochers et le.s fourrs d'arbres, revinrent avec
une simple poigne de mas, les caciques trouvrent plaisant
qu'un si petit nombre d'hommes prtendit tenir tte une
multitude innombrable (2).
L'amiral rencontra les Hatiens peu prs dans l'endroit
o a t btie depuis la ville de Santiago. Les sauvages, sous
les ordres de Manicaotex, s'taient posts dans une plaine
entrecoupe de bouquets d'arbres et connue aujourd'hui sous
le nom de savane de Matanza. S'tant assur de leur grand
nombre, Barthlemy conseilla de former de petits dtache
ments, qui attaqueraient en mme temps sur plusieurs
points; ce plan fut approuv. L'infanterie, divise en batail
lons, s'avana brusquement, de diffrents cts, avec un
grand bruit de tambours et de trompettes et une dcharge
meurtrire de ses armes feu, sous le couvert des arbres.
Les Indiens furent mis dans un dsordre complet, ils crurent
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CIV, MS.
(2) lbid.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

129

qu'une arme les serrait de tous cts et que la foudre, cla


tant dans les forts, abattait leurs guerriers. Profitant de
leur trouble, Alonzo de Ojeda les chargea imptueusement
avec sa petite troupe de cavalerie, qui s'ouvrit un chemin au
milieu d'eux, avec la lance et l'pe. Les chevaux renversrent les Indiens pouvants, tandis que les cavaliers frap
paient droite et gauche, sans rencontrer de rsistance.
En mme temps, les boule-dogues s'lancrent sur les sau
vages, les saisissant la gorge, les jetant terre et leur arra
chant les entrailles. Les naturels, qui n'taient pas habitus
voir des animaux de grande taille, furent saisis d'horreur,
quand ils furent assaillis par ces chiens froces; ils s'imagi
nrent que les chevaux mordaient comme eux. La lutte, si
l'on peut se servir de ce mot, fut de courte dure.
Les Indiens s'enfuirent dans toutes les directions, en
poussant des hurlements ; quelques-uns, se rfugiant sur les
rochers, demandrent grce aux vainqueurs et offrirent de
se soumettre; beaucoup furent tus, beaucoup faits prison
niers, et la ligue fut entirement dissoute pour le moment.
Guacanagari avait accompagn les Espagnols, selon sa
promesse, mais il n'avait gure assist qu'en spectateur
cette bataille ou plutt cette droute ; il n'avait pas l'esprit
martial et il dut trembler, avec ses sujets, en entendant cefracas inusit, effrayant, quoiqu'il n'et rien craindre pour
lui-mme. Les autres caciques ne lui pardonnrent jamais
son alliance avec les blancs, et il retourna dans ses domaines,
ha, excr de tous les insulaires.

CHAPITRE VII

SOUMISSION DES NATURELS. - IMPOSITION D'UN TRIBUT

Colomb, immdiatement aprs cette victoire, visita les dif


frentes parties de l'le, pour les soumettre. Les naturels
tentrent quelquefois de lui rsister, mais il n'eut pas de
peine les rduire ; la troupe de cavalerie d'Ojeda lui tait
trs utile par la rapidit de ses mouvements, l'activit et l'in
trpidit de son commandant et la terreur inspire par les
chevaux. Il n'y avait pas d'entreprise trop dangereuse pour
Ojeda ; si des hostilits semblaient se prparer dans une par
tie loigne du pays, il s'enfonait avec ses cavaliers dans
les profondeurs des forts et tombait comme la foudre sur
l'ennemi, qu'il dconcertait et forait de lui obir.
La Vega Real fut bientt entirement soumise; cette plaine
immense, parfaitement unie, tait facilement parcourue par
les cavaliers, dont l'apparition rpandait l'effroi dans les vil
lages les plus populeux. Guarionex, le prince qui la gouver
nait, tait d'un caractre doux et paisible, et, quoiqu'il et
pris les armes l'instigation des autres chefs, il passa faci
lement sous le joug des Espagnols. Manicaotex, le frre de

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

131

Caonabo, dut galement demander la paix, et, comme il tait


le principal fauteur de la ligue, ses allis suivirent son
exemple. Behechio, cacique de Xaragua et beau-frre de
Caonabo, refusa seul de se soumettre; son territoire tait
situ loin d'Isabella, l'extrmit ouest de l'le, autour de la
baie profonde nomme crique de Leogan, et de la longue
pninsule appele cap Tiburon ; il tait d'un accs difficile
et n'avait pas encore t visit par les blancs. Behechio s'y
retira, emmenant avec lui sa sur, la belle Anacaona, femme
de Caonabo, qu'il aimait tendrement; celle-ci acquit bientt
une autorit presque gale la sienne sur ses sujets et
tait destine figurer plus tard dans l'histoire de l'le.
Ayant t forc d'entrer en campagne par la ligue des
Indiens, Colomb prit l'attitude d'un vainqueur et chercha les
moyens de tirer le plus grand profit possible de ses conqutes.
Sa proccupation constante tait d'envoyer de riches cargai
sons en Espagne, afin d'indemniser les souverains des grands
frais qu'ils s'taient imposs, de rpondre l'attente du public,
berc d'esprances extravagantes, et surtout de rduire au
silence les calomniateurs qui avaient quitt la colonie pour
faire une peinture dcourageante de la situation de celle-ci.
Il essaya donc de se procurer immdiatement de grands reve
nus, en imposant de lourds tributs aux provinces soumises.
Dans le rayon de la vega, du pays de Cibao et de toute la rgion
des mines, chaque individu au dessus de quatorze ans fut
condamn remettre aux Espagnols, tous les trois mois, la
mesure d'une sonnette flamande de poudre d'or (1). Les
(1) Une sonnette d'oiseau, d'aprs Las Casas (Hist. Ind., lib. I, cap. CY),
renfermait environ la valeur de trois castellanos de poudre d'or, quiva
lant cinq dollars et, en tenant compte de la valeur suprieure de l'or,
cette poque, quinze de nos dollars. Une quantit d'or valant cent
cinquante castellanos, quivalait sept cent quatre-vingt-dix-huit dol
lars de notre temps.

VIE ET VOYAGES
caciques taient plus lourdement imposs ; le frre de Caonabo, Manicaotex, devait fournir personnellement, tous les
trois mois, une demi-calebasse d'or, montant cent cinquante
pesos. Dans les districts loigns des mines et ne produisant
pas d'or, chaque Indien devait donner une arroba (vingt-cinq
livres) de coton, tous les trois mois. Le sauvage, en s'acquittant de ce tribut, recevait comme quittance une mdaille de
cuivre, qu'il devait porter au cou ; ceux que l'on trouvait sans
mdaille pouvaient tre arrts et punis.
Ce tribut sembla bien lourd aux naturels, habitus tre
imposs lgrement par leurs caciques; ceux-ci le regar
drent eux-mmes comme une exaction intolrable. Guarionex, le souverain de la vega, reprsenta Colomb qu'il lui
tait difficile de lui obir; sa fertile plaine ne renfermait pas
d'or, et quoiqu'il y et des mines dans Tes montagnes des
frontires et de la poudre d'or mle au sable des rivires,
ces sujets n'taient pas habitus recueillir ce mtal. Il
offrait donc, au lieu du tribut exig, de cultiver du grain sur
une bande de terre qui traversait entirement l'le et qui et
suffi, dit Las Casas, pour nourrir la Castille pendant dix
ans (1).
Cette offre fut rejete; Colomb savait que l'or seul pouvait
raliser les esprances cupides veilles en Espagne et assu
rer le succs, la popularit de ses entreprises. Voyant cepen
dant la difficult pour beaucoup d'Indiens de fournir la
quantit de poudre d'or demande, il se borna en exiger la
moiti.
Pour contraindre les insulaires au paiement du tribut et
les maintenir dans la soumission, Colomb mit dans un bon
tat de dfense les forts dj existants et en fit btir d'autres.
Outre ceux d'Isabella et de Saint-Thomas dans les montagnes
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CV.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

133

de Cibao, il y en eut un troisime nomm Magdalena, dans


la Vega Real, prs de l'emplacement de l'ancienne ville de
Santiago, sur la rivire Jalaqua, deux lieues de l'endroit o
fut plus tard fonde la nouvelle ville de ce nom; un qua
trime, appel Santa Catalina, prs de YEstencia Yaqui; un
cinquime, nomm Esperanza, au bord du Yaqui, en face de
la sortie du dfil, la Puerto, de los Hidalgos, aujourd'hui Pas
de Marney. Mais le plus important de tous ceux qui furent
construits alors tait le fort Conception, qui, situ dans une
des plus belles et des plus fertiles parties de la vega,
quinze lieues environ l'est du fort Esperanza, commandait
le vaste et populeux territoire de Guarionex (1).
Ainsi le joug de la servitude courbait la tte des insulaires,
vous un esclavage perptuel. Ils s'abandonnrent un
sombre dsespoir, en se voyant condamns pour toujours
une tche, qui revenait des poques dtermines et rap
proches. Pour ces gens naturellement faibles et indolents,
qui n'avaient pas l'habitude du travail et vivaient paresseuse
ment dans leurs bosquets fertiles, la mort mme semblait
prfrable une vie de fatigues et de soucis. Ils ne voyaient
pas de terme la calamit qui les avait tout coup frapps,
aucun moyen d'y chapper, aucune perspective de recouvrer
cette indpendance vagabonde, ces nombreux loisirs, si
chers aux sauvages habitants des forts. C'en tait fait de la
vie joyeuse de l'le, des rveries du jour, sous l'ombrage, de
la sieste au bord des sources et des ruisseaux, ou sous les
palmiers touffus, pendant les chaleurs brlantes, des chants,
des danses, des jeux, de ces simples amusements du soir
dont un grossier tambour donnait le signal. Les Indiens
devaient maintenant errer, toute la journe, le corps pli et
les yeux attentifs, le long de leurs rivires, sassant le sable
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CX
CHRISTOPHE COLOMB, T. II.

154

VIE ET VOYAGES

pour y trouver des paillettes d'or, chaque jour plus rares,


ou ils devaient travailler dans leurs champs, sous les rayons
du soleil des tropiques, pour nourrir leurs matres et fournir
ceux-ci un tribut en nature. Ils s'endormaient fatigus,
extnus, avec la pense que le lendemain ramnerait les
mmes souffrances; ou, s'ils se livraient quelquefois leurs
danses nationales, les ballades qu'ils chantaient taient m
lancoliques et plaintives; elles parlaient du temps pass,
lorsque les blancs n'avaient pas encore introduit parmi eux
le chagrin, l'esclavage, les travaux pnibles, et roulaient sur
de prtendues prophties, transmises par leurs anctres et
prdisant l'invasion des Espagnols. Des trangers, couverts
de vtements, devaient arriver dans leur le, avec des glaives
dont un seul coup pouvait fendre un homme en deux, et
devaient subjuguer les naturels. Ceux-ci chantaient ces bal
lades ou areytos sur un ton lugubre et dploraient la perte
de leur libert et leur pnible servitude (1).
Les Indiens s'taient bercs, pendant quelque temps, de
l'espoir que les trangers ne sjourneraient pas longtemps
dans l'le et que leurs vaisseaux, dployant leurs vastes
ailes, les reporteraient dans leurs clestes demeures ; dans
leur simplicit, ils avaient souvent demand aux Espagnols
quand ils se proposaient de retourner Turey ou au ciel.
Ils les voyaient maintenant prendre racine, pour ainsi dire,
sur leur sol ; ils voyaient les vaisseaux qui se balanaient
paresseusement l'ancre dans le port, tandis que les blancs,
rpandus dans tout le pays, btissaient des habitations et des
forteresses, dont la construction solide, constrastant avec
la lgret de leurs propres hutts, trahissait des projets
d'occupation permanente (2).
(1) Pierre Martyr, dec. III, lib. IX.
(2) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CVI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

15S

Convaincus dsormais de l'inutilit de toute tentative pour


se dlivrer par la guerre de ces invincibles oppresseurs, les
naturels conurent alors une rsolution dsespre. Ils
remarqurent que la colonie souffrait beaucoup du manque
de vivres et dpendait, en trs grande partie, des provisions
fournies par eux-mmes ; les forteresses de l'intrieur aussi
et les Espagnols logs dans les villages leur devaient presque
tous leurs moyens de subsistance. Les Indiens convinrent
donc de ne plus cultiver les fruits, les racines et le mas,
qui formaient leur principale nourriture,' et de les dtruire
mme dans leur croissance; ils espraient chasser les tran
gers de l'le, en les affamant. Ils ne connaissaient pas, fait
observer Las Casas, un des traits caractristiques de l'Espa
gnol, qui devient d'autant plus inflexible et plus endurci aux
souffrances, qu'il a faim (1). Les Indiens mirent ce plan
excution; ils abandonnrent leurs habitations, dvastrent
leurs champs et leurs bosquets, et se retirrent dans les
montagnes, o il y avait des herbes, des racines et des
utias, en abondance, pour leur subsistance.
Cette mesure plongea, il est vrai, les blancs dans une
grande dtresse, mais ils avaient des ressources trangres
et purent se maintenir en conomisant les provisions appor
tes par les vaisseaux; les suites les plus dsastreuses
furent pour les naturels eux-mmes. Les Espagnols qui occu
paient les diffrentes forteresses, se voyant non seulement
privs du tribut, mais en danger de mourir de faim, cause
de ces dvastations gnrales et de cette brusque dsertion,
poursuivirent les Indiens dans leurs retraites, pour les for
cer de reprendre leurs travaux. Ceux-ci se rfugirent sur
(1) No conociendo la propriedad de los Espanoles, los cuales cuanto
mas hambrientos, tanto mayor teson tienen y mas dups son de sufrir y
para sufrir. Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CVI.

136

VIE ET VOYAGES

les hauteurs les plus striles, les plus dsoles, fuyant de


place en place, les femmes avec leurs enfants dans leurs
bras ou sur leur dos, tous extnus de fatigue et de faim, au
milieu d'alarmes perptuelles. Au moindre bruit qu'ils enten
daient dans la fort ou dans la montagne, ils se croyaient
poursuivis; ils se cachaient dans de sombres et humides
cavernes ou au bord des torrents, et, n'osant ni chasser, ni
pcher, ni mme aller la recherche de racines comestibles,
ils durent apaiser leur faim dvorante avec des aliments
mauvais. Ainsi plusieurs milliers d'entre eux prirent mis
rablement, d'inanition, de fatigue, de frayeur, ou succom
brent diffrentes maladies contagieuses, engendres par
leurs souffrances. Tout esprit de rsistance fut la fin com
pltement touff ; les Indiens survivants rentrrent dses
prs dans leurs demeures et se soumirent docilement au
joug. Ils avaient conu une telle terreur des blancs, qu'un
Espagnol pouvait parcourir seul, sans rien craindre, toute
l'le, et que les naturels les portaient mme sur leur dos d'un
lieu un autre (1).
Avant de passer d'autres vnements, il convient de
mentionner ici le sort de Guacanagari, qui n'apparatra plus
dans la suite de cette histoire. L'amiti de ce chef pour les
trangers lui avait alin l'esprit de ses compatriotes, mais
ne l'avait pas exempt des maux qui accablaient ceux-ci ;
ses sujets, comme ceux des autres caciques, avaient t sou
mis un tribut qu'avec leur rpugnance gnrale pour le
travail, ils trouvaient difficile d'acquitter. Colomb, qui appr
ciait la valeur de cet alli et et pu le protger, fut longtemps
absent, tantt explorant l'intrieur de l'le, tantt retenu en
Europe par ses propres affaires. Sur ces entrefaites, les
Espagnols oublirent l'hospitalit et les services de Guaca(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CVI. Hist. del Almirante, cap. IX

DE CHRISTOPHE COLOMB.

157

nagari et prlevrent le tribut avec rigueur. Ce chef se vit


couvert d'opprobre par tous ses compatriotes et assailli des
clameurs, ainsi que des lamentations de ses malheureux
sujets. Les trangers qu'il avait recueillis dans leur dtresse
et introduits dans l'le, taient devenus des tyrans et des
oppresseurs ; les soucis, la fatigue, la misre, la violence les
avaient suivis, et il lui sembla qu'il avait attir ces flaux
sur son pays. Ne pouvant supporter l'inimiti des autres
caciques, les malheurs de son peuple et les extorsions de
ses allis ingrats, il finit par se rfugier dans les montagnes,
o il mourut dans l'obscurit et dans la misre (1).
Oviedo a tent de dshonorer la mmoire de ce prince
indien, mais ce n'est pas en fltrissant ce chef que les Espa
gnols excuseront leur ingratitude. Guacanagari parat leur
avoir toujours tmoign cette vritable amiti, qui brille du
plus vif clat l'heure sombre de l'adversit. Il et jou un
rle plus noble, en s'unissant avec ses frres pour expulser
de son pays les trangers qui l'avaient envahi ; mais il fut
fascin par son admiration pour ceux-ci et par son attache
ment personnel Colomb. Il tait bon, hospitalier, affec
tueux et humain ; il et bien gouvern son peuple doux et
paisible, aux jours heureux de l'le, mais il ne convenait pas,
avec la faiblesse de son caractre, dans les temps de troubles
qui suivirent l'arrive des blancs.
(1) Charlevoix, Hist. de Saint-Domingue, liv. II.

CHAPITRE VIII

INTRIGUES CONTRE COLOMB A LA COUR D'ESPAGNE.-RENVOI D'AGUADO


POUR FAIRE UNE ENQUTE SUR LA SITUATION D'HISPANIOLA

Tandis que Colomb s'efforait de remdier aux maux pro


duits par l'insubordination de Margarite, cet officier dloyal
et son adroit coadjuteur, le pre Boyle, travaillaient active
ment miner son crdit la cour de Castille. Ils accusaient
l'amiral de tromper les souverains et le public par des des
criptions extravagantes des pays qu'il avait dcouverts; ils
dclaraient que l'le d'Hispaniola cotait plus qu'elle ne
devait rapporter et dpeignaient, sous de sombres couleurs,
la situation de la colonie, opprime, disaient-ils, par Colomb
et ses frres. Ils prtendaient que ceux-ci accablaient de tra
vail des hommes malades et sans forces, qu'ils supprimaient
les rations des colons, au dtriment de leur sant, sous les
prtextes les plus futiles, infligeaient arbitrairement de s
vres punitions corporelles aux gens de basse classe et
prodiguaient les outrages aux Espagnols de haut rang. Ils se
gardaient bien de parler des ncessits pressantes qui

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

139

avaient exig un travail extraordinaire, de la paresse et des d


rglements qui avaient provoqu une rpression et des chti
ments, ou des menes sditieuses des cavaliers espagnols,
qui avaient t traits avec indulgence plutt qu'avec sv
rit. Us attribuaient, en outre, les dsordres qui s'taient
produits dans l'le, l'absence de l'amiral et l'ignorance o
l'on se trouvait sur le sort de celui-ci, que l'on supposait
avoir pri dans ses tentatives insenses pour explorer des
mers inconnues et faire des dcouvertes improfitables.
Ces fausses dnonciations empruntaient beaucoup d'auto
rit la position officielle de Margarite et du pre Boyle;
elles s'tayaient du tmoignage d'un grand nombre de colons,
mcontents et factieux, qui taient retourns avec ceux-ci en
Espagne. Quelques-uns d'entre eux taient allis de hauts
personnages, prompts s'offenser, dans leur fiert espa
gnole, de la conduite arrogante d'un obscur tranger. Ainsi
la popularit de Colomb reut une atteinte mortelle et com
mena aussitt dcliner; la confiance des souverains fut
aussi branle, et ils prirent des prcautions qui portent
l'empreinte du caractre souponneux de Ferdinand.
On dcida l'envoi d'un agent confidentiel, qui prendrait en
mains le gouvernement de l'le, en cas d'absence prolonge
de l'amiral, et qui, mme si celui-ci tait de retour, ferait
une enqute sur les maux et les abus signals, avec pouvoir
de remdier ceux qui existeraient rellement. On proposa
de confier cette mission difficile Diego Carillo, comman
deur d'un ordre militaire; mais, comme celui-ci n'tait pas
prt partir avec la flotte qui allait ravitailler la colonie, les
souverains crivirent Fonseca, le surintendant du conseil
des Indes, l'invitant envoyer avec les vaisseaux un homme
de confiance, pour veiller sur les provisions dont ils taient
chargs. Cet agent les distribuerait aux colons, sous la sur
veillance de l'amiral ou des autorits, en cas d'absence de

140

VIE ET VOYAGES

celui-ci; il s'informerait aussi de la manire dont l'le avait


t gouverne, de la conduite des fonctionnaires, des causes
et des auteurs des maux existants et des mesures prendre
pour remdier cette situation. Aprs avoir recueilli ces
renseignements, il retournerait en Espagne et ferait son
rapport aux souverains; mais, au cas o il trouverait l'amiral
Hispaniola, tout devait rester soumis l'autorit de
celui-ci.
Les souverains adoptrent, vers ce temps, une autre me
sure, qui prouve le dclin de la faveur de Colomb; le
10 avril 1495, ils proclamrent une autorisation gnrale
pour leurs sujets de s'tablir dans l'le d'Hispaniola et de
faire des voyages privs de dcouvertes et de trafic dans le
Nouveau Monde ; cette permission tait accorde sous cer
taines conditions.
Les vaisseaux devaient partir exclusivement du port de
Cadix, sous l'inspection d'officiers nomms parla couronne.
Les Espagnols qui s'embarquaient pour Hispaniola, sans
paie et leurs propres frais, y recevraient des terres, ainsi
que des provisions pour une anne, avec le droit de conser
ver ce terrain et les habitations qu'ils y auraient bties. Ils
garderaient pour eux-mmes le tiers de l'or qu'ils recueille
raient et donneraient les deux autres tiers la couronne ;
celle-ci ne prlverait que le dixime de tous les autres
objets de commerce, produits par l'le. Les ventes seraient
faites en prsence d'officiers nomms par les souverains, et
les taxes payes dans les mains du receveur royal.
Tout vaisseau partant pour une entreprise prive prendrait
une ou deux personnes dsignes par les officiers royaux
Cadix. Le dixime du tonnage du btiment serait mis, libre
de charges, la disposition de la couronne; au retour des
navires, le dixime de tout ce qu'ils rapporteraient des pays
nouvellement dcouverts, serait donn au gouvernement.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

141

Ces dispositions s'appliquaient aux vaisseaux envoys par


des particuliers Hispaniola, avec des provisions.
Pour chaque btiment engag dans une entreprise prive,
Colomb, en considration de ses droits sur un huitime du
tonnage, pouvait en frter un pour son propre compte.
Cette licence gnrale pour les voyages de dcouvertes fut
accorde par suite des vives sollicitations de Vincent Yanez
Pinzon et d'autres habiles et intrpides marins, dont la plu
part avaient navigu avec Colomb. Ils offraient de voyager
leurs propres frais et risques; l'offre tait tentante et
venait propos. Le gouvernement disposait de faibles res
sources, les expditions de Colomb taient trs frayeuses, et
cependant leur objet tait trop important pour tre nglig.
L'occasion se prsentait d'atteindre au but que l'on s'tait
propos, non seulement sans frais, mais avec une certitude
de gain. Les souverains accordrent donc la permission de
mande, sans consulter l'amiral ; celui-ci se plaignit haute
ment de cette infraction ses privilges et des entraves mises
dans sa voie de dcouvertes rgulires et bien organises,
par les entreprises dsordonnes et quelquefois piratesques
d'audacieux aventuriers. Sans aucun doute, l'insatiable cupi
dit de ces hommes fut, en grande partie, cause de la mau
vaise rputation des navigateurs espagnols dans le Nouveau
Monde.
Dans ce moment o les intrts de Colomb taient si me
nacs, au commencement d'avril, les vaisseaux commands
par Torres arrivrent en Espagne. Ils apportaient la nou
velle que l'amiral tait heureusement revenu Hispaniola,
de son voyage sur la cte mridionale de Cuba, avec la
preuve que c'tait l'extrmit du continent asiatique et qu'il
avait pntr jusqu'aux frontires des plus opulentes con
tres de l'Orient. Torres apportait galement des spcimens
d'or, diffrents animaux et des vgtaux curieux, que Colomb

142

VIE ET VOYAGES

s'tait procurs dans son voyage. Nulle arrive ne pouvait


tre plus opportune; elle dissipait toute incertitude sur le
sort du grand navigateur et dmontrait la ncessit de
renoncer aux mesures de dfiance qui allaient tre prises. La
prtendue dcouverte de la riche cte d'Asie jetait de l'clat
sur cette expdition, et les souverains se montrrent recon
naissants, comme le prouvrent leurs actes; ils retirrent la
permission qu'ils avaient donne Juan Rodriguez de Fonseca
de charger qui bon lui semblait de l'enqute ordonne, et
nommrent eux-mmes Juan Aguado.
Aguado fut choisi parce qu'il tait revenu d'Hispaniola,
fortement recommand la faveur royale par Colomb;
c'tait donc donner celui-ci une haute marque de consid
ration, que d'envoyer auprs de lui, en qualit de commis
saire, un homme dont il avait une bonne opinion et qui, ainsi
qu'on devait le supposer, lui tait reconnaissant.
Fonseca, en vertu de son autorit comme surintendant du
conseil des Indes, avait, probablement pour satisfaire son
animosit croissante contre Colomb, retenu une certaine
quantit d'or, que le frre de celui-ci, don Diego, avait
apporte pour son propre compte. Les souverains lui cri
virent plusieurs reprises, lui ordonnant de ne pas rclamer
cet or ou, s'il l'avait saisi, de le renvoyer immdiatement,
avec des explications satisfaisantes, et d'crire l'amiral
dans des termes propres calmer le ressentiment qu'il pou
vait avoir veill chez celui-ci; ils lui enjoignirent aussi de
consulter les individus rcemment revenus d'Hispaniola sur
la manire dont il pourrait satisfaire Colomb et d'agir en
consquence. Fonseca subit ainsi une des humiliations les
plus cruelles pour un homme arrogant, celle de devoir
s'excuser de son insolence; la haine qu'il avait conue
contre l'amiral et sa famille ne fit qu'augmenter; malheu
reusement, sa position officielle et la faveur dont il jouis

DE CHRISTOPHE COLOMB.

143

sait la cour, lui fournirent les moyens de nuire perfide


ment son ennemi.
Tout en vitant de rien faire qui pt donner de l'ombrage
Colomb, les souverains prenaient des mesures pour main
tenir la tranquillit Hispaniola. Dans une lettre l'amiral,
ils lui recommandrent de ne pas accepler dans la colonie
plus de cinq cents personnes, un plus grand nombre ne
paraissant pas ncessaire pour le service de l'le et tant
une lourde charge pour la couronne. Pour prvenir tout
mcontentement au sujet des provisions, ils ordonnaient
que les rations fussent distribues, tous les quinze jours, et
qu'elles ne fussent plus rduites, ni supprimes, en guise de
punition et au dtriment de la sant des colons, qui avaient
besoin de se nourrir fortement, pour se prserver des mala
dies engendres par un climat tranger.
Un fondeur habile et expriment, du nom dePablo Belvis,
fut envoy pour remplacer l'obstin Firmin Cedo; il fut
muni de tous les instruments, de tous les outils ncessaires
pour extraire, essayer et purifier les mtaux prcieux; on
lui accorda aussi des privilges et un salaire lev. Des
prtres furent aussi chargs de remplacer le pre Boyle et
certains de ses frres, qui dsiraient quitter l'le ; l'instruc
tion et la conversion des naturels excitaient de plus en plus
la sollicitude de la reine. A bord des vaisseaux de Torres
se trouvaient un grand nombre d'Indiens, qui avaient t
pris dans les combats rcents contre les caciques ; un ordre
royal avait t donn de les vendre comme esclaves sur
les marchs de l'Andalousie, ainsi qu'on faisait pour les
ngres enlevs sur la cte d'Afrique et pour les Mores faits
prisonniers dans la guerre de Grenade. Isabelle s'tait pro
fondment intresse aux rapports qui lui avaient t faits
sur les murs douces, hospitalires, et l'extrme docilit
de ces insulaires. C'tait sous ses auspices que la dcou

144

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

verte du Nouveau Monde avait t faite; il lui semblait que


ce peuple tait ainsi plac sous sa protection spciale, et,
dans un religieux enthousiasme, elle aspirait la gloire de
le tirer des tnbres pour le conduire dans une voie lumi
neuse. Son me compatissante se rvoltait l'ide de vendre
ces gens comme esclaves, quoiqu'un pareil acte ft sanc
tionn par l'usage du temps. Moins de cinq jours aprs que
l'ordre royal avait t lanc, les souverains crivirent
l'vque Fonseca, pour lui ordonner d'attendre, avant de
procder la vente, qu'ils eussent examin la cause pour
laquelle les Indiens avaient t faits prisonniers et eussent
consult de pieux et savants thologiens, pour savoir si cette
vente tait justifiable aux yeux de Dieu (1). Les thologiens
diffrrent considrablement d'avis sur cette importante
question, que la reine rsolut, en n'coutant que sa con
science et son cur charitable. Elle ordonna que les In
diens fussent renvoys dans leur pays natal et qu'on s'atta
cht les insulaires par les moyens de douceur, au lieu de les
traiter avec svrit. Malheureusement, cet ordre arriva
trop tard Hispaniola, pour avoir l'effet dsir; les scnes
de guerre et de violence, amenes par les honteuses pas
sions des colons et les dsirs de vengeance des naturels,
ne pouvaient tre oublies, et, entre les blancs et les sau
vages, avaient t excites une dfiance mutuelle et une
animosit qui ne pouvaient plus tre dtruites.
(1) Lettre des souverains Fonseca. Navarrete, Collecc. de los Viages,
1. 1, c. XI, doc. 92.

CHAPITRE IX

ARRIVE D'AGUADO A ISABELLA. SA CONDUITE ARROGANTE. TEMPTE DANS LE PORT

Juan Aguado partit d'Espagne , vers la fin du mois


d'aot 1495, avec quatre caravelles, charges de provisions
de toute espce ; don Diego Colomb retourna Hispaniola
sur cette flottille, qui arriva Isabella, au mois d'octobre,
pendant une absence de l'amiral, qui s'occupait de rtablir
la tranquillit l'intrieur de l'le. Aguado, comme nous
l'avons dj dit, avait des obligations Colomb, qui l'avait
distingu entre ses compagnons et recommand la faveur
des souverains ; mais c'tait un de ces hommes faibles,
qui la moindre lvation fait tourner la tte. Fier de son
autorit momentane, il oublia non seulement le respect et
la reconnaissance dus l'amiral, mais la nature et l'tendue
de sa commission; au lieu d'agir comme un agent destin
recueillir des informations, il prit un ton imprieux, comme
si les rnes du gouvernement avaient pass dans ses mains.
Il s'ingra des affaires publiques, fit arrter plusieurs per

VIE ET VOYAGES
sonnes, demanda compte de leurs actes aux officiers em
ploys par l'amiral, et ne tmoigna aucune dfrence don
Barthlemy Colomb, qui commandait en l'absence de son
frre. L'adelantado, tonn de cette arrogance, invita Aguado
produire la commission en vertu de laquelle il agissait,
mais celui-ci lui rpondit avec hauteur qu'il ne la montrerait
qu' l'amiral ; rflchissant ensuite qu'il pouvait y avoir des
doutes dans le public sur son droit d'intervenir dans l'admi
nistration de la colonie, il fit proclamer pompeusement, au
son de la trompette, la lettre de crance des souverains.
Elle tait courte mais expressive; la voici : Cavaliers,
cuyers et autres personnes, qui tes par nos ordres dans
les Indes, nous vous envoyons Juan Aguado, notre gentil
homme de chambre, qui vous parlera de notre part. Nous
vous enjoignons de lui donner crance.
Le bruit se rpandit alors que la chute de Colomb et de
sa famille tait prochaine et qu'un auditeur tait arriv, avec
pleins pouvoirs d'entendre et de redresser les griefs du
public; Aguado avait donn naissance ce bruit, en par
lant, d'un air menaant, d'investigations svres et de puni
tions signales. Ce fut un moment -de rjouissances pour
ceux qui avaient mal fait: tout coupable s'rigea en accusa
teur; tous ceux qui, par leur ngligence ou par un crime,
avaient encouru les peines inscrites dans la loi, se plai
gnirent grands cris de l'oppression de Colomb. Il y avait
assez de maux dans la colonie, les uns inhrents sa situa
tion, les autres dus l'insubordination des colons; ils furent
tous attribus la mauvaise administration de l'amiral; on
rendit aussi celui-ci responsable du mal produit par d'autres
et du remde svre qu'il y avait appliqu. Toutes les
anciennes plaintes portes contre le grand homme et ses
frres furent reproduites, et, comme auparavant, on les
accusa d'tre des oppresseurs, parce qu'ils taient tran

DE CHRISTOPHE COLOMB.

147

gers au pays et ne cherchaient qu' s'enrichir, s'lever, au


prix des souffrances et des humiliations des Espagnols.
Incapable de discerner ce qu'il y avait de vrai et de faux
dans ces accusations, Aguado, empress de condamner,
trouva partout des preuves concluantes de la culpabilit de
Colomb. Il insinua et supposa peut-tre que celui-ci prolon
geait son absence, pour chapper une enqute sur ses
actes; il eut mme l'insolence d'envoyer un corps de cava
lerie sa recherche. Un homme faible et vain, arriv au
pouvoir, est port s'entourer d'auxiliaires qui lui ressem
blent; partout o ils allaient, les partisans d'Aguado, aussi
vaniteux et insolents que leur matre, vantaient la puissance
et l'importance de celui-ci , qui se proposait de chtier
Colomb. Bientt le bruit se rpandit dans toute l'le qu'un
nouvel amiral tait arriv pour prendre le gouvernement et
que l'ancien allait tre mis mort.
La nouvelle de l'arrive et de la conduite insolente
d'Aguado parvint Colomb, l'intrieur du pays; il re
tourna aussitt Isabella, pour voir cet envoy. Aguado
alors revint aussi dans cette ville. On connaissait la fiert
du grand navigateur, la conscience qu'il avait de ses ser
vices, la jalousie avec laquelle il maintenait sa dignit offi
cielle ; on prvoyait donc une explosion violente de sa part
dans l'entrevue prochaine. Aguado s'y attendait aussi, mais,
confiant dans sa lettre de crance, il s'y tenait prpar
avec. une sotte hardiesse. L'vnement prouva combien il est
difficile de petits esprits de prvoir la conduite d'un
homme comme Colomb, dans une situation extraordinaire.
L'amiral avait pass par une srie d'preuves qui avaient
calm sa vivacit et son ardeur naturelles; il avait appris
soumettre ses passions la voix de la froide raison, il avait
d'ailleurs un sentiment trop lev de sa propre dignit,
pour entrer dans des constestations avec un sot arrogant,

148

VIE ET VOYAGES

tel qu'Aguado; surtout il respectait profondment ses sou


verains et sa fidlit envers eux n'tait surpasse, dans cette
me enthousiaste, que par sa pit envers Dieu. Il reut
donc l'envoy avec une extrme courtoisie et, le traitant
avec le pompeux crmonial que celui-ci avait affect, fit
proclamer de nouveau publiquement sa lettre de crance,
au son de la trompette; il en prit connaissance avec des
marques d'une profonde dfrence et se dclara prt se
conformer au bon plaisir des souverains.
Cette modration inattendue, qui surprit les tmoins de
cette scne, dut Aguado dans son attente ; il s'tait pr
par une altercation et avait espr que Colomb, dans la
chaleur d'une discussion, aurait laiss chapper un mot
qu'on aurait pu relever comme un manque de respect
envers les souverains. Il essaya, quelques mois plus tard,
de faire fabriquer par les notaires publics, prsents l'en
trevue, un faux compte rendu de ce qui s'tait pass, mais la
dfrence de l'amiral pour la lettre de crance avait t
trop marque pour pouvoir tre conteste et tous les tmoi
gnages taient en faveur de l'accus (1).
Aguado continua de s'ingrer des affaires publiques, et le
respect qui lui fut constamment tmoign par Colomb, la
douceur de celui-ci dans ses mesures pour calmer les m
contentements des colons furent interprts comme la preuve
qu'il avait perdu sa force morale. Il fut regard comme un
homme dchu, et Aguado, acclam comme un nouveau
matre; tous ceux qui taient anims d'une malveillance se
crte ou avaient un sujet de plainte, soit rel, soit imaginaire,
s'empressaient d'exprimer leurs griefs, comprenant qu'en
satisfaisant leur malignit ils soignaient leurs intrts, et
qu'en diffamant l'amiral ils se conciliaient l'amiti d'Aguado.
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. II, cap. XVIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

149

Les malheureux Indiens, crass sous la domination des


blancs, se rjouirent aussi la perspective d'un change
ment de matres, esprant follement voir leurs souffrances
adoucies. Plusieurs caciques, qui avaient promis obis
sance aprs leur dfaite dans la vega, se runirent dans
la demeure de Manicaotex, frre de Caonabo, prs de la
rivire Yagui, et dressrent une plainte formelle contre
Colomb, qu'ils regardaient comme l'auteur de tous les
maux ns de l'insubordination et des vices de ses com
pagnons.
Aguado considra alors l'objet de sa mission comme
rempli ; il avait recueilli des informations suffisantes, son
avis, pour causer la perte de l'amiral et de ses frres ; il se
prpara donc retourner en Espagne. Colomb rsolut de l'y
suivre ; il comprenait qu'il tait temps pour lui de se rendre
h la cour, afin de dissiper les calomnies entasses contre lui.
Il avait des ennemis actifs, influents, haut placs, qui recher
chaient toutes les occasions de lui nuire, de discrditer ses
entreprises, et, dans un pays o il tait un tranger, man
quait d'amis zls pour combattre ces machinations. II crai
gnait que celles-ci n'eussent eu sur l'esprit des souverains un
effet funeste au progrs de ses dcouvertes ; il tait donc
press de revenir en Espagne, pour exposer les causes
relles de ses frquentes dceptions au sujet des profits
qu'il avait esprs. Ce n'est pas un des traits les moins sin
guliers de son histoire, qu'aprs avoir pass tant d'annes
prouver la possibilit de dcouvrir un monde nouveau, il
eut presque autant de peine dmontrer les avantages de
cette dcouverte.
Au moment du dpart, l'le fut ravage par une de ces ter
ribles temptes qui clatent quelquefois entre les tropiques
et que les Indiens appelaient furicanes ou uricanes,
nom qu'elles ont conserv avec une lgre modification. Vers
CHRISTOPHE COLOMB, T. H.
10

ISO

VIE ET VOYAGES

midi, un vent furieux se leva l'est, balayant sur son passage


d'paisses masses de vapeurs ; il rencontra un autre vent qui
soufflait de l'ouest, et une lutte terrible s'engagea. Les nuages
taient incessamment dchirs par des clairs on plutt par
des torrents de feu; tantt ils taient entasss dans le ciel,
tantt ils rasaient la terre, remplissant l'air de tnbres plus
profondes que celles de la nuit. Partout o passait la trombe,
des arbres taient fracasss, dpouills de leurs branches et
de leurs feuilles; ceux, detaille gigantesque, qui opposaient
de la rsistance , taient dracins et lancs de grandes
distances. Des bosquets tout entiers, arrachs des mon
tagnes , avec de la terre et des quartiers de roc, tombaient
dans les valles avec un fracas pouvantable et barraient le
cours des rivires. Les bruits affreux que l'on entendait dans
l'air et sur la terre, le grondement de la foudre, la lueur des
clairs, les hurlements du vent, le craquement des arbres,
remplissaient tous les curs d'effroi, et bien des insulaires
crurent la fin du monde venue. Quelques-uns se rfugirent
dans des cavernes ; leurs frles habitations avaient t ba
layes de la surface du sol, et l'air tait rempli de troncs,
de branches d'arbres, et mme de quartiers de rocher, dis
perss par la tempte. Lorsque l'ouragan atteignit le port, il
fit tourbillonner les vaisseaux qui s'y trouvaient l'ancre et
rompit leurs cbles; trois coulrent fond, avec tout leur
quipage ; les autres furent ballotts en tout sens, jets les
uns contre les autres et lancs tout dsempars sur la cte
par la mer houleuse qui, en certains endroits, inonda le pays
la distance de trois ou quatre milles. La tempte
dura trois heures; lorsqu'elle eut pass et que le soleil eut
reparu, les Indiens s'entre-regardrent , dans une terreur
muette ; jamais ils n'avaient vu, ni eux ni leurs anctres, un
aussi effroyable orage. Ils crurent que Dieu avait dchan
ce flau pour punir les cruauts et les crimes des blancs, et

DE CHRISTOPHE COLOMB.

151

dclarrent que ceux-ci avaient drang l'air, l'eau, la


terre, pour troubler leur existence paisible et dsoler
leur le (1).
(1) Ramusio, tm. III, p. 7. Pierre Martyr, dec. I, lib. IV.

CHAPITRE X

DCOUVERTE DES MINES DE HAYNA

Les quatre caravelles d'Aguado avaient pri dans l'orage,


avec deux autres btiments qui se trouvaient dans le port ;
le seul vaisseau qui et chapp tait la Nina, qui tait dans
un trs mauvais tat. Colomb donna ordre de le rparer im
mdiatement et de construire une autre caravelle avec les
dbris de celles qui avaient t dtruites. Tandis qu'il atten
dait que ces vaisseaux fussent prts prendre la mer, il reut
avec joie la nouvelle que, dans l'intrieur de l'le, existaient
de riches mines, dont la dcouverte est attribue un v
nement d'une nature un peu romanesque (1). Un jeune Aragonais, nomm Miguel Diaz, au service de Yadelantado, s'tant
pris de querelle avec un autre Espagnol, se battit avec lui en
duel et le blessa dangereusement. Craignant d'tre puni, il
s'enfuit de la colonie , avec cinq ou six de ses amis , qui
avaient t ses tmoins ou lui taient trs attachs. Errant
(1) Oviedo, Cronica de las Indias, lib. II, cap. XIII.

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

133

dans l'le, les fugitifs arrivrent dans un village indien, sur


la cte mridionale, prs de l'embouchure de l'Ozema,
l'endroit o s'lve aujourd'hui la ville de Saint-Domingue ;
ils furent reus avec bont par les naturels et sjournrent
quelque temps parmi eux. Le village tait gouvern par une
femme, qui conut bientt une vive affection pour le jeune
Aragonais; celui-ci ne resta pas insensible cet amour, des
relations s'tablirent entre eux et ils vcurent pendant
quelque temps trs heureusement.
Le souvenir de son pays et de ses amis se rveilla la fin
dans l'esprit de Diaz; il tait triste pour lui d'tre exil du
monde civilis et condamn ne plus revoir ses compa
triotes. Il aspirait retourner parmi ceux-ci, mais il redou
tait la justice svre de Yadelantado. Son amante, le voyant
souvent mlancolique et proccup, devina, avec la vive
pntration de l'amour, la cause de ce chagrin. Craignant
que son poux ne l'abandonnt pour retourner au milieu des
siens, elle se mit chercher un moyen d'attirer les Espagnols
dans cette partie de l'le. Sachant que l'or tait la plus grande
sduction pour ceux-ci, elle informa Diaz de l'existence de
riches mines dans le voisinage et le pressa d'engager ses
compatriotes quitter les environs comparativement striles
et malsains d'Isabella , pour venir se fixer sur les bords fer
tiles de l'Ozema; elle dclarait qu'ils seraient accueillis par
sa tribu de la manire la plus cordiale et la plus hospitalire.
Frapp de cette rvlation, Diaz inspecta ces mines et
s'assura qu'elles abondaient en or ; il remarqua la grande fer
tilit et la beaut du pays, la bont de la rivire et l'entre
facile du port. Il espra que la communication d'une aussi
bonne nouvelle lui vaudrait son pardon, se procura des guides
parmi les naturels , et, disant adieu pour quelque temps
l'Indienne, s'enfona dans le dsert avec ses compagnons,
dans la direction de la colonie qui tait environ cinquante

154

VIE ET VOYAGES

lieues de l. Arriv secrtement Isabella,il apprit avec joie


que l'homme qu'il avait bless tait guri. Il se prsenta alors
avec hardiesse devant Yadelantado, comptant obtenir son
pardon ; il ne s'tait pas tromp. Aucune nouvelle ne pouvait
venir plus propos ; l'amiral avait pens transfrer la co
lonie dans une situation plus salubre et plus avantageuse;
il dsirait aussi rapporter en Espagne une preuve dcisive
de la richesse de l'le, comme le meilleur moyen de rduire
ses ennemis au silence. Si Miguel Diaz avait dit la vrit, il
pouvait accomplir la fois ces deux dsirs. L'amiral prit im
mdiatement des mesures pour vrifier le fait; Yadelantado
partit lui-mme pour aller explorer les bords de l'Ozema ; il
prit avec lui Miguel Diaz, Francisco de Garay, les guides in
diens et une troupe d'hommes bien arms. Il se rendit d'Isabella au fort Magdalena, et del, en traversant la vega, au
fort Conception. Poursuivant leur route au sud, les Espagnols
atteignirent une chane de montagnes, qu'ils franchirent en
prenant un dfil long de deux lieues, et descendirent dans
une belle plaine, nomme Bonao. Aprs y avoir march pen
dant quelque temps, ils arrivrent devant une grande rivire
qui parcourait des campagnes fertiles, dont tous les ruisseaux
abondaient en or. Sur le bord occidental de cette rivire,
huit lieues environ de son embouchure, ils trouvrent de
l'or en plus grande quantit et en paillettes plus grosses que
dans les autres parties de l'le, sans excepter mme la pro
vince de Cibao ; ils firent des recherches en diffrentes places,
dans un rayon de six milles, et toujours avec succs. Le sol
semblait imprgn de ce mtal, si bien qu'un ouvrier pas
sable pouvait, sans se donner beaucoup de peine, ramasser de
l'or pour une valeur de trois drachmes, en un seul jour (1).
(1) Herrera, Hist. Ind , dec. I, lib. II, cap. XVIII. Pierre Martyr,
dec. I, lib. IV.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

15S

En plusieurs endroits, les Espagnols remarqurent des exca


vations profondes, en forme de fosses, qui paraissaient an
noncer quedesminesy avaient t anciennement pratiques ;
ce fait les proccupa beaucoup, parce que les naturels
n'avaient aucune ide du travail des mines et se contentaient
de ramasser les paillettes qu'ils trouvaient la surface du
sol ou dans le lit des rivires.
Les Indiens des environs reurent les blancs avec la cor
dialit promise, et les paroles de Diaz se vrifirent en tous
points. Non seulement le jeune Aragonais obtint son pardon,
mais il fut reu en grande faveur et remplit par la suite dans
l'le plusieurs fonctions dont il s'acquitta fidlement ; il resta
attach son pouse indienne, dont il eut deux enfants,
d'aprs Oviedo. Charlevoix suppose qu'ils furent rgulire
ment maris, cette femme paraissant avoir t baptise
puisqu'on la dsignait toujours par le nom chrtien de
Catalina (1).
Lorsque Yadelantado revint avec ce rapport favorable et
avec des spcimens d'or, l'amiral inquiet se sentit ranim.
Il donna ordre d'riger immdiatement une forteresse au
bord de la Hayna, dans le voisinage des mines, et d'explorer
celles-ci avec zle. Les traces imaginaires d'anciennes exca
vations veillrent dans son esprit de nouvelles et brillantes
conjectures ; il avait dj souponn Hispaniola d'tre l'Ophir
des anciens ; il s'imagina alors avoir dcouvert les mines ou
Salomon s'tait procur l'or qui avait servi embellir le
temple de Jrusalem. Il supposa que ses vaisseaux avaient
iravers le golfe Persique et ctoy l'le de Taprobane, pour
arriver cette le (2) , qui, dans son opinion, tait situe en
(1) Oviedo, Cronicadelas Indias, lib. II, cap. XIII. Charlevoix, Hist.
de Saint-Domingue, liv. II, p. 146.
(2) Pierre Martyr, dec. I, lib. IV.

156

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

face de l'extrmit de l'Asie; il croyait fermement que Cuba


tait cette extrmit.
Il est probable que Colomb donnait libre carrire son
imagination, lorsqu'il formait ces conjectures qui tendaient
jeter de l'clat sur ses entreprises et ranimer l'ardeur
languissante du public. Suppos cependant qu'il et eu
raison, en se croyant dans le voisinage de l'Asie, erreur nul
lement surprenante dans l'tat imparfait de la science go
graphique, cette poque, toutes ses suppositions suivantes
taient loin d'tre extravagantes. L'ancien Ophir tait, croyaiton, situ quelque part dans l'Orient, mais sa situation tait
un sujet de controverse pour les savants et c'est aujour
d'hui une de ces questions douteuses, sur lesquelles on a
trop crit pour qu'elles soient jamais rsolues d'une manire
satisfaisante.

LIVRE IX

CHAPITRE I

RETOUR DE COLOMB EN ESPAGNE AVEC AGUADO

La nouvelle caravelle, la Santa Cruz tant acheve, et la


Nina rpare, Colomb se prpara partir sans dlai, press
de se soustraire l'arrogance croissante d'Aguado et de
purger la colonie d'une bande de mutins et de factieux. Il
confia le gouvernement de l'le son frre Barthlemy, avec
le titre d'adelantado qu'il lui avait dj confr; en cas de
mort, celui-ci devait tre remplac par Diego, l'autre frre
de l'amiral.
Le 10 mars 1496, les deux caravelles partirent pour l'Es
pagne, l'une avec Colomb, l'autre avec Aguado. Conform
ment aux ordres des souverains, tous les Espagnols qui pou
vaient tre renvoys d'Isabella s'embarqurent sur ces
btiments, avec ceux qui avaient laiss dans leur pays des
femmes et des parents qu'ils dsiraient revoir; ils formaient
un total de deux cent vingt-cinq hommes, comprenant les
colons malades, paresseux, vicieux et turbulents. Jamais
passagers plus misrables, plus dcourags, ne revinrent
d'une terre promise.

160

VIE ET VOYAGES

Il y avait aussi bord des vaisseaux trente Indiens, entre


autres Caonabo, un frre et un neveu de ce cacique jadis
redoutable. Le cur de Los Palacios rapporte que l'amiral
avait promis ce chef et son frre de les ramener dans
leur pays et de les rtablir dans leur autorit , aprs
les avoir prsents au roi et la reine de Castille (1);
il esprait probablement qu'en les traitant avec douceur
et en talant leurs yeux les merveilles de l'Espagne,
ainsi que la grandeur et la puissance des souverains, il
dtruirait leur inimiti contre les Espagnols et s'assure
rait un prcieux appui pour gouverner paisiblement l'le.
Mais Caonabo avait un de ces caractres orgueilleux, sau
vages mais nergiques, que rien ne peut dompter ; il resta
morne et abattu; il tait trop intelligent pour ne pas com
prendre que sa puissance s'tait jamais vanouie, mais il
conserva sa fiert au milieu mme de son dsespoir.
Peu habitu encore naviguer dans ces mers, Colomb, au
lieu de remonter vers le nord, de manire entrer, dans la
rgion des vents de l'ouest, gouverna sur l'est en quittant
l'le; aussi presque tout son voyage ne fut-il qu'une lutte
pnible et ennuyeuse contre les vents alizs et les calmes
qui prdominent entre les tropiques. Le 6 avril, il se trou
vait encore dans le voisinage des les des Carabes, avec un
quipage fatigu, maladif, et des provisions qui diminuaient
rapidement; il vira donc au sud, dans l'intention de toucher
la plus importante de ces les, pour s'y procurer des
vivres.
Le samedi, 9 avril, "Colomb jeta l'ancre Marigalante,
d'o il partit le lendemain, pour la Guadeloupe; il tait con
traire son habitude de mettre la voile, un dimanche,
mais l'quipage murmura et fit observer que des scrupules
|1) Cura de los Palacios, cap. CXXXI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

161

de ce genre ne devaient pas l'empcher de chercher des


subsistances (1).
Jetant l'ancre la hauteur de la Guadeloupe, l'amiral
envoya terre des chaloupes remplies d'hommes. Avant que
celles-ci eussent abord, on vit sortir des bois une foule
de femmes, armes d'arcs et de flches et la tte orne d'ai
grettes de plumes ; ces femmes se tenaient prtes s'oppo
ser une descente dans leur pays. Comme la mer tait un
peu houleuse et qu'il y avait un ressac sur la cte, les cha
loupes restrent distance et deux Indiens d'Hispaniola
gagnrent l'le la nage. Lorsqu'ils eurent expliqu ces
amazones que les Espagnols cherchaient simplement des
provisions, en change desquelles ils leur donneraient des
objets de grande valeur, elles les envoyrent^auprs de leurs
maris, qui taient l'extrmit nord de l'le. Comme les
chaloupes se dirigaient de ce ct, on observa sur la plage
une multitude de sauvages, qui manifestaient une grande
frocit, hurlant et lanant des nues de flches, qui tom
brent loin des embarcations. Voyant celles-ci approcher,
ils se cachrent dans la fort voisine, d'o ils s'lancrent
avec des cris horribles, au moment o les Espagnols dbar
quaient. Une dcharge d'armes feu les chassa dans les bois
et dans les montagnes, et les Europens ne rencontrrent
plus de rsistance. Entrant dans les habitations dsertes,
ceux-ci se mirent piller et dtruire, contrairement aux
injonctions constantes de l'amiral. Ils trouvrent dans ces
huttes, entre autres choses, du miel et de la cire, que Herrera suppose avoir t apports de la terre ferme, car ces
sauvages aventureux recueillaient dans leurs voyages les
productions de pays loigns. Fernando Colomb, rapporte
qu'on trouva aussi des haches de fer ; ces haches taient pro(1) Hist. del Almirante, cap. LUI.

162

VIE ET VOYAGES

bablement faites d'une espce de pierre, dure et pesante,


qui avait l'apparence de fer et dont nous avons dj parl,
ou bien elles venaient d'endroits visits par les blancs, car
il est bien tabli que les naturels ne connaissaient pas ce
mtal, avant la dcouverte. Les matelots dclarrent aussi
qu'ils avaient vu dans une de ces habitations un bras
d'homme qui rtissait la broche devant un feu; mais il
faudrait pour admettre un fait aussi rvoltant pour l'huma
nit une autorit plus sre : les Espagnols s'taient livrs
des dvastations sans excuse et cherchaient peut-tre un
prtexte pour se disculper aux yeux de l'amiral.
Tandis qu'une partie de l'quipage prenait du bois, de
l'eau et prparait du pain de cassava, Colomb envoya qua
rante hommes, bien arms, pour explorer l'intrieur de l'le;
ils revinrent le lendemain avec dix femmes et trois jeunes
garons. Ces femmes taient grandes, fortes et trs agiles;
elles taient nues et leurs longs cheveux flottaient sur leurs
paules ; quelques-unes avaient la tte orne d'une touffe de
plumes de diffrentes couleurs. On distinguait parmi elles la
femme d'un cacique, laquelle tait doue d'une grande force
physique et d'un esprit fier. A l'approche des Espagnols, elle
avait fui avec une telle rapidit, qu'elle avait laiss bien loin
derrire elle ceux qui la poursuivaient, l'exception d'un
naturel des les Canaries, remarquable par sa lgret la
course ; celui-ci mme ne l'et pas atteinte, mais s'apercevant qu'il tait seul, loign de ses compagnons, elle se
retourna tout coup, le saisit avec une vigueur surprenante
et l'et trangl, si les Espagnols n'taient arrivs et ne
l'avaient prise attache comme un pervier sa proie. Le
caractre belliqueux de ces femmes carabes, qu'il trouvait
seules et armes, dfendant leur pays, en l'absence de leurs
maris, entrana de nouveau Colomb dans cette fausse ide
que certaines de ces les n'etaient habites que par des femmes,

DE CHRISTOPHE COLOMB.

163

erreur laquelle il tait prpar, comme nous l'avons dj


fait observer, par la relation de Marco Polo au sujet d'une
le d'amazones prs de la cte d'Asie.
Aprs tre rest plusieurs jours dans cette le et s'y tre
muni de pain pour trois semaines, l'amiral fit ses prparatifs
de dpart. Comme la Guadeloupe tait la plus importante
des les des Carabes, dont elle commandait en quelque
sorte l'entre, il dsirait se concilier l'amiti du peuple qui
l'habitait; il renvoya donc tous ses prisonniers, avec des
prsents pour rparer le mal et les outrages qui leur avaient
t faits. Mais la femme du cacique refusa de retourner
terre; gardant auprs d'elle sa fille encore jeune, elle pr
fra rester sur le vaisseau et accompagner les naturels d'Hispaniola qui se trouvaient bord. Elle avait conu une vive
affection pour Caonabo, ayant dcouvert qu'il tait carabe
de naissance; le caractre de ce chef et l'histoire de ses
malheurs , que lui avaient raconte les autres Indiens ,
avaient touch le cur et excit l'admiration de cette h
rone (1).
Quittant la Guadeloupe, le 20 avril, et se tenant vers le
vingt-deuxime degr de latitude, les caravelles eurent de
nouveau lutter contre les vents alizs, de sorte que,
le 20 mai, aprs tout un mois de fatigues et d'efforts inces
sants, une grande partie du voyage tait encore faire. Les
provisions avaient dj tant diminu, que l'amiral dut rduire
la ration journalire de l'quipage six onces de pain et une
pinte et demie d'eau. A mesure que l'on avanait, la disette
se faisait de plus en plus sentir, et ce qui rendait cette situa
tion plus effrayante, c'tait l'incertitude o l'on tait relati
vement la position des vaisseaux. Il y avait plusieurs
pilotes bord, mais, habitus seulement naviguer dans la
(1) Hist. del Almirante, cap. LX1I1.

164

VIE ET VOYAGES

Mditerrane ou sur les ctes de l'Atlantique, ceux-ci se


troublaient dans leurs calculs et ne se reconnaissaient plus
au milieu de l'Ocan; chacun avait son opinion et nul ne
consultait celle de l'amiral. Au commencement de juin, la
famine se dclara; bout de souffrances, quelques Espa
gnols, pour chapper une mort affreuse et imminente, pro
posrent alors, comme une ressource dsespre, de tuer et
de manger les prisonniers indiens, d'autres conseillrent de
jeter ceux-ci la mer, comme autant de bouches inutiles.
L'autorit absolue de Colomb empcha seule l'excution de
ce dernier projet. Il reprsenta aux Espagnols que les
Indiens taient leurs semblables, que quelques-uns taient
chrtiens comme eux et avaient droit au mme traitement
qu'eux; il les exhorta la patience, leur assurant qu'ils
reverraient bientt la terre, car, d'aprs ses calculs, ils
n'taient plus loin du cap Vert. Tous accueillirent cette
dclaration avec des moqueries, se croyant bien loin du port
tant espr; les uns affirmaient qu'on tait dans le canal
anglais, les autres, qu'on approchait de la Galice. Lorsque
l'amiral, confiant dans son opinion, ordonna de mettre en
panne la nuit, de peur que les vaisseaux ne vinssent chouer
dans l'obscurit contre le rivage, tous murmurrent et
s'crirent qu'il valait mieux encore chouer que de prir de
faim en mer. Cependant, le lendemain, leur grande joie,
ils arrivrent en vue de la terre que Colomb avait annonce.
Ds ce jour, les marins considrrent celui-ci comme un
homme parfaitement initi aux mystres de l'Ocan et comme
une espce d'oracle en matire de navigation (1).
Le M juin, les vaisseaux jetrent l'ancre dans la baie de
Cadix, aprs un pnible voyage de prs de trois mois. L'in
fortun Caonabo tait mort dans la traverse; les crivains
(1) Hist. del Almirante, cap. LXIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

165

contemporains ne font que mentionner incidemment cet v


nement, de peu d'importance leurs yeux, parat-il. Le
cacique garda jusqu'au dernier moment un caractre hau
tain, et l'on assigne pour principale cause sa mort cette
mlancolie maladive qui provient de l'orgueil bris (1). Ce
fut un homme extraordinaire parmi les sauvages; simple
guerrier carabe, il tait devenu, par son esprit entrepre
nant et son courage, le cacique le plus puissant et le plus
influent de la populeuse le d'Hati. Il fut le seul chef qui
parut avoir assez de sagacit pour prvoir les suites fatales
de l'ascendant des Europens ou des talents militaires pour
s'opposer l'invasion de ceux-ci ; la guerre qu'il leur avait
dclare et t des plus dangereuses pour eux, s'il avait pu
communiquer son intrpidit ses sujets. La destine de
Gaonabo fournit, en petit, un exemple du nant des gran
deurs humaines. Lorsque les Espagnols dbarqurent pour
la premire fois Hati, ils avaient l'imagination remplie de
bruits relatifs un grand prince de l'intrieur, le seigneur
de la Maison dore, le possesseur des mines de Cibao,
qui rgnait fastueusementdans les montagnes ; peu de temps
s'tait coul, et ce potentat oriental, dpouill de tout pres
tige, n'tait plus qu'un malheureux captif, languissant au
fond d'un vaisseau et n'ayant plus auprs de lui qu'une seule
de ses compatriotes, qui s'intresst son malheur. En per
dant la libert, il avait perdu toute son importance; peine
mentionn par l'histoire, dans sa captivit, cet homme, qui
tait n avec de hautes et grandes qualits, s'teignit dans
l'obscurit qui recouvre la mort du vulgaire.
(1) Cura de los Palacios, cap. CXXXI. Pierre Martyr, dec. I, lib. IV.
Certains auteurs ont prtendu que Caonabo prit avec une des caravelles
qui sombrrent dans le port d'Isabella, pendant l'ouragan; mais les t
moignages runis du cur de los Palacios, de Pierre Martyr et de Fernando
Colomb, prouvent qu'il accompagna l'amiral dans son voyage de retour.
CHRISTOPHE COI-OMl, T. II.

11

CHAPITRE II

DCLIN DE LA POPULARIT D COLOMB EN ESPAGNE - RCEPTION


DE L'AMIRAL PAR LES SOUVERAINS, A BURGOS. - PROJET D'UN
TROISIME VOYAGE

L'envie et la malignit n'avaient que trop russi miner


la popularit de Colomb. Il est impossible de maintenir pen
dant longtemps, mme par des miracles, un tat de surexci
tation; l'homme est prompt d'abord admirer, mais bientt
il se calme, se dfie de son rcent enthousiasme et s'imagine
avoir t tromp; c'est alors que le calomniateur, qui s'est
t au milieu des acclamations, lve insidieusement la voix,
dnigre le mrite du favori qui dcline et russit veiller
le doute et la critique sur les actes de celui-ci, s'il ne le fait
pas har. En trois courtes annes, le public s'tait familia
ris avec l'tonnante merveille de la dcouverte d'un nou
veau monde, et tait devenu accessible toutes les insinua
tions malveillantes, qui tendaient diminuer la gloire de
l'illustre navigateur et l'importance de ses entreprises.
Le spectacle offert par le retour de Colomb tait peu fait

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

167

pour dtruire les prventions toujours plus fortes du public.


Lorsque ces marins, ces aventuriers, qui taient partis, pleins
d'espoir, dbarqurent Cadix, au lieu d'une foule joyeuse
d'hommes, enfls de leurs succs et chargs des riches
dpouilles des Indes, on vit sortir des vaisseaux une petite
troupe de malheureux, maigris, puiss par leur sjour dans
leur colonie et par leur pnible voyage ; ces gens, dont le teint
blme avait, selon l'expression d'un vieil crivain, la couleur
de l'or qu'ils taient alls chercher, ne rapportaient du Nou
veau Monde que le rcit de leurs misres et de leurs dcep
tions.
Colomb fit tous ses efforts pour dtruire ces apparences
dfavorables et ranimer l'ardeur languissante du public. Il
fit ressortir l'importance de ses rcentes dcouvertes sur la
cte de Cuba, o, comme il le supposait, il tait arriv prs
de la Chersonse dore des anciens, aux frontires de quel
ques-unes des plus riches provinces de l'Asie; surtout il
exalta la dcouverte qu'il avait faite au sud d'Hispaniola, de
mines abondantes, qu'il croyait tre celles de l'antique
Ophir. On l'couta avec un sourire d'incrdulit et s'il par
venait un instant enthousiasmer ses auditeurs, ceux-ci
taient bientt refroidis par les sombres peintures que leur
faisaient les aventuriers dsillusionns et mcontents.
L'amiral trouva dans le port de Cadix trois caravelles
prtes prendre la mer, sous le commandement de Pedro
Alonzo Nino, et charges de provisions pour la colonie; il y
avait prs d'un an que celle-ci n'avait plus rien reu d'Es
pagne, quatre caravelles parties en janvier s'tant perdues
sur les ctes de la Pninsule (1). Ayant lu les lettres royales
et les dpches dont Nino tait porteur, et connaissant les
dsirs des souverains, ainsi que l'tat de l'opinion publique,
(1) Munoz, Hist. del Nuevo Mundo, lib. VI.

108

VIE ET VOYAGES

Colomb saisit cette occasion d'crire son frre, Yadelantado. Il lui recommanda instamment de faire tous ses efforts
pour rendre la tranquillit et la fertilit l'le, en calmant
le mcontentement et en s'emparant, pour les envoyer en
Espagne, des caciques ou des simples Indiens, qui seraient
impliqus dans le meurtre d'un colon ; il le pressa de faire
explorer avec activit les mines dcouvertes rcemment au
bord de la rivire Hayna ; il l'engagea enfin choisir aux
environs un emplacement pour une ville et un port de mer.
Pedro Alonzo Nino partit avec les trois caravelles, le 17 juin.
Les souverains, ayant reu la nouvelle de l'arrive de
l'amiral, lui adressrent une lettre gracieuse, date d'Almazen, 12 juillet 1496; ils le flicitaient de son heureux retour
et l'invitaient se rendre leur cour, ds qu'il se serait
remis des fatigues de son voyage. Les termes bienveillants
dans lesquels cette lettre tait conue, taient bien faits
pour rassurer Colomb qui , depuis l'envoi de l'arrogant
Aguado, se considrait comme tomb en disgrce; comme
une preuve de l'abattement de son esprit, on rapporte qu'il
avait reparu en Espagne, vtu d'une robe grossire, de mme
forme et de mme couleur que celle des franciscains, avec
une simple corde pour ceinture, et qu'il avait laiss crotre
sa barbe comme les moines de cet ordre (1). L'amiral accom
plissait probablement un vu fait dans un moment de dan
ger ou de dcouragement, selon un usage gnral cette
poque et frquemment observ par lui; mais il tmoignait
ainsi une humilit qui offrait un singulier contraste avec
son retour triomphal, aprs son premier voyage. Il tait
destin d'ailleurs fournir souvent l'exemple des revers de
fortune auxquels sont sujets les hommes qui, sortant d'une
(1) Cura de los Palacios, cap. CXXXI. Oviedo, Cronica de las Indias,
lib. II, cap. XIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

169

obscurit protectrice, s'aventurent sur la mer orageuse et


changeante de la vie publique.
Quelque indiffrent qu'il pt tre son costume, Colomb
s'efforait d'entretenir l'intrt veill par ses dcouvertes,
craignant toujours que l'indiffrence du public ne l'empcht
de les poursuivre. Aussi, en se rendant. Burgos, o l'on
attendait les souverains, il prit soin d'taler sur sa route les
curiosits et les richesses qu'il avait rapportes du Nouveau
Monde ; c'taient entre autres objets, des colliers, des brace
lets, des couronnes d'or, dpouilles de diffrents caciques,
qui taient considres comme des trophes de victoires
remportes "sur des princes barbares des riches ctes de
l'Asie ou des les de l'ocan Indien. C'est une preuve de l'es
prit mesquin avec lequel on apprciait alors dj la sublime
dcouverte de Colomb, qu'il dut recourir ce moyen pour
blouir la vue de l'or les yeux d'une multitude grossire.
L'amiral s'tait fait suivre de plusieurs Indiens, orns
la mode barbare de leur pays et tout brillants d'or. Parmi ces
captifs, se trouvaient le frre et le neveu de Caonabo, gs,
le premier d'une trentaine, et le second, d'une dizaine d'an
nes; il voulait les prsenter au roi et la reine, afin d'im
primer en eux une ide durable de la grandeur et de la
puissance des souverains espagnols, aprs quoi il se propo
sait de les ramener Hati et de les rendre la libert.
Chaque fois qu'il devait traverser une ville importante,
Colomb mettait un collier d'or massif et une chane du mme
mtal au cou du frre de Caonabo, pour le dsigner comme
le cacique des montagnes d'or de Cibao. Le cur de Los
Palacios, qui hbergea plusieurs jours l'illustre navigateur
et sa suite, dit qu'il eut cette chane en mains et qu'elle
pesait six cents castellanos (i) ; le digne prtre parle aussi de
(1) Valant environ seize mille francs de notre monnaie actuelle.

170

VIE ET VOYAGES

masques et d'images en bois et en coton, orns de figures


fantastiques d'animaux, reprsentant, dans son opinion, le
diable qui devait tre l'objet de l'adoration de ces insu
laires (1).
Les souverains firent Colomb un accueil tout diffrent
de celui auquel il s'tait attendu; ils le traitrent avec une
faveur distingue et ne firent pas la moindre allusion ni aux
plaintes de Margarite et du pre Boyle, ni l'enqute judi
ciaire faite par Aguado. Si les calomnies de ces bommes
avaient pu avoir un effet momentan sur l'esprit des souve
rains, ils apprciaient trop bien le grand mrite de l'amiral
et les difficults extraordinaires de sa position, pour ne pas
excuser ce qui pouvait leur sembler des erreurs de sa part.
Encourag par cette rception gracieuse et par l'intrt
avec lequel les souverains coutrent le rcit de son voyage
sur la cte de Cuba et de la dcouverte des mines de Hayna,
qu'il ne manqua pas de reprsenter comme tant l'Ophir
des anciens, Colomb proposa une nouvelle expdition, il
promettait de dcouvrir, cette fois, une plus grande tendue
de pays encore et d'ajouter la terre ferme aux possessions
espagnoles. Il demandait cet effet huit vaisseaux, deux
porteraient des provisions Hispaniola et les six autres
seraient mis sa disposition. Les souverains s'empressrent
d'agrer cette demande, et probablement ils avaient sincre
ment l'intention de tenir leur promesse, mais l'amiral devait
subir auparavant des retards intolrables, causs en partie
par la marche des affaires publiques, en partie par les intri
gues de gens haut placs, les deux grandes influences qui
contrarient et dfont sans cesse les projets des princes.
Les ressources de l'Espagne taient, en ce moment, pui
ses par les entreprises ambitieuses de Ferdinand, qui d
fi) Cura de los Palacios, cap. CXXX1.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

171

pensait tous ses revenus en frais de guerre et en subsides.


Tandis que ce profond et rus politique luttait avec la France,
dans le but de s'emparer du royaume de Naples, il se prpa
rait de puissants allis par le mariage de ses enfants, qui
grandissaient en ge ; c'est vers ce temps que se ngociait
cette union , qui assura plus tard un si vaste empire son
petit-fils et successeur, Charles-Quint.
Tandis qu'en Italie une forte arme, sous les ordres de
Gonzalve de Cordoue, aidait le roi de Naples remonter sur
son trne, dont il avait t brusquement prcipit par
Charles VIII, d'autres armes taient ncessaires sur les
frontires de l'Espagne, menaces par les Franais. Des
escadres parcouraient la Mditerrane et l'Atlantique, pour
dfendre les ctes de la Pninsule; enfin une magnifique
flotte de plus de cent vaisseaux, ayant bord vingt mille
hommes, dont un grand nombre de membres de la premire
noblesse du royaume, portait en Flandre la princesse Jeanne,
fiance Philippe d'Autriche, et devait ramener la sur de
l'archiduc, Marguerite, pouse destine au prince Jean.
Ces prparatifs de guerre ou de mariage requraient toutes
les forces de terre et de mer du pays; ils puisaient le tr
sor royal et absorbaient l'attention des souverains, qui, en
outre, voyageaient constamment d'une partie l'autre de
leurs tats. On comprend facilement qu'au milieu de tant de
proccupations, ceux-ci ngligrent ou ajournrent les entre
prises lointaines de Colomb ; celles-ci avaient jusque-l cot
plus qu'elles n'avaient rapport, et il ne manquait pas de
conseillers artificieux pour insinuer qu'il en serait probable
ment toujours ainsi. Qu'tait-ce aux yeux de l'ambitieux Fer
dinand que l'acquisition d'les sauvages, incultes, loignes
en comparaison de la brillante conqute de Naples, ou des
relations avec des princes nus, barbares, auprs d'une
alliance avec les plus puissants monarques de la chrtient?

172

VIE ET VOYAGES

Colomb eut donc la mortification de voir des armes, des


escadres disputer des forces ennemies la possession d'un
petit territoire en Europe, et une flotte de plus de cent voiles
destine escorter pompeusement une fiance royale, tan
dis qu'il sollicitait vainement quelques caravelles pour ache
ver la dcouverte d'un monde.
A la fin, dans l'automne de 1496, l'ordre fut donn de four
nir l'amiral six millions de maravdis pour l'quipement
des vaisseaux promis (1). Au moment o cette somme allait
lui tre remise, on reut une lettre de Pedro Alonzo Nino,
qui tait arriv Cadix avec ses trois caravelles venant de
l'le d'Hispaniola. Au lieu de se rendre en personne la cour
ou d'envoyer les dpches de Yadelantado, Nino tait all
voir sa famille Huelva ; il avait emport ses dpches et
s'tait born crire sur un ton pompeux qu'il avait une
grande quantit d'or bord de ses vaisseaux (2).
Ce fut une joyeuse nouvelle pour Colomb, qui conclut
immdiatement de ces mots que l'on travaillait aux nou
velles mines et que les trsors de l'ancien Ophir allaient tre
retrouvs. La lettre de Nino devait cependant avoir l'effet le
plus dsastreux pour lui.
Le roi manquait, en ce moment, d'argent pour faire rele
ver la forteresse de Salza dans le Roussillon, qui avait t
saccage par les Franais; il employa les six millions de ma
ravdis que l'amiral allait recevoir, aux travaux de rpara
tion du fort dmantibul, et ordonna de payer cette somme
l'amiral avec l'or apport par Nino; ce ne fut qu' la fin de
dcembre, lorsque celui-ci arriva la cour et remit les d
pches de Yadelantado, que l'illusion produite par sa lettre
se dissipa ; ses caravelles taient charges de prisonniers
(1) Environ 450,000 francs de notre monnaie.
(2) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXXIII. MS.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

173

indiens, dont la vente devait rapporter la masse d'or qu'il


avait annonce.
Il est difficile de dcrire le funeste effet qu'eut cette ridi
cule hyperbole. L'espoir que l'amiral avait conu de tirer
immdiatement un grand revenu des mines de Hayna, fut
brusquement dtruit ; l'ardeur des rares partisans de Colomb
se refroidit; toutes les entreprises de celui-ci prirent une
apparence de vaine exagration, et ses ennemis montraient
ironiquement les malheureux prisonniers sauvages comme
les trsors vants du Nouveau Monde. D'aprs le rapport fait
par Nino et ses compagnons, la colonie tait dans une situa
tion dsastreuse, et les dpches de Yadelantado faisaient
ressortir l'importance de venir immdiatement son aide;
mais plus ce secours paraissait urgent, plus il fut tardif.
Toutes les affirmations malveillantes, faites jusque-l, pa
rurent confirmes, et le cris des envieux : grands frais et
petit profit, fut, cette fois, pouss par ces politiques
courte vue, qui, dans toutes les grandes entreprises, savent
calculer les dpenses immdiates qu'elles entraneront, sans
pouvoir pressentir leurs rsultats futurs.

CHAPITRE III

PRPARATIFS D'UN TROISIME VOYAGE. - CONTRARITS


ET RETARDS

Ce ne fut qu'au printemps de l'anne suivante, 1497, que


les souverains commencrent s'occuper srieusement de
Colomb et du Nouveau Monde. La flotte avait ramen de
Flandre la princesse Marguerite d'Autriche, dont le mariage
avec le prince Jean, l'hritier prsomptif du trne, fut cl
br Burgos, capitale de la Vieille Castille, avec une pompe
extraordinaire. Tous les grands, les dignitaires, les cheva
liers du royaume, ainsi que les ambassadeurs des principales
puissances chrtiennes, se trouvrent, en cette occasion,
runis Burgos, qui fut, pendant quelque temps, un thtre
de joutes chevaleresques et de ftes brillantes. Par toute
l'Espagne, de grandes rjouissances salurent cette puissante
alliance, qui semblait assurer aux souverains la continua
tion d'une prosprit extraordinaire.
Au milieu de ces ftes, Isabelle, dont toute la sollicitude
s'tait concentre sur le mariage de ses enfants, porta son

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

175

attention que ses soucis maternels ne venaient plus distraire,


sur les affaires du Nouveau Monde; elle se montra dcide
placer celles-ci sur une base solide, en mme temps qu'
dfinir nettement les pouvoirs et rcompenser les services
de l'amiral. C'est elle qu'il faut attribuer toutes les dispo
sitions favorables Colomb, que le roi commenait traiter
froidement et qui avait pour ennemis les conseillers royaux
qui avaient le plus d'influence sur'les affaires des Indes.
Diffrentes ordonnances dates de cette poque tmoignent
de l'esprit gnreux et clair de la reine. Colomb fut con
firm dans les droits, privilges et dignits, qui lui avaient
t reconnus Santa F; on lui offrit aussi, avec le titre de
duc ou de marquis, un domaine long de cinquante lieues et
large de vingt-cinq, Hispaniola. L'amiral eut la prudence
de refuser cette offre; il ne ferait, dit-il, en l'acceptant,
qu'augmenter l'envie dj si excite contre lui et s'exposer
de nouvelles calomnies, car on l'accuserait de donner
plus de soins ses possessions qu' aucune autre partie de
l'le (1).
Comme les expditions avaient cot jusque-l plus
qu'elles n'avaient rapport, Colomb s'tait endett plutt
qu'il ne s'tait enrichi par la part qu'il lui avait t permis
d'y prendre. Il fut donc dgag de l'obligation de supporter
le huitime des frais des entreprises passes, en acceptant la
somme qu'il avait avance pour le premier voyage ; mais
aussi il perdait tout droit sur les cargaisons qui avaient t
rapportes de l'le. Pendant trois annes conscutives, il lui
tait allou le huitime du produit brut de chaque voyage et
un dixime additionnel, aprs dduction des frais. Ce terme
expir, la convention originale devait reprendre son effet.
Pour satisfaire la lgitime ambition de l'illustre navigateur
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXXIII.

VIE ET VOYAGES
et pour perptuer dans sa famille la gloire qu'il s'tait acquise,
il fut autoris tablir un mayorazgo, c'est dire assurer la
transmission de ses biens, avec ses titres de noblesse, ses
descendants. Il exera ce droit, peu de temps aprs, dans un
testament fait solennellement Sville, au commencement
de 1498, il lgua ses possessions ses propres descendants
mles, en leur absence ceux de ses frres et, dfaut
d'hritiers mles, aux filles de son sang.
L'hritier devait porter toujours les armes de l'amiral, se
servir de son sceau et ne pouvait signer autrement que
l'amiral, quelques titres qui lui fussent donns parle roi
et qu'il prt en d'autres occasions. Tel tait le noble orgueil
avec lequel l'illustre navigateur s'attachait ce signe de sa
grandeur relle.
Dans ce testament, Colomb fit de nombreuses dispositions
en faveur de son frre, Vadelantado, de son fils Fernando et
et de son autre frre, Diego, lequel dsirait, comme il le dit,
entrer dans les ordres. Il ordonna que la dixime partie des
revenus du majort ft employe des uvres de pit et de
charit, et au soulagement de personnes pauvres de sa
famille; il lgua aussi une somme pour doter des parentes
pauvres. Il voulut qu'un parent mari qui tait n, Gnes,
y ft entretenu convenablement, afin de garder un domicile
pour sa famille, et enjoignit quiconque hriterait le
majort, de faire toujours tout ce qu'il pourrait pour l'hon
neur, la prosprit et l'accroissement de la cit de Gnes,
pourvu que cela ne ft contraire ni au service de l'glise, ni
aux intrts de la couronne d'Espagne. Parmi les autres
clauses de ce testament, on en remarque une relative son
projet favori de dlivrer le saint spulcre. Colomb ordonne
son fils Diego ou quiconque recueillera sa succession, de
dposer de temps en temps autant d'argent qu'il en pourra
conomiser, la banque de Saint-George Gnes, pour

DE CHRISTOPHE COLOMB.

177

former un fonds permanent, avec lequel il sera toujours prt


suivre et aider le roi dans la conqute de Jrusalem, et,
si le roi ne tentait pas cette entreprise, lorsqu'une somme
suffisante serait runie, Diego publierait lui-mme une croi
sade, ses propres frais et risques, dans l'espoir que les
souverains, voyant sa dtermination, finiraient par se char
ger de l'expdition ou l'autoriseraient l'organiser en leur
nom.
Outre cette croisade pour la foi catholique, Colomb enjoint
ii son hritier, si un schisme se produisait dans l'glise ou
si la violence menaait la prosprit de celle-ci, d'aller se
jeter aux pieds du pape et de se dvouer, corps et biens, la
dfense du saint sige contre toute injure et toute spolia
tion. Aprs la pit envers Dieu, il lui prescrit la fidlit au
trne, lui enjoignant de servir en tout temps les souverains
et leurs successeurs, avec zle et loyaut, au prix mme de
sa vie et de ses biens. Pour que son hritier ait toujours ce
testament l'esprit, il lui ordonne, lorsqu'il se confesse, de
le donner lire son pre confesseur, qui l'interrogera pour
s'assurer s'il en a fidlement observ toutes les dispositions.
Comme l'amiral s'tait senti bless de l'autorisation gn
rale, donne en avril 1495, de faire des dcouvertes dans le
Nouveau Monde, la considrant comme une infraction ses
privilges, un dit royal, en date du 2 juin 1497, rvoqua
tout ce qui pouvait tre contraire aux intrts du grand
homme ou aux concessions qui lui avaient t faites prc
demment par la couronne. Notre intention, disaient les
souverains dans cet dit, n'a jamais t de lser en aucune
manire les droits dudit Christophe Colomb ni de laisser
usurper ou violer les conventions, faveurs et privilges que
nous lui avons accords; mais nous voulons, au contraire, en
rcompense des services qu'ils nous a rendus, lui confrer
de plus grandes faveurs encore. Telle tait sincrement,

178

VIE ET VOYAGES

on a tout lieu de le croire, l'intention de la magnanime


Isabelle, mais cette reine tait entoure de vils courtisans,
dont l'intervention devait empoisonner le bien qu'elle faisait.
La bienveillance tmoigne Colomb s'tendit aussi sa
famille. Le titre et l'autorit A'adelantado dont il avait investi
son frre Barthlemy, avaient d'abord excit le mcontente
ment du roi, qui voulait que d'aussi hautes dignits fussent
confres exclusivement par la couronne. Une lettre royale
confirma Barthlemy dans sa position, mais sans rappeler
qu'il l'occupait dj et comme si les souverains lui accor
daient spontanment cette marque de faveur.
Avec ces mesures destines satisfaire Colomb, d'autres
furent prises dans l'intrt de la colonie. L'amiral fut auto
ris recruter, aux frais de la couronne, trois cent cin
quante personnes, dont quarante escuderos ou serviteurs,
cent fantassins, trente matelots, trente mousses, vingt
mineurs, cinquante laboureurs, vingt hommes de diffrents
mtiers et trente femmes ; il lui fut permis plus tard de por
ter ce nombre, s'il le jugeait convenable, cinq cents, mais
ces individus supplmentaires devaient tre pays avec les
produits et marchandises de la colonie. Il fut galement
autoris accorder des terres ceux qui taient disposs
tablir des vignobles, des vergers et des plantations sucre,
ou fonder d'autres exploitations agricoles, condition
qu'ils rsideraient dans l'le, pendant quatre ans, aprs cette
concession, et que tout le brsil et les mtaux prcieux, qui
seraient trouvs sur leurs terres, seraient rservs la cou
ronne.
La charitable Isabelle n'oublia pas les malheureux In
diens; malgr les sophismes l'aide desquels la servitude
de ce peuple tait justifie devant la loi civile et divine, et
sanctionne par les prlats politiques du temps, elle ne con
sentit jamais qu'avec la plus grande rpugnance l'escla

DE CHRISTOPHE COLOMB.

179

vage de ceux mme qui taient prisonniers de guerre, tandis


qu'elle s'efforait, avec la plus vive sollicitude, de protger la
partie inoffensive de cette population voue au malheur. Elle
ordonna qu'on prt le plus grand soin de l'instruction reli
gieuse de ces infortuns et qu'on prlevt sans aucune vio
lence le tribut qui leur avait t impos, en usant d'une
extrme indulgence l'gard des contrevenants. Les pres
criptions relatives la conduite tenir envers les Indiens
et les Espagnols, sont tout ce qui trahit, dans les dits
royaux, l'impression faite sur l'esprit des souverains par les
plaintes au sujet de la svrit de l'amiral ; ils recomman
drent celui-ci, en gnral, de pencher vers les moyens de
douceur, toutes les fois que le salut public n'exigerait pas
des mesures rigoureuses.
Mais, si le gouvernement faisait tout ce qu'il pouvait pour
hter le dpart de l'expdition, des difficults inattendues
surgirent dans le public. Le charme qui avait attir les aven
turiers en foule, lors du voyage prcdent, tait maintenant
rompu ; on avait adroitement jet de la dfaveur sur les entre
prises de Colomb, et le Nouveau Monde n'tait plus considr
comme un pays d'or et de dlices,mais comme une terre mis
rable et funeste. L'amiral avait de la peine se procurer des
vaisseaux des hommes et des animaux. Alors fut lanc un
de ces ordres arbitraires, si opposs nos ides actuelles en
matire de politique commerciale ; les officiers de la cou
ronne reurent plein pouvoir de saisir pour l'expdition tous
les vaisseaux qu'ils jugeraient convenables, avec leur qui
page, en fixant pour celui-ci la rmunration qui leur sem
blerait juste et raisonnable. Pour suppler au manque de
volontaires, on adopta, sur les conseils de Colomb (1), une
mesure qui montre quelle rsolution dsespre celui-ci
(l) Las Casas, Hist. ind., lib. I, cap. CXI1, MS.

180

VIE ET VOYAGES

fut pouss par la grande raction du sentiment public. On


commua la peine des criminels condamns au bannisse
ment, aux galres ou aux mines, en celle de la transportation dans les tablissements nouveaux, o ils devaient
travailler pour le service public, sans salaire; ceux qui
taient bannis perptuit devaient tre transports pour
dix ans, et ceux qui l'taient terme, pour cinq ans. Un par
don gnral fut accord tous les malfaiteurs qui se ren
draient dans un certain dlai l'amiral et s'embarqueraient
avec lui; ceux qui avaient commis des actes punissables de
mort devaient servir pendant deux ans, et ceux dont les
fautes taient moins graves, pendant un an (1). On n'excluait
de cette faveur que les individus coupables d'hrsie, de
haute trahison, de faux monnayage, de meurtre et de cer
tains autres crimes spcifis. Cette mesure pernicieuse,
propre empoisonner dans son berceau mme la population
d'un tablissement naissant, fut une source fconde en tour
ments pour Colomb et en misres de toute espce pour
celle-ci. Elle a t souvent adopte par diffrentes nations,
qu'une exprience suprieure aurait d mieux conseiller, et
a port la contagion dans plus d'une jeune colonie. Il est
aussi odieux assurment pour une mtropole de rejeter sur
ses colonies le fardeau de ses crimes et de ses vices, qu'il
le serait pour un pre de corrompre volontairement ses
enfants ; dans les deux cas, les lois naturelles sont violes,
et il ne faut pas s'tonner si on expie un jour cruellement le
mal que l'on a ainsi sem.
Malgr tous ces expdients, l'quipement de la flotte subit
encore de dplorables retards, que l'on attribue en partie
aux changements qui eurent lieu dans le conseil charg de
diriger les affaires de l'Inde. Cette direction avait t con(1) Hunoz, ffisl. del Nuovo Mundo, lib. VI, 19.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

181

lie, pendant quelque temps, Antoine de Torres, au nom


duquel, conjointement avec celui de Colomb, plusieurs
pices officielles avaient t dresses ; cause de ses pr
tentions leves et draisonnables, Torres fut dmis de ses
fonctions, dans lesquelles on rtablit Juan Rodriguez de
Fonseca, vque de Badajoz. Il fallait donc refaire les pices
et les conventions et, pendant que l'on s'occupait lentement
de ce travail, la reine fut tout coup plonge dans la dou
leur par la mort de son fils unique, le prince Jean, dont le
mariage avait t clbr avec tant d'clat, au printemps de
cette anne. C'tait la premire de ces calamits domesti
ques qui prouvrent successivement cette bonne mre et
couvrirent de deuil le reste de sa vie. Cependant, au milieu
de son affliction, Isabelle n'oublia pas Colomb; par suite
des vives reprsentations de celui-ci sur la misre laquelle
les colons devaient tre rduits, deux vaisseaux, chargs de
provisions, furent envoys, au commencement de 1498,
sous les ordres de Pedro Fernandez Coronel. Les fonds
ncessaires furent avancs par la reine elle-mme, qui les
prit sur la dot de sa fille Isabelle, alors fiance Emma
nuel, roi de Portugal. La reine tmoigna encore, en ce
moment, son affection pour l'amiral, en prenant son ser
vice les deux fils de celui-ci, Diego et Fernando, qui avaient
t pages du prince dfunt.
Malgr les dispositions favorables de la reine, Colomb
prouva encore les retards les plus fcheux et les plus d
courageants, tandis qu'il prparait les six derniers vaisseaux
pour le voyage. Son implacable ennemi, Fonseca, ayant la
surintendance des affaires des Indes, avait les moyens de
traverser et de contrarier tous ses plans ; les diffrents offi
ciers et agents, qui surveillaient l'quipement de la flotte,
taient, en grande partie, des cratures de l'vque et
savaient qu'ils lui faisaient plaisir en tracassant l'homme
CHRISTOPHE COLOMB, T. II.

183

VIE ET VOYAGES

qu'il hassait. Voyant dcliner la popularit de l'amiral, ils


croyaient pouvoir l'offenser impunment; ils ne se faisaient
donc pas scrupule de lui susciter toute espce de difficults
et le traitaient quelquefois avec cette arrogance que de vils
et ignobles parvenus sont ports montrer.
Il parat presque incroyable aujourd'hui que de si impor
tantes, de si glorieuses entreprises aient t sujettes de si
misrables tracasseries. Colomb subissait tous ces outrages
avec une indignation muette; il tait un tranger dans le
pays qu'il habitait; il comprenait que le courant populaire
tait contre lui et qu'il devait tolrer bien des indignits
pour accomplir ses desseins grandioses. Cependant il finit
par tre si fatigu, si dcourag la vue des obstacles pla
cs artiticieusement sur sa route, et si indign des prven
tions du public inconstant, qu'il eut un jour la pense de
renoncer tout fait son entreprise; ce qui le dcida sur
tout rejeter cette pense, ce fut son attachement pour la
reine et le dsir de faire quelque chose pour la soulager et
la ranimer dans son affliction (1).
A la fin, aprs toute espce de retards irritants, les six
vaisseaux se trouvrent prts ^prendre la mer, mais il avait
t impossible de vaincre les prventions populaires et de
recruter le nombre d'hommes fix. Outre les employs dj
cits, la flotte devait emmener un mdecin, un chirurgien et
un pharmacien pour secourir les colons malades, et plu
sieurs prtres pour remplacer le pre Boyle et certains de
ses frres , mcontents de leur position ; l'amiral embar
qua aussi quelques musiciens, dans le but d'gayer les migrants.
Les insolences que Colomb avait reues des cratures de
Fonseca, pendant tout le temps qu'avaient dur ces prpa(1) Lettre de Colomb la nourrice du prince Jean.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

183

ratifs , persistrent jusqu' la fin de son sjour en Espagne


et le poursuivirent mme jusqu'au rivage. Parmi les indignes
mercenaires qui l'avaient tourment , le plus insupportable,
le plus arrogant tait un certain Ximeno Breviesca , trso
rier ou comptable de Fonseca. Ce n'tait pas un vieux chr
tien, fait observer le vnrable Las Casas, ce qui veut dire
que c'tait ou un Juif ou un More converti au catholicisme.
Cet homme impudent et sans retenue dans ses paroles,
prenant exemple sur l'vque, son matre, avait dclam
bruyamment contre l'amiral. Le jour mme o l'escadre
allait appareiller, celui-ci fut insult par cet individu, soit
sur le rivage, au moment de s'embarquer, soit bord de son
vaisseau. Colomb perdit un instant son sang-froid ordinaire ;
son indignation, contenue jusqu'alors, clata tout coup; il
renversa le misrable et le frappa plusieurs reprises, don
nant un libre cours la colre amasse en son cur par tant
de tracasseries et d'outrages (1).
Rien ne pouvait mieux montrer tout ce que Colomb avait
souffert par suite des machinations de mprisables ennemis,
que cet emportement si extraordinaire chez un homme qui
avait appris gouverner ses passions.
L'amiral regretta vivement sa faute, et, dans une lettre
crite peu de temps aprs aux souverains, il s'effora de pr
venir le tort qu'elle pouvait lui faire dans leur esprit, par les
couleurs fausses ou exagres que lui donneraient ses enne
mis. Ces apprhensions n'taient pas mal fondes , car Las
Casas attribue l'impression dfavorable produite par cette
affaire, les mesures humiliantes que les royaux poux ne
tardrent pas prendre vis--vis de Colomb. Cet acte de vio
lence avait t commis , pour ainsi dire, sous leurs yeux ; il
les affecta donc plus vivement que ne pouvait le faire la
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXXVI, MS.

184

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

dnonciation de faits plus graves , accomplis au loin. Ces


brutalits sur la personne d'un officier public prouvaient,
dit-on, l'vidence le caractre vindicatif de Colomb et con
firmaient les plaintes venues de la colonie sur sa cruaut et
sa tyrannie; comme Ximeno tait une de ses cratures, le
perfide Fonseca reprsenta l'insulte faite celui-ci comme
l'attentat le plus odieux. C'est ainsi que les intentions gn
reuses des princes et les services signals de leurs sujets
peuvent tre dtruits par l'intervention de lches et russ
fonctionnaires. Par son implacable haine contre Colomb et
par les secrtes entraves qu'il mit l'accomplissement des
plus glorieuses entreprises qui furent jamais tentes par
l'homme, Fonseca a assur l'immortalit son nom, couvert
jamais du mepris de tous les curs gnreux.

LIVRE X

CHAPITRE I

DPART DE COLOMB POUR SON TROISIME VOYAGE. - DCOUVERTE


DE L'ILE DE LA TRINIT

Le 30 mai 1498, Colomb partit du port de San Lucar de


Barrameda , avec six vaisseaux , pour son troisime voyage
de dcouvertes. Il se proposait de prendre une route diff
rente de celle qu'il avait suivie prcdemment; il voulait
partir des les du cap Vert, en gouvernant au sud-ouest
jusqu' l'quateur ; puis cingler directement l'ouest , la
faveur des vents alizs, jusqu' ce qu'il apert une terre ou
se trouvt dans la longitude d'Hispaniola. Plusieurs motifs
l'avaient engag former ce projet; dans son dernier voyage,
en longeant la cte mridionale de Cuba, qu'il, prenait pour
le continent asiatique , il avait remarqu qu'elle faisait une
courbe vers le sud, ce qui, joint aux renseignements recueil
lis parmi les Carabes , lui avait fait souponner l'existence
de vastes contres au sud des pays qu'il avait dj dcou
verts. Le roi Jean II de Portugal avait eu, parat-il, la mme
ide; d'aprs Herrera, il aurait exprim l'opinion qu'il y

188

VIE ET VOYAGES

avait un continent dans l'ocan mridional (1). S'il en tait


ainsi, Colomb supposait qu' mesure qu'il approcherait de
l'quateur et tendrait ses dcouvertes dans des climats de
plus en plus chauds, il trouverait les productions de la na
ture plus parfaites et doues de qualits plus prcieuses. Il
fut confirm dans cette supposition par une lettre que lui
crivit, sur les ordres de la reine, un certain Jayme Ferrer,
minent et savant joaillier, qui, dans ses voyages pour se
procurer des pierres prcieuses et des mtaux estims, avait
visit le Levant et diffrentes parties de l'Orient ; il s'tait
entretenu avec des marchands des pays lointains de l'Asie,
de l'Afrique, avec des Indiens, des Arabes, des thiopiens, et
tait considr comme trs vers dans la gographie, en
gnral, mais particulirement dans l'histoire naturelle
des contres o il se procurait ses marchandises. Dans cette
lettre, Ferrer assura l'amiral, d'aprs son exprience, que
les plus chers objets de commerce, comme l'or, les pierres
prcieuses, les drogues et les pices, se trouvaient princi
palement dans les rgions de l'quateur, dont les habitants
avaient la peau noire ou de couleur fonce, et qu'il ne devait
pas esprer de trouver ces objets en abondance, tant qu'il
ne serait pas arriv au milieu de populations pareilles. (2).
Colomb s'attendait rencontrer cette race plus au sud ; il
se rappelait que les naturels d'Hispaniola lui avaient parl
d'hommes noirs, qui taient venus un jour du sud et du sudest dans leur le, arms de javelines dont la pointe tait
d'une espce de mtal que ces insulaires nommaient guanin ;
ils lui avaient donn des spcimens de ce mtal qui, ayant
t essay en Espagne, s'tait trouv tre un alliage, dans
lequel entraient dix-huit parties d'or, six d'argent et huit de
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lito. HI, cap. IX.
(2) Navarrete, Colle, de Viages, t. II, doc. 68.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

189

cuivre, indice de l'existence de mines de valeur dans le pays


de ces hommes noirs. Charlevoix suppose que ceux-ci ve
naient des Canaries ou de la cte occidentale de l'Afrique, et
avaient t pousss par l'orage Hispaniola (1). Il est cepen
dant probable que Colomb avait t mal renseign sur le
teint de ces gens ou avait mal compris ceux qui avaient
donn les renseignements; il est difficile de croire que les
habitants de l'Afrique ou des Canaries eussent pu accomplir
un aussi long voyage dans les frles embarcations, insuffi
samment approvisionnes, dont ils avaient l'habitude de se
servir.
L'amiral voulait, en ce moment, vrifier ces suppositions,
et, si elles taient exactes, atteindre les riches et heureuses
rgions de l'quateur, habites par un peuple de couleur
semblable celle des Africains sous la ligne ; ce fut pour ce
motif, que, dans cette troisime expdition, il se dirigea
beaucoup plus au sud qu'il ne l'avait fait dans les deux pr
cdentes.
Ayant appris qu'une escadre franaise croisait la hau
teur du cap Saint-Vincent, l'amiral cingla au sud-ouest,
aprs son dpart de San Lucar, toucha aux les de Porto
Santo et de Madre, o il prit du bois, de l'eau et d'autres
provisions, et poursuivit de l sa route vers les Canaries. Le
19 juin, il arriva Gomre, o mouillait un corsaire fran
ais avec deux vaisseaux pris sur les Espagnols ; en voyant
la flotille entrer dans le port, le corsaire prit le large en
toute hte, emmenant ses deux prises; un de ces btiments,
dans la prcipitation du moment, laissa terre une partie
de son quipage et partit avec quatre matelots seulement et
six prisonniers espagnols. Colomb prit tout d'abord les
fuyards pour des marchands, alarms a sa vue ; revenu de
(1) Charlevoix, Hist. de Saint-Domingue, liv. III, p. 162.

190

VIE ET VOYAGES

son erreur, il leur fit donner la chasse par trois de ses


navires, mais ils taient dj trop loin pour qu'on pt les
rejoindre. Cependant les six Espagnols qui se trouvaient
bord d'un des btiments capturs, voyant qu'on venait
leur secours, se jetrent sur les Franais, et, le vaisseauamiral tant arriv, le navire fut repris et ramen triompha
lement dans le port. Colomb le laissa au capitaine et livra
les prisonniers au gouverneur de l'le, pour tre changs
contre six Espagnols saisis par le corsaire (1).
Quittant Gomre, le 21 juin, l'amiral divisa son escadre
la hauteur de l'Ile de Ferro; il envoya trois vaisseaux Hispaniola, avec des provisions pour la colonie. Le premier de
ces btiments tait command par Alonzo Sanchez de Caravajal, natif de Barna, homme de mrite et d'une grande int
grit; le second, par Pedro de Arana, de Cordoue, frre de
dona Batrix Henriquez, mre de Fernando, fils de Colomb;
il tait aussi cousin du malheureux officier qui commandait
le fort de La Navidad, l'poque du massacre. Le troisime
tait sous les ordres du Gnois Juan Antonio Colombo ou
Colomb, parent de l'amiral, marin capable et sens. Ces
capitaines devaient exercer tour tour le commandement et
conduire la marche, pendant une semaine. Colomb leur
traa soigneusement leur route; arrivs en vue d'Hispaniola, ils devaient cingler au sud vers la nouvelle ville, qu'il
supposait fonde l'embouchure de l'Ozema, d'aprs les
ordres royaux apports par Coronel. L'amiral poursuivit son
voyage vers les les du cap Vert avec les trois vaisseaux
restants ; celui qu'il montait avait un pont, les deux autres
taient des caravelles de commerce (2). Comme il approchait
des tropiques, le changement de climat et la grande chaleur
(1) Hist. dei Almirante, cap. LXV.
(8) Pierre Martyr, dec. I, lib. VI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

191

dterminrent une forte attaque de goutte, suivie d'une


fivre violente; au milieu de ses souffrances, il resta en
possession de toutes ses facults et continua de tenir un
journal et de faire ses observations, avec sa vigilance et son
exactitude ordinaires.
Le 27 juin, Colomb arriva au milieu des les du cap Vert,
qui, au lieu de la frache verdure promise parleur nom,
attristaient l'il par leur strilit. Il n'y resta que peu de
jours, ayant t du dans son espoir de s'y procurer de la
viande de chvre pour approvisionner ses vaisseaux et du
btail pour peupler Hispaniola. Il lui et fallu quelque temps
cet effet, et sa sant, ainsi que celle de l'quipage, s'alt
rait sensiblement sous l'influence du temps. L'air tait
charg de nuages et de vapeurs; on ne voyait ni le soleil ni
aucune toile ; la chaleur tait touffante et le teint livide
des habitants tmoignait de l'insalubrit du climat (1).
Quittant l'le de Buena Vista, le 5 juillet, l'amiral cingla au
sud-ouest, se proposant de suivre cette direction jusqu' ce
qu'il ft arriv sous l'quateur. Mais les courants qui se
dirigeaient au nord et au nord-ouest, dans cet archipel, con
trarirent sa marche et le retinrent, pendant deux jours, en
vue de l'le del Fuego. Le sommet volcanique de cette le,
qui, vu distance, ressemblait une glise avec un haut
clocher et jetait quelquefois, dit-on, de la fume et des
flammes, fut le dernier objet que l'ancien monde offrit au
regard des Espagnols.
Aprs avoir fait environ cent vingt lieues, vers le sudouest, Colomb se trouva, le 13 juillet, d'aprs ses calculs,
sous le cinquime degr de latitude nord. Il tait entr dans
cette rgion qui s'tend la distance de huit ou dix degrs,
de chaque ct de la ligne, et est connue des marins sous le
(1) Hist. del Akniranle, cap. LXV.

VIE ET VOYAGES
nom de latitudes calmes; les vents alizs, qui soufflent du
sud-est et du nord-est, se rencontrant dans le voisinage de
l'quateur, se neutralisent, ce qui dtermine un calme per
ptuel. Toute la mer a l'aspect d'un miroir , et les vaisseaux
restent presque immobiles, avec leurs voiles pendantes, tan
dis que les rayons du soleil tombent d'aplomb sur les marins,
consums par une chaleur que ne vient jamais temprer une
brise rafrachissante; ceux-ci restent quelquefois des se
maines entires traverser cette mer morte.
Le temps avait t, pendant les derniers jours, couvert et
touffant, mais, le 13 juillet, le soleil reparut clair et brlant;
le vent tomba tout coup et fut remplac par un calme plat,
qui dura huit jours. L'air devint une fournaise ardente, le
goudron fondit, le bois se crevassa, la viande sale pourrit,
le bl scha comme s'il et t expos au feu , les tonneaux
rompirent leurs cercles, les uns coulrent, les autres sau
trent, et la chaleur tait si suffocante fond de cale, que
nul ne pouvait s'y tenir assez longtemps pour prvenir ou
rparer les dommages. Les matelots perdaient toute force et
toute nergie; il leur semblait que la vieille fable de la zone
torride tait sur le point de se raliser et qu'ils approchaient
d'une rgion de feu, o il tait impossible de vivre. Il est
vrai que le ciel tait souvent couvert et qu'il bruinait quel
quefois ; mais l'air tait touffant et imprgn de cette cha
leur moite qui nerve le corps humain.
Pendant ce temps, l'amiral souffrit cruellement de la
goutte, mais, comme d'ordinaire, l'activit de son esprit,
surexcit par les inquitudes, ne lui laissa pas prendre du
repos; il tait dans une partie inconnue de l'Ocan, O le
salut de tous dpendait de sa vigilance et de sa sagacit;
aussi, tout en surveillant les lments, il cherchait toujours
dcouvrir une terre l'horizon. Trouvant la chaleur into
lrable, il dvia de sa route et cingla au sud-ouest, esprant

DE CHRISTOPHE COLOMB.

195

que la temprature serait plus douce de ce ct, quoique sur


le mme parallle. Il avait remarqu, dans ses voyages pr
cdents, qu' une centaine de lieues des les Aores, vers
l'ouest, un merveilleux changement se manifestait dans la
mer et dans le ciel, qui se rassrnaient tous deux, tandis ,
que l'air devenait doux et rafrachissant; il supposait qu'une
douceur, une suavit particulire rgnait dans une grande
partie de l'Ocan, qui s'tendait du nord au sud et dans
laquelle le navigateur, allant de l'est l'ouest, entrait brus
quement, comme s'il passait une ligne. L'vnement parut
justifier sa thorie , car aprs avoir avanc lentement, pen
dant quelque temps, vers l'ouest, malgr des chaleurs, des
calmes et un temps sombre, touffant, les Espagnols arri
vrent tout coup dans une rgion heureuse; une brise
frache et lgre, qui ridait la surface de l'eau, gonfla leurs
voiles ; les nuages chargs de pluie disparurent, le ciel rede
vint clair et serein, et le soleil brilla de nouveau, mais sans
tre brlant.
Colomb s'tait propos, en atteignant cette zone tempre,
de virer de nouveau vers le sud, puis vers l'ouest, mais les
rcentes chaleurs avaient fendu les planches des navires,
qui prenaient eau , et il dut chercher en toute hte un port,
o il pt faire rparer les avaries; d'ailleurs les provisions
taient, en grande partie, gtes et l'on n'avait presque plus
d'eau. Il gouverna donc sur l'ouest, conjecturant, d'aprs
l'apparition de bandes d'oiseaux et d'autres indices favo
rables, qu'il atteindrait bientt une terre. Plusieurs jours
se passrent sans que son attente se ralist; voyant la d
tresse de l'quipage augmenter sans cesse, l'amiral, se sup
posant arriv la hauteur des les des Carabes, vira vers le
nord la recherche de celles-ci (1).
(1) Hist. del Almiranle, cap. LXVH.

194

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

Le 31 juillet , il n'y avait plus qu'un tonneau d'eau dans


chaque btiment, lorsque, vers midi, un matelot, du haut du
grand mt, aperut les sommets de trois montagnes qui
s'levaient au dessus de l'horizon et poussa le joyeux cri :
Terre, terre! Comme on approchait, on remarqua que
ces montagnes s'unissaient leur base. Colomb avait rsolu
de donner la premire terre qu'il dcouvrirait le nom de
Trinit ; la vue de ces trois montagnes, unies de manire
n'en former qu'une seule, frappa son esprit comme une sin
gulire concidence, et, avec un profond sentiment de dvo
tion, il donna cette le le nom de La Trinidad, qu'elle porte
encore aujourd'hui (1).
(1) Hist. del Almiranle, eap. LXVII.

CHAPITRE II

VOYAGE DANS LE GOLFE DE PARIA

Colomb, se dirigeant vers l'le, approcha de son extrmit


est, laquelle il donna le nom de Punta de la Galera, cause
d'un rocher qui s'levait dans la mer et ressemblait une
galre sans voiles. Il dut longer la cte mridionale, la
distance de cinq lieues, avant de trouver un mouillage sr.
Le lendemain, 1er aot 1498, il continua ses explorations
l'ouest, cherchant de l'eau et une rade o il pt faire radou
ber ses vaisseaux. Il fut surpris de la fracheur et de la fer
tilit des campagnes , qu'il s'tait attendu voir plus arides
et plus striles , mesure qu'il approchait de l'quateur ; il
remarquait des bosquets de palmiers, de magnifiques forts
qui s'tendaient jusqu'au bord de la mer, avec des sources et
des ruisseaux. Les ctes taient basses et inhabites, mais
le pays s'levait l'intrieur, tait cultiv en plusieurs en
droits et parsem de villages ou d'habitations isoles ; en un
mot, la douceur, la puret du climat, la verdure frache et

196

VIE ET VOYAGES

l'aspect riant de ce site rappelrent l'amiral les premiers


jours de printemps dans la belle province de Valence (1).
Jetant l'ancre prs d'une pointe qu'il nomma Punta de la
Playa, Colomb envoya les chaloupes terre pour prendre de
l'eau. Les Espagnols trouvrent un gros et limpide ruisseau,
o ils remplirent leurs tonneaux, mais il n'y avait pas un bon
mouillage pour les vaisseaux, et ils ne rencontrrent pas un
seul insulaire , quoiqu'ils eussent trouv des empreintes
de pas et plusieurs instruments de pche, abandonns dans
une fuite prcipite. Ils distingurent aussi des traces d'ani
maux, qu'ils supposaient tre des chvres mais qui devaient
tre des daims, animal qui abondait dans l'le, comme on le
sut plus tard.
En ctoyant l'le, Colomb distingua au sud une terre qui
s'tendait la distance de plus de vingt lieues; c'tait cette
cte basse que sillonnent les nombreux afluents de l'Ornoque; mais l'amiral, la prenant pour une le, lui donna le
nom de La Isla Santa. Il ne se doutait pas qu'il voyait en ce
moment, pour la premire fois, ce continent, cette terre
ferme, qu'il cherchait avec tant d'ardeur.
Le 2 aot, Colomb poursuivit sa route vers l'extrmit sudouest de la Trinit, qu'il nomma Pointe Arenal ; elle s'avan
ait vers une pointe correspondante de la terre ferme , de
manire former un passage troit, au centre duquel s'levait
un rocher lev, qui reut le nom de El Gallo. Les vaisseaux
jetrent l'ancre prs de ce passage. Comme ils approchaient
de cet endroit, un grand canot, mont par vingt cinq Indiens,
se dtacha du rivage, mais s'arrta lorsqu'il fut arriv por
te d'arbalte et hla la flottille dans une langue que personne
bord ne comprenait. Colomb essaya d'attirer les sauvages
(1) Lettre de Colomb, crite d'Hispaniola aux souverains. Navarrete,
Cokec. de Viages, 1. 1.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

197

plus prs, en leur faisant des signes amicaux et en leur mon


trant des miroirs, des bassins de mtal poli et d'autres objets
brillants, mais ce fut en vain ; les Indiens restrent plus de
deux heures la mme place, plongs dans une contemplalion muette et tenant leurs rames la main, prts s'enfuir
la moindre tentative faite pour les accoster. Ils taient tous
jeunes, bien faits et nus, l'exception de bandes et de
filets de coton autour de la tte et d'une ceinture de la mme
toffe et de couleurs varies autour des reins. Ils taient
arms d'arcs, avec des flches empoisonnes et garnies d'un
os la pointe ; ils avaient aussi des boucliers, arme dfen
sive que l'on voyait pour la premire fois en usage parmi les
habitants du Nouveau Monde.
Tous les autres moyens ayant chou, Colomb essaya pour
attirer les sauvages le pouvoir de la musique ; il connaissait
la passion des Indiens pour les danses qu'ils excutaient au
son de grossiers tambours, en chantant leurs ballades tradi
tionnelles. Il fit prparer un divertissement de ce genre sur
le pont de son vaisseau, o, tandis qu'un homme chantait
avec accompagnement de tambour et d'autres instruments ,
les mousses se mirent danser la mode espagnole. Ce spec
tacle n'eut pas plus tt commenc, que les Indiens, le pre
nant pour une manifestation hostile, se couvrirent de leurs
boucliers, saisirent leurs arcs et lancrent une nue de fl
ches. L'quipage riposta aussitt en dchargeant une couple
d'arbaltes qui firent fuir les auditeurs et mirent fin ce sin
gulier divertissement.
Malgr la dfiance que paraissait leur inspirer le vaisseau
amiral, les Indiens s'approchrent sans crainte d'une des
caravelles et , se glissant sous la poupe, entrrent en com
munication ayec le pilote, qui donna un bonnet et un man
teau un d'entre eux , qui paraissait tre le chef. Celui-ci
reut ce cadeau avec un air de grande satisfaction et invita
CHRISTOPHE COLOMB, T. II.
13

1S8

VIE ET VOYAGES

l'Espagnol par signe dbarquer sur la cte, o il voulait le


fter et lui offrir des prsents, et, celui-ci paraissant con
sentir, les sauvages descendirent terre pour l'attendre. Le
pilote partit dans la chaloupe de la caravelle, pour aller
demander la permission de l'amiral ; mais les Indiens, le
voyant monter bord du vaisseau ennemi, souponnrent
une trahison : sautant dans leur canot, ils s'loignrent ra
pidement et on ne les revit plus (1).
Le teint et d'autres particularits physiques de ces sau
vages surprirent et firent beaucoup rflchir l'amiral. Se
croyant sous le septime degr de latitude, quoiqu'il ft sous
le dixime, il s'attendait trouver les habitants semblables
ceux de l'Afrique sur le mme parallle, c'est dire noirs,
laids, avec des cheveux crpus ou plutt de la laine; au con
traire, ils taient bien faits, avaient la chevelure longue et
taient mme plus beaux que les naturels de pays plus loi
gns de l'quateur. Le climat aussi, au lieu d'tre plus chaud
mesure qu'on approchait de la ligne quatoriale, paraissait
devenir plus tempr; bien que l'on ft dans les canicules,
les nuits et les matines taient si fraches, que l'on devait se
couvrir comme en hiver ; c'est ce qui arrive dans plusieurs
parties de la zone torride, surtout par un temps calme, quand
il n'y a pas de vent, car, dans les longues nuits de ces lati
tudes, une rose abondante rafrachit la terre aprs les
grandes chaleurs du jour. Colomb fut d'abord trs embarrass
en observant dans le Nouveau Monde ces dviations du cours
de la nature; elles dtruisaient l'espoir qu'il avait fond sur
la thorie du joaillier Ferrer, mais elles aidrent peu peu
la formation d'une nouvelle thorie, qui se faisait jour dans
(1) Hist. iel Almiranle, cap. LXXXVIH. Pierre Marty, dec. I, lib. VI.
Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXXXVIII, MS. Lettre de Colomb
aux souverains castillans. Navarrete, Colecc. de Viages, 1. 1.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

199

une imagination toujours en travail et que nous exposerons


un peu plus loin.
Ayant jet l'ancre la pointe Arenal, Colomb permit ses
compagnons de descendre terre pour se rcrer l'esprit ;
ceux-ci ne trouvrent pas de ruisseaux, mais, en creusant
des trous dans le sable, ils obtinrent bientt assez d'eau pour
remplir leurs tonneaux. Cet endroit tait trs dangereux pour
les vaisseaux qui s'y arrtaient; un courant rapide, venant
de l'est et traversant le dtroit form par la terre ferme et
l'le de la Trinit, se prcipitait jour et nuit, comme l'observa
l'amiral, avec autant de fureur que le Guadalquivir grossi
par des crues; dans le passage entre la pointe Arenal et la
pointe oppose, l'eau resserre cumait et s'agitait tellement,
que Colomb pensa que des rcifs barraient l'entre, tandis
que d'autres s'tendaient plus loin, recouverts par les vagues
qui s'y brisaient avec un bruit terrible. L'amiral donna ce
passage, cause de son apparence dangereuse et menaante,
le nom de Boca del Sierpe bouche du serpent. Il se trou
vait ainsi plac entre deux difficults : le courant de l'est paraissait devoir empcher son retour, et les rochers qui sem
blaient barrer le passage le menaaient de destruction au cas
o il avancerait. Comme il veillait bord une nuit, les maux
qu'il souffrait et ses anxits ne lui permettant pas de
prendre du repos, il entendit un grand bruit du ct du sud et
vit une masse d'eau couverte d'cume et aussi haute que son
vaisseau, accourant vers lui avec un fracastpouvantable. A
la vue de cette lame furieuse, rendue plus terrible en appa
rence par l'obscurit de la nuit, l'amiral trembla pour le sort
de sa flottille ; le vaisseau qu'il montait lui-mme fut tout
coup lev une telle hauteur, qu'il craignit de le voir ren
vers ou jet sur les rochers ; un autre btiment perdit ses
ancres. Les Espagnols furent pendant quelque temps plon
gs dans la consternation, s'attendant tre engloutis par

200

VIE ET VOYAGES

la mer; mais cette montagne d'eau passa et s'affaissa peu


peu, aprs une lutte violente avec le contre-courant du d
troit (1). On suppose que ce phnomne tait caus par la
crue d'une des rivires qui se jettent dans le golfe de Paria
et que Colomb ne connaissait pas encore.
Impatient de fuir ce dangereux voisinage, l'amiral fit
sonder l'eau par les chaloupes, le lendemain matin, la
Boca del Sierpe, afin de s'assurer si les vaisseaux pourraient
y passer, en montant vers le nord. Il fut heureux d'apprendre
qu'il y avait plusieurs brasses d'eau, et des courants,
ainsi que des remous, favorables pour l'aller et pour le
retour. Une brise propice s'tant leve, il mit immdiate
ment la voile et, franchissant le formidable dtroit sans
accident, il se vit dans une mer paisible.
Colomb tait alors sur la cte intrieure de la Trinit;
sa gauche s'tendait le vaste golfe, connu depuis sous le
nom de Paria et qu'il prenait pour la pleine mer; mais il
fut surpris, eu gotant l'eau, de la trouver douce. Il pour
suivit sa route au nord, vers une montagne qui s'levait
l'extrmit nord-ouest de l'le, quatorze lieues environ de
la pointe Arenal. L, il aperut deux caps levs qui se
faisaient face, l'un dans l'le de la Trinit, l'autre, l'ouest,
sur le long promontoire de Paria, qui sort dela terre ferme et
forme le ct nord du golfe, mais que l'amiral prit pour une
le et nomma Isla de Gracia.
Entre ces caps il y avait un autre passage, qui paraissait
plus dangereux encore que la Boca del Sierpe, tant barr
par des rochers au milieu desquels le courant se prcipitait
avec fracas. Colomb lui donna le nom de Boca del Dragon.
(I) Lettre de Colomb aux souverains castillans. Navarrete, Colecc. de
Viages, 1. 1. Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. X. Hist. delAtmirante, cap. LXVIX.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

201

Ne se souciant pas d'affronter un danger apparent, il vira


au nord, le dimanche, 5 aot, et longea la cte intrieure de
l'le suppose de Gracia, dans l'intention de la suivre jus
qu'au bout ; arriv l , il prendrait le large dans la direction
du nord et cinglerait vers Hispaniola.
C'tait une admirable cte, garnie de beaux ports, trs
rapprochs; le pays tait cultiv en plusieurs endroits, en
d'autres couvert d'arbres fruitiers, de superbes forts, et sil
lonn dans tous les sens par des rivires. Colomb fut trs
surpris de trouver que l'eau tait de nouveau douce et le de
venait de plus en plus mesure qu'il avanait; on tait dans
cette saison de l'anne o les diffrentes rivires qui se
jettent dans ce golfe sont grossies par les pluies, et mlent
tant d'eau douce l'eau sale de l'Ocan, que celle-ci perd son
got habituel. Il fut galement tonn de la tranquillit de la
mer, qui paraissait une vaste et paisible rade, de sorte qu'il
n'tait pas ncessaire de chercher un port pour y jeter
l'ancre.
Jusqu'alors Colomb n'avait pu encore entrer en relations
avec les habitants de cette partie du Nouveau Monde ; les
rivages qu'il avait visits, quoique parfois cultivs, taient
silencieux et dserts; l'exception des Indiens qu'il avait
vus dans un canot, la pointe Arenal, il n'avait pas rencon
tr un seul tre humain. Aprs avoir long la cte la dis
tance de plusieurs lieues, il mouilla, le lundi 6 mai, dans un
endroit, o se montraient des traces de culture et envoya les
chaloupes terre. Les Espagnols trouvrent des empreintes
fraches de pas, mais n'aperurent personne; la cte tait
montagneuse, couverte de beaux et fertiles bosquets, et
abondait en singes. Poursuivant sa route l'ouest, l'amiral
jeta l'ancre dans une rivire prs d'une cte plus basse.
Aussitt un canot, mont par trois ou quatre Indiens,
s'avana vers la caravelle qui tait la plus rapproche du

203

VIE ET VOYAGES

rivage; le capitaine de celle-ci, feignant de vouloir accom


pagner les sauvages terre, sauta dans leur canot, le ren
versa, et, avec l'aide des matelots, s'empara d'eux pendant
qu'ils nageaient. Il les conduisit ensuite devant Colomb, qui
leur donna des grains de verre, des sonnettes, du sucre, et
les renvoya tout joyeux prs de leurs compatriotes, qui
s'taient runis en grand nombre sur la plage. Ce bon traite
ment eut son effet habituel ; ceux des naturels, qui avaient
des canots, approchrent avec une entire confiance des
vaisseaux. Ils taient grands, bien faits, avaient les mouve
ments gracieux et aiss; ils avaient les cheveux longs et
plats; quelques-uns les portaient courts, mais aucun ne les
tressait, comme les habitants d'Hispaniola. Ils taient arms
d'arcs, de flches et de boucliers. Les hommes portaient
autour de la tte et des reins des bandes de colon, habile
ment teint de diffrentes couleurs, et ayant de loin l'appa
rence de la soie ; les femmes taient entirement nues. Ils
apportrent du pain, du mas et d'autres denres, avec plu
sieurs espces de boissons, les unes blanches, faites avec
du mas et ayant le got de la bire, les autres vertes, d'une
saveur vineuse, faites de diffrents fruits. Ils paraissaient
habitus juger de toute chose par le got, comme d'autres
au moyen de la vue ou du toucher ; en approchant d'une cha
loupe, ils y appliquaient leur langue, puis faisaient d mme
pour l'quipage; ils prouvaient ainsi tout ce qu'on leur
donnait. Ils faisaient peu de cas des grains de verre, mais
ils aimaient les sonnettes d'une manire extravagante; ils
attachaient aussi une grande valeur au cuivre ; ils semblaient
trouver un got particulirement exquis ce mtal, qu'ils
appelaient turey, pour signifier qu'il venait du ciel (1).
Colomb apprit de ces Indiens que leur pays se nommait
(1) Henera, Hist. Ind., dec. I, lib. III. cap. XI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

103

l'aria et qu'en avanant l'ouest il trouverait une population


plus nombreuse. Prenant plusieurs d'entre eux pour lui ser
vir de guides et de mdiateurs, il poursuivit sa route a
l'ouest, la distance de huit lieues, jusqu' une pointe qu'il
appela Aguja ou l'Aiguille. Il y arriva trois heures du
matin; au lever du jour, il fut merveill de la beaut du
paysage qui s'offrit sa vue. Le pays tait cultiv en un
grand nombre d'endroits, bien peupl et orn d'une vgta
tion magnifique; des habitations taient parses dans les
bosquets chargs de fruits et de fleurs ; des vignes s'enrou
laient autour des arbres, et des oiseaux, couverts d'un bril
lant plumage, volaient de branche en branche. L'air tait
tide et embaum du parfum des fleurs; un grand nombre
c!e sources et de ruisseaux limpides entretenaient partout la,
fracheur de la verdure. Colomb fut si charm de l'aspect
ravissant de cette cte, qu'il lui donna le nom de Jar
dins.
Les naturels arrivrent en foule dans des canots, mieux
construits que ceux que l'on avait vus jusque-l, trs grands
et lgers la fois, avec une cabine au centre pour le loge
ment du propritaire et de sa famille, ils invitrent l'amiral,
nu nom de leur roi, descendre terre. Beaucoup d'entre
eux portaient leur cou des colliers et des plaques de cet
or de qualit infrieure, que les Indiens appelaient guanin;
ce mtal venait, disaient-ils, d'un pays lev qu'ils indi
quaient peu de distance l'ouest, mais ils faisaient entendre
qu'il tait dangereux d'y aller, soit parce que les habitants
taient anthropophages , soit parce que cet endroit tait
infect par des animaux venimeux (1). Mais ce qui attira l'at
tention et veilla la cupidit des Espagnols, ce fut la vue de
(1) Lettre de Colomb aux souverains castillans. Navarrete, Colecc. de
Viages, t. I, p. 252.

304

VIE ET VOYAGES

cordons de perles autour des bras de certains sauvages ;


ceux-ci informrent Colomb qu'ils se les procuraient au
bord de la mer, au nord de Paria qu'il supposait toujours
tre une le, et ils lui montrrent les hutres o ils les avaient
prises. Dsireux d'obtenir de plus amples renseignements et
de se procurer un certain nombre de ces perles, pour les
envoyer en Espagne, l'amiral envoya les chaloupes terre.
Une foule de naturels, ayant leur tte le principal cacique
et son fils, vinrent sur la plage pour recevoir les Espagnols;
ils traitrent ceux-ci avec un profond respect, comme des
tres descendus du ciel et les conduisirent une habitation
spacieuse, rsidence du chef, o on leur offrit du pain, dif
frentes espces de fruits d'une saveur exquise et les bois
sons dont nous avons dj parl; tout le temps qu'ils rest
rent l, les hommes se tinrent l'une des extrmits de la
salle, les femmes l'autre. Lorsque les Espagnols eurent
pris cette collation dans l'habitation du cacique, on les mena
celle de son fils, o un repas semblable leur fut servi. Ces
gens taient extraordinairementaffables,bien qu'ils eussent,
en mme temps, l'air plus courageux et l'esprit plus guerrier
que les habitants de Cuba ou d'Hispanjola. Colomb observa
qu'ils taient plus beaux que les sauvages qu'il avait vus
auparavant, quoiqu'ils fussent prs de l'quateur, o il s'at
tendait leur trouver le teint des thiopiens. On voyait chez
eux beaucoup d'ornements d'or, mais d'une qualit inf
rieure ; un seul Indien possdait un morceau de la grandeur
d'une pomme. Ils avaient diffrentes espces de perroquets
domestiques, dont une de couleur vert tendre, avec le cou
jaune et le bout des ailes d'un rouge clatant ; d'autres, gros
comme des pigeons, taient de couleur carlate, avec quel
ques plumes bleues l'aile. Ils s'empressrent d'offrir ces
animaux leurs htes, mais ce que ceux-ci convoitaient le
plus, c'taient les perles dont ils voyaient qu'un grand

DE CHRISTOPHE COLOMB.

205

nombre de femmes s'taient fait des colliers et des bracelets.


Elles les changrent avec joie contre des sonnettes ou des
objets de cuivre, et l'amiral se procura une certaine quantit
de perles fines, pour les envoyer aux souverains (1).
Ces Indiens joignaient un caractre doux et bienveillant
des manires intelligentes et une mle franchise; ils parais
saient dignes du beau pays qu'ils habitaient. Ils taient aussi
chagrins que les Espagnols de ne pouvoir ni comprendre
ceux-ci ni se faire comprendre d'eux. Ils parlrent toutefois
par signes; une sympathie mutuelle rendit leurs relations
faciles et agrables, et les Espagnols revinrent le soir bord,
enchants de la rception qui leur avait t faite.
(1) Lettre de Colomb aux souverains castillans. Navarrete, Colecc. de
Viages, t. I. Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. XI. Hist. del
Almirante, cap. LXX.

CHAPITRE III

CONTINUATION DU VOYAGE DANS LE GOLFE DE PARIA. - RETOUR


A HISPANIOLA

La quantit de perles fines trouves chez les habitants de


Paria tait suffisante pour remplir de rves riants l'imagina
tion ardente de Colomb ; celte dcouverte paraissait confir
mer l'opinion du savant joaillier Ferrer, d'aprs laquelle les
productions naturelles les plus rares, les plus prcieuses,
existaient dans les pays rapprochs de l'quateur. L'amiral,
avec son esprit vif et prompt, s'emparait avec empressement
de tous les faits qui s'accordaient avec ses dsirs et, les com
binant, en tirait les consquences les plus brillantes. Il avait
lu dans Pline que les perles proviennent de gouttes de rose
dpose dans l'caille de l'hutre; s'il en tait ainsi, quel
lieu pouvait tre plus favorable leur croissance et leur
multiplication, que la cte de Paria, o il tombait beaucoup
de rose et o les hutres taient si abondantes, qu'elles cou
vraient de leurs grappes les racines et les branches pendantesdes man^rows, qui croissentau bord d'une merpareille?

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

207

Lorsqu'on tirait de l'eau une branche qui y avait tremp


quelque temps, elle tait charge d'hutres. Las Casas, en
rapportant les conjectures de Colomb, fait observer que les
hutres dont il est ici question ne' sont pas celles qui produi
sent la perle, car celles-ci, par instinct, comme si elles se
sentaient gardiennes de leur prcieux dpt, se cachent au
fond de l'eau (1).
L'amiral, qui continuait croire que la cte de Paria tait
une le, tait press d'en faire le tour et d'arriver l'endroit
o les perles abondaient, au rapport des Indiens; il quitta
donc les Jardins, le 10 aot, et poursuivit son voyage
l'ouest dans le golfe, la recherche d'une issue vers le nord.
Il remarqua des langues de terre qui s'allongeaient dans le
golfe, les prit pour des les, leur donna les noms d'Isabeta
et de Tramontana, et s'imagina trouver entre elles la sortie
qu'il cherchait. Cependant, mesure qu'il avanait, l'eau
devenait toujours plus basse et plus douce; aussi n'osa-t-il
s'aventurer plus loin avec son vaisseau, qui, tant de cent
tonneaux et exigeant trois brasses d'eau, tait trop grand
son avis pour des expditions de ce genre. Il jeta l'ancre et
envoya une caravelle lgre, appele le Correo, s'assurer s'il
y avait une issue entre les les supposes. La caravelle
revint le lendemain, avec la nouvelle qu' l'extrmit ouest
du golfe il y avait un dtroit de deux lieues, qui conduisait
un golfe intrieur, de forme circulaire, entour de quatre
ouvertures, qui paraissaient tre de petits golfes ou plutt
des embouchures de rivires, d'o venait la grande quantit
d'eau douce qui dessalait la mer voisine; il y avait l, en
effet, l'embouchure d'une grande rivire, le Cuparipari ou,
comme on l'appelle aujourd'hui, le Paria. Colomb donna
ce golfe intrieur le nom de golfe des Perles, croyant que
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXXXVI.

208

VIE ET VOYAGES

celles-ci abondaient dans ces eaux, mais on n'en trouva


pas; il s'imagina aussi que les quatre ouvertures dont on
lui parlait sparaient des les, quoique les marins- affir
massent que toute la terre qu'ils avaient vue tait con
tinue (1). Comme il lui tait impossible de s'avancer davan
tage l'ouest avec ses vaisseaux, l'amiral n'avait pas d'autre
parti prendre que de revenir sur ses pas et de chercher
une sortie au nord par la Boca del Dragon. Il et bien voulu
explorer pendant quelque temps encore la cte, car il se
croyait arriv dans une de ces splendides rgions, dpeintes
comme les plus favorises du globe et comme grandissant
en richesses vers l'quateur; mais des considrations d'une
nature imprieuse le foraient d'abrger son voyage et de
retourner Saint-Domingue. Les vivres de l'quipage taient
presque puiss et les diffrentes provisions dont la flottille
tait charge pour la colonie menaaient de se gter. Il
tait d'ailleurs trs souffrant; outre la goutte qui l'avait
paralys pendant assez longtemps, il avait t atteint d'un
mal d'yeux, caus par des fatigues et des veilles excessives,
et tait devenu presque aveugle. Son voyage mme sur la
cte de Cuba, pendant lequel il resta trente-trois jours, sans
prendre de repas, pour ainsi dire, n'avait pas, comme il le
dclara, affaibli sa vue et son corps autant que celui-ci, et
ses souffrances avaient t bien plus vives (2).
1 5
Le 11 aot, Colomb mit la voile, cinglant l'est vers la
Boca del Dragon; il fut entran rapidement par les courants,
qui l'empchrent de s'arrter pour visiter une seconde fois
son site favori, les Jardins. Le dimanche 13, il jeta l'ancre,
prs de la Boca, dans un beau port auquel il donna le nom
(1) Hist. del Almirante, cap. LXXV1I1.
(2) Lettre de Colomb aux souverains castillans. Navarrete, Colecc. de
Viages, t. F, p. 252.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

209

de Puerto de Gatos, cause d'une espce de singe appele


gato paulo, qui abondait dans le voisinage. Il distingua au
bord de la mer un grand nombre d'arbres qui, ainsi qu'il le
crut,portaient des mirabolanes, fruit connu seulement dans les
paysorientaux.Ilyavaitaussi une foule de mangroves qui crois
saient dans l'eau et dont les branches taient charges d'hu
tres, entre-bailles, comme il le supposa, pour recevoir la
goutte de rose qui devait plus tard se transformer en perle (1).
Le lendemain matin, 14 aot, vers midi, les vaisseaux
approchrent de la Boca del Dragon et se prparrent fran
chir ce passage effrayant. La distance entre le cap Boto,
l'extrmit de Paria, et le cap Lapa, l'extrmit de la Tri
nit, est d'environ cinq lieues, mais dans ce dtroit se
trouvent deux les, que Colomb nomme Caracol et Delphin.
La masse d'eau douce qui se prcipite dans le golfe, parti
culirement dans les mois pluvieux de juillet et d'automne,
est resserre dans l'espace troit qui spare ces les, et s'y
agite avec furie, cumant, rugissant comme si elle se brisait
sur des rochers, et rendant la sortie ainsi que l'entre du
golfe extrmement prilleuse. Les horreurs et les dangers
de pareils lieux sont toujours dcupls pour les premiers
navigateurs, qui n'ont ni carte, ni pilote, ni renseignements
pour se guider. L'amiral craignit d'abord qu'il n'y et des
cueils cachs sous la mer, mais, en examinant attentive
ment le mouvement de celle-ci, il l'attribua une lutte entre
la prodigieuse masse d'eau douce qui, verse dans le golfe,
cherchait en sortir, et l'eau sale qui s'efforait d'y entrer.
Les vaisseaux s'taient peine engags dans le redoutable
canal, que le vent tomba, et ils coururent tout instant le
danger d'tre jets sur des rochers ou sur des bancs de
sable; mais le courant d'eau douce finit par avoir le dessus
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. X.

210

VIE ET VOYAGES

et les emporta sans accident plus loin. Colomb, en se voyant


de nouveau en pleine mer, se flicita d'tre sorti de cet
effrayant passage, qui mritait bien, dit-il, son nom de
Bouclie du Dragon (1).
L'amiral cingla alors l'ouest, longeant la cte extrieure
de Paria, qu'il continuait prendre pour une le, et se pro
posant de visiter le golfe des Perles, qu'il croyait situ
l'extrmit de cette cte. Il dsirait s'assurer si cette masse
d'eau douce provenait de rivires, comme l'avait affirm
l'quipage de la caravelle Correo, car il lui paraissait impos
sible que des rivires de simples les, comme il considrait
par erreur les terres environnantes, pussent fournir une
aussi prodigieuse quantit d'eau.
En quittant la Boca del Dragon, l'amiral distingua au nordest, plusieurs lieues de distance, deux les qu'il appela
Assomption et Conception ; c'taient probablement celles qui
portent aujourd'hui les noms de Tabago et de Granada.
Tandis qu'il longeait la cte nord de Paria, il vit plusieurs
autres petites les et de belles rades, dont quelques-unes
reurent alors des noms sous lesquels elles ont cess d'tre
connues actuellement. Le 15 aot, il dcouvrit les les de
Margarita et de Cubagua, fameuses depuis parleur pcherie
de perles. Margarita, longue d'environ quinze lieues et large
de six, tait bien peuple; la petite le de Cubagua, situe
entre celle-ci et la terre ferme, dont elle n'est loigne que
d'environ quatre lieues, tait aride et strile, sans bois et
sans eau, mais possdait un bon port. En approchant de
Cubagua, Colomb aperut une troupe de pcheurs de perles
qui regagnaient la terre ; une chaloupe ayant t envoye
pour communiquer avec eux, un des matelots remarqua
plusieurs cordons de perles autour du cou d'une femme.
t (1) Herrera, Hist. Ind-, dec. f, lib. III, cap. XI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

311

Ayant une assiette de faence de Valence, peinte et orne de


couleurs clatantes, il la cassa et en offrit les morceaux
l'Indienne, qui donna en change un nombre considrable
de perles. L'Espagnol les porta l'amiral, qui envoya aussi
tt des hommes terre, avec des assiettes de Valence et des
sonnettes; il se procura ainsi, en peu de temps, environ
trois livres de perles, quelques-unes trs grosses, qu'il en
voya plus tard aux souverains comme spcimens (1).
Colomb prouvait une forte tentation de visiter d'autres
endroits, o les perles abondaient, au rapport des Indiens ;
la cte de Paria continuait aussi de s'tendre perte de vue,
l'ouest, offrant ses regards une chane de montagnes et
l'invitant s'assurer si, comme il commenait le penser,
elle faisait partie du continent asiatique. Mais il dut, quoique
avec la plus grande rpugnance, abandonner ces recherches
pleines d'intrt.
Le mal d'yeux qui le tourmentait tait devenu si violent,
que l'amiral ne pouvait plus prendre de notes ni se mettre
en vigie, mais devait se fier aux rapports des pilotes et des
matelots. Il cingla donc vers Hispaniola, o il comptait se
reposer des fatigues du voyage et rtablir sa sant, tandis
qu'il enverrait son frre, Yadelantado, achever la dcouverte
de cette importante contre. Aprs avoir navigu pendant
cinq jours au nord-ouest, il crut atteindre, le 19 aot, Hispa
niola, cinquante lieues l'ouest de la rivire Ozema, et jeta
l'ancre, le lendemain matin, prs de la petite le de Beata.
Colomb fut surpris de s'tre ainsi tromp dans ses calculs
et de se trouver aussi loin de sa destination, mais il expliqua
judicieusement ce fait par la force du courant, qui, partant
de la Boca del Dragon, avait pouss insensiblement son vais
seau vers l'ouest, tandis qu'il mettait en panne la nuit, pour
(1) Charlevois, Hist. de Saint-Domingue, liv. III, p. 169.

212

VIE ET VOYAGES

viter de courir sur des cueils. Ce courant, qui traverse la


mer des Carabes et dont la continuation porte aujourd'hui le
nom de Rivire du Golfe, tait si rapide que, le 15, quoique
le vent ft trs faible, la flottille avait fait soixante-quinze
lieues en vingt-quatre heures. L'amiral attribuait la vio
lence de ce courant la formation du passage de la Boca del
Dragon, o il s'tait, croyait-il, fray un chemin travers un
isthme troit qui reliait auparavant la Trinit l'extrmit
de Paria. Il supposait aussi que l'action constante de ce cou
rant avait dgrad, enseveli sous l'eau les bords de la terre
ferme, et produit peu peu cette range d'les qui s'tend de
la Trinit aux les Lucayes ou Bahama et qui, d'aprs lui,
avaient fait autrefois partie du continent. A l'appui de cette
opinion, il signalait la forme de ces les, troites du nord au
sud et s'largissant de l'est l'ouest, dans la direction du
courant (1).
L'le de Beata, o Colomb avait jet l'ancre, est environ
trente lieues l'ouest de la rivire Ozema, o il s'attendait
trouver le nouveau port de mer que son frre avait reu
ordre d'tablir. Le rapide courant de l'est et la force des
vents qui soufflaient de ce ct pouvaient le retenir long
temps dans cette le et ralentir sa marche pendant le reste
du voyage; il envoya donc une chaloupe terre pour cher
cher un Indien qui voudrait se charger de remettre une
lettre Yadelantado. Six naturels se rendirent bord de son
vaisseau ; l'un d'eux portait une arbalte espagnole. L'amiral
fut alarm de voir cette arme aux mains d'un Indien; ce
n'tait pas un objet de commerce, et il pouvait supposer
qu'elle avait t enleve un Espagnol, qui aurait t tu (2).
Il craignit que de nouvelles calamits n'eussent atteint les
(1) Lettre au roi et la reine. Navarrete, Colecc. de Viages, tom. I.
(2) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXLVIil.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

213

colons en son absence et qu'ils n'eussent eu des dmls


avec les habitants d'Ispaniola.
Ayant envoy son messager, Colomb mit la voile et
arriva, le 30 aot, l'embouchure de la rivire. Il rencontra
en route une caravelle, monte pas Yadelantado, qui, ayant
reu sa lettre, s'tait empress de venir au devant de lui.
Les deux frres furent heureux de se revoir; ils taient for
tement attachs l'un l'autre; chacun avait eu ses preuves
et ses souffrances , pendant leur longue sparation , et cha
cun avait besoin de consolations et d'encouragements. Bar
thlemy eut toujours, parat-il, un profond respect pour le
brillant gnie, la vaste intelligence et l'imposante rputation
de Christophe; celui-ci, de son ct, se reposait, dans les
moments difficiles, sur la sagacit pratique, l'infatigable acti
vit et l'indomptable nergie de Yadelantado.
Colomb n'tait plus ce qu'il avait t. Ses voyages, o il
avait d naviguer au milieu de dangers inconnus, veillant
avec anxit, toute heure, par tous les temps, taient de
nature puiser les forces humaines ; plus il vieillissait et
devenait infirme, plus les preuves qu'il devait subir se mul
tipliaient. Sa constitution avait d tre extraordinairement
robuste l'origine; mais ces hommes si fortement consti
tus, quand ils se fatiguent outre mesure un ge avanc,
o le corps a perdu une partie de sa souplesse, sont sujets
s'affaiblir brusquement et exposs des maladies violentes.
Dans ce dernier voyage, l'amiral avait t consum par la
fivre, tortur par la goutte , extnu par des veilles inces
santes ; il arriva dans le port maigri , blme et presque
aveugle. Cependant son nergie avait, comme toujours,
rsist ses maux physiques, et il devanait dans son ima
gination ardente le rsultat de ses rcentes dcouvertes,
qu'il se proposait de faire poursuivre sans dlai par le cou
rageux et entreprenant adelantado, son frre.
CHRISTOPHE COLOMB, T. II.
14

CHAPITRE IV

IDES DE COLOMB RELATIVEMENT A LA COTE DE PARIA

Le spectacle d'une nature grandiose et imposante offert


Colomb, pendant son dernier voyage, provoqua dans cet
esprit ardent des raisonnements judicieux et des conjec
tures ingnieuses. La masse d'eau douce qui se jetait dans le
golfe de Paria et de l dans l'Ocan, tait trop considrable
pour tre fournie par une ou plusieurs les; elle devait tre
produite, sur une grande tendue de pays, par les nombreux
affluents d'une seule rivire , et celle-ci ne pouvait apparte
nir qu' un continent. L'amiral supposait que la plupart des
langues de terre qu'il avait vues autour du golfe se tenaient ;
que la cte de Paria s'tendait l'ouest bien au del d'une
chane de montagnes qu'il avait distingue dans le lointain,
de l'le de Margarita, et que la terre en face de la Trinit, au
lieu d'tre une le, s'avanait au sud, pass l'quateur, dans
un hmisphre inconnu jusqu'alors de l'homme civilis. Le
tout tait un prolongement du continent asiatique. Colomb
pensait ainsi que la plus grande partie de la surface du globe

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

213

tait occupe par la terre ferme; il se trouvait soutenu dans


cette opinion par des auteurs trs estims, anciens et mo
dernes. Il citait, entre autres, Aristote, Snque, saint Augus
tin et le cardinal Pierre de Aliaco ; il se fondait aussi sur
une assertion de l'apocryphe Esdras, dclarant que, des sept
parties du monde, cinq sont de la terre sche et une seule
ment est couverte d'eau.
La cte qui entourait le golfe de Paria tait donc la fron
tire d'un continent presque sans bornes, s'tendant au loin
l'ouest et au sud, renfermant les rgions les plus riches de
la terre , situ sous les astres les plus heureux et le ciel le
plus propice, mais inconnu, sauvage encore, pouvant tre
dcouvert et conquis par toute nation chrtienne. Qu'il
plaise Dieu, disait Colomb, dans sa lettre aux souverains,
de donner longue vie et sant Vos Majests, afin que
vous puissiez poursuivre cette noble entreprise qui, dans ma
pense servira la cause du ciel, augmentera immensment
la grandeur de l'Espagne et sera pour tous les chrtiens un
grand sujet de consolation et de joie, puisque le nom du
Sauveur sera port dans tous ces pays.
Jusque-l les suppositions de Colomb, quoique hardies,
taient peu sujettes critique, mais il les poussa plus loin et
finit par en faire qui peuvent paratre de purs rves chim
riques. Dans sa lettre aux souverains, il rapporta que dans
ses premiers voyages o il naviguait l'ouest des Aores, il
avait observ, aprs avoir fait environ cent lieues, un grand
et brusque changement dans l'tat du ciel et des astres , la
temprature de l'air et le calme de l'Ocan; on et dit que
du nord au sud tait tire une ligne, au del de laquelle tout
devenait diffrent. L'aiguille, qui avait prcdemment dvi
vers le nord-est, dvia alors de tout un point vers le nordouest; l'eau, claire auparavant, tait couverte d'herbes si
paisses que, dans sa premire expdition, il s'tait attendu

216

VIE ET VOYAGES

chouer sur des cueils; les lments taient parfaitement


paisibles et le climat tait doux et chaud, en hiver comme
en t. Lorsqu'il faisait, la nuit, ses observations astrono
miques, aprs avoir franchi cette ligne imaginaire, l'toile
du nord lui semblait dcrire dans le ciel un cercle diurne de
cinq degrs.
Dans son dernier voyage, il avait chang de route et avait
gouvern au sud des les du cap Vert dans la direction de
l'quateur. Mais, avant qu'il et atteint celui-ci, la chaleur
tait devenue intolrable et, un vent d'est s'tant lev, il
avait cingl l'ouest, lorsqu'il tait sur le parallle de
Sierra Leone, dans la Guine. Pendant plusieurs jours, il
avait t presque consum par une chaleur touffante, sous
un ciel brlant ,< quoique couvert, et dans une atmosphre
charge de vapeurs humides , jusqu'au moment o il tait
arriv cette ligne idale, allant du nord au sud, dont il a
t dj question. Alors, sa grande joie, il s'tait trouv
tout coup dans une rgion o le temps tait serein, le ciel
azur et l'air tempr ; plus il s'avanait l'ouest , plus le
climat devenait pur et chaud, la mer calme, la brise douce
et parfume. Tous ces phnomnes s'accordaient avec ceux
qu'il avait remarqus sur la mme ligne, quoique beaucoup
plus au nord, dans ses prcdents voyages, except qu'ici
l'eau n'tait plus couverte d'herbes et les mouvements des
astres taient diffrents. L'toile polaire paraissait dcrire
un cercle diurne de dix degrs, au lieu de cinq, fait qui le
surprit, mais dont il s'assura, dit-il, par des observations
faites, diffrentes nuits, au moyen de son quart de cercle; il
avait constat que la plus grande hauteur de l'toile tait
la premire place, sur le parallle des Aores, de dix degrs
et, la'dernire, de quinze.
Ces faits et d'autres avaient veill des doutes dans l'esprit
de l'illustre navigateur sur la thorie reue par rapport la

DE CHRISTOPHE COLOMB.

217

forme de la terre. Les philosophes l'avaient dcrite comme


sphrique, mais ils n'avaient aucune ide de la partie du
monde qu'il avait dcouverte. Il ne doutait pas que la partie
ancienne qui leur tait connue ne ft sphrique, mais il
supposait que la forme relle de la terre tait celle d'une
poire, fortement renfle d'un seul ct et se terminant en
pointe vers le ciel; il pensait que ce ct tait l'intrieur
du continent nouvellement dcouvert et immdiatement sous
l'quateur. Tous les phnomnes qu'il avait signals prc
demment paraissaient confirmer cette thorie ; les change
ments qu'il avait observs en franchissant la ligne imagi
naire tire du nord au sud, s'expliquaient par ce fait, que les
vaisseaux, arrivs l'endroit o la terre tait renfle, com
menaient monter vers le ciel, dans une atmosphre plus
pure et plus cleste (1). Il attribuait la mme cause la
variation de l'aiguille, qui, affecte par la fracheur et la
douceur du climat, dviait vers le nord-ouest, mesure que
les vaisseaux avanaient dans leur ascension (2). De mme,
l'toile paraissait plus haute et le cercle qu'elle dcrivait
dans le ciel, plus grand, parce qu'on la voyait de plus haut,
moins obliquement et travers une atmosphre plus pure;
et plus on se rapprochait de l'quateur plus ces phnomnes
augmentaient, cause du gonflement toujours plus consid
rable de cette partie de la terre.
(1) L'amiral dit Pierre Martyr qu'en arrivant dans ce climat brlant
et malsain il avait gravi la mer comme si c'et t une haute montagne
s'levant vers le ciel. Pierre Martyr, dec. I, lib. VI.
(2) Colomb, cherchant expliquer les dviations de l'aiguille, suppo
sait que l'toile polaire possdait les vertus de l'aimant, qui pouvait
faire dvier l'aiguille, tantt l'est, tantt l'ouest ou vers un autre
point. C'est pour ce motif, disait-il, que ceux qui prparent ou magn
tisent les aiguilles, couvrent l'aimant de manire ne laisser dcou
vert que le nord, c'est dire la partie qui a la proprit de faire tourner
l'aiguille dans la direction du nord. Hist. del Almiranle, cap. LXVI.

218

VIE ET VOYAGES

Colomb signalait aussi la diffrence de climat, de vgta


tion et de race, que- prsentait cette partie du Nouveau
Monde, compare aux rgions d'Afrique situes sur le mme
parallle; l, comme l le faisait observer, la chaleur tait
intolrable, la terre dessche et strile; les habitants
taient noirs, avaient les cheveux crpus, taient mal con
forms, stupides et ressemblant des brutes. Dans le Nou
veau Monde, au contraire, quoique le soleil ft dans le signe
du Lion, il avait trouv la chaleur du milieu du jour modre,
les matines et les soires fraches, les campagnes ver
doyantes, fertiles, couvertes de magnifiques forts, les
hommes plus beaux mme que ceux des pays qu'il avait
dcouverts plus au nord, bien faits, avec une chevelure
longue, intelligents et courageux. Il attribuait cette diff
rence, sous une latitude si proche de l'quateur, l'lva
tion plus grande de cette partie du monde; celle-ci tait
ainsi place dans une atmosphre plus cleste. En remon
tant au nord, travers le golfe de Paria, l'amiral avait
trouv que le cercle dcrit par l'toile polaire commenait
de nouveau diminuer ; le courant de la mer devenait aussi
plus rapide, dgradant les bords du continent et formant,
par son action incessante, les les voisines.
Aristote avait dclar que la partie la plus haute de la terre
et la plus rapproche du ciel tait sous le ple sud; d'autres
sages de l'antiquit avaient soutenu qu'elle tait sous le ple
nord. Il tait vident par l que tous avaient conu une partie
de la terre comme plus leve, plus noble, plus voisine du
ciel que les autres. Ils ne pensaient pas, dit Colomb, que
celle-ci ft sous l'quateur, parce qu'ils n'avaient aucune
connaissance certaine de cet hmisphre, dont ils ne par
laient que d'une manire thorique et conjecturale.
Comme toujours, Colomb citait l'criture l'appui de sa
thorie. Le soleil, lorsque Dieu le cra, disait-il, tait

DE CHRISTOPHE COLOMB.

219

dans le premier point de l'orient, ou c'est l que fut la pre


mire lumire. Cette place, d'aprs lui, devait se trouver
dans la partie la plus recule de l'Orient, l'endroit o
l'Ocan et l'extrmit de l'Inde se touchent sous l'quateur
et o la terre a sa plus grande lvation.
Colomb supposait que ce sommet du monde, quoique
immensment haut, n'tait ni raboteux ni escarp , mais que
la pente tait douce et imperceptible. Les belles et fertiles
ctes de Paria taient situes sur la lisire de cette mon
tagne et produisaient naturellement en abondance ces
objets prcieux qui sont propres aux climats les plus favori
ss. Quand on pntrait l'intrieur de cette rgion et qu'on
s'levait peu peu, on trouvait que la terre devenait tou
jours plus belle, plus fconde, abondant en productions
plus exquises, jusqu' ce qu'on ft arriv au sommet sous
l'quateur. C'tait l, imaginait l'amiral, la partie la plus
noble, la plus parfaite de la terre, jouissant, par sa position,
de l'galit des jours et des nuits, ainsi que de l'uniformit
des saisons, et s'levant, dans une atmosphre sereine, c
leste, au dessus du chaud et du froid, des nuages et des
vapeurs, des orages et des temptes qui ravagent et boule
versent les rgions infrieures. En un mot, c'tait l, sup
posait-il, que se trouvait l'ancienne demeure de nos premiers
parents, le sjour de l'innocence et de la flicit primitives,
le jardin d'den ou le paradis terrestre. D'accord avec l'opi
nion des Pres de l'glise les plus minents, Colomb croyait
que ces lieux taient encore florissants et pleins de dlices,
mais inaccessibles tout mortel, moins d'une permission
spciale de Dieu. C'tait de cette hauteur, quoique naturel
lement fort loigne, que descendait le puissant torrent
d'eau douce qui remplissait le golfe de Paria et dessalait
l'ocan voisin; il provenait de la source mentionne par la
Gense comme jaillissant de l'arbre de vie de l'den.

VIE ET VOYAGES
Telles taient les singulires ides que Colomb exposa
longuement aux souverains castillans, dans une lettre o il
citait diffrentes autorits l'appui de son opinion, entre
autres saint Augustin, saint Isidore, saint Ambroise, et d
fendait sa thorie l'aide de cette rudition curieuse et sp
culative qu'il possdait si bien (1). On voit combien cet esprit
ardent tait excit par la grandeur de ses dcouvertes. Des
hommes judicieux, dans la froideur et le calme de la vie
ordinaire, et notre poque d'examen prudent et svre,
peuvent sourire de ces ides fantasques ; mais elles taient
encourages par celles des hommes les plus sages et les plus
clairs de ce temps , et, s'il n'en avait mme pas t ainsi,
pourrait-on s'tonner d'un cart d'imagination chez un
homme plac dans la position de Colomb? Il voyait, pour
ainsi dire, natre sous ses yeux un monde dont la nature et
l'tendue, inconnues, indfinies, ouvraient un champ im
mense aux conjectures. Chaque jour offrait ses regards
des beauts nouvelles : des les o les rochers, lui disait-on,
taient veins d'or, des bosquets remplis de plantes aro
matiques, les ctes abondantes en perles ; c'taient des ctes
sans fin, des promontoires s'tendant perte de vue, de fer
tiles valles s'enfonant dans de vastes rgions intrieures,
dont les lointaines montagnes, lui disait-on, cachaient des
contres plus heureuses encore et des royaumes plus opu
lents. Quand il contemplait cette terre promise, c'tait avec
la glorieuse conviction que son gnie l'avait appele l'exis
tence et avec l'il d'un triomphateur. Si Colomb n'avait pas
t capable de ces transports d'enthousiasme, il aurait pu,
avec d'autres sages, discuter paisiblement et froidement, au
fond de son cabinet, la probabilit de l'existence d'un conti
nent, l'ouest, mais il n'aurait jamais eu l'audace de s'aven(1) Navarrete, Colecc. de Viages, 1. 1, p. 243.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

221

turer, la recherche de ce monde, dans les profondeurs


inconnues de l'Ocan.
Cependant, au milieu de ces ides chimriques, nous
retrouvons cette sagacit qui tait au fond du caractre de
l'illustre navigateur. Lorsque de la grande masse d'eau ver
se dans la mer par l'Ornoque, il concluait que cette rivire
appartenait un continent, il faisait preuve d'une singulire
pntration d'esprit. Un minent historien espagnol a fait
une apologie ingnieuse d'autres parties de la thorie de
Colomb : Il supposait, dit-il, une certaine lvation du
globe l'un des points de l'quateur; les savants ont dmon
tr depuis que le monde a la forme d'une sphre lgrement
bombe dans sa circonfrence quatoriale. Incapable de p
ntrer la cause des dviations frquentes de l'aiguille, il sup
posait que celle-ci subissait l'influence de changements de
temprature; une srie d'expriences et de voyages faits
postrieurement a rendu ces dviations plus manifestes et
prouv qu'un froid excessif fait perdre quelquefois l'ai
guille toutes ses vertus. Peut-tre des observations nouvelles
justifieront-elles l'hypothse de Colomb. Son erreur mme
relativement au cercle dcrit par l'toile polaire, cercle qui,
d'aprs lui, grandissait par une illusion d'optique, mesure
que l'observateur approchait la ligne quinoxiale, le
montre un philosophe suprieur au temps o il vcut (1).
(1) Munoz, Hist. delNuevo Mundo, lib. VI, 32.
Note. Une grande partie de ces ides taient, parat-il, fondes sur
le trait du cardinal Pierre de Aliaco, dans lequel Colomb trouva un
rsum des opinions de diffrents auteurs minents sur ce sujet; il est
cependant trs probable qu'il consulta aussi les ouvrages de plusieurs
de ces crivains. Dans le volume de Pierre de Aliaco, existant la biblio
thque de la cathdrale de Sville, nous avons trouv ces ides en germe
dans diffrents passages du texte, en regard duquel on voit des notes
marginales crites de la main de Colomb.

LIVRE XI

CHAPITRE I

ADMINISTRATION DE L'ADELiNTADO. - EXPDITION DANS LA


PROVINCE DE XARAGUA

Colomb avait espr se reposer de ses fatigues Hispaniola, mais il devait y prouver de nouveau des tourments et
des soucis, qui devaient l'empcher de poursuivre ses entre
prises et influer sur le reste de sa vie. Pour expliquer ce
fait, nous allons rapporter ce qui s'tait pass dans l'le, pen
dant le long sjour de l'amiral en Espagne.
Lorsque celui-ci partit pour l'Europe, au mois de mars
1496, son frre Barthlemy, qui restait Hispaniola en qua
lit d'adelantado, prit sans retard des mesures pour excuter
ses ordres relativement aux mines nouvellement dcouvertes
par Miguel Diaz, au sud de l'le. Laissant Diego Colomb
le commandement Isabella, il se rendit avec des forces
nombreuses dans le voisinage des mines, et, choisissant un
emplacement favorable dans un endroit o l'or abondait par
ticulirement , y rigea une forteresse laquelle il donna le
nom de San Christpval. Mais les ouvriers, ayant trouv des

VIE ET VOYAGES
paillettes d'or dans la terre et les pierres employes la
construction du fort, le nommrent la Tour Dore (1).
L'adelantado resta trois mois dans ces lieux, surveillant les
travaux et prenant toutes les dispositions pralables l'ou
verture des mines et l'affinage de l'or. Ces diffrents pr
paratifs se firent avec lenteur, cause des obstacles qu'y
apporta la disette; Barthlemy dut frquemment envoyer
une partie de ses gens dans les campagnes , la recherche
de vivres. L'ancienne hospitalit des Indiens n'existait plus ;
ceux-ci ne donnaient plus ce qu'ils possdaient; ils avaient
appris des blancs profiter des ncessits de l'tranger et
vendre leur pain. D'ailleurs ce peuple indolent et impr
voyant, qui se faisait remarquer par ses habitudes frugales,
amassait rarement plus de provisions qu'il ne lui en fallait
pour le moment, et celles-ci furent bientt puises (2).
L'adelantado trouva donc difficile de maintenir un si grand
nombre d'hommes dans le voisinage, avant qu'ils eussent eu
le temps de cultiver la terre et d'lever du btail, ou n'eus
sent reu des secours d'Espagne. Laissant dix colons dans le
fort, avec un chien pour les aider chasser les utias, il se
rendit avec le reste de son arme, qui se composait d'envi
ron quatre cents hommes, au fort Conception, dans la fertile
Vega. Il y passa tout le mois de juin, levant le tribut trimes
triel et se procurant des vivres auprs de Guarionex et des
caciques subordonns ce chef. Le mois suivant (juillet
1496), les trois caravelles commandes par Nino arrivrent
d'Espagne, apportant un renfort d'hommes et, ce qui tait
bien plus ncessaire, un supplment de provisions. Celles-ci
furent aussitt distribues aux colons affams, mais une
grande partie s'tait malheureusement gte en route; c'tait
(1) Pierre Martyr, dec. I, lib. IV.
(2) Jbid., dec. I, lib. V.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

227

un accident fcheux dans une colonie o la moindre disette


provoquait des murmures et des sditions.
L'adelantado reut par cette occasion des lettres de son
frre, qui lui prescrivaient de fonder une ville et un port de
mer l'embouchure de l'Ozema, prs des nouvelles mines.
L'amiral l'invitait aussi envoyer prisonniers en Espagne
ceux des caciques et de leurs sujets qui avaient tremp dans
le meurtre d'un colon, ce fait tant aux yeux de plusieurs
des plus savants juristes et thologiens espagnols, un motif
suffisant pour les vendre comme esclaves. Au retour des
caravelles, Barthlemy expdia trois cents Indiens et trois
caciques; c'tait l cette triste cargaison que Nino avait
annonce en termes ridiculement hyperboliques, comme si
ses vaisseaux taient chargs d'or; de l cette mprise qui
avait caus Colomb une pnible dception et mis de nou
veaux retards son dernier voyage.
Ayant reu ces provisions, Yadelantado retourna au fort
San Christoval et s'avana de l vers l'Ozema, afin de cher
cher un emplacement pour une ville maritime. Aprs un
examen attentif, il choisit le ct oriental d'un port naturel
l'embouchure de la rivire ; celui-ci tait d'un accs facile,
d'une profondeur suffisante, et offrait un bon mouillage. La
rivire traversait de belles et fertiles campagnes ; ses eaux
taient pures, salubres et remplies de poissons; ses bords
taient couverts d'arbres chargs des fruits exquis de l'le,
de sorte que le voyageur, plac dans une barque, pouvait
cueillir la main des fleurs et des fruits aux branches qui
pendaient au dessus de sa tte (1). Dans ce site dlicieux
se trouvait la rsidence de l'Indienne qui s'tait prise du
jeune Aragonais, Miguel Diaz, et l'avait engag attirer
ses compatriotes dans cette partie de l'le; elle tint fidle(1) Pierre Martyr, dec. I, lib. V.

2-28

VIE ET VOYAGES

ment la promesse qu'elle avait faite de les recevoir amicale


ment.
Sur une hauteur qui dominait le port, Barthlemy rigea
une forteresse qui fut nomme Isabella, plus tard SaintDomingue et fut l'origine de la ville qui porte encore ce
nom. L'adelantado tait d'une activit infatigable; peine le
fort achev, il y laissa une garnison de vingt hommes et se
mit en marche, avec le reste de son arme, pour visiter les
tats de Behechio, un des principaux chefs d'Hispaniola.
Celui-ci, comme on le sait dj, rgnait sur le Xaragua, pro
vince embrassant presque toute la cte l'extrmit ouest de
l'le, y compris le cap Tiburon, et s'tendant au sud jusqu'
la pointe Aguida ou la petite le de Beata. C'tait un des dis
tricts les plus populeux et les plus fertiles d'Hati ; le climat
y tait dlicieux et les habitants avaient les manires plus
douces et plus agrables que les autres insulaires. Vivant
loin de toutes les forteresses espagnoles, Behechio, quoi
qu'il ft entr dans la ligne des caciques, avait jusqu'alors
chapp aux incursions et aux exactions des blancs.
Avec ce chef demeurait Anacaona, veuve de Caonabo ; elle
tait la sur de Behechio et s'tait rfugie auprs de son
frre, aprs l'arrestation de son mari. Anacaona tait une
des plus belles femmes de l'le; son nom en indien signifiait
la fleur d'or. Elle tait doue d'une intelligence sup
rieure celle de sa race, en gnral, et excellait, dit-on,
dans la composition de ces petites ballades lgendaires ou
areytos, que les naturels chantaient en excutant leurs danses
nationales; tous les crivains espagnols s'accordent la d
peindre comme possdant une dignit et une grce natu
relles, peine comprhensibles chez une sauvage igno
rante. Malgr la catastrophe qui avait frapp son poux, il
ne parat pas qu'elle nourrt aucun ressentiment contre les
Espagnols; elle savait que celui-ci s'tait attir leur ven

DE CHRISTOPHE COLOMB.
geance, en les attaquant sans avoir t provoqu; elle re
gardait les blancs avec admiration, presque comme des tres
surhumains, et comprenait que toute tentative pour rsister
leur supriorit dans les arts et dans les armes tait aussi
vaine qu'impolitique. Ayant un grand ascendant sur son
frre Behechio, elle Rengagea prendre conseil du triste
sort de Caonabo et se concilier l'amiti des Espagnols; on
suppose que Vadelantado connaissait les sentiments bienveil
lants et la puissante influence de cette princesse, et que ce
fut l le motif de son empressement tenter l'expdition dont
nous allons parler (1).
En traversant les parties de l'le qui n'avaient pas encore
t visites par les Europens, Barthlemy prit les mesures
imposantes auxquelles son frre Christophe avait eu prc
demment recours; il se fit prcder de sa cavalerie et entra
dans toutes les villes indiennes, en ordre de bataille et dra
peaux en tte, au son du tambour et de la trompette.
Aprs avoir fait environ trente lieues, il arriva devant la
Neyva, qui, sortant des monts Cibao, borne la partie mri
dionale de l'le. Ayant pass cette rivire, il envoya deux
dtachements de dix hommes chacun chercher du brsil sur
la cte; ils en trouvrent une grande quantit et abattirent
beaucoup d'arbres qu'ils placrent dans des huttes indiennes,
en attendant qu'ils pussent les transporter par mer.
Inclinant droite avec le gros de son arme, Yadelantado
rencontra, non loin de la rivire, le cacique Behechio, escort
d'un grand nombre de ses sujets, arms d'arcs, de flches et
de lances ; si celui-ci tait venu dans l'intention de dfendre
l'entre de son territoire, il fut probablement intimid par
la formidable apparence des trangers. Dposant les armes,
(1) Charlevoix, Hist. de Saint-Domingue, liv. II, p. 147. Munoz, Hist.
del Nuevo Mundo, lib. VI, 6.
CHRISTOPHE COLOMB, T. 11.

230

VIE ET VOYAGES

il s'avana et accosta trs amicalement Yaclelantado, disant


qu'il avait pris ces troupes pour subjuguer certains villages
au bord de la rivire et demandant le motif de la visite des
Espagnols. Barthlemy lui rpondit qu'il venait paisiblement
passer quelque temps dans le Xaragua, pour y nouer des
relations d'amiti; il russit calmer Iqs craintes du cacique,
qui renvoya son arme et expdia de bons coureurs avec
l'ordre de prparer une rception convenable pour un hte
aussi distingu. Comme les Espagnols avanant dans la pro
vince traversaient les districts de chefs infrieurs, ceux-ci
leur apportaient du pain de cassava, du chanvre, du coton
et diffrentes autres productions du pays ; ils approchrent
enfin de la rsidence de Behechio, qui tait une grande ville,
btie dans un site magnifique prs de la cte, au fond de la
baie profonde connue aujourd'hui sous le nom de crique de
Leogan.
Les Espagnols avaient entendu souvent dcrire ces dli
cieuses rgions du Xaragua, o les traditions de l'le pla
aient les champs lyses des Indiens; ils avaient aussi
entendu parler de la beaut et de l'urbanit des habitants.
L'accueil qui leur fut fait tait de nature raliser, dpas
ser mme leur attente. Comme ils approchaient de la ville,
une trentaine de femmes de la maison du cacique vinrent
leur rencontre, en chantant des areytos et en dansant tandis
qu'elles secouaient des branches de palmier ; les femmes
maries portaient des pagnes de colon brod, s'arrtant au
dessus du genou ; les jeunes filles taient entirement nues,
avec un simple filet autour de la tte et les cheveux pars sur
les paules. Ces Indiennes taient bien faites, avaient la
peau fine et lisse, et le teint d'un brun clair agrable;
d'aprs le vieux Pierre Martyr, quand les Espagnols les virent
sortir de verts bosquets, ils crurent presque voir devant eux
les dryades de la fable ou les naades chantes par les an-

DE CHRISTOPHE COLOMB.

231

ciens potes (1). Arrives auprs de don Barthlmy, elles


s'agenouillrent et lui prsentrent gracieusement les ra
meaux qu'elles tenaient la main. Derrire elles venait la
belle Anacaona, couche dans une litire lgre porte par
six Indiens ; comme les autres femmes, elle n'tait couverte
que d'un pagne de. coton de diffrentes couleurs ; elle portait
au front une odorante couronne de fleurs rouges et blanches,
et au cou ainsi qu'aux bras des guirlandes de mme compo
sition. Elle reut Vadelantado et sa suite avec cette grce
naturelle et cette courtoisie qu'on lui connaissait et ne t
moigna aux trangers aucun ressentiment du sort qu'ils
avaient inflig son poux.
Barthlemy et ses officiers furent conduits la demeure de
Behechio, o on leur servit un repas compos d'utias, d'une
grande varit de poissons de mer et de rivire, de racines et
de fruits exquis ; ce fut en cette occasion, que les Espagnols
surmontrent pour la premire fois leur rpugnance pour le
met favori des Indiens, le guana, qu'ils regardaient avec d
got comme une espce de serpent. L'adelantado, qui dsirait
s'habituer aux usages du pays, gota le premier de cet ani
mal, sur les instances d'Anacabna. Ses compagnons suivirent
son exemple ; ils trouvrent cette chair savoureuse et dli
cate, et, depuis ce temps, le guana fut en rputation parmi
les gourmets espagnols (2).
(1) Pierre Martyr, dec. I, lib. V.
(2) Ces serpents ressemblent, auf la grosseur, des crocodiles; ils
les appellent guanas. Jusqu' ce jour, aucun de nos gens n'avait os en
goter, cause de leur aspect difforme et dgotant. Cependant l'ade
lantado, sdiiit par les charmes de la sur du roi, Anacaona, se dcida
en goter; mais, ayant trouv cette chair si dlicate, il se mil en
manger sans aucune crainte. Voyant cela, ses compagnons ne s'en mon
trrent pas moins avides, de sorte qu'il ne parlent plus maintenant que
de ces serpents, qu'ils dclarent plus exquis que nos perdrix et nos
faisans mme. Pierre Martyr, dec. I, lib. V.

232

VIE ET VOYAGES

Le banquet fini, Barthlemy et six de ses principaux cava


liers furent logs dans la demeure de Behechio; les autres
furent rpartis dans les habitations des caciques infrieurs,
o ils dormirent dans des hamacs de coton, les lits ordinaires
des naturels.
Les Espagnols passrent deux jours chez l'hospitalier
Behechio, au milieu de ftes et de divertissements, dont le
plus remarquable fut la reprsentation d'une bataille. Deux
troupes d'Indiens nus, arms d'arcs et de flches , s'lan
crent tout coup dans la place publique et se livrrent
une escarmouche dans le genre de la joute moresque des
roseaux. Peu peu les combattants s'chauffrent et s'atta
qurent avec tant d'ardeur, que quatre furent tus et plu
sieurs blesss, ce qui parut augmenter l'intrt et le plaisir
des spectateurs. La lutte et dur plus longtemps et ft
devenue plus sanglante encore, si Yadelantado et les autres
cavaliers n'taient intervenus et n'avaient demand qu'on y
mt fin (1).
Lorsque les ftes furent termines et que des relations
familires eurent, tabli une confiance mutuelle, Barthlemy
fit connatre Behechio et Anacaona le but rel de sa vi
site; il les informa que son frre, l'amiral, avait t envoy
dans cette le parles souverains de Castille, qui taient de
grands et puissants potentats, rgnant sur un grand nombre
de royaumes. L'amiral tant retourn pour dire ceux-ci
combien il y avait de caciques tributaires dans l'le, lui avait
laiss le commandement; il tait donc venu recevoir Behe
chio sous la protection de ces souverains et convenir avec
lui d'un tribut, que celui-ci fixerait de la manire la plus
convenable et la plus agrable pour lui (2).
(1) Las Casas, Hist. Ind., 1. 1, cap. CXI1I.
() Md., cap. CXIV.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

255

Le cacique parut trs embarrass par cette demande, con


naissant les maux infligs aux autres parties de l'le par la
passion effrne des Espagnols pour l'or. Il rpondit qu'on
lui avait appris que les blancs taient venus principalement
Hati pour s'y procurer de l'or, et que certains caciques
leur payaient un tribut en ce mtal; mais que celui-ci ne se
trouvait dansaucune partie de son territoire, et ses sujets sa
vaient peine ce que c'tait. L'adelantado rpliqua avec beau
coup d'adresse que rien n'tait plus loign des intentions
de ses souverains que de lui demander des choses non pro
duites par ses tats; il pouvait payer ce tribut en coton , en
chanvre, en pain de cassava, que le pays environnant parais
sait fournir en abondance. La physionomie de Behechio
s'claircit ces mots, il promit joyeusement obissance et
envoya aussitt tous ses caciques l'ordre de semer une
grande quantit de coton pour le premier paiement du tribut
stipul. Aprs avoir pris tous ses arrangements, Barthlemy
se spara amicalement de Behechio et de sa sur, et partit
pour Isabella.
C'est ainsi que, par une politique douce et sage, une des
plus vastes provinces de l'le fut soumise pacifiquement, et,
si les habiles mesures de Yadelantado n'avaient pas t d
faites par les excs d'hommes vicieux et turbulents, il aurait
pu retirer un norme revenu, sans devoir recourir ni la
violence ni l'oppression. Dans toutes les occasions, ces
gens simples paraissent avoir t extrmement dociles, doux
et mme satisfaits d'aliner leurs droits aux blancs, lorsque
ceux-ci les traitaient avec bienveillance et humanit.

CHAPITRE II

TABLISSEMENT D'UN CORDON DE POSTES MILITAIRES. INSURRECTION DE GUARIANEX, CACIQUE DE LA VEGA

En arrivant Isabella, don Barthlemy se retrouva comme


toujours en prsence de misres et de murmures. Beaucoup
de colons taient morts en son absence et la plupart taient
malades; ceux qui taient bien portants se plaignaient du
manque de vivres, et ceux qui taient souffrants du manque
de mdecines. Les provisions qui avaient t apportes, peu
de mois auparavant, par Pedro Alonzo Nino et leur avaient
t distribues, taient puises. En partie cause de leur
tat de maladie, en partie cause de leur aversion pour le
travail, ils avaient nglig de cultiver le pays environnant, et
les Indiens, qui leur fournissaient principalement leurs
moyens de subsistance, irrits de leur tyrannie, avaient fui
le voisinage et s'taient rfugis dans les montagnes, prf
rant vivre de racines et d'herbes dans leurs sauvages re
traites, plutt que de rester dans leurs magnifiques plaines,
exposs aux injures et aux cruauts des blancs. L'histoire

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

235

d'Hispaniola offre chaque page le tableau des misres de


toute espce, de la disette et de l'indigence causes par l'in
satiable soif de l'or, qui fit ngliger par les Espagnols les
sources moins visibles, mais plus sres et plus pures de la
richesse. Tout travail qui ne rapportait pas immdiatement
'eur semblait infructueux ; au lieu de cultiver les terres fer
tiles qui s'tendaient autour d'eux pour en retirer des trsors
rels, ils perdaient leur temps chercher des mines et des
ruisseaux d'or et mouraient Je faim au milieu de l'abon
dance.
Les provisions apportes par Nino ne furent pas
puises que les colons se mirent murmurer comme d'ha
bitude; ils se plaignirent de l'indiffrence de Colomb, qui,
au milieu des ftes de cour, s'inquitait peu de leurs souf
frances. Ils se croyaient aussi oublis par le gouvernement,
auquel, n'ayant pas un vaisseau dans le port, ils ne pouvaient
faire connatre leur fcheuse position et demander du
secours.
Pour dtruire celte dernire cause de mcontentement et
ranimer, avec l'espoir, le courage de ses compagnons, Yadelantado fit construire Isabella deux caravelles, destines
au service de la colonie. Voulant aussi dbarrasser celle-ci,
dans ce temps de disette, de toutes les bouches inutiles et
des malades, il envoya ceux qui taient hors d'tat de tra
vailler ou de porter les armes dans l'intrieur du pays, o
le climat tait meilleur et o ils devaient trouver des vivres
en abondance. Il complta en mme temps le cordon de
postes militaires tabli par son frre, l'anne prcdente ;
celui-ci se composait de cinq forts, entours chacun d'un ha
meau qui en dpendait. Le premier , nomm la Esperanza ,
tait situ environ neuf lieues d'Isabella; six lieues plus
loin etait Santa Catalina; quatre lieues et demie plus loin
encore se trouvait Magdalena, sur l'emplacement o fut btie

236

VIE ET VOYAGES

plus tard la premire ville de Santiago; cinq lieues de l


s'levait le fort Conception qui, se trouvant au milieu de la
vaste et populeuse Vega, une demi-lieue de la rsidence du
cacique de celle-ci, Guarionex, avait t fortifi avec soin (1).
Aprs avoir ainsi clairci la population d'Isabella, ne laissant
dans la ville que ceux qui taient trop malades pour se d
placer et ceux qui taient ncessaires, soit pour le service
et la dfense de la place, soit pour la construction des cara
velles, Yadelantado retourna Saint-Domingue, avec une
grande partie des hommes les plus valides.
Les postes militaires qui venaient d'tre tablis russirent
pendant quelque temps tenir les naturels dans le respect;
mais bientt les hostilits recommencrent, amenes par
une cause toute nouvelle. Parmi lesmissionnairesqui avaient
accompagn le pre Boyle Hispaniola, il y en avait deux
beaucoup plus zls que leur suprieur; attachs remplir
leur mission, ils ne retournreut pas avec celui-ci en Es
pagne. L'un se nommait Roman Pane, pauvre ermite de
l'ordre de Saint- Jrme, comme il s'appelait lui-mme.
L'autre tait un franciscain, Juan Borgonon. Ils allrent vivre
au milieu des Indiens de la Vega, s'efforant de les conver
tir, et russirent auprs d'une famille de seize personnes,
dont le chef fut baptis sous le nom de Juan Mateo. Mais ils
avaient surtout cur la conversion de Guarionex, la con
sidrant comme trs importante pour les intrts de la co
lonie et comme un moyen de faire entrer dans le giron de
l'glise les nombreux sujets de ce chef. Pendant quelque
temps, celui-ci leur prta une oreille docile; il apprit le Pa
ter, l'Ave, Maria, le symbole des aptres, et les fit rciter
(1) Pierre Martyr, dec. I, lib. V. Il n'existe plus aujourd'hui le moin
dre vestige de la rsidence de Guarionex, qui dut tre une ville consi
drable.

DE CHRISTOPHE COLOMB.
chaque jour par sa famille. Les autres caciques de la Vega
et du pays de Cibao lui reprochrent de se conformer basse
ment aux lois et aux usages d'trangers, usurpateurs de ses
domaines et oppresseurs de sa nation. Les moines se plai
gnirent que, par suite de mauvais conseils, leur converti ft
retomb tout coup dans l'hrsie ; mais on donne ce re
virement une autre cause, plus srieuse. Un Espagnol haut
plac ayant sduit ou peut-tre outrag la favorite de Guarionex, celui-ci rpudia une religion qui, croyait-il, autori
sait de pareilles normits. Ayant perdu tout espoir de le
convertir, les missionnaires se transportrent sur le terri
toire d'un autre cacique, emmenant avec eux leur nophyte,
Juan Mateo; avant leur dpart, ils rigrent une petite cha
pelle et y placrent un autel, un crucifix, des images pour
l'usage de la famille de Mateo.
Ils taient peine partis que plusieurs Indiens pntrrent
dans la chapelle, dchirrent les images, les foulrent aux
pieds et les enterrrent dans un champ voisin ; ils avaient
obi, dit-on, aux ordres de Guarionex, plein de mpris pour
le culte qu'il avait reni. Plainte fut faite Yadelantado, qui
fit ouvrir immdiatement une enqute et enjoignit de punir
les coupables conformment la loi. Celle-ci tait fort svre
alors, surtout chez les Espagnols, en matire de religion;
l'hrsie, l'apostasie, le sacrilge, qu'il s'agt d'un More ou
cl'un juif, taient punis du bcher. Tel fut le supplice qu'on
infligea aux pauvres sauvages qui avaient insult la foi
chrtienne. Il est douteux que Guaroniex ft pour quelque
chose dans l'affaire, et il est probable qu'on avait exagr
celle-ci. On peut juger du degr de confiance d aux dpo
sitions recueillies, par un des faits que rapporte Roman
Pane, le pauvre ermite. Le champ ou l'on avait enterr
les saintes images, dit-il, taient plant de certaines racines
qui ressemblaient des navets ou des raves ; on s'aperut

838

VIE ET VOYAGES

que plusieurs d'entre elles, croissant prs des images, avaient


pris miraculeusement la forme de croix (1).
La cruaut avec laquelle on avait trait ces malheureux,
au lieu d'effrayer leurs compatriotes, les remplit d'horreur
et d'indignation; n'tant pas habitus ce rgime svre,
cette justice impitoyable, et n'ayant d'ides claires, de sen
timents profonds au sujet d'aucune religion, ils ne pouvaient
comprendre ni la nature ni la grandeur de l'offense commise.
Guarionex lui-mme, malgr son caractre pacifique et mo
dr, fut irrit de l'abus de pouvoir des Espagnols et de leur
inhumanit envers ses sujets. Les autres caciques, remar
quant son irritation, s'efforcrent de le dcider s'unir
avec eux et a se rvolter, afin de secouer le joug des tran
gers par un vigoureux effort. Guarionex hsita pendant
quelque temps; il connaissait l'habilet militaire et le cou
rage des blancs, redoutait leur cavalerie et avait sous lesyeux l'exemple de l'infortun Caonabo ; mais le dsespoir lui
donna de la hardiesse et il vit dans la domination des Espa
gnols la destruction invitable de sa race. Les anciens cri
vains parlent d'une tradition rpandue parmi les habitants
de Hati, relativement ce chef, dont les aeux avaient, de
temps immmorial, gouvern la Vega. Son pre, longtemps
avant la dcouverte, ayant jen cinq jours, selon un usage
superstitieux de ce peuple, interrogea son Zemi ou divinit
domestique sur l'avenir; le dieu rpondit que, dans peu
d'annes, l'le serait visite par des hommes portant des
vtements, qui aboliraient ses coutumes, ses crmonies, et
tueraient ses habitants ou les rduiraient en esclavage (2).
Cette tradition avait probablement t invente par les
Butios ou prtres, aprs que les Espagnols eurent commenc
(1) Hist. del Almirante. Escrilura de Fr. Roman,
(i) Pierre Martyr, dee. I, lib. IX.

DE CHRISTOPHE COLOM.

239

dployer de la rigueur. On ne sait si cette prdiction eut


pour effet d'exciter Guarionex la rvolte; certains cri
vains ont assur qu'il fut forc de prendre les armes par ses
sujets, qui les menacrent, en cas de refus, de choisir un
chef sa place; d'autres ont affirm qu'il tait surtout exas
pr de l'outrage commis sur sa favorite (1). Ce furent pro
bablement toutes ces causes runies, qui le dcidrent enfin
entrer dans la conspiration. Les caciques se consultrent
secrtement, et il fut convenu que, le jour du paiement du
tribut trimestriel, les Indiens, pouvant se runir sans exci
ter de soupon, se jetteraient brusquement sur les blancs et
les massacreraient (2).
Les Espagnols du fort Conception furent, par un moyen
quelconque, instruits de ce complot. N'tant qu'une poigne
d'hommes, entours de tribus hostiles, ils crivirent Yadelantado, qui se trouvait Saint-Domingue, lui demandant
des secours immdiats. Comme ce billet pouvait tre enlev
leur messager indien, les naturels ayant dcouvert que ces
lettres avaient une vertu miraculeuse et s'imaginant qu'elles
parlaient, ils l'enfermrent dans un roseau qui devait lui
servir de canne. Le messager fut en effet arrt; il feignit
d'tre muet et boiteux et dclara par signes qu'il retour
nait chez lui. On le laissa continuer sa route, lorsqu'il fut
hors de vue, il se remit marcher d'un bon pas et arriva
bientt, sain et sauf, Saint-Domingue (3).
Barthlemy dploya, en cette occasion, sa clrit et son
activit ordinaires ; il partit immdiatement avec un corps
de troupes, et, quoique ses soldats fussent trs affaiblis par

(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXXI.


(2) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. LXV. Pierre Martyr,
dec. VI, lib. V.
(3) Ibid., cap. VII.

2*0

VIE ET VOYAGES

une nourriture insuffisante, un service fatigant et de lon


gues marches, il les fit avancer rapidement. Jamais secours
ne pouvait arriver plus propos ; les Indiens taient runis
dans la plaine, au nombre de plusieurs mille, arms et
attendant le signal de l'attaque. Aprs s'tre consult avec
le commandant du fort et ses officiers, Yadelantado forma
son plan. Ayant fait reconnatre les endroits o les diff
rents chefs avaient distribu leurs forces, il divisa son arme
en autant de petits dtachements, commands chacun par
un officier; la nuit, une heure convenue, ces diffrents
dtachements devaient s'lancer dans les villages, surprendre
les Indiens endormis et dsarms, enlever les caciques et
les amener prisonniers. Comme Guarionex tait le person
nage le plus important et que son arrestation devait proba
blement prsenter plus de difficults et de dangers, Bar
thlemy se chargea lui-mme de le prendre avec cent,
hommes.
Ce stratagme, fond sur la connaissance de l'attachement
des insulaires pour leurs chefs et destin viter une
grande effusion de sang, eut un succs complet. A minuit,
les Espagnols pntrrent sans bruit dans les villages, qui
n'avaient ni murailles ni aucun ouvrage de dfense, et se
prcipitant tout coup dans les habitations o les caciques
taient logs, s'emparrent de ceux-ci, au nombre de qua
torze, les garrottrent et les emportrent , avant qu'aucun
effort et pu tre tent pour les dfendre ou les dlivrer.
Les Indiens, frapps de terreur, ne firent aucune rsistance,
aucune dmonstration hostile ; se pressant en foule, mais
sans armes, autour du fort, ils remplirent l'air de cris et de
lamentations, demandant la mise en libert de leurs chefs.
Vadelantado acheva son uvre avec l'nergie, la sagacit et
la modration dont il avait donn des preuves jusque-l ; il
rechercha les causes de la conspiration et le degr de cul

'

DE CHRISTOPHE COLOMB.
pabilit des prisonniers ; deux d'entre eux, qui taient les
principaux fauteurs de l'insurrection et avaient eu le plus
d'influence sur le faible Guarionex, furent mis mort. Quant
cet infortun prince, Barthlemy, prenant en considra
tion les graves injures qu'il avait souffertes et la patience
qu'il avait si longtemps montre, lui pardonna gnreuse
ment; il punit mme svrement, au rapport de Las Casas,
l'Espagnol qui lui avait fait un outrage si profondment
ressenti. Il agit avec autant de douceur envers les autres
conspirateurs, leur promettant des faveurs et des rcom
penses, s'ils lui restaient fidles, et les menaant d'un chti
ment exemplaire, s'ils retombaient jamais dans leur rbel
lion. Guarionex fut touch de cette clmence inattendue;
il harangua son peuple, lui reprsentant l'irrsistible puis
sance et la valeur des Espagnols, leur bont envers ceux qui
les avaient offenss et leur gnrosit envers ceux qui leur
taient fidles; il l'exhorta chaleureusement se concilier
dsormais leur amiti. Les Indiens l'coutrent avec une
profonde attention ; l'loge qu'il faisait des blancs tait con
firm par leur conduite son gard. Lorsqu'il eut fini de
parler, ils le prirent sur leurs paules, le portrent en chan
tant et en poussant des cris de joie son habitation et,
pendant quelque temps, la tranquillit fut rtablie dans la
Vega (1).
(1) Pierre Martyr, dec. I, lib. V. Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III,
cap. VII,

CHAPITRE III

VOYAGE DE L'ADELANTADO DANS LE XARAGUA POUR PERCEVOIR


LE TRTRUT

Malgr toute son nergie et sa prudence, Barthlemy Co


lomb avait peine matriser l'esprit arrogant et turbulent
des Espagnols; ceux-ci supportaient difficilement le joug
d'un tranger, qui les faisait plier sous sa main de fer, lors
qu'ils se montraient rtifs. Barthlemy n'avait pas leurs
yeux la mme autorit lgitime que Christophe. L'amiral
avait fait la dcouverte du pays et tait le reprsentant auto
ris des souverains; cependant ils ne lui obissaient qu'avec
peine. L'adelantado, au contraire, tait regard par beau
coup d'entre eux comme un intrus, qui avait pris le com
mandement sans la permission du gouvernement et qui tait
arriv au pouvoir par le mrite et les services de son frre.
Ils s'impatientaient et s'indignaient aussi de la longue ab
sence de l'amiral , qu'ils accusaient d'indiffrence leurs
maux, ne se doutant pas des tourments qu'il prouvait
cause d'eux, pendant son sjour en Espagne. La construc

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

, 243

lion des deux caravelles fut une mesure habile qui dtourna
quelque temps leur attention ; ils surveillaient attentivement
les travaux, comptant se procurer un- moyen, soit d'obtenir x
des secours, soit de quitter l'le. Sachant que des hommes
mcontents, aigris par le chagrin, ne doivent jamais rester
oisifs, Barthlemy les tenait constamment en mouvement ;
d'ailleurs cette activit perptuelle convenait son esprit
nergique. Vers ce temps, il reut des messagers envoys
par Behechio, cacique de Xaragua, qui l'informait qu'il tait
prt lui livrer une grande quantit de coton et d'autres
objets, pour le paiement du tribut. Vadelantado partit aussi
tt avec une nombreuse suite, pour revoir cette heureuse et
fertile rgion ; il fut de nouveau reu, au milieu de chants,
de danses, et avec toute espce de marques de respect et
d'amiti, par le cacique et sa sur Anacaona. Celle-ci parais
sait jouir d'une grande popularit et d'une autorit presque
gale celle de son frre; sa grce naturelle et la dignit
de ses manires excitrent de plus en plus l'admiration des
Espagnols.
Barthlemy trouva trente-deux chefs infrieurs runis
dans la maison de Behechio et attendant son arrive. Ils
avaient apport assez de coton pour remplir une de- leurs
habitations; aprs lui avoir pay le tribut, ils lui offrirent
gratuitement autant de pain de cassava qu'il en dsirait.
L'offre tait trs acceptable dans l'tat de dtresse o se
trouvait la colonie, et Yadelantado crivit Isabella qu'on
envoyt le plus tt possible Xaragua une des caravelles,
qui tait presque finie, pour y prendre un chargement de
pain et de coton.
En'attendant, les naturels arrivaient de tous cts avec
d'abondantes provisions et donnaient leurs htes des ftes
et des banquets. Les anciens crivains espagnols, dont l'ima
gination, exalte par les rcits des voyageurs, ne pouvait se

SU

VIE ET VOYAGES

faire une ide de la simplicit de la vie sauvage, surtout


dans ces contres nouvellement dcouvertes, qui taient
supposes les frontires de l'Asie, parlent souvent des diver
tissements des naturels, des palais des caciques, des sei
gneurs et des dames de leur cour, dans un style aussi pom
peux que s'ils dcrivaient le sjour des potentats de l'Orient.
Les descriptions faites du pays de Xaragua ont toutefois un
caractre diffrent et nous montrent la vie sauvage, oisive
et insouciante, dans son tat de perfection. Les maux qui
dsolaient les autres parties de la malheureuse le d'Hati,
n'avaient pas atteint les habitants de ces riantes rgions ;
vivantau milieu de beaux et fertiles bosquets, au bord d'une
mer, jamais calme et exempte d'orages en apparence, ayant
peu de besoins et les satisfaisant aisment, ils paraissaient
soustraits l'obligation commune du travail et leur vie n'tait
' qu'un long jour de fte. En voyant la fertilit du pays, la
douceur du climat, l'affabilit des hommes et la beaut des
femmes, les Espagnols dclarrent que le Xaragua tait un
vritable paradis terrestre,
A la fin, la caravelle arriva ; elle jeta l'ancre six milles
environ de la rsidence de Behechio, et Anacaona proposa
a son frre d'aller ensemble voir ce qu'elle appelait le grand
canot des blancs. En route ils s'arrtrent une nuit un
village sur la cte, et Barthlemy fut log dans une maison,
o Anacaona renfermait les objets qui lui semblaient les plus
rares et les plus prcieux : c'taient des toffes de coton
ingnieusement apprtes, des vases d'argile de diffrentes
formes, des chaises, des tables et des meubles de ce genre
en bne ou en autre bois, sculpts et orns de devises, tous
objets prouvant beaucoup d'habilet et d'intelligence chez
des gens qui n'avaient pas d'outils en fer. C'tait l les
simples richesses de cette princesse indienne, qui fit de
nombreux cadeaux son hte.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

248

On ne peut dpeindre la surprise et le ravissement de cette


femme distingue la vue du vaisseau. Son frre, qui lui
tmoignait une vive affection et une respectueuse sollicitude,
digne d'un prince civilis, avait fait prparer deux canots,
peints et orns d'une manire riante, un pour elle et ses
ministres, l'autre pour lui-mme et ses chefs. Anacaona pr
fra toutefois s'embarquer, avec sa suite, dans la chaloupe,
auprs de Barthlemy Colomb. En les voyant arriver, la cara
velle tira une salve; au bruit du canon et la vue de la
fume, la princesse perdue de terreur, tomba dans les bras
de Yadelanlado, et ses compagnes voulurent se jeter l'eau,
mais les clats de rires et les paroles de celui-ci les eurent
bientt rassures. Quand les Indiens furent plus prs, ils
entendirent plusieurs instruments de musique, qui les char
mrent. Leur admiration augmenta encore lorsqu'ils furent
entrs dans le btiment; habitus leurs simples et lgers
canots, tout ce qui frappait leurs regards leur semblait mer
veilleusement grand et compliqu. Mais lorsqu'on leva l'ancre
et qu'on tendit les voiles au souffle d'une brise lgre, en
voyant cette masse norme qui se mouvait en apparence
d'elle-mme, se balanait et fendait l'eau, comme un monstre
gigantesque , le frre et la sur se regardrent l'un l'autre
dans une stupeur muette (1) ; jamais, parat-il, rien ne plon
gea le sauvage le plus stoque dans un plus profond tonnement, que le spectacle de ce sublime et admirable triomphe
du gnie humain, un vaisseau sous voiles.
Aprs avoir frt et renvoy la caravelle, Yadelantado fit
de nombreux prsents Behechio, sa sur et leur suite,
et se spara d'eux pour retourner par terre avec ses troupes
Isabella. Anacaona se montra trs afflige de son dpart;
(1) Pierre Martyr, dec. I, lib. V. Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III,
cap. VI.
CHR1STOPHK COLOMB, T. II.

16

246

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

elle le pria de rester encore quelque temps dans le pays et


parut craindre de n'avoir pas russi dans ses efforts pour lui
plaire; elle lui offrit mme de l'accompagner jusqu' la ville
et ne se consola que sur sa promesse de revenir dans la
Xaragua (1).
Nous devons faire remarquer ici l'habilet dploye par
Barthlemy Colomb, pendant sa courte administration. Pro
digieusement actif, il faisait constamment de longues mar
ches, se rendant d'une province dans l'autre et se trouvant
toujours au poste du danger, dans les moments critiques.
Par son habilet, avec une poigne d'hommes, il prvint
sans effusion de sang une formidable insurrection ; il s'atta
cha par sa grande modration les ennemis les plus invt
rs qu'il avait parmi les naturels, tandis qu'il intimidait par
des chtiments exemplaires ceux qui se montraient hostiles.
Il s'tait concili l'amiti des chefs les plus importants, les *
avait soumis lui payer tribut sans murmurer, avait ouvert
de nouvelles sources de richesse pour la colonie et pourvu
aux besoins immdiats des colons. Si ses mesures judicieuses
avaient t secondes par ceux-ci , l'le et joui d'une pros
prit paisible et et procur de grands revenus la cou
ronne, sans vexations pour les habitants; mais, comme il
arriva son frre l'amiral, ses bonnes intentions et ses sages
arrangements furent constamment dfaits par les passions
viles et la perversit de ses compagnons. Pendant son
absence d'Isabella, de nouveaux dsordres, qui devaient
bientt jeter le trouble partout, s'taient produits dans cette
ville.
(1) Ramusio. t. III, p. 9.

CHAPITRE IV

CONSPIRATION DE ROLDAN

Le principal fauteur des nouveaux troubles fut un Espa


gnol , nomm Franois Roldan , qui avait les plus grandes
obligations l'amiral. Tir par celui-ci de l'indigence et de
l'obscurit, il avait commenc par faire partie de sa suite;
mais, ayant montr de grands talents naturels et beaucoup
d zle, il avait t fait alcade ordinaire, position quiva
lente celle de juge de paix. L'habilet avec laquelle il s'ac
quitta de ses fonctions engagea Colomb, qui le croyait fidle
et reconnaissant, le nommer, son dpart pour l'Espagne,
alcayde mayor ou juge suprieur de l'le. C'tait, il est vrai, un
homme illettr, mais, comme il n'y avait pas encore de ques
tions compliques rsoudre dans la colonie, il ne fallait
pour remplir cette charge que du bon sens et le sentiment
du juste (1).
Roldan tait un de ces tres vils que la prosprit rend
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I. lib. III, cap. I.

248

VIE ET VOYAGES

mauvais; son bienfaiteur tait retourn en Espagne, disgra


ci en apparence , et l'on n'avait plus eu de ses nouvelles
depuis longtemps; il le regarda comme un homme tomb et
se mit chercher ce qu'il pourrait gagner sa chute. Il occu
pait une position infrieure seulement celle de Yadelantado; les frres de l'amiral tant trs impopulaires, il crut
possible de les perdre aux yeux des colons. et du gouverne
ment espagnol, et de parvenir au commandement de la colo
nie, en manuvrant avec adresse et activit. Le caractre
nergique et un peu austre de Barthlemy le tint pendant
quelque temps en respect, mais, lorsque celui-ci s'absenta,
Roldan put se livrer sans crainte ses machinations. Don
Diego, qui commandait Isabella, tait un homme d'hon
neur et de mrite, mais sans nergie; Roldan, qui se trou
vait suprieur lui en talent et en intelligence, tait bless
dans son amour-propre de lui tre infrieur en autorit. Il
se fit bientt des partisans parmi les mauvais sujets de la
colonie et mina secrtement les fondements de l'ordre et
d'une bonne administration, en coutant, en encourageant
les mcontents et en attribuant les maux qu'ils souffraient au
caractre, la conduite de Colomb et de ses frres. Il avait
jusque-l t charg de la surveillance de diffrents travaux
publics et avait ainsi eu des relations familires avec des
ouvriers, des matelots et d'autres gens de basse classe; il
savait se mettre la porte de ceux-ci, ayant lui-mme vcu
leur rang, tandis que sa nouvelle position lui donnait de
l'importance leurs yeux. Les voyant murmurer et se plain
dre de leur pnible sort, de leurs fatigues et de la longue
absence de l'amiral, il feignit d'tre touch de leur dtresse ;
il leur fit entendre que l'amiral ne reviendrait plus, qu'il tait
tomb en disgrce, par suite des reprsentations d'Aguado.
Il se montra sensible la duret avec laquelle ils avaient t
traits par Barthlemy et Diego, qui, tant des trangers, ne

DE CHRISTOPHE COLOMB.

249

pouvaient ni s'inquiter de leur bien-tre ni comprendre


l'amour-propre d'unEspagnol,maisse servaient d'eux comme
d'esclaves, pour btir leur usage des maisons et des forts,
pour grossir leur suite et les dfendre, lorsqu'ils parcou
raient l'le, s'enrichissant des dpouilles des caciques. Par
ces insinuations, il exaspra ces hommes un tel point,
qu'ils complotrent un jour de tuer Yadelantado , comme le
seul moyen de se dlivrer d'un tyran odieux; on fixa le lieu
et le jour pour cet assassinat. Barthlemy avait condamn
mort un Espagnol, nomm Berahona, ami de Boldan et de
plusieurs conspirateurs; on ne sait pas positivement quel
crime cet homme avait commis, mais, d'aprs un passage de
Las Casas (1), il y a lieu de croire que c'tait le mme indi
vidu qui avait viol l'pouse favorite de Guarionex, le caci
que de la Vega. Barthlemy devait assister l'excution. Il
fut convenu que, le peuple rassembl, on mettrait le dsor
dre dans la foule, comme par accident, et qu'au milieu du
tumulte on poignarderait Yadelantado ; heureusement pour
celui-ci, il pardonna au criminel, l'occasion fut perdue pour
les conspirateurs et leur projet avorta (2).
Lorsque Barthlemy s'absenta pour aller percevoir le tri
but dans le Xaragua, Boldan jugea le moment venu d'ame
ner les choses une solution'; il avait sond les dispositions
des colons et s'tait assur qu'il y en avait un grand nombre
prts se rvolter ouvertement. Son plan tait d'exciter des
troubles, de s'interposer en sa qualit d'alcayde mayor, de
rejeter la faute sur la tyrannie et l'injustice des deux frres
de l'amiral et, tout en usurpant le pouvoir, de paratre
n'obir qu' son zle pour la prosprit, la paix de l'le, et'
les intrts des souverains.
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXVIII.
(2) Hist. del Almirante, cap LXX1II.

2S0

VIE ET VOYAGES

Un prtexte de dsordres se prsenta bientt. Lorsque la


caravelle qui revenait du Xaragua avec le tribut des Indiens
eut dcharg sa cargaison, don Diego la fit hisser sur le
rivage, soit crainte d'accidents, soit soupon de mauvais
desseins chez les mcontents. Roldan attira l'attention de
ses partisans sur ce fait; il s'indigna en secret de ce qu'on
et tir le vaisseau terre, au lieu de le laisser dans la mer
pour le service de la colonie ou de l'envoyer en Espagne
pour y faire connatre l'tat de dtresse des colons; il fit
entendre que la vritable cause qui avait fait agir Vadelantado et son frre, tait leur crainte de voir des rapports sur
leur conduite parvenir aux souverains ; ils voulaient rester
matres de l'le et y garder les Espagnols comme sujets ou
plutt comme esclaves. Ceux-ci prirent feu ces insinua
tions; il avaient longtemps attendu l'achvement des cara
velles, comme leur seule chance de salut ; ils demandrent
alors que le btiment ft mis flot et envoy en Espagne
pour y chercher des secours. Don Diego chercha les con
vaincre de la folie de cette demande, le vaisseau n'tant pas
quip de manire pouvoir supporter un aussi long voyage;
mais plus il s'efforait de les calmer, plus ils devenaient d
raisonnables et turbulents. Roldan aussi se montra plus
hardi et prit un ton plus dcid; il conseilla aux mutins de
s'emparer de la caravelle et de la lancer la mer, comme le
seul moyen de recouvrer leur indpendance ; ils pourraient
alors secouer le joug de ces tranges parvenus, ennemis
ns des Espagnols, et mener une vie oisive et joyeuse, par
tageant entre eux tout ce qu'ils pourraient se procurer par
des changes dans l'le, faisant travailler les sauvages comme
esclaves et se livrant sans frein leur passion pour les
Indiennes (1).
(1) Hist. del Almirante, cap. LXXIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.
Diego tait inform de la fermentation qui rgnait dans
les esprits, mais il craignait de rompre ouvertement avec
Roldan; dans ce moment de surrexcitation, il envoya tout
coup celui-ci, avec quarante hommes, dans la Vega, sous
prtexte d'intimider certains Indiens qui avaient refus de
payer le tribut, et s'taient montrs disposs se rvolter.
Roldan profita de celte occasion pour fortifier sa faction; il
se fit des amis et des partisans parmi les caciques mcon
tents, encouragea secrtement leur rsistance au gouverne
ment, et leur promit de redresser leurs griefs. Il s'assura
l'attachement de ses propres soldats, en les traitant avec une
extrme indulgence, dsarma et renvoya ceux qui refusaient
de s'associer ses projets, puis retourna avec sa petite
troupe Isabella, o il tait sr d'tre soutenu par une
grande partie du peuple.
Sur ces entrefaites, Barthlemy tait revenu de Xaragua,
mais Roldan, se voyant la tte d'une faction puissante et
s'arrogeant une grande autorit cause de sa position offi
cielle, demanda ouvertement que la caravelle ft mise a flot
ou qu'on l'autorist, lui et ses compagnons, la prendre.
Uadelantado rpondit par un refus premptoire, dclarant
que ni lui ni ses compagnons n'taient des marins, que la
caravelle n'tait pas en tat de voyager, et qu'en s'embarquant il exposerait, avec le btiment, la vie des hommes qui
le monteraient.
Roldan comprit qu'on avait pntr ses intentions, et re
garda Yadelantado comme un adversaire trop formidable
pour qu'il ft sage d'exciter une rvolte ouverte Isabella ;
il rsolut donc de mettre ses projets excution dans une
autre partie de l'le, comptant toujours justifier une rbellion
contre l'autorit de Barthlemy, en la reprsentant comme
une rsistance patriotique la tyrannie exerce par celui-ci
sur les Espagnols. Il avait sous ses ordres soixante-dix

252

VIE ET VOYAGES

hommes dtermins et bien arms, et esprait qu'en levant


son tendard, il serait rejoint par tous les mcontents qui
se trouvaient dans l'le. Il partit donc tout coup pour la
Vega, se proposant de surprendre le fort Conception; matre
de ce poste et du riche pays environnant, il pouvait braver
Yadelantado.
Il s'arrta en route dans diffrents villages indiens, o
taient logs des Espagnols, et s'effora d'enrler ceux-ci
dans sa bande, en leur promettant d'normes gains et une
vie libre ; il essaya aussi de dtourner les naturels de l'obis
sance, en leur promettant l'exemption de tout tribut. Les
caciques avec qui il s'tait mis en relation auparavant le
reurent bras ouverts, particulirement un qui avait pris
le nom de Diego Marque et dont le village tait situ deux
lieues environ du fort Conception. C'est l que Roldan ta
blit son quartier gnral; mais il fut [du dans son espoir
de surprendre cette forteresse. Elle tait commande par un
vieux soldat, la fois rsolu et prudent, nomm Miguel
Ballaster ; celui-ci se retrancha derrire ses murs, l'ap
proche des rebelles, et ferma les portes; la garnison tait
peu nombreuse, mais le fort, bti sur le flanc d'une colline,
baigne au pied par une rivire, dfiait tout assaut. Cepen
dant Roldan esprait encore que Ballaster pourrait tre
dtach du parti du gouvernement et entran peu peu vers
lui, ou que la garnison serait dispose dserter, sduite
la vue de la licence qui rgnait parmi les mutins. Prs de l
tait la ville habite par Guarionex; trente soldats y taient
logs sous les ordres du capitaine Garcia de Barrantes. Rol
dan s'y rendit avec ses compagnons, dans l'espoir de grossir
sa troupe, mais le capitaine s'enferma avec ses hommes dans
une maison fortifie et refusa de les laisser communiquer
avec Roldan ; celui-ci menaa de mettre le feu la maison,
mais, aprs avoir un peu rflchi, il se contenta de s'em-

DE CHRISTOPHE COLOMB.

S53

parer des provisions de ces compatriotes et se mit en marche


vers le fort Conception, qui n'tait pas une demi-lieue
de l (1).
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. VII. Hist. del Almirante,
cap. LXX1V.
Le fort Conception est situ au pied d'une colline appele aujour
d'hui Santo Cerro; il est construit en briques et est aujourd'hui presque
aussi entier qu' l'poque o il fut achev. Il s'lve dans les sombres
profondeurs d'une paisse fort, qui a envahi ces lieux pleins d'anima
tion autrefois ; cet endroit paraissait alors trs important et tait entour
de milliers d'tres humains.
Qu'est devenue aujourd'hui l'innombrable population que cette
forteresse devait tenir en respect? On n'en trouve plus de traces que
dans les pages de l'histoire. Le silence de la mort rgne dans cette plaine
jadis retentissante du bruit des chansons et des danses. Quelques Espa
gnols indigents, vivant dans de misrables huttes, parses dans la fort,
sont actuellement les seuls habitants de cette rgion, si belle et si fer
tile autrefois.
Une ville espagnole, dont les ruines couvrent un espace consid
rable, a grandi peu peu autour de la forteresse; elle fut dtruite par
un tremblement de terre, le samedi, 20 avril 1564, neuf heures du
matin, pendant la clbration de la messe. On voit encore debout, en
partie, les murs massifs d'une belle glise, ainsi que ceux d'un trs
grand couvent ou hpital, fond, suppose-t-on, conformment aux dis
positions testamentaires de Colomb. Les habitants qui survcurent la
catastrophe , se retirrent dans une petite chapelle, au bord d'une
rivire, une lieue environ de distance; c'est dans cet endroit que fut
btie plus tard la nouvelle ville de La Vega.
(Extrait d'une lettre de M. T.-S. Heneken, 1847.)

CHAPITRE V

ARRIVE DE L'ADELANTADO AU FORT CONCEPTION. - SON ENTREVUE


AVEC ROLDAN

Quoique Vadelantado et t inform des excs commis


par Roldan, il hsita, pendant quelque temps, se mettre
la poursuite de celui-ci ; il avait perdu toute confiance dans
la fidlit de ceux qui l'entouraient, et ne savait ni jusqu'o
la conspiration s'tendait, ni en qui il pouvait se fier. Diego
de Escobar, alcayde du fort Madalena, Adrien de Moxica et
Pedro de Valdivieso, tous personnages importants, taient
ligus avec Roldan. Il craignait que le commandant du fort
Conception ne ft galement du complot et que toute l'le
ne prt les armes contre lui. II fut bientt rassur par les
nouvelles qu'il reut de Miguel Ballaster; celui-ci rclamait
instamment du secours, reprsentant la faiblesse de sa gar
nison et le nombre toujours croissant des rebelles.
Barthlemy, dployant en cette occasion son activit ordi
naire, se hta d'accourir et se jeta avec un renfort dans la
forteresse. Ignorant la force des rebelles et doutant de la

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

255

fidlit de ses propres soldats, il se dcida employer les


moyens de douceur; apprenant que Roldan tait log dans
un village, un demi-lieue de l, il lui envoya un message,
pour lui reprocher l'irrgularit flagrante de sa conduite,
qui devait causer infailliblement sa perte et attirer des cala
mits sur l'le; il le sommait de se rendre au fort et jurait
de respecter sa personne. Roldan obit et Yadelantado eut
d'une fentre un entretien avec lui ; il lui demanda la raison
pour laquelle il avait pris les armes, au mpris de l'autorit
royale. L'Espagnol rpondit firement qu'il tait au service
de ses souverains, dfendant leurs sujets contre des oppres
seurs qui cherchaient les dtruire. Barthlemy le somma
de dposer le bton de commandement, qu'il portait comme
alcayde mayor, et de se soumettre paisiblement ses sup
rieurs. Roldan refusa de rsigner sa charge ou de se remettre
entre les mains de Yadelantado, .qu'il accusa de vouloir lui
ter la vie; il refusa galement d'accepter des juges, sans
l'ordre exprs du roi. Prtendant toutefois qu'il ne s'oppo
sait pas l'exercice paisible de l'autorit, il offrit d'aller ha
biter avec ses compagnons l'endroit que Barthlemy lui fixe
rait pour rsidence. Celui-ci dsigna aussitt le village du
cacique Diego Colon, le Lucayen qui avait t baptis en
Espagne et avait pous depuis une fille de Guarionex. L'Es
pagnol objecta qu'il ne pourrait se procurer dans ce village
assez de provisions pour nourrir les hommes dont il tait
suivi, et partit en dclarant qu'il se chercherait ailleurs une
rsidence plus convenable (1).
Roldan proposa alors ses compagnons de s'emparer de
la province loigne deXaragua. Les Castillans qui avaient
visit ce pays avaient fait un tableau enchanteur de la vie
(1) Herrera, ist. Ind-, dec. I, lib. III, cap. VII. Hist. del Almirante,
cap. LXXIV.

'256

VIE ET VOYAGES

qu'on y menait; ils avaient parl avec ravissement de la fer


tilit du sol, de la douceur du climat, de l'hospitalit et de
la douceur des habitants, des ftes, des danses, des diffrents
amusements des naturels et surtout de la beaut des femmes,
car ils avaient t sduits par les charmes des nymphes
dansantes du Xaragua. Dlivrs du joug de fer de Yadelan
tado et de la ncessit d'un travail pnible, ils pourraient
vivre en libert dans ces rgions dlicieuses, s'adonnant au
plaisir et ayant a leurs ordres une foule de belles Indiennes.
En un mot, Roldan fit un tableau sduisant, dont l'effet
devait tre irrsistible sur des gens habitus l'oisivet et
la licence. Ses compagnons adoptrent joyeusement sa
proposition; mais quelques prparatifs taient ncessaires
pour mettre ce projet excution. Profitant de l'absence de
Yadelantado, Roldan se dirigea tout coup avec sa troupe
sur Isabella, et, y entrant en quelque sorte par surprise, il
essaya de mettre la caravelle flot, afin de s'y embarquer
pour le Xaragua. Don Diego Colomb , entendant le bruit,
s'avana avec plusieurs cavaliers, mais, en voyant le grand
nombre des rebelles et leur attitude menaante, il se retira
avec sa suite dans le fort. Roldan eut plusieurs pour
parlers avec lui et offrit de reconnatre son autorit, s'il vou
lait se mettre en opposition avec son frre Barthlemy. Cette
proposition fut rejete avec mpris. La citadelle tait trop
forte pour pouvoir tre attaque avec succs. Roldan ne
russit pas mettre la caravelle la mer et commena
craindre d'tre pris entre deux feux, si Yadelantado reve
nait; il fit donc en toute hte les prparatifs de son expdi
tion dans le Xaragua. Prtendant toujours agir en vertu de
ses pouvoirs officiels et dans des motifs louables, pour pro
tger et secourir les sujets de la couronne opprims, il
fora les portes du magasin royal, au cri de Vive le roi,
fournit ses complices d'armes, de munitions, de vtements,

DE CHRISTOPHE COLOMB.

257

de tout ce qu'ils dsiraient, pntra dans l'enclos o l'on


avait renferm le btail et les animaux d'Europe, prit ceux
dont il avait besoin pour son futur tablissement et permit
ses compagnons de tuer ceux qu'ils voudraient pour se
nourrir. Aprs avoir commis ces dgts, il sortit en triomphe
d'Isabella (1). Rflchissant toutefois au caractre prompt et
nergique de Barthlemy Colomb, il comprit qu'il ne pou
vait tre en sret, s'il laissait derrire lui cet actif ennemi
qui, une fois sorti de ses perplexits, ne manquerait pas de
le poursuivre jusque sur la terre promise du Xaragua. Il r
solut donc de retourner dans la Vega et de tenter, soit de
s'emparer de Yadelantado ou de profiter de sa faiblesse ac
tuelle pour le mettre hors d'tat de l'inquiter; reparaissant
donc aux environs du fort Conception, il s'effora, au
moyen de russ missaires, d'exciter la garnison la dser
tion ou la rvolte.
Barthlemy n'osait se mettre en campagne avec ses sol
dats, n'ayant pas confiance dans leur fidlit ; il savait qu'ils
prtaient une oreille docile aux missaires de Roldan et
comparaient leur maigre chre et leur svre discipline avec
l'abondance et la licence qui rgnaient parmi les rebelles.
Pour contrarier ces manuvres, il se relcha de sa rigueur
habituelle envers eux, les traita avec beaucoup d'indulgence
et leur promit des rcompenses magnifiques; il parvint ainsi
se les attacher jusqu' un certain point, ayant sur son
adversaire l'avantage d'avoir de son ct le gouvernement et
la loi.
Voyant l'insuccs de ses tentatives de sduction et crai
gnant une sortie soudaine de l'nergique adelantado, Roldan
se retira quelque distance et chercha insidieusement for(1) Hist. del Almirante, cap. LXX1V. Herrera, Hist. Ind., dec. 1, lib. III,
cap. VII.

458

VIE ET VOYAGES

tifier son parti, en affaiblissant celui du gouvernement. Il


prtendit avoir des droits gaux a ceux de Barthlemy et
s'tre spar de celui-ci, l'ayant trouv vindicatif et pas
sionn dans l'exercice de son autorit; il le reprsentait
comme le tyran des Espagnols et l'oppresseur des Indiens.
Pour lui, il se posait en redresseur des griefs et en cham
pion des opprims; il prouvait une patriotique indignation
la vue des affronts prodigus ses compatriotes par une
obscure famille d'trangers arrogants, et promettait de dli
vrer les naturels des tributs que ces gens rapaces leur extor
quaient pour s'enrichir eux-mmes, contrairement aux
intentions bienveillantes des monarques espagnols. Il se lia
intimement avec le cacique carabe, Manicaotex, frre de
feu Caonabo, dont il gardait le fils et le neveu en otages
pour le paiement des tributs; il se concilia l'amiti de ce
chef guerrier, en lui faisant des cadeaux et en lui donnant
le nom de frre (1). Les malheureux Indiens, tromps par
ces protestations et heureux d'avoir un protecteur arm pour
les dfendre, se soumirent joyeusement mille impositions;
ils fournirent aux rebelles des provisions en abondance et
apportrent Roldan tout l'or qu'ils purent recueillir, lui
payant volontairement des tributs plus lourds que ceux dont
il prtendait vouloir les exempter.
Les affaires de l'le taient dans un tat dplorable. Les
Indiens, voyant les dissensions qui rgnaient parmi les
blancs et encourags par les promesses de Roldan, commen
crent refuser toute obissance au gouvernement; les ca
ciques loigns cessrent d'envoyer leurs tributs, et Yadelantado dgagea de cette obligation ceux du voisinage, afin de
se les attacher par cette faveur au moment du danger. Les
rebelles devenaient chaque jour plus puissants; ils erraient
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXVIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

259

insolemment au loin dans les campagnes, soutenus par les


naturels abuss, tandis que les Espagnols rests fidles, crai
gnant des complots parmi les indignes, se tenaient renfer
ms dans le fort ou dans les maisons fortifies qu'ils avaient
bties au. milieu des villages. Les commandants taient obli
gs de fermer les yeux sur toute espce de fautes et d'excs,
commis par leurs soldats ou par les Indiens, de peur de
pousser ceux-ci la rvolte, en dployant la moindre ri
gueur. Les vtements et les munitions de tout genre com
menaient manquer, et, ne recevant ni secours ni nouvelles
d'Espagne, les partisans de Yadelantado se laissaient aller au
dcouragement. Celui-ci s'tait retranch dans le fort Con
ception , o il s'attendait chaque jour tre ouvertement
assig par Roldan ; il tait secrtement inform qu'on avait
pris des mesures pour se dfaire de lui, s'il franchissait les
murs de la forteresse (1).
Telle tait la situation dsespre laquelle la colonie
avait t rduite, par suite du long sjour de Colomb en
Espagne et des obstacles que l'amiral avait rencontrs
chaque pas sur sa route, ayant vu tous ses projets pour la
prosprit de l'le contraris par la lenteur du gouverne
ment, ainsi que par les chicanes de Fonseca et de ses satel
lites. Dans ce moment critique, o la faction rebelle rgnait
triomphalement et o la colonie tait au bord de l'abme, on
reut dans la Vega la nouvelle que Pedro Fernandez Coronal
venait d'entrer dans le port de Saint-Domingue, avec deux
vaisseaux, ayant bord toute espce de munitions et un
grand renfort de troupes (2).
(1) Las Casas, Hist. Iud., lib. I, cap. CXIX.
(2) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CXIX. Herrera, Hist. Ind.. dec. I,
lib. III, cap. VII. Hist. del Almirante, cap. LXXIV.

CHAPITRE VI

SECONDE INSURRECTION DE GUAR10NEX. - FUITE DU CACIQUE


DANS LES MONTS CIGUAY

L'arrive de Coronal, le 3 fvrier 1498, sauva la colonie.


Les renforts de troupes et les munitions qu'il avait bord
fortifirent le parti de Barthlemy; la lettre royale qui con
firmait celui-ci dans le titre et dans l'autorit d'adelantado,
dissipa tous les doutes qui s'taient levs sur la lgitimit
de son pouvoir, et la nouvelle que l'amiral tait en grande
faveur la cour et arriverait bientt avec une puissante
escadre, rpandit la consternation parmi ceux qui s'taient
joints aux rebelles, dans la supposition qu'il tait tomb en
disgrce.
L'adelantado ne resta pas plus longtemps enferm dans le
fort, mais partit aussitt pour Saint-Domingue avec une
partie de ses troupes, quoique les rvolts fussent en bien
plus grand nombre, dans le village du cacique Guarionex,
peu de distance de l. Roldan le suivit lentement et d'un air
morne avec sa bande, dsirant s'assurer de la vrit de ces

DE CHRISTOPHE COLOMB.

2GI

nouvelles., recruter des partisans, s'il tait possible, parmi


les Espagnols qui venaient d'arriver et profiter de toute cir
constance qui pouvait servir ses projets violents et hasar
deux. Barthlemy plaa de forts dtachements aux abords
des routes, pour l'empcher d'approcher de Saint-Do
mingue, mais Roldan s'arrta quelques lieues de cet en
droit.
Lorsque adelantado se trouva en sret .Saint-Domingue,
avec son arme augmente et la perspective d'un renfort
plus considrable encore, sa magnanimit l'emporta sur son
tndignation et il chercha calmer les troubles par des
moyens de douceur, afin que la tranquillit ft rtablie dans
l'le, l'arrive de son frre. Il considra que les colons
avaient beaucoup souffert de la disette, que leur mconten
tement avait t accru par la rigueur qu'il avait t oblig
de dployer et qu'un grand nombre d'entre eux avaient t
entrans dans la rvolte par des doutes sur la lgitimit de "
son autorit; aussi, en mme temps qu'il faisait publier
l'acte royal sanctionnant son titre et ses pouvoirs, il pro
mettait une amnistie pour toutes les offenses passes, con
dition d'un retour immdiat l'obissance. Apprenant que
Roldan tait, avec sa bande, cinq lieues de Saint-Domingue,
il lui envoya Pedro Fernandez Coronal, qui avait t nomm
par les souverains alguazil mayor de l'le, pour l'engager
se soumettre, en lui promettant l'oubli du pass; il esprait
que les reprsentations d'un homme prudent et honorable,
comme Coronal, qui avait t tmoin de la faveur dont l'ami
ral jouissait la cour d'Espagne, convaincraient les rebelles
de la folie de leur conduite.
Cependant Roldan, qui avait conscience de sa faute et
doutait de la clmence de Barthlemy, craignit de se livrer
au pouvoir de celui-ci; il dcida galement d'empcher ses
complices de communiquer avec Coronal, de peur qu'ils ne
CRRISlOrHS COLOMB, T. II.
17

VIE ET VOYAGES
fussent sduils par la promesse du pardon. Aussi, comme
cet envoy approchait du camp des rebelles, il se vit arrt
dans un chemin troit par une troupe d'archers, ayant l'ar
balte leve. Halte-l, tratre! cria Roldan. Si vous
tiez arriv huit jours plus tard, nous aurions tous t unis
comme un seul homme (1).
En vain Coronal usa de toute espce d'arguments et de
sollicitations pour ramener cet homme pervers et turbulent ;
celui-ci lui rpondit avec insolence et sur un ton de dfi,
dclarant qu'il combattait la tyrannie de Yadelantado, mais
qu'il tait prt se soumettre l'amiral, ds son arrive. Il
crivit, avec ses principaux allis, des lettres dans ce sens
aux amis qu'il avait Saint-Domingue, les engageant plaider
sa cause auprs de l'amiral et l'assurer qu'ils taient tout
disposs reconnatre son autorit.
Lorsque Coronal eut rapport l'insuccs de sa mission,
Yadelantado proclama Roldan et ses compagnons tratres.
Le rus rebelle ne voulut pas laisser ceux-ci indcis entre
la sduction de la promesse du pardon et la crainte de la
menace du chtiment; il partit immdiatement pour sa terre
promise du Xaragua, cherchant dtruire le sentiment de
l'honneur et du devoir chez ses complices, en les habituant
une vie d'oisivet et de libertinage.
Pendant ce temps, les funestes effets de ses intrigues
parmi les caciques taient devenus de plus en plus visibles.
L'adelantado n'tait pas plus tt sorti du fort Conception,
que les naturels complotrent de surprendre celui-ci. Guarionex tait . la tte de la conspiration, excit par Roldan
qui lui avait promis aide et protection, ainsi que par l'espoir
insens de profiter des divisions des Espagnols, pour dli
vrer son pays de l'insupportable domination d'envahisseurs
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. VIII.

D CHRISTOPHE COLOMl.

263

trangers. Il s'entendit secrtementavecseschefs tributaires,


et il fut convenu qu'ils se soulveraient tous en mme temps
et massacreraient les petits dtachements logs dans leurs
villages, tandis que lui-mme, avec une troupe de guerriers
d'lite, s'emparerait du fort Conception. La nuit de la pleine
lune fut fixe pour l'insurrection:
Cependant un des principaux caciques, mauvais observa
teur du cours des astres, prit les armes avant la nuit fixe
et fut repouss par les soldats cantonns dans son village.
L'alarme tait donne et les Espagnols se mirent partout
sur leurs gardes; le chef se rfugia auprs de Guarionex,
et celui-ci, irrit de sa fatale mprise, le fit tuer sur place.
h'adelantado ne fut pas plus tt inform de cette nouvelle
conspiration, qu'il partit pour la Vega avec un fort, dtache
ment de troupes. Guarionex n'attendit pas son arrive; il
comprit l'inutilit de toute tentative pour se dbarrasser de
ces trangers, qui pesaient comme une maldiction sur son
pays; il avait cecannu. que leur amiti mme tait funeste,
et redouta alors leur vengeance. Abandonnant dans ses
domaines paternels, cette Vega jadis heureuse, il s'enfuit
avec sa famille et une petite troupe de sujets fidles dans les
monts Ciguay, haute chane de montagnes qui s'tend au
nord d'Hati, entre la Vega et la mer. Les Ciguayens taient,
de tous les insulaires, les plus robustes et les plus hardis;
ils taient bien plus redoutables que les habitants effmins
des plaines ; c'tait une partie de cette tribu qui se montra
hostile aux Espagnols, lors du premier voyage de Colomb,
et c'est dans une escarmouche avec eux, dans le golfe de
Samana, que les Europens versrent pour la premire fois
le sang des naturels du Nouveau Monde. Le lecteur se rap
pellera la conduite franche et confiante de ces gens, le len
demain de l'escarmouche, et la hardiesse avec laquelle leur
chef monta bord de la caravelle de l'amiral et se mit entre

264

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

les mains des Espagnols. C'est auprs de ce cacique, nomm


Mayonabex, que Guarionex se rfugia ; il se rendit sa rsi
dence, dans une ville indienne prs du cap Cabron, envi
ron quarante lieues l'est d'Isabella, et lui demanda un
asile pour sa femme, ses enfants et la poigne de sujets
fidles qui l'avaient suivi. Le noble cacique des montagnes
le reut bras ouverts, non seulement il donna l'hospitalit
sa famille, mais il jura de le secourir dans sa dtresse, de
dfendre sa cause et de partager sa mauvaise fortune (1). Les
hommes civiliss apprennent tre magnanimes, mais leurs
actions les plus gnreuses sont souvent gales par celles
de sauvages ignorants, qui n'obissent qu'a une impulsion
naturelle.
(1) Las Casas, Hisi. M., cap. CX.XI, MS.Pierre Martyr, dee. I, cap. V.

CHAPITRE VII

CAMPAGNE DE L'ADELANTADO DANS LES MONTS GIGUAY

Avec l'aide de son alli, Guarionex, la tte de hardis


montagnards, fit plusieurs descentes dans la plaine, taillant
en pices de petits dtachements d'Espagnols en maraude,
dvastant les villages des naturels rests fidles ceux-ci et
dtruisant les fruits de la terre. L'adelantado eut bientt mis
un terme ces dprdations, mais il voulut expulser du voi
sinage un adversaire aussi redoutable. Ne reculant ni devant
le danger, ni devant la fatigue, et ne laissant rien faire aux
autres de ce qu'il pouvait faire lui-mme, il partit pour les
monts Ciguay, au printemps de 1498, avec une. escorte de
quatre-vingt-dix hommes, quelques cavaliers et une troupe
d'Indiens.
Aprs avoir franchi un dfil escarp, rendu presque im
praticable par des rochers raboteux et une vgtation exub
rante, il descendit dans une belle valle ou plaine, qui
s'tendait le long de la cte, entre les montagnes qui s'ap
prochaient de la mer. Sa marche tait attentivement surveille

S66

VIE ET VOYAGES

par les claireurs indiens, cachs dans les rochers et dans


les fourrs d'arbres. Comme les Espagnols cherchaient
l'entre de la plaine le gu d'une rivire, deux de ces
espions s'lancrent hors des buissons qui bordaient celle-ci ;
l'un deux se jeta l'eau et parvint se sauver la nage; le
second, ayant t pris, informa Barthlemy, que six mille
Indiens, placs en embuscade de l'autre ct de la rivire,
attendaient pour l'attaquer le moment o il la passerait.
L'adelantado avana avec prcaution et, ayant trouv un
gu, entra dans la rivire; ils taient peine au milieu du
courant, lorsque les sauvages, hideusement'tatous et res
semblant plus des dmons qu' des tres humains, s'lan
crent de leur cachette, en remplissant l'air de cris et de
hurlements; ils lancrent une nue de flches et de dards
contre les Espagnols, dont un grand nombre furent blesss,
malgr leur armure. Ceux-ci atteignirent nanmoins l'autre
bord et les montagnards prirent la fuite, et quelques-uns
furent tus, mais, bons coureurs, connaissant bien la fort
et se frayant habilement un chemin travers les fourrs les
plus pais, la plupart chapprent la poursuite de leurs
ennemis, gns dans leurs mouvements par l'armure, le bou
clier, l'arbalte, la lance dont ils taient chargs.
Suivant le conseil d'un de ces guides indiens, Barthlemy
traversa rapidement la valle, se dirigeant sur Cabron, o
rsidait Mayonabex; en route, il eut plusieurs escarmou
ches avec les naturels, qui s'lanaient brusquement des
buissons o ils se tenaient cachs, poussant des cris froces
et dchargeant leurs arcs, puis se rfugiaient au milieu des
rochers et de forts inaccessibles aux Europens.
Ayant fait plusieurs prisonniers, Yadelantado en envoya un,
avec un Indien d'une tribu amie, comme messager auprs de
Mayonabex, qu'il somma de lui livrer Guarionex; il lui pro
mettait cette condition amiti et protection, mais le mena

DE CHRISTOPHE COLOMB.

267

ait, en cas de refus, de porter le fer et la flamme sur son


territoire. Le cacique couta attentivement l'envoy et lui
rpondit : Dites aux Espagnols qu'ils sont des tres mau
vais, cruels et tyranniques, qu'ils sont des usurpateurs et
versent du sang innocent. Je ne dsire pas l'amiti de pa
reilles gens. Guarionex est un brave homme; il est mon
ami, mon hte, s'est rfugi auprs de moi, je lui ai promis
de le protger et tiendrai ma parole.
Cette rponse magnanime ou plutt ce dfi convainquit
'adelantado de l'inutilit de nouvelles propositions amicales.
Il savait tre svre lorsqu'il le fallait; il fit immdiatement
mettre le feu au village, o il s'tait log et plusieurs
autres du voisinage. Il envoya ensuite des messagers
Mayonabex , pour le prvenir que s'il ne livrait pas le chef
fugitif, tout son territoire serait dvast de la mme manire
et il ne verrait plus autour de lui que la fume et la flamme
de villages incendis. Alarms de cette destruction immi
nente, les Ciguayens se pressrent autour de leur prince, se
rpandant en lamentations bruyantes et maudissant le jour
o Guarionex s'tait rfugi au milieu d'eux; ils demandaient
que celui-ci ft sacrifi au salut du pays. Le noble cacique
se montra inflexible; il leur rappela les nombreuses vertus
de son malheureux ami, les droits sacrs qu'il avait leur
protection, et dclara qu'il souffrirait tous les maux, plutt
que de laisser jamais dire que Mayonabex et trahi son hte.
Les naturels se retirrent tristement, et le chef, appelant
Guarionex devant lui, jura une seconde fois de le dfendre,
dt-il perdre ses tats. Il n'envoya pas de rponse Yadelantado, et, pour empcher que de nouvelles communications
ne vinssent branler la fidlit de ses sujets, il plaa des
guerriers en embuscade, avec ordre de tuer tout messager
de l'ennemi. Ces sauvages n'occupaient pas depuis long
temps leur poste, lorsqu'ils virent deux hommes qui s'avan

268

VIE ET VOYAGES

aient dans la fort; l'un tait un Ciguayen prisonnier,


l'autre un Indien, alli des Espagnols; tous deux furent
massacrs sur place. Barthlemy suivait peu de distance,
n'ayant avec lui que dix fantassins- et quatre cavaliers; en
trouvant ses envoys morts, percs de flches, il entra en
fureur et rsolut de traiter avec rigueur ces sauvages opi
nitres. Il s'avana donc, avec toutes ses troupes, vers
Cabron o Mayonabex tait post avec son arme. A son
approche, les caciques infrieurs et leurs sujets, perdus de
terreur, s'enfuirent en toute hte. Se voyant ainsi aban
donn, Mayonabex se rfugia, avec sa famille, dans une
partie secrte des montagnes. Plusieurs Ciguayens cher
chrent aprs Guarionex, dans l'intention de le tuer ou de
l'offrir en victime propitiatoire, mais il s'tait enfui sur les
hauteurs, o il erra presque seul, dans les lieux les plus
sauvages et les plus dsols.
L'paisseur des forts et la rudesse des montagnes ren
dirent cette expdition extrmement difficile et pnible, et
la prolongrent au del du terme prvu par Yadelantado. Les
Espagnols ne souffraient pas seulement de la fatigue, mais
encore de la faim. Les naturels avaient tous fui dans les
montagnes, laissant leurs villages vides et dserts. Les
blancs n'avaient pour provisions que du pain de cassava, les
herbes et les racines que leurs auxiliaires indiens recueil
laient pour eux, et parfois quelques utias pris avec l'aide de
leurs chiens ; ils dormaient presque toujours terre, en
plein air, sous les arbres, exposs l'abondante rose qui
tombe dans ce climat. Ils avaient parcouru ce pays monta
gneux pendant trois mois et mouraient, pour ainsi dire, de
fatigue et de faim. Un grand nombre d'entre eux avaient, aux
environs du fort Conception, des fermes qui rclamaient
leur attention; ils demandrent la permission de retourner
chez eux, puisque les Indiens taient terrifis et disperss.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

369

Barthlemy laissa partir un bon nombre d'Espagnols, en


leur donnant une partie de la faible provision de pain qui
restait. Ne gardant que trente hommes, il rsolut d'explorer
, toutes les cachettes, toutes les cavernes, jusqu' ce qu'il et
dcouvert les deux caciques. Il tait toutefois difficile de
suivre leurs traces dans ces solitudes; il n'y avait personne
pour dsigner leur retraite, car tout le pays tait abandonn ;
les huttes- taient restes, mais on ne voyait pas un seul
tre humain, ou si, par hasard, on s'emparait d'un malheu
reux Indien, sorti des montagnes pour chercher des vivres,
celui-ci affirmait toujours ignorer l'endroit o se cachaient
les chefs fugitifs.
Un jour cependant, plusieurs Espagnols, qui taient alls
la chasse de Tutia, arrtrent deux serviteurs de Mayonabex, qui se rendaient un village loign pour y chercher
du pain. Ils les conduisirent Yadelantado, qui les fora de
trahir la retraite de leur chef et de servir de guides. Douze
Espagnols s'offrirent pour oprer la capture; tant tous
leurs vtement et se tatouant de manire ressembler des
Indiens, ils couvrirent leurs armes de feuilles de palmier et
se firent conduire auprs de l'infortun Mayonabex; ils arri
vrent secrtement et le trouvrent entour de sa femme, de
ses enfants et d'un petit nombre de serviteurs, tous ignorant
le danger qu'ils couraient. Tirant l'pe, ils se jetrent sur
eux, et les firent prisonniers et les emmenrent devant leur
commandant, qui, renonant alors poursuivre Guarionex,
retourna au fort Conception.
Parmi ces captifs se trouvait la sur de Mayonabex,
pouse d'un chef montagnard, dont les Espagnols n'avaient
pas encore visit' le territoire, et regarde comme une des
plus belles femmes de l'le. Fortement attache son frre,
elle avait quitt un pays o elle vivait en scurit, pour le
suivre au milieu des rochers et des prcipices, partageant

S70

VIE ET VOYAGES

ses fatigues et le consolant avec la tendresse naturelle son


sexe. Lorsque son poux fut instruit de son sort, il accourut
auprs de don Barthlemy et lui offrit de se soumettre son
autorit, s'il la mettait en libert. Celui-ci accepta cette offre
et lui rendit sa femme, avec plusieurs de ses sujets qui
avaient t arrts. Le cacique, tenant loyalement sa parole,
devint un fidle et prcieux alli pour les Espagnols, culti
vant leur profit une grande tendue de terrain et leur four
nissant en abondance du pain et d'autres provisions.
Jamais un trait de bont ne manqua, parat-il, de faire de
l'effet sur ce peuple. A la nouvelle de cet acte de clmence,
les Ciguayens se rendirent en foule au fort Conception,
apportant toute espce de prsents, promettant l'obissance
et implorant la mise en libert de Mayonabex et de sa
famille. Barthlemy accda en partie leurs prires; il rel
cha la femme et les serviteurs du cacique, mais il garda
celui-ci prisonnier pour s'assurer de la fidlit de ses sujets.
Sur ces entrefaites, l'infortun Guarionex, qui s'tait
cach dans les parties les plus sauvages des montagnes, fut
forc par la faim de s'aventurer quelquefois dans la plaine,
la recherche de provisions. Les Ciguayens, qui le regar
daient comme la cause de toutes leurs infortunes et esp
raient peut-tre en le sacrifiant obtenir la dlivrance de leur
chef, rvlrent sa retraite Yadelantado , qui envoya un
dtachement pour s'emparer de sa personne. Les Espagnols
se placrent en embuscade sur le chemin que le cacique de
la Vega prenait d'ordinaire pour rentrer dans les montagnes ;
comme ce malheureux prince revenait d'une de ses expdi
tions dans la plaine, les soldats qui l'piaient se jetrent sur
lui l'improviste et l'emmenrent, charg de chanes, au
fort Conception. Aprs ses deux rvoltes contre les usurpa
teurs de ses domaines, et l'ardeur, la persvrance avec les
quelles ceux-ci s'taient attachs sa poursuite, Guarionex

DE CHRISTOPHE COLOMB.

271

n'attendait que la mort de la vengeance de Vadelantado. Mais


don Barthlemy, malgr la svrit dploye dans son admi
nistration, n'tait ni vindicatif ni cruel de sa nature; il
croyait la tranquillit suffisamment assure dans la Vega par
la captivit de son chef et ordonna que celui-ci ft retenu
en otage dans la forteresse, pour rpondre de la fidlit de
ses sujets. Ayant mis un terme aux hostilits des Indiens
dans cette partie importante de l'le et pris des mesures pour
en prvenir le renouvellement, don Barthlemy retourna
Saint-Domingue, o, peu de temps aprs son arrive, il eut
le bonheur de revoir son frre, l'amiral, aprs une absence
de prs de deux ans et demi (1).
Telle fut l'active, intrpide, sage, mais orageuse et dsas
treuse administration de Vadelantado ; elle tmoigne des
grandes capacits, de l'nergie et de la vigueur de cet
homme, qui s'tait form et presque instruit lui-mme. Il
unissait en lui, un degr extraordinaire, le marin, le sol
dat et le lgislateur, Comme son frre, l'amiral, il s'leva
immdiatement par son esprit et ses manires au niveau de
sa position, ne montrant ni arrogance ni faste et exerant les
grands pouvoirs dont il avait t brusquement revtu, avec
la sagesse et la modration d'un homme n pour commander.
On l'a accus de svrit dans son gouvernement, mais on
ne voit pas qu'il ait jamais us de son autorit avec cruaut
ou d'une manire arbitraire. S'il fut svre pour les Espa
gnols factieux, il fut toujours juste; les dsastres de son
administration ne furent pas dus sa rigueur, mais aux
passions et la perversit de ceux qui la provoqurent;

(1) Les faits rapports dans ce chapitre sont principalement extraits


de la correspondance de Pierre Martyr, dec. I, lib. VI ; de l'histoire ma
nuscrite de Las Casas, lib. I, cap. CXXI; et de Herrera, Hist. Ind.. dec. I,
lib. III, cap. VII et VIII.

272

VIE ET VOYAGES DE l'.lll!ISTOl>IIE COLOMB.

l'amiral, qui avait des manires plus douces et un esprit


plus indulgent, ne russit pas mieux que lui se concilier
l'attachement des colons et se faire obir d'eux. Il ne
parat pas que l'on ait apprci suffisamment le mrite de
Barthlemy Colomb ; on a trop longtemps laiss son portrait
dans l'ombre; il est juste de le remettre au jour, comme le
pendant de celui de l'illustre frre dont il fut le fidle com
pagnon; moins aimable, moins sduisante peut-tre dans
son expression, moins caractrise par la magnanimit, cette
physionomie respire la hardiesse, la gnrosit, l'hrosme,
et porte l'empreinte d'une inflexible rsolution.

LIVRE XII

CHAPITRE I

DSORDRE DE L'ILE. - CONDUITE DES REBELLES DANS LA PROVINCE


DE XARAGUA

Colomb arriva Saint-Domingue, le 30 aot 1498, fatigu


d'un long et pnible voyage, et accabl d'infirmits; son
esprit et son corps avaient la fois besoin de repos, mais,
ds le premier jour o il entra dans la vie publique, le
grand homme fut condamn ne plus jamais goter le bon' heur de la tranquillit. L'le d'Hispaniola, la terre promise
de ses rves, devait lui causer des tourments perptuels,
enchaner sa fortune, entraver ses entreprises et remplir
d'amertume la fin de ses jours. Les honteuses passions de
quelques hommes mprisables avaient converti cette le for
tune et riante en un thtre de misres et de souffrances;
les luttes contre les naturels et les discussions des colons
avaient amen la suspension des travaux commencs dans
les mines, et tout espoir de recueillir des trsors s'tait
vanoui. Les horreurs de la faim avaient succd celles de
la guerre ; la culture de la terre avait t gnralement n

276

VIE ET VOYAGES

glige; plusieurs provinces avaient t dvastes pendant les


derniers troubles ; un grand nombre d'Indiens s'taient en
fuis dans les montagnes, et ceux qui taient rests avaient
perdu le got du travail, en voyant des trangers prts les
dpouiller sans piti des fruits de leurs sueurs. Il est vrai
que la Vega tait rentre dans la tranquillit, mais dans une
morne tranquillil; cette belle rgion que les Espagnols
avaient trouve, quatre ans auparavant, heureuse et bien
peuple, qui paraissait runir tous les dons de la nature,
sans connatre les soucis et les peines de la vie, offrait main
tenant un triste et douloureux spectacle. Plusieurs de ces
villes, o les blancs avaient t retenus par une cordiale
hospitalit et o ils avaient t presque adors comme des
divinits bienfaisantes, taient silencieuses et dsertes;
quelques-uns de leurs anciens habitants se cachaient au
milieu des rochers et dans des cavernes, d'autres avaient
t rduits en esclavage ; un grand nombre taient morts de
faim ou avaient t tus. Il parat presque incroyable qu'une
poigne d'hommes, retenus mme par des gouverneurs bien
intentionns, aient pu, en aussi peu de temps, causer de si
grands maux. C'est que les principes du mal ont une activit
funeste ; avec les plus grands efforts, l'homme le plus ver
tueux ne peut faire que peu de bien, tandis qu'il parat au
pouvoir de l'tre le plus mprisable de faire un mal incal
culable.
Les honteuses passions des colons, qui avaient attir tant
de calamits sur des innocents, les avaient condamns euxmmes des souffrances mrites; nulle part cette loi
juste ne se vrifiait mieux que chez les habitants d'Isabella
qui taient, de tous ceux de l'le, les plus paresseux, les plus
turbulents et les plus dissolus. Ils avaient laiss l les travaux
publics, nglig les jardins et les champs qu'ils avaient com
menc cultiver, chass les naturels du voisinage par leurs

DE CHRISTOPHE COLOMB.

277

extorsions et leur cruaut, et converti en dsert le pays


environnant. Trop indolents pour travailler et manquant de
moyens de s'occuper dans leur oisivet, ils s'taient disput
entre eux, mutins contre leurs chefs, et avaient pass leur
temps se quereller et se plaindre. Des soldats cantonns
dans l'le, un grand nombre avaient t malades pendant les
derniers troubles, tant enferms dans des villages indiens
o ils ne pouvaient s'adonner aucun exercice et obligs de
prendre une nourriture laquelle ils ne savaient pas s'habi
tuer; ceux qui avaient eu un service actif avaient t affaiblis
par la fatigue, de" longues marches et des rations insuffi
santes; beaucoup avaient perdu leurs forces, beaucoup
taient morts de maladie. Tous les colons dsiraient quitter
l'le, pour se soustraire aux maux qu'ils avaient eux-mmes
causs; c'tait cependant la terre fconde et favorise, sur
laquelle les philosophes et les potes d'Europe avaient les
yeux fixs avec ravissement, comme ralisant les peintures
de l'ge d'or. Ainsi les passions d'tres mauvais convertirent
en enfer le plus bel lyse que l'imagination pt jamais rver !
Une des premires mesures de Colomb, son arrive, fut
de publier une proclamation approuvant tous les actes poss
par son frre et menaant Roldan, avec ses complices. Ce
factieux s'tait tabli dans le Xaragua, o il avait t reu
cordialement par les naturels; il permit ses compagnons
de mener une vie oisive et dissolue dans ce beau pays, qui
servit avec ses habitants leurs plaisirs et leurs passions.
Peu de temps avant qu'ils connussent l'arrive de Colomb ,
un vnement imprvu vint leur fournir des secours et gros
sir leurs rangs. Errant un jour au bord de la mer, ils aper
urent au loin trois caravelles, dont la prsence dans cette
partie infrquente de l'Ocan les remplit d'tonnement et
de frayeur. Les vaisseaux approchrent et jetrent l'ancre
prs de la cte. Les rebelles craignirent d'abord qu'ils n'eusCURISTOPHE COLOMB, T. II.
18

278

VIE ET VOYAGES

sent t envoys leur poursuite ; mais Roldan, aussi pn


trant que hardi , supposa que ces navires avaient dvi de
leur route, ayant t pousss l'ouest par les courants, et
qu'on y tait dans l'ignorance de ce qui s'tait rcemment
pass dans l'le. Recommandant le secret ses compagnons,
il se rendit bord , prtendant avoir t envoy dans ces
environs pour maintenir les naturels dans l'obissance et
lever le tribut. Ses conjectures relativement ces vaisseaux
taient exactes; c'taient, en effet, les trois caravelles que
Colomb avait dtaches de son escadre, la hauteur des les
Canaries , pour porter des secours la colonie. Les capi
taines, ignorant la force des courants de la mer des Carabes
avaient t entrans l'ouest, bien loin de leur route, jus
qu' ce qu'ils fussent arrivs sur la cte du Xaragua.
Roldan tint bien le secret pendant trois jours ; les capi
taines qui le considraient comme un personnage important,
n'hsitrent pas souscrire toutes les rquisitions qu'il
leur fit; il se procura ainsi des sabres, des lances, des arba
ltes et toute sorte de munitions, tandis que ses compagnons,
se dispersant sur trois vaisseaux, s'occupaient secrtement
et activement se crer des partisans parmi les matelots,
comparant la vie pnible des colons Saint-Domingue avec
leur propre vie de libert et de plaisirs dans le Xaragua. Un
grand nombre d'hommes de l'quipage avaient t embar
qus, conformment au funeste conseil donn par l'amiral de
commuer la peine de la prison pour les criminels en celle de
la transportation dans la colonie; c'taient des vagabonds, le
rebut de la population des villes de l'Espagne, et des coquins
tirs de leurs cachots. De pareilles suggestions devaient avoir
de l'effet sur ces hommes ; aussi promirent-ils de dserter
la premire occasion, pour passer du ct des rebelles.
Ce ne fut que le troisime jour qu'Alonzo Sanchez de Carvajal , le plus intelligent des trois capitaines, dcouvrit le

DE CHRISTOPHE COLOMB.

879

caractre rel des htes que l'on avait si facilement admis


bord des vaisseaux ; il tait trop tard alors, le mal avait
t produit. Ses collgues et lui s'entretinrent plusieurs, fois
avec Roldan, qu'ils cherchrent dtourner de sa dange
reuse opposition l'autorit rgulire. La certitude que
l'amiral cinglait en ce moment vers l'le avec un renfort de
de troupes et des pouvoirs plus grands , avait agi fortement
sur l'esprit du chef des rebelles ; il avait, comme on l'a dj
vu, charg ses amis Saint-Dominique de plaider sa cause
auprs de l'amiral, lui disant qu'il n'avait fait que s'opposer
la conduite inique et oppressive de Yadelantado, mais tait
prt se soumettre Colomb , ds son arrive. Carvajal vit
la rsolution de Roldan et de plusieurs de ses pricipaux com
plices branle, et s'imagina qu'en restant quelque temps
encore au milieu des rebelles, il russirait les faire rentrer
dans le devoir. Les vents contraires empchaient d'ailleurs
les vaisseaux d'aller Saint-Domingue, malgr les courants.
Il fut donc convenu entre les capitaines qu'une grande par
tie des hommes qu'ils avaient bord, artisans et autres indi
vidus des plus utiles pour la colonie, se rendraient celle-ci
par terre; ils seraient conduits par Juan Antonio Colomb,
capitaine d'une des caravelles et parent de l'amiral, auquel il
tait trs attach. Arana devait partir avec les vaisseaux,
quand le vent le permettrait, et Carvajal offrit de rester sur la
cte, pour s'occuper de ramener les rebelles l'obissance.
Le lendemain matin, Juan Antonio Colomb dbarqua avec
quarante hommes , bien arms d'arbaltes , de sabres et de
lances, mais il fut surpris de se voir tout coup abandonn
de tous ses compagnons, sauf huit. Les dserteurs passrent
aux rebelles , qui reurent avec joie ce renfort important.
Juan Antonio eut beau leur faire des remontrances et des
menaces; c'taient pour la plupart des criminels, habitus
dtester l'ordre et braver la loi. Il s'adressa tout aussi vai

280

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

nement Roldan, en lui rappelant ses protestations de fid


lit au gouvernement. Celui-ci rpondit qu'il n'avait nul
moyen d'imposer l'obissance ; il n'tait que le suprieur
d'un couvent d'observantins, dans lequel chacun tait
libre de suivre les rgles de l'ordre. Ainsi commena cette
longue srie de maux qui sortirent de la dplorable mesure
de transporter des criminels dans une colonie, de manire
en empoisonner la population ds l'origine.
Juan Antonio, indign et dconcert, retourna bord avec
le petit nombre d'hommes qui lui taient rests fidles. Crai
gnant d'autres dsertions, les deux capitaines mirent imm
diatement la voile, laissant Carvajal terre poursuivre ses
tentatives pour ramener les rebelles. Ce ne fut qu'avec beau
coup de peine et aprs de longs retards que les vaisseaux
atteignirent Saint-Domingue, celui de Carvajal ayant chou
contre un banc de sable et souffert de grands dommages ;
leur arrive, la plus grande partie des provisions qu'ils
devaient apporter taient ou puises ou avaries. Alonzo
Sanchez de Carvajal arriva peu de temps aprs par terre,
escort jusqu' six lieues de la ville par plusieurs insurgs,
destins le protger contre les Indiens. Il n'avait pas
russi dcider les rebelles se soumettre immdiatement,
mais Roldan lui avait promis, ds qu'il apprendrait l'arrive
de Colomb Saint-Domingue, de se rendre aux environs de
cette ville, pour exposer ses griefs, expliquer sa conduite
et entrer en ngociations pour rgler toutes les contesta
tions. Carvajal apportait une lettre de ce chef l'amiral ,
conue dans ce sens, et croyait, d'aprs ce qu'il avait
observ chez les rebelles, qu'il serait facile de les ramener
l'obissance, en leur promettant une amnistie (1).
(1) Las Casas, Hist. Ind.. lib. I, cap. CXLIX, CL. Herrera, Hist. Ind.,
dec. 1, lib. III, cap. XII. Hist. del Almirante, cap. LXXYII.

CHAPITRE II

NGOCIATIONS DE L'AMIRAL AVEC LES REBELLES. - DPART


DES VAISSEAUX POUR L'ESPAGNE

Malgr le rapport rassurant de Carvajal, Colomb fut trs


troubl la nouvelle de ce qui s'tait pass dans le Xaragua ;
il comprenait que l'insolence et la confiance des rebelles
devaient avoir augment considrablement, depuis qu'ils
avaient vu se joindre eux un aussi grand nombre d'hommes
dcids et bien arms. La proposition de Roldan de se
rendre dans le voisinage de Saint-Domingue lui inspirait
des inquitudes; il doutait de la sincrit des protestations
de Yalcayde et craignait qu'un chef aussi rus, audacieux et
turbulent, ayant ses ordres une tourbe de coquins, ne ft
cause de bien des maux et des dangers. L'exemple de cette
bande indiscipline, rdant par l'le et vivant dans les plai
sirs et dans la licence, ne pouvait avoir qu'un mauvais effet
sur les nouveaux colons; ces hommes, en s'approchant de la
ville, pourraient communiquer secrtement avec les habi
tants, ouvrir un asile tous les mcontents, saper et miner
les bases mmes de la colonie.

VIE ET VOYAGES
Il fallait prendre immdiatement des mesures pour prser
ver les colons de toute sduction. L'amiral savait qu'un
grand nombre d'entre eux dsiraient vivement de revoir leur
pays et que les factieux avaient adroitement sem partout le
bruit que ses frres et lui voulaient retenir les Espagnols
dans l'le, pour des motifs intresss. Le 12 septembre 1498,
il publia une proclamation offrant le passage libre et des
provisions pour le voyage tous ceux qui dsiraient de
retourner en Espagne, sur cinq vaisseaux presque prts
prendre la mer. Il esprait par ce moyen dbarrasser la
colonie des paresseux et des mcontents, affaiblir le parti de
Roldan et ne garder auprs de lui que les gens bien inten
tionns et disposs.
Colomb crivit en mme temps Miguel Ballester, le
vieux soldat prouv qui commandait le fort Conception,
pour l'engager se tenir sur ses gardes, parce que les re
belles arrivaient dans son voisinage; il l'autorisa aussi
avoir une entrevue avec Roldan, offrir celui-ci son par
don et l'oubli du pass, s'il rentrait aussitt dans le devoir,
et l'inviter aller trouver l'amiral Saint-Domingue, en
lui donnant, au besoin par crit, l'assurance que sa per
sonne serait respecte. Colomb tait sincre dans ses dcla
rations, il tait d'un caractre bienveillant et pacifique, et
exempt, un point extraordinaire, de tout sentiment de
vengeance contre les misrables qui lui causaient tant de
tourments.
Ballester reut cette lettre au moment mme o les re
belles commenaient arriver dans le village de Bonao,
situ dans une belle valle ou Vega portant le mme nom,
une dizaine de lieues du fort Conception et une vingtaine
de Saint-Domingue. Le pays environnant tait fertile et bien
peupl ; Pedro Requelme, un des chefs de la sdition, y pos
sdait de grands domaines, et sa maison devint le quartier

DE CHRISTOPHE COLOMB.

283

gnral des insurgs. Adrien de Moxica, homme d'un esprit


brouillon et mchant, conduisit une bande de coquins ce
lieu de rendez-vous; Roldan et d'autres conspirateurs s'y
rendirent par diffrentes routes.
Miguel Ballester ne fut pas plus tt instruit de l'arrive de
Roldan, qu'il sortit du fort pour avoir une entrevue avec
lui; c'tait un vnrable vieillard, la tte blanche, aux ma
nires militaires. Loyal, franc, vertueux, ayant le caractre
srieux et une grande simplicit de cur, il tait bien choisi
comme mdiateur auprs d'hommes violents et drgls,
propre calmer leurs passions par son sang-froid, mod
rer leur turbulence par son ge, gagner leur confiance par
sa droiture et refrner leur licence par son irrprochable
vertu (1).
Ballester trouva Roldan en socit de Pedro Requelme, de
Pedro de Gamez et d'Adrien de Moxica, trois de ses princi
paux allis. Plein d'une superbe confiance dans sa force,
Roldan repoussa avec mpris le pardon qui lui tait offert,
en disant qu'il n'tait pas venu en ces lieux pour parler de
paix, mais pour rclamer la mise en libert de certains
Indiens, arrts injustement et sur le point d'tre envoys
comme esclaves en Espagne, quoique lui, alcayde mayor, et
jur, de les protger. Il dclarait qu'il ne prterait l'oreille
aucune proposition, avant qu'on lui et remis ces prison
niers, et fit entendre insolemment, en mme temps, qu'il
tenait l'amiral et sa fortune dans sa main, pouvant en faire
ce que bon lui semblait.
Les Indiens en question taient des sujets de Guarionex,
qui avaient t excits par Roldan refuser de payer le tri
but et qui, sous la sanction de son autorit suppose, avaient
pris part aux insurrections de la Vega. Roldan savait que(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CLHI.

284

VIE ET VOYAGES

l'esclavage des Indiens tait une mesure reproche au gou


vernement de l'le, surtout mal vue par la reine, et l'on voit
le caractre rus de cet homme l'adresse avec laquelle il
donnait son opposition Colomb le caractre d'une inter
vention au nom des droits mconnus des malheureux insu
laires. D'autres demandes de la nature la plus insolente
furent galement faites, et les rebelles dclarrent que, pour
toutes les ngociations ultrieures, ils ne traiteraient avec
nul autre intermdiaire que Carvajal, ayant eu des preuves
de l'honntet et de l'impartialit de celui-ci , dans leurs
rcentes relations avec lui dans le Xaragua.
Cette arrogante rponse son offre de pardon tait tout
fait diffrente de ce que l'amiral avait attendu et le plaait
dans une position embarrassante. Il lui semblait ne voir
autour de lui que trahison et perfidie; il savait que Roldan
avait des amis et des partisans secrets parmi ceux mmes
qui protestaient de leur fidlit, et il ignorait jusqu'o pou
vaient s'tendre les ramifications du complot ourdi contre
lui. Un fait vint bientt justifier ses apprhensions : il avait
ordonn aux habitants de Saint-Domingue de prendre les
armes, afin -de s'assurer du nombre de soldats avec lequel
il pourrait, s'il le fallait, se mettre en campagne. Aussitt le
bruit se rpandit parmi les colons qu'il voulait les conduire
contre les rebelles, Banao. Il n'y en eut pas plus de
soixante-dix qui rpondirent l'appel et encore n'y en
avait-il qu'une quarantaine sur lesquels on pouvait comp
ter; l'un feignait de boiter, l'autre se disait malade; les
uns avaient des parents, les autres, des amis parmi les
rebelles; presque tous taient mcontents (1).
L'amiral vit qu'un recours aux armes trahirait sa propre
faiblesse, en faisant ressortir la force des insurgs, et por(1) Hist. M Almirante, cap. LXXVHI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.
terait un coup mortel la dignit ainsi qu' l'autorit du
gouvernement. Il fallait donc temporiser, quelque humi
liante que pt lui sembler cette conduite. Il gardait depuis
dix-huit jours les cinq vaisseaux dans le port, esprant tou
jours mettre un terme la rbellion, afin de pouvoir faire
aux souverains un rapport satisfaisant sur la situation de
l'le. Cependant les provisions qui se trouvaient bord se
gtaient; les prisonniers indiens languissaient et mouraient ;
plusieurs s'taient jets l'eau ou avaient t suffoqus
fond de cale. Colomb tait, en outre, press de voir le plus
grand nombre possible de colons mcontents partir pour
l'Espagne, avant qu'aucune explosion n'et eu lieu.
Les vaisseaux mirent donc la voile, le 18 octobre 1498 (1).
Colomb crivit aux souverains une histoire de la rbellion,
dans laquelle il consigna le rejet de son offre de pardon.
Comme Roldan rduisait l'affaire un simple diffrend entre
Yadelantado et lui, diffrend dont l'amiral ne pouvait tre
juge impartial, Colomb demandait que ce chef ft appel en
Espagne, pour y tre jug par les souverains, ou qu'une
enqute ft faite en prsence d'Alonzo Sanchez de Carvajal,
qui tait li avec Roldan, et de Miguel Ballester, arbitre de
Yadelantado. Il attribuait, en grande partie, les dsordres de
l'le son long sjour en Espagne et aux lenteurs causes
par ceux qui avaient t chargs de l'aider et qui avaient
retard le dpart des vaisseaux, jusqu' ce que les colons
eussent souffert de la plus cruelle disette; de l des mcon
tentements, des murmures et enfin la rbellion. Il priait les
souverains, dans les termes les plus pressants, de ne pas
ngliger les affaires de la colonie et d'empcher les officiers
(1) Dans un de ces vaisseaux partit le pre du vnrable Las Casas,
qui tira de lui une bonne partie des faits rapports dans son histoire.
Las Casas, MU. Ind., lib. I, cap. CLIII.

2S6

VIE ET VOYAGES

de Sville, qui elles avaient t confies, de lui susciter


des difficults, s'ils ne lui prtaient pas leur assistance. Il
faisait allusion la manire dont il avait chti l'insolence
du misrable Ximeno Breviesca, une des cratures deFonseca, et suppliait les royaux poux de ne pas couter les
malveillants qui reprsenteraient ce fait ou tout autre sous
un faux jour pour le perdre dans leur opinion. Il assurait
qu'il suffirait de bien mnager les ressources naturelles de
l'le pour fournir tous les besoins des colons ; mais ceux-ci
taient indolents et dissolus. Il se proposait de renvoyer en
Espagne, avec chaque vaisseau, comme en ce moment, un
certain nombre de mcontents et de coquins, pour tre rem
placs par des gens honntes et laborieux. Il dsirait aussi
qu'on lui envoyt des prtres pour instruire et convertir les
Indiens, et, ce qui tait tout aussi ncessaire, pour rformer
les murs licencieuses des Espagnols. Il demandait enfin
un homme de loi pour remplir les fonctions de juge dans
l'le , ainsi que plusieurs collecteurs des revenus royaux.
Rien ne pouvait surpasser la sagesse et la prudence de ces
recommandations ; malheureusement il y avait une tache
dans cette belle lettre. Colomb demandait qu'il ft permis
aux colons d'employer, comme esclaves, pendant deux ans,
les Indiens pris dans les guerres et les insurrections.
L'usage du temps sert, sans doute, d'excuse au grand
homme, mais cette proposition ne s'accorde ni avec sa bien
veillance naturelle, ni avec sa conduite paternelle envers ce
malheureux peuple.
L'amiral crivit, en mme temps, une autre lettre renfer
mant une relation de son ancien voyage ; il y joignit une
carte, avec des spcimens d'or et surtout des perles qu'il
s'tait procures dans le golfe de Paria; il appelait particu
lirement l'attention sur ces perles , les premires qui
eussent t trouves dans le Nouveau Monde. C'est dans

DE CHRISTOPHE COLOMB.

287

cette lettre qu'il dpeignit dans un langage si enthousiaste


le continent nouvellement rvl , comme la rgion la plus
favorise de l'Orient, comme une source intarissable de
richesses et le prtendu sige du paradis terrestre. Il pro
mettait de poursuivre , avec les trois vaisseaux restants , la
dcouverte de ces magnifiques contres, aussitt que la
situation de la colonie le lui permettrait.
Roldan et ses amis saisirent aussi cette occasion d'en
voyer en Espagne des lettres, dans lesquelles ils cherchaient
justifier leur rbellion, en se plaignant, de la conduite
inique et tyrannique de Colomb et de ses frres, qu'ils dpei
gnaient sous les couleurs les plus noires. On pourrait croire
que les accusations de pareils hommes ne devaient gure
peser dans la balance contre le mrite prouv et les im
menses services du grand navigateur ; mais ils avaient de
nombreux parents et amis en Espagne, ils avaient pour eux
les prventions populaires, et des fourbes haut placs dans
la confiance des souverains taient disposs plaider leur
cause. Colomb, au contraire, pour se servir de son simple
et touchant langage, tait absent, envi, tranger au
pays (1).
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CLVII.

CHAPITRE III

NGOCIATIONS ET ARRANGEMENT AVEC LES REBELLES

Aprs le dpart des vaisseaux, Colomb reprit les ngocia


tions avec les rebelles, dcid tous les sacrifices pour
mettre fin une sdition qui dchirait l'le et contrariait
tous ses projets de dcouvertes. Les trois vaisseaux qu'il
avait gards restaient oisifs dans le port, quoiqu'une rgion
d'une richesse immense en apparence s'offrt sa porte; il
s'tait propos de la faire explorer par son frre, mais la
prsence de cet auxiliaire actif et guerrier tait indispen
sable, si les rebelles en venaient des violences. Telles
taient les difficults que ce grand homme rencontrait
chaque pas, dans ses gnreuses et magnanimes entre
prises, entrav tantt par les intrigues perfides de gens
haut placs, tantt par l'insolence et la turbulence d'une
poigne de misrables.
En consultant les personnages les plus importants dont il
tait entour, Colomb apprit qu'on attribuait, 'en grande
partie, le mcontentement populaire la svrit de son

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

289

frre, auquel on reprochait d'exercer la justice avec trop de


rigueur. Cependant Las Casas, qui connut toutes les dposi
tions recueillies de diffrents cts sur la conduite de Yadelantado, disculpe compltement celui-ci, sous ce rapport, et
affirme qu'il avait particulirement montr beaucoup de
patience, l'gard de Roldan. Quoi qu'il en soit, l'amiral,
d'accord avec ses conseillers, dcida d'essayer la plus
grande douceur. Le 20 dcembre 1498, il crivit Roldan,
dans les termes les plus conciliants, lui rappelant ses
anciennes bonts pour lui et se dclarant trs afflig de son
diffrend avec Yadelantado ; il le priait, au nom du bien
public et dans l'intrt de sa rputation, bien tablie auprs
des souverains, de ne pas persister dans son insubordina
tion, et l'assurait de nouveau que, si ses compagnons et lui
venaient le trouver, leur personne serait respecte.
Il s'agissait de savoir qui porterait cette lettre, les rebelles
ayant dclar qu'ils ne recevraient d'autre envoy qu'Alonzo
Sanchez de Carvajal. Les hommes qui entouraient Colomb
doutaient de la loyaut de cet officier; ils faisaient observer
qu'il avait laiss Roldan rester deux jours bord de sa cara
velle, dans le Xaragua ; il avait fourni celui-ci des armes
et des munitions, avait nglig de l'arrter, lorsqu'il avait
t instruit de sa rbellion, ne s'tait pas efforc de re
prendre les dserteurs, avait t escort par les insurgs
jusqu' Saint-Domingue et leur avait envoy des vivres
Ronao. On allguait, en outre, qu'il s'tait donn pour le
collgue de Colomb, charg par le gouvernement d sur
veiller et de contrler la conduite de celui-ci; on insinuait
qu'en conseillant aux rebelles de s'approcher de Saint-Do
mingue, il avait eu l'intention, si l'amiral n'tait pas encore
arriv, d'unir sa prtendue autorit de collgue celle de
Roldan, comme juge suprme, et de s'emparer des rnes du
gouvernement. Enfin le dsir exprim par les insurgs de

S90

VIE ET VOYAGES

ne traiter qu'avec lui prouvait qu'il projetait de se joindre


eux , et l'tendard de la rbellion devait tre arbor
Bonao (1). Ces insinuations troublrent, pendant quelque
temps, l'esprit de Colomb, mais il rflchit que Carvajal,
dans toute sa conduite, avait toujours agi en lionnte
homme; la plupart des circonstances qu'on invoquait contre
lui pouvaient tre interprtes en sa faveur; pour le reste,
c'taient de simples rumeurs, et l'amiral avait malheureuse
ment reconnu, par une exprience personnelle, que les plus
belles actions et les plus beaux caractres sont facilement
ternis par la calomnie. Il repoussa donc tout soupon et
dcida de se fier absolument Carvajal; il n'eut jamais sujet
de se repentir de cette dtermination.
L'amiral avait peine envoy cette lettre, qu'il en reut
une des chefs des rebelles, crite plusieurs jours, aupara
vant. Ceux-ci non seulement se justifiaient de l'accusation
de rbellion, mais prtendaient de grands loges, pour
avoir dissuad leurs compagnons du tuer Yadelantado, dont
la tyrannie avait provoqu chez eux le dsir de la vengeance.
Ils les avaient dcids attendre patiemment l'arrive de
l'amiral pour obtenir justice; mais, depuis un mois que
celui-ci tait arriv, il n'avait pas rpondu leur attente et
n'avait fait que manifester de l'irritation contre eux. L'hon
neur et la prudence les engageaient donc se retirer de son
service, et ils demandaient, par consquent, leur cong.
Cette lettre, date de Bonao, 17 octobre 1498, tait signe
de Francisco Roldan, Adrien de Moxica, Pedro de Gamez et
Diego de Escobar (2).
Sur ces entrefaites, Carvajal tait arriv Bonao, accom
pagn de Miguel Ballester; ils trouvrent les rebelles pleins
(1) Hist. del Almirante, cap. LXXVIII
(2) Ibid., cap. LXX1X. Hist. Ind, dec. I, lib. cap. XIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

291

d'arrogance et de prsomption. Cependant la lettre conci


liante de Colomb , jointe aux exhortations chaleureuses de
Carvajal et aux remontrances du vieux Ballester, eut un effet
favorable sur plusieurs chefs, plus intelligents que leurs
grossiers compagnons. Roldan, Gamez , Escobar et deux ou
trois autres montrent cheval pour se rendre auprs de
l'amiral, mais leurs complices, trop habitus leur vie oisive
et licencieuse pour goter l'ide de se remettre au travail et
de rentrer dans l'obissance, s'opposrent bruyamment
leur dpart. Ils dclarrent que l'affaire les concernait tous ;
quelque arrangement qui ft propos , il fallait qu'il ft fait
publiquement, par crit, et soumis leur approbation. Il se
passa un ou deux jours avant que ces clameurs fussent cal
mes. Roldan crivit alors l'amiral que ses compagnons
refusaient de le laisser partir, moins qu'on n'envoyt un
sauf-conduit pour lui et ceux qui l'accompagnaient. Miguel
Ballester crivit en mme temps Colomb, le pressant d'ac
cepter toutes les conditions que poseraient les rebelles;
ceux-ci devenaient chaque jour plus nombreux ; les soldats
du fort allaient grossir leurs rangs. Il craignait que si l'on
ne s'entendait promptement avec eux pour les renvoyer en
Espagne, non seulement l'autorit, mais la personne mme
de l'amiral ne ft expose ; car, si les hidalgos , les officiers
et les serviteurs qui l'entouraient taient prts mourir son
service, on ne pouvait gure compter sur le menu peuple (1).
L'amiral, comprenant qu'il n'y avait pas de temps perdre,
se hta d'envoyer le sauf-conduit demand. Roldan vint
Saint-Domingue et s'y conduisit comme s'il se ft moins pro
pos d'arriver une rconciliation, que de se faire des par
tisans et de provoquer des dsertions ; il eut plusieurs entre
vues avec Colomb et plusieurs lettres furent changes entre
(1) Las Casas, Hisi. Ind., lib. I, cap. CLIII.

292

VIE ET VOYAGES

eux. Il se plaignit beaucoup et fit un grand nombre de de


mandes; l'amiral fit de larges concessions, mais certaines
prtentions taient exorbitantes et inadmissibles (1). Aucun
arrangement prcis ne fut fait; Roldan partit, prtextant
qu'il devait s'entendre avec ses compagnons et promettant
d'envoyer ses conditions par crit. Colomb chargea son ma
jordome, Digo de Salamanca, de traiter en son nom (2).
Le 6 novembre, Roldan expdia de Bonao une lettre ren
fermant ses conditions; le manque de vivres l'obligeant de
partir de Bonao, il demandait qu'on lui envoyt la rponse
Conception, o il l'attendrait, ajoutait-il, jusqu'au lundi sui
vant, H du mois. Il y avait dans cette note d'insolentes
menaces, accompagnant d'insolentes demandes; l'amiral ju
gea impossible d'agrer celles-ci, mais, pour manifester ses
dispositions conciliantes et ter aux rebelles tout prtexte de
crainte, il fit afficher aux portes du fort, durant trente jours,
une proclamation promettant un pardon complet et l'oubli
du pass Roldan et ses complices, condition de se pr
senter devant lui et de faire leur soumission dans un mois;
ceux qui voudraient retourner en Espagne auraient le pas
sage libre, mais, le dlai pass, les insoumis seraient rigou
reusement punis. Il fit remettre une copie de cette pice
Roldan par Carvajal, avec une lettre o il dclarait qu'il lui
tait impossible de consentir ses conditions, mais offrait
d'accepter tout arrangement approuv par Carvajal et Sala
manca.
A son arrive, Carvajal trouva le vieux Ballester assig
dans le fort Conception par Roldan , qui , pour prtexte de
cette agression, rclamait, en sa qualit d'alcade major, un
malfaiteur qui s'tait rfugi dans ce lieu , Roldan, pour for(1) Las Casas, Hisi. Ind., lib. I, cap. CLYIII.
(2) Hist. del Almirante, cap. LXXIX.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

293

cer la garnison se rendre, lui avait coup l'eau. En voyant


la proclamation^affiche sur les portes du fort , les rebelles
se moqurentjdejl'amnistie qui leur tait offerte et s'crirent
que ce serait bientt l'amiral de leur demander grce; ce
pendant, sur les-chaleureuses exhortations de Garvajal, les
chefs finirent par rflchir et une capitulation fut conclue
par l'entremise de cet envoy. Il fut convenu que Roldan et
ses compagnons s'embarqueraient pour l'Espagne, dans le
port de Xaragua, sur deux vaisseaux chargs de vivres pour
cinquante jours ;]ils recevraient chacun de l'amiral un certi
ficat de bonne conduite et un mandat pour toucher leur paie
jusqu' ce jour; on leur donnerait des esclaves, comme on
avait fait pour d'autres , en rcompense des services rendus
par. eux, et, comme plusieurs avaient des femmes du pays
enceintes ou rcemment accouches, ils pourraient les em
mener avec eux, en place de ces esclaves, s'ils partaient. Une
indemnit. serait accorde quelques-uns dont les biens
avaient t mis sous squestre et Roldan pour le btail
qu'on lui avait pris. Il y avait d'autres conditions relatives
la sret des personnes, et il tait stipul qu'au cas o l'on
ne recevrait pas de rponse dans les huit jours, le tout serait
considr comme nul (1).
Cet arrangement fut sign par Roldan et ses compagnons,
au fort Conception , le 16 novembre , et par l'amiral, SaintDomingue, le 21 suivant. Celui-ci fit en mme temps pro
clamer une nouvelle amnistie, permettant ceux qui vou
laient rester dans l'le de se rendre Saint-Domingue et de
s'engager dans le service royal, ou d'occuper des terres dans
une partie quelconque de l'le. lis prfrrent nanmoins
suivre la fortune de Roldan, qui partit avec sa bande pour le
Xaragua, o il devait attendre les vaisseaux; il tait accom(1) Hist. del Almirante, cap. LXXX.
CBHISTOPHI COLOMB, T. O.

ii

VIE ET VOTAGES
pagn de Miguel Ballester, envoy par l'amiral pour diriger
les prparatifs de leur dpart.
Colomb vit avec une profonde douleur l'expdition qu'il
projetait vers la terre ferme retarde par d'aussi mprisables
obstacles, et les vaisseaux destins explorer le continent
nouvellement dcouvert mis au service de cette tourbe vile
et turbulente; il se consola toutefois par la rflexion que
tous les maux qui avaient si longtemps menac l'le seraient
bientt loigns et que dsormais l'ordre et la tranquillit
allaient rgner partout. Il ordonna donc d'quiper les vais
seaux sans dlai pour les envoyer dans le Xaragua, mais le
manque de munitions et la difficult d'achever les prparatifs
de ce voyage dans l'tat de dsordre de la colonie, retar
drent le dpart de l'escadrille bien au del du terme fix.
Sentant qu'il trompait les souverains en dlivrant Roldan
et ses complices un certificat de bonne conduite qui lui tait
arrach, Colomb crivit aux royaux poux pour leur expli
quer comment il avait d donner ce certificat aux rebelles,
pour prvenir le bouleversement et la ruine de la colonie;
il fit connatre le caractre et la conduite de ces hommes ,
rapporta qu'ils s'taient rvolts contre son autorit, qu'ils
avaient empch les Indiens de payer le tribut, ravag
l'le, accapar de grandes quantits d'or et enlev les filles
de plusieurs caciques; il recommandait donc de les faire
arrter et de confisquer leurs trsors et leurs esclaves, jus
qu' ce qu'une enqute et t faite sur leurs actes. Il remit
cette lettre un agent confidentiel qui devait s'embarquer
bord d'un des vaisseaux (1).
Les rebelles ayant quitt le voisinages et les choses tant
en bon tat Saint-Domingue, Colomb se fit remplacer dans
le commandement par son frre Diego et partit avec Yade(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. IH, cap. XVI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

295

lantado pour faire une tourne de plusieurs mois dans l'le,


afin de visiter les diffrents postes et de rtablir la tran
quillit.
Les deux caravelles destines transporter les rebelles
partirent de Saint-Domingue pour le Xaragua, vers la fin de
fvrier; mais, assaillies par une violente tempte, elles
furent forces de relcher dans un des ports de l'le, o elles
furent retenues jusqu' la fin de mars. Il y en avait une si
endommage qu'elle dut regagner Saint-Domingue ; un autre
vaisseau fut envoy sa place avec l'infatigable Carvajal, qui
htait de toutes ses forces le dpart des mutins; il resta onze
jours en route et trouva l'autre Caravelle Xaragua.
Pendant ce temps, les compagnons de Roldan avaient
chang d'avis et ils refusaient maintenant de partir; comme
d'ordinaire, ils rejetaient toute la faute sur Colomb, affirmant
qu'il avait retard dessein l'arrive des vaisseaux bien au
del du terme convenu, qu'il avait envoy ceux-ci hors d'tat
de prendre la mer et mal approvisionns; ils ajoutaient bien
d'autres griefs, fonds artificieusement sur des faits qui
chappaient, ils le savaient, son autorit. Carvajal fit rdi
ger une protestation formelle par un notaire qui l'avait
accompagn et, sachant que les vaisseaux taient trs en
dommags par les vers, tandis que leur quipage commen
ait manquer de provisions, il les renvoya Saint-Domin
gue, o il retourna lui-mme par terre. Roldan monta
cheval et l'accompagna quelque distance; il avait l'air
troubl : il craignait, en effet, de partir pour l'Espagne et,
d'un autre ct, il tait trop clairvoyant pour ne pas com
prendre les dangers de sa position, la tte d'une bande de
gens vicieux, qui bravaient toute autorit. Ces hommes lui
taient-ils attachs par un lien plus solide que les obligations
sacres qu'ils avaient violes? Aprs tre rest quelque temps
soucieux, il s'arrta et pria Carvajal d'en faire autant, vou

296

VIE ET VOYAGES

laht s'entretenir avec lui avant de le quitter. Ils mirent pied


terre et causrent l'ombre d'un arbre. Roldan protesta de
la droiture de. ses intentions et finit par dclarer que, si
l'amiral lui envoyait de nouveau un sauf-conduit pour lui, avec
des garanties pour les principaux d'entre ses compagnons, il
partirait pour aller traiter avec lui et esprait qu'on pourrait
s'entendre des conditions satisfaisantes pour les deux par
ties. Ces offres devaient toutefois tre tenues secrtes.
Carvajal, rjoui la perspective d'un arrangement dfinitif,
ne perdit pas de temps pour transmettre la proposition de
Roldan l'amiral. Celui-ci envoya aussitt le sauf-conduit
demand, revtu du sceau royal, avec une lettre amicale,
exhortant le rebelle se soumettre paisiblement l'autorit
des souverains. Plusieurs personnages importants, rests
fidles Colomb, crivirent sa demande une lettre pour
Roldan; ils y garantissaient la libert de celui-ci et de ses
compagnons, pendant les ngociations, pourvu qu'ils ne ten
tassent rien contre les souverains ou leur reprsentant.
Pendant que l'amiral s'efforait, avec une infatigable
ardeur, de faire rentrer les mutins dans l'obissance, il reut
d'Espagne une rponse la lettre dans laquelle, l'automne
prcdent, il avait chaleureusement retrac l'tat de dsordre
de la colonie et les excs commis par des rebelles contre
lesquels il rclamait l'appui des souverains. Cette rponse
avait t faite par l'ennemi de l'amiral, l'vque Fonseca,
surintendant du conseil des Indes; elle portait que sa dnon
ciation au sujet de Roldan tait parvenue en Espagne, mais
dclarait que l'affaire devait rester en suspens, les royaux
poux voulant l'examiner eux-mmes, avant de remdier au
mal (1).
Cette froide rponse eut pour effet de dcourager Colomb;
(1) Herrera, llist. M., dec. I, lib. III, cap. XVI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

297

il vit que ses plaintes taient peu coutes du gouvernement,


craignit que ses ennemis ne le desservissent auprs des sou
verains et s'attendit voir les rebelles redoubler d'inso
lence, en dcouvrant le peu d'influence qu'il avait la cour.
Anim toutefois d'un zle ardent pour le succs de son en
treprise et attach aux intrts des souverains, il rsolut de
ne reculer devant aucun sacrifice de son bien-tre ou de sa
dignit pour apaiser les troubles de l'le. Impatient de con
clure un arrangement avec Roldan, il partit la fin d'aot avec
deux caravelles, pour le port d'Azua, situ l'ouest de SaintDomingue etplus prs du Zaragua; plusieurs personnages importantsdelacolonie l'accompagnaient. Roldan serenditaussi
en cet endroit, avec le turbulent Adrien de Moxica et un cer
tain nombre de ses compagnons. Les concessions qui lui
avaient dj t faites avaient augment son arrogance et il
avait, sans doute, t inform de la froideur avec laquelle
les plaintes de Colomb avaient t reues en Espagne; il se
conduisit'plutt en vainqueur imposant des conditions qu'en
coupable cherchant obtenir son pardon par le repentir. Il
monta bord de la caravelle et exposa, avec son effronterie
ordinaire, les bases sur lesquelles ses compagnons et lui
taient disposs ngocier.
D'abord, il lui serait permis d'envoyer en Espagne, sur
les vaisseaux qui taient Saint-Domingue, une quinzaine de
ses compagnons ; ensuite ceux qui resteraient dans l'le rece
vraient des terres, en place de la paie royale; en troisime
lieu, on proclamerait que toutes les accusations portes
contre lui et ses partisans taient fondes sur de faux tmoi
gnages et inventes par des ennemis du gouvernement;
enfin, il serait rtabli dans sa charge 'alcayde mayor ou juge
suprme (1).
(1) Herrera, Ilist. Ind., dec. I, lib. III, cap. XVI.

"298

VIE ET VOYAGES

C'taient de dures et insolentes conditions pour com


mencer, mais elles furent acceptes; Roldan alla terre et
les communiqua ses compagnons. Au bout de deux jours,
Jes rvolts envoyrent un projet d'arrangement, rdig en
bonne forme et conu dans ,un langage arrogant; il renfer
mait toutes les concessions faites au fort Conception, avec
les rcentes demandes de' Roldan et finissait par une stipu
lation plus insolente encore que les autres; elle portait que,
si l'amiral manquait de tenir une seule de ses obligations,
les rebelles auraient le droit de s'assembler et de le con
traindre de vive force ou partout autre moyen qu'ils jugeraient
convenable observer la convention (1). Les mutins vou
laient se procurer ainsi non seulement une excuse pour le
pass, mais un prtexte pour une future rbellion.
C'est avec peine que nous rappelons cet incident de la vie
de Colomb et que nous faisons assister le lecteur indign
au spectacle de la longue et inutile lutte de ce grand
homme, qui l'on doit tant, contre une poigne de misrables.
Tourment par le doute, entour d'ennemis, tranger au
milieu d'un peuple jaloux, chef impopulaire d'une colonie en
rvolte, souponn, abandonn par le gouvernement qu'il
cherchait servir, excitant la dfiance par ses services
mmes, Colomb ne savait o trouver un bon conseil, un
appui sincre, une justice loyale. La terre mme semblait
se drober sous ses pieds, car des symptmes de sdition
se manifestaient parmi les hommes qui l'entouraient; voyant
les rebelles matres d'une des plus belles parties de l'le et
se livrant impunment tous les excs, ils parlaient entre
eux de suivre cet exemple, de dserter l'tendard de l'amiral
et de s'emparer de la province de Higuey, situe l'extr(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. XVI. Hist. del Almiranle,
cap. XXXVIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

899

mit est d'Hispaniola et renfermant, disait-on, de riches


mines d'or.
Dans cette position critique, cartant toute considration
de fiert ou de dignit et dcid servir, tout prix, les
intrts d'un souverain ingrat, Colomb se rsigna signer
cette convention humiliante; il esprait que plus tard, quand
il pourrait parler au roi et la reine, il les convaincrait qu'il
avait subi une contrainte et qu'il avait t forc par les diffi
cults extraordinaires au milieu desquelles il tait plac et
l'imminent danger que courait la colonie. Cependant, avant
d'apposer sa signature sur la pice, il y fit inscrire une sti
pulation, d'aprs laquelle les ordres donns par les souve
rains, par lui-mme ou par les juges qu'il avait nomms,
devaient tre ponctuellement excuts (1).
(I) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. XVI.

CHAPITRE IV

CONCESSIONS FAITES A ROLDAN ET A SES COMPAGNONS. - DPART


DE PLUSIEURS REBELLES POUR L'ESPAGNE

Rtabli dans sa charge d'alcayde mayor ou juge suprme,


Roldan tala toute l'insolence qu'on pouvait attendre d'un
homme qui tait arriv au pouvoir par des moyens cou
pables. A Saint-Domingue, il tait toujours entour de ses
partisans, n'avait de relations qu'avec des dbauchs et des
mcontents, et, ayant ses ordres toute la lie de la popula
tion, il intimidait d'un seul regard les colons paisibles et
fidles ; il poussa l'impudence jusqu' dfier l'autorit mme
de Colomb, en dposant un lieutenant de celui-ci, nomm
Rodrigo Perez, et en dclarant, en cette circonstance, qu'il
en ferait autant de tout officier de justice qu'il n'aurait pas
nomm (1). C'tait une tche difficile et pnible pour Colomb
de supporter l'insolence de cet homme et de la canaille
honte qui tait rentre avec lui dans la ville; il ferma les
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap. XVI.

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

301

yeux sur un grand nombre d'abus, essayant de calmer par la


douceur et l'indulgence les jalousies et les prventions qu'il
avait veilles; il faisait, en mme temps, toute espce de
concessions aux factieux pour les ramener dans le devoir.
A ceux des colons qui voulaient rester Hispaniola, il offrit
de choisir entre la paie royale ou des terres, avec un cer
tain nombre d'Indiens, les uns libres, les autres esclaves,
pour les aider cultiver ; ils prfrrent gnralement les
terres, et, dans les distributions qu'il en fit, il chercha con
cilier, autant que possible, les intrts de l'individu avec
ceux de la communaut.
Roldan prsenta une requte signe par plus de cent de
ses anciens compagnons, lesquels demandaient des terres
dans le Xaragua. L'amiral craignit la runion d'un si grand
nombre de factieux dans une province loigne ; aussi les
dissmina-t-il dans les diffrentes parties de l'le, envoyant
les uns Bonao, o leur tablissement donna naissance la
ville de ce nom, les autres sur les bords du Rio Verde ou
rivire verte, dans la Vega, d'autres encore San lago,
six lieues environ de l. Il leur donna un vaste domaine et
de nombreux esclaves, pris dans les guerres de l'le; il fit
aussi avec les caciques, leurs voisins, un arrangement
d'aprs lequel, au lieu de payer tribut, ils devaient fournir
aux colons une partie de leurs sujets, hommes libres, pour
aider ceux-ci cultiver leurs terres. Cette espce de service
fodal fut l'origine du systme des repartimientos ou de la
rpartition des Indiens libres parmi les colons, systme qui,
adopt gnralement dans les colonies espagnoles, o il
donna lieu des abus monstrueux, fut une source de maux
intolrables pour les malheureux indignes et contribua
pour beaucoup leur extermination Hispaniola (1). Colomb
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. III, cap XVI.

302

VIE ET VOYAGES

regardait l'le comme un pays conquis et, comme reprsen


tant des souverains catholiques, s'arrogeait tous les droits
du vainqueur ; ceux qui l'avaient assist dans son entreprise
pouvaient donc se partager le territoire et s'y tablir comme
des seigneurs fodaux, en rduisant les naturels la condi
tion de vilains ou vassaux (1). Cet arrangement ne s'accor
dait pas avec son intention premire de traiter les sauvages
avec douceur, comme de paisibles sujets de la couronne;
mais tous ses projets avaient t dfaits et les mesures qu'il
prenait lui taient imposes par les difficults de sa position
et la violence des factieux. Il nomma un capitaine ayant sous
ses ordres une troupe d'hommes arms, espce de police,
avec laquelle il devait parcourir les provinces, contraindre
les Indiens a payer le tribut, surveiller la conduite des co
lons et dtruire le moindre symptme de mutinerie ou d'in
surrection (2).
Ayant demand et obtenu toutes ces faveurs pour ses
compagnons, Roldan ne s'oublia pas lui-mme; il rclama
certaines terres aux environs d'Isabella, comme lui ayant
appartenu avant sa rbellion, ainsi qu'une ferme royale, o
l'on levait des oiseaux de basse-cour; elle avait nom La
Esperanza et tait situe dans la Vega. Colomb lui accorda
ces demandes, en l'autorisant employer pour la culture
les sujets du cacique dont Alonzo de Ojeda avait fait couper
les oreilles, lors de sa premire expdition militaire dans la
Vega. Roldan reut aussi des terres dans le Xaragua et du
btail appartenant la couronne ; ces dons lui taient faits
provisoirement, jusqu' ce que la volont des souverains ft
connue (3). Colomb esprait encore que ceux-ci, en appre(1) Munoz, Hist. del Nuovo Mundo, lib. VI, 50.
(2) Hist. del Almirante, cap. LXXX1V.
(3) Herrera, Hist.lnd., dec. I, lib. III, cap. XVI.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

SOS

nant que ces concessions lui avaient t arraches, ne d


pouilleraient pas seulement les rebelles de leurs biens mal
acquis, mais leur infligeraient un chtiment bien mrit.
Roldan, enrichi, au del de ses esprances, demanda
Colomb la permission d'aller visiter ses terres, ce qui ne lui
fut accord qu'avec une grande rpugnance; il partit aussitt
pour la Vega et, s'arrtant Bonao, son ancien quartier gn
ral, il nomma Pedro Requelme, un de ses complices les plus
actifs, alcade ou juge du lieu, avec licence d'arrter tous les
dlinquants et de les envoyer prisonniers au fort Conception,
o il se rservait lui-mme le droit de les juger. Cet abus de
pouvoir offensa vivement l'amiral, qui eut d'autres raisons
de mettre en suspicion les rebelles qui venaient de faire leur
soumission. Pedro Requelme, sous prtexte de faire btir
une vaste table, se mit construire sur une hauteur un
solide btiment, facile transformer en une forteresse
redoutable; il tait, disait-on, d'accord avec Roldan, tous
deux voulant se mnager une retraite, en cas de besoin.
Situ dans le voisinage de la Vega, o les anciens rebelles
s'taient tablis en grand nombre , cet endroit pouvait deve
nir un point de ralliement dangereux, si une nouvelle sdi
tion clatait. Pedro de Arana, homme loyal et honorable,
souponna Requelme de perfidie et s'opposa son entre
prise: tous deux s'adressrent l'amiral, qui dfendit
Requelme de poursuivre les travaux de construction (1).
Colomb avait fait ses prparatifs pour retourner avec son
frre Barthlemy en Espagne, o il lui importait au plus
haut point de se rendre , pour exposer dans leur vrai
jour les derniers vnements qui s'taient passs dans la
colonie ; il avait reconnu que l'effet de ses lettres pouvait
(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I lib. III, cap. XVI. Hist. del Almirante,
cap. LXXXIII, LXXXIV.

504

VIE ET VOYAGES

tre facilement dtruit par les mensonges des malveillants


et de ses ennemis. Cependant l'le tait encore agite; il
n'tait pas sr de la fidlit de ses anciens rebelles, si ch
rement qu'il l'et achete. On parlait d'une prochaine des
cente des montagnards du Ciguay dans la Vega; ils tente
raient de dlivrer leur cacique, Mayohabex, retenu prisonnier
dans le fort de Conception. En mme temps, on avait reu
de l'Ouest la nouvelle que quatre vaisseaux trangers, aux
allures suspectes, taient apparus sur la cte. Ces raisons
obligrent Colomb de remettre son dpart et le retinrent
occup des affaires de cette le fatale qu'il aimait tant.
Les deux caravelles partirent pour l'Espagne au commen
cement d'octobre, emmenant ceux des colons qui voulaient
retourner dans leur pays, entre autres un grand nombre de
partisans de Roldan. Quelques-uns de ceux-ci prirent avec
eux des esclaves, d'autres des filles de caciques ravies leur
famille. L'amiral dut fermer les yeux sur ces iniquits,
comme sur beaucoup d'autres qu'il ne voyait pas avec moins
de douleur. Il sava'it aussi qu'il envoyait en Espagne des
ennemis et des faux tmoins, qui le diffameraient et noirci
raient sa conduite; mais il n'avait pas le choix. Pour com
battre ces influences, il fit partir par la mme caravelle l'hon
nte et loyal Miguel Balester, ainsi que Garcia de Barrantes,
chargs de le reprsenter la cour et munis des dpo
sitions prises relativement aux actes de Roldan et de ses
complices.
Dans ses lettres aux souverains, Colomb les supplia de
rechercher la vrit par rapport aux derniers vnements ;
il considrait sa convention avec les rebelles comme nulle
et non avenue, pour plusieurs raisons : d'abord elle lui avait
t impose par la violence et sur mer, o il n'exerait pas
les fonctions de vice-roi ; ensuite il y avait eu deux procs
au sujet de l'insurrection, et, les insurgs ayant t condam

DE CHRISTOPHE COLOMB.

505

ns comme tratres, l'amiral ne pouvait les absoudre de leur


crime; en troisime lieu, la convention touchait au revenu
royal, sur lequel il n'avait aucun pouvoir, sans l'interven
tion des officiers spciaux; enfin, Roldan et ses complices,
en quittant l'Espagne , avaient jur fidlit aux souve
rains et l'amiral, leur reprsentant, et ils avaient viol ce
serment. Pour ces raisons et pour d'autres de ce genre,
justes ou sophistiques, Colomb priait les royaux poux de ne
pas se croire obligs ratifier le trait conclu avec les
rebelles, mais de faire une enqute sur les actes de ceux-ci
et de les traiter selon leurs mrites (1).
Colomb exprimait le dsir, comme il l'avait dj fait dans
une lettre prcdente, qu'on lui envoyt un juge clair pour
faire respecter les lois, car, quoiqu'il ft convaincu d'avoir
toujours t clment, on lui avait reproch d'tre trop
rigoureux. Il demandait aussi qu'on envoyt des hommes
prudents pour former un conseil et d'autres pour remplir
certains emplois fiscaux; il dsirait toutefois qu'on limitt
et dfint les pouvoirs de ces agents, de manire a ne lser
ni sa dignit, ni ses privilges. Il insistait beaucoup sur ce
point, ses prrogatives ayant t gravement enfreintes en
plusieurs occasions. Il lui semblait, disait-il, que les princes
devaient montrer beaucoup de confiance dans leurs gouver
neurs de provinces, car tout priclitait sous l'empire de
de ceux-ci, si la faveur royale ne leur donnait de la force et
de l'autorit : sage maxime inspire l'amiral par une exp
rience rcente; ses embarras et le triomphe des rebelles
avaient eu pour cause la dfiance des souverains et leur
insensibilit ses plaintes.
Sentant la vieiilesse et les infirmits peser de plus en plus
sur lui et sa sant fort dlabre depuis son dernier voyage,
(1) Herrera, Hisi. Ind., dec. I, lib. III, cap. XVI.

OG

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

Colomb commena penser son fils Diego comme un actif


coadjuteur, qui, destin lui succder, pourrait s'instruire
sous ses yeux remplir les devoirs de sa future position;
Diego, quoiqu'il ne ft pas encore sorti de page, avait atteint
l'ge viril et tait capable de s'occuper des affaires impor
tantes de la vie. L'amiral pria donc de le lui envoyer pour
l'assister, attendu qu'affaibli par l'ge et la maladie, il ne pou
vait plus faire autant d'efforts qu'aparavant (1).
(1) Herrera, Hist. Ind:, dec. I, lib. III, cap. XVI.

CHAPITRE V

ARRIVE D'OJEDA AVEC UNE ESCADRILLE A L'OUEST DE L'ILE. ENVOI DE ROLDAN A SA RENCONTRE

Parmi les raisons qui avaient engag Colomb retarder


son dpart pour l'Espagne, nous avons mentionn l'arrive
de quatre vaisseaux l'ouest de l'le; ils avaient jet l'ancre,
le 5 septembre 1499, dans un port un peu au dessous de
Jacquemel, en apparence dans le but decouper du bois de
teinture qui abonde dans le voisinage, et d'emmener des
indignes comme esclaves. Des rapports ultrieurs infor
mrent l'amiral qu'ils taient commands par Alonzo de
Ojeda, le bouillant et hardi cavalier qui s'tait distingu en
diffrentes occasions, dans les prcdents voyages de dcou
verte, et surtout par la capture du cacique Caonabo. Colomb,
qui connaissait l'esprit aventureux et entreprenant de cet
homme, le vit avec inquitude visiter l'le clandestinement
comme une espce de flibustier; il chercha un agent habile
et courageux, pour demander des explications Ojeda et
s'opposer toute agression. Nul ne lui parut plus capable

308

VIE ET VOYAGES

de remplir cette mission que Roldan; celui-ci, avec autant


d'audace qu'Ojeda, tait plus rus. Cette expdition l'occu
perait, ainsi que ses partisans, et les empcherait de tramer
de mauvais desseins ; Colomb esprait que les nombreuses
concessions qui venaient de leur tre faites les avaient atta
chs son parti, attendu qu'ils' avaient plus gagner lui
tre fidles qu' se rvolter.
Roldan accepta avec empressement cette mission ; il
n'avait plus rien obtenir par la rbellion et il avait hte de
s'assurer ses biens mal acquis et de faire oublier le pass
par des services rendus au gouvernement. Vaniteux autant
qu'actif, il se piquait d'honneur d'accomplir une entreprise
qui exigeait la fois du courage et de l'adresse. Partant de
Saint-Domingue avec deux caravelles, il arriva, le 29 sep
tembre, deux lieues du port o mouillaient les vaisseaux
suspects; l, il dbarqua avec vingt-cinq hommes dtermi
ns, bien arms et habitus parcourir les forts. Il envoya
cinq claireurs en avant; ils lui rapportrent la nouvelle
qu'Ojeda tait plusieurs lieues de son escadrille, n'ayant
avec lui qu'une quinzaine d'hommes, occups faire du pain
de cassava dans un village indien. Roldan se plaa entre son
adversaire et la mer, esprant tomber sur lui l'improviste ;
mais Ojeda fut prvenu de son approche par les Indiens, que
le nom seul de Roldan faisait trembler, depuis ses rcents
excs dans le Xaragua. Il comprit le danger qu'il courait, car
il se douta que l'alcade tait envoy sa poursuite et il se
voyait coup, loin de son escadrille; avec son intrpidit
ordinaire, il se prsenta aussitt devant Roldan, accompa
gn d'une demi-douzaine d'individus seulement. Le rus
alcade commena par causer de sujets gnraux, puis il lui
demanda pour quel motif il avait dbarqu dans l'le, surtout
dans cette partie recule et solitaire, sans avoir d'abord
inform l'amiral de son arrive. Ojeda rpondit qu'il faisait

30

DE CHRISTOPHE COLOMB.

un voyage de dcouverte et avait d relcher en cet endroit,


pour radouber ses vaisseaux et se procurer des vivres. L'al
cade l'invita alors, au nom du gouvernement, lui montrer
son permis de navigation. Ojeda, qui connaissait le caractre
rsolu de son adversaire, rprima sa colre et dit qu'il avait
laiss ses papiers bord ; il dclara qu'il se proposait de se
rendre de l Saint-Domingue, pour rendre ses hommages
l'amiral auquel il avait beaucoup de choses dire en parti
culier. Il ajouta que l'amiral tait en disgrce complte la
cour, qu'il tait question de lui ter le commandement et
que la reine, sa protectrice, tait si malade qu'on dsesp
rait de ses jours. Ces paroles, suppose-t-on, furent rappor
tes par Roldan Colomb dans ses dpches, o il annonait
qu'Ojeda lui avait rvl certains secrets qu'il ne jugeait pas
prudent de confier une lettre.
Roldan alla alors au port ; il trouva bord plusieurs per
sonnes de connaissance, qui avaient dj t Hispaniola
et confirmrent ce que lui avait dit leur commandant; on
lui montra un ordre sign par l'vque Fonseca, surinten
dant du conseil des Indes, et autorisant Ojeda faire un
voyage de dcouverte (1).
Il rsultait du rapport d'Ojeda'et de ses compagnons que
les relations enthousiastes faites par Colomb de ses rcentes
dcouvertes sur la cte de Paria, ses brillantes suppositions
au sujet des richesses de ce pays et les spcimens de perles
envoys aux souverains, avaient enflamm la cupidit d'un
grand nombre d'aventuriers. Ojeda se trouvait en ce moment
en Espagne; favori de l'vque Fonseca, il se fit montrer la
lettre de Colomb aux souverains, avec les cartes qui y taient
jointes et qui renfermaient l'itinraire suivi par l'amiral. Il
savait que celui-ci tait embarrass par les troubles d'Hispa(1) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. IV, cap. III.
CBRISTOPUK COLOUB, T. II.

2J

310

VIE ET VOYAGES

niola ; il apprit, en causant avec Fonseca et d'autres ennemis


du grand homme, qu'il tait l'objet de la dfiance et de la
jalousie du roi, et que sa chute tait prochaine. Il pensa
profiter des circonstances et projeta une entreprise particu
lire, dans l'espoir d'tre le premier s'emparer des trsors
des contres nouvellement dcouvertes. Il communiqua son
projet son protecteur, Fonseca ; celui-ci n'tait que trop
port vers tout ce qui pouvait dtruire les plans et obscurcir
la gloire de Colomb ; on peut ajouter qu'il se montra toujours
plus dispos favoriser des aventuriers cupides que des
hommes aux vues droites et leves. Il fournit Ojeda toutes
les facilits,' lui remit une copie des papiers et des cartes de
l'amiral, pour lui servir de guide, et lui donna un permis
sign de son nom seul, sans celui des souverains. Il tait
stipul dans cette pice que l'escadrille ne toucherait
aucune terre appartenant au roi de Portugal ou dcouverte
par Colomb avant 1495; cette disposition trahissait les
intentions perfides de Fonseca , car elle permettait
Ojeda de visiter la cte de Paria et les les aux perles,
dcouvertes par l'illustre Gnois postrieurement cette
date. Les vaisseaux devaient tre frts aux frais des aven
turiers et la couronne avait droit une part des profit de
l'entreprise.
Au moyen de ce permis et avec l'aide d'un grand nombre
d'avides et riches spculateurs, Ojeda quipa quatre vais
seaux Sville ; parmi ses auxiliaires se trouvait le clbre
Amric Vespuce, marchand florentin, trs vers dans la go
graphie et l'art nautique. Le principal pilote de l'expdition
tait un marin de grande rputation, Juan de la Cosa, lve
de l'amiral, qu'il avait accompagn dans son premier voyage
de dcouverte, ainsi que dans ses explorations sur la cte
mridionale de Cuba et autour de l'le de la Jamaque ; plu
sieurs matelots et un pilote distingu, Barthlemy Roldan,

DE CHRISTOPHE COLOMB.

511

avaient visit avec Colomb la cte de Paria (1). Telle tait


l'expdition qui, par un singulier enchanement de circon
stances, fit donner au Nouveau Monde le nom du marchand
florentin, Amric Vespuce.
L'escadrille avait mis la voile en mai 1499. Les aven
turiers taient arrivs au continent mridional, dont ils
avaient suivi la cte, l'espace de deux cent lieues l'est de
l'Ornoque jusqu'au golfe de Paria ; guids par les cartes de
Colomb, ils avaient travers ce golfe, franchi la Boca del
Dragon et s'taient avancs l'ouest vers le cap de La Vela,
visitant l'le Marguerite ainsi que le continent voisin et d
couvrant le golfe de Vnzuela. Ils avaient touch ensuite
aux les des Carabes, o ils avaient livr combat aux fa
rouches indignes et fait un grand nombre de prisonniers,
dans l'intention de les vendre sur les marchs esclaves de
l'Espagne ; de l, commenant manquer de provisions, ils
s'taient dirigs vers Hispaniola, ayant accompli le plus
long voyage qui et t fait jusque-l dans le Nouveau
Monde (2).
Aprs avoir recueilli tous les renseignements qu'il put se
procurer sur ces voyageurs, sur leurs aventures et leurs
projets, Roldan, se fiant la promesse qu'Ojeda lui avait
faite de se rendre auprs de l'amiral, retourna Saint-Do
mingue pour rendre compte de sa mission.
(1) Las Casas, Hist. Ind.
(2) Herrera, Hist. Ind., dec. I, lib. IV, cap. IV. Munoz, Hist. del
Nuevo Mundo, partie manuscrite, indite.

CHAPITRE VI

MANUVRES DE ROLDAN ET D'OJEDA

En apprenant la nature de l'expdition d'Ojeda, Colomb


fut douloureusement surpris ; le permis de navigation
donn celui-ci tait une infraction directe ses prroga
tives les plus importantes, infraction sanctionne par l'auto
rit mme qui devait les considrer comme sacres. Il atten
dit toutefois avec patience la visite d'Ojeda pour obtenir des
explications plus compltes, mais l'aventurier n'avait nulle
ment l'intention de tenir cette promesse, qu'il n'avait faite
que pour chapper la surveillance de Roldan. Aussitt
qu'il eut radoub ses vaisseaux et fait des provisions, il cin
gla vers la cte du Xaragua, o il arriva en fvrier 1500 ; il
fut bien reu par les Espagnols qui rsidaient dans cette
province et lui fournirent tout ce dont il avait besoin. Il y
avait parmi eux un grand nombre d'anciens compagnons de
Roldan, gens de mauvaises murs, ennemis de tout ordre
et de toute contrainte, et pleins de ressentiment contre
l'amiral qui les avait ramens sous l'autorit de la loi.

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMB.

313

Connaissant le caractre fougueux et intrpide d'Ojeda et


apprenant qu'il tait en msintelligence avec Colomb, ces
hommes le salurent comme un nouveau chef, venu pour
redresser leurs griefs imaginaires, la place de Roldan qu'ils
considraient comme les ayant abandonns ; ils se plai
gnirent bruyamment l'aventurier de l'injustice de l'amiral,
qu'ils accusaient de retenir leurs arrirs.
Ojeda, qui s'chauffait facilement et ne manquait pas de
vanit, se posa immdiatement en redresseur de griefs ; on
rapporte aussi qu'il se prtendit autoris par le gouverne
ment, avec Carvajal, pour conseiller ou plutt surveiller
l'amiral, et qu'une de leurs premires mesures devait d'tre
de faire payer tout ce qui tait d aux serviteurs de la cou
ronne (1). On peut toutefois douter qu'Ojeda ait affich une
pareille prtention, qui pouvait tre si vite dsapprouve et
lui et nui auprs du gouvernement ; il fut probablement
encourag intervenir par le dclin visible de la faveur de
l'amiral la cour et par sa propre confiance dans la puis
sante protection de Fonseca. Peut-tre aussi, persuad par
ceux avec qui surtout il avait eu des relations en Espagne,
avant son dpart, croyait-il, comme ils le disaient partout,
que les colons avaient t pousss bout par la tyrannie de
Colomb et de ses frres; il est donc possible qu'il obt un
sentiment de gnrosit en mme temps qu' son esprit
entreprenant, lorsqu'il se proposa de faire rendre justice
ces hommes, de se mettre leur tte, de marcher immdiate
ment sur Saint-Domingue et de forcer l'amiral les payer
sur l'heure ou de le chasser de l'le.
La proposition d'Ojeda fut reue avec des cris de joie par
une partie des rebelles; d'autres s'y opposrent. Des que
relles s'engagrent et amenrent des scnes de violence; de
(1) Hist. del Almirante, cap. LXXXIV.

314

VIE ET VOYAGES

part et d'autre, il y eut plusieurs colons tus et blesss, mais


la victoire resta aux partisans de l'expdition.
Heureusement pour Colomb, Roldan arriva dans le voisi
nage, prcisment dans cet instant critique, avec une troupe
d'hommes rsolus ; l'amiral l'avait envoy avec mission de
surveiller les mouvements d'Ojeda, dont il avait appris le
dbarquement sur la cte du Xaragua. Inform des scnes
de violence qui s'taient passes, l'alcade, chemin faisant,
fit prier son ancien complice, Diego de Escobar, de le suivre
avec tous les compagnons srs qu'il pourrait runir. Ils
atteignirent le Xaragua une journe de distance l'un de
l'autre. On vit alors un nouvel exemple de la mauvaise foi
ordinaire entre les coquins; les anciens partisans de Roldan,
voyant qu'il tait dcid servir avec zle le gouvernement
et qu'ils ne pouvaient esprer de l'entraner dans une nou
velle sdition, voulurent lui tendre des piges et le tuer en
route, mais ils en furent empchs par sa vigilance et sa
clrit (1).
A l'approcha de Roldan et d'Escobar, Ojeda se retira bord
de sa flottille; malgr son audace, il ne se souciait pas, en
ce moment, d'engager une lutte, certainement sanglante, o
il lui faudrait lever le bras contre le gouvernement et ne
pouvait rien gagner. Roldan alors recourut des reprsen
tations dans le genre de celles qui lui avaient t inutile
ment faites lui-mme auparavant ; il crivit son adver
saire, lui reprochant sa conduite et le dsordre qu'elle
provoquait dans l'le, et le priait de descendre terre pour
s'entendre l'amiable avec lui sur le redressement des griefs
invoqus. Ojeda, qui connaissait le caractre violent et rus
de l'alcade, laissa ses lettres sans rponse et refusa de se
mettre en son pouvoir; il s'empara mme d'un des messa(1) Hist. del Almirante, cap. LXXXIV.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

51.1

gers, Diego deTruxillo, et, dbarquant l'improviste, il en


leva un autre Espagnol, nomm Toribio de Lenares; il retint
ces deux hommes enchans bord de son vaisseau, comme
otages pour un certain Juan Pintor, un manchot, qui avait
dsert, et menaa de les faire pendre si le transfuge ne lui
tait pas rendu (1).
Diffrentes manuvres furent faites par ces deux adver
saires d'gale force, dont chacun se dfiait de l'habilet
et du courage de l'autre. Ojeda mit la voile et fit douze
lieues vers le nord jusqu' la province de Cahay, l'une des
plus belles et des plus fertiles du pays, habite par une popu
lation douce et inoffensive; il y dbarqua avec quarante
hommes et fit main-basse sur toutes les provisions des indi
gnes. Les deux reprsentants de l'amiral avaient long la
cte et l'eurent bientt rejoint; Roldan envoya alors Escobar
dans un lger canot, conduit par des Indiens, et, arriv
porte de voix, celui-ci informa Ojeda que, puisqu'il refu
sait de descendre terre, l'alcade se rendrait bord de son
vaisseau, s'il voulait lui envoyer une embarcation pour le
prendre.
Ojeda crut ds lors n'avoir plus rien craindre ; il expdia
aussitt une chaloupe qui s'arrta prs du rivage ; les ra
meurs invitrent alors Roldan entrer. Combien de per
sonnes puis-je emmener avec moi? demanda-t-il. Cinq
ou six seulement, rpondit-on. L-dessus Diego de Escobar
et quatre autres indignes avancrent vers la chaloupe; les
matelots refusrent d'en recevoir davantage. Roldan or
donna un de ses compagnons de le porter bord et un
autre de marcher ct de celui-ci pour lui prter de l'aide.
Par ce stratagme sa suite se composait de huit hommes.
Ds qu'il fut entr, il enjoignit aux rameurs de se diriger
(1) Las Casas, Hist. Ind., lib. I, cap. CLXIX, MS.

316

VIE ET VOYAGES

vers la cte; sur leur refus, ses compagnons et lui les char
grent l'pe la main, en blessrent plusieurs et les firent
tous prisonniers, l'exception d'un archer indien qui, se
jetant l'eau, se sauva la nage.
C'tait un succs important pour Roldan. Ojeda, press
de reprendre sa chaloupe, indispensable pour le service du
vaisseau, fit alors des ouvertures de paix; il approcha du
rivage dans la petite chaloupe qui lui restait, avec son prin
cipal pilote, un arquebusier et quatre rameurs. L'alcade entra
dans l'embarcation qu'il venait de capturer, avec sept ra
meurs et quinze hommes arms; quinze autres se tenaient
sur la plage prts se jeter, en cas de besoin, dans un grand
canot. Une entrevue mmorable eut lieu entre ces braves
antagonistes, qui se tenaient galement sur leurs gardes.
Ils s'entretinrent distance. Ojeda, pour justifier ses dmon
strations hostiles, prtendit que Roldan tait venu avec des
soldats pour l'arrter; l'alcade nia positivement qu'il et
cette intention et promit l'aventurier qu'il serait reu de la
manire la plus amicale par l'amiral, s'il se rendait SaintDomingue. Un arrangement fut enfin conclu; la chaloupe
fut rendue et on changea les prisonniers, sauf le dserteur
Juan Pintor, qui s'tait cach. Le lendemain, Ojeda, confor
mment la convention, mit la voile pour s'loigner de
l'le, en menaant toutefois de revenir un jour avec plus
d'hommes et de vaisseaux (1).
Roldan resta dans le voisinage, doutant que l'aventurier
ft rellement parti; quelques jours aprs, il fut inform
que celui-ci avait dbarqu sur une partie loigne de la
cte. Il le poursuivit immdiatement par mer, avec quatrevingts hommes, tandis que des claireurs battaient le pays.
(1) Lettre de Colomb la nourrice du prince Jean. Hist. del Almirante,
cap. LXXX1V.

DE CHRISTOPHE COLOMB.

517

Avant d'tre arriv l'endroit dsign, il apprit que son


adversaire avait de nouveau repris la mer et il n'entendit
plus ds lors parler de lui. Las Casas rapporte toutefois
qu'Ojeda se dirigea, soit vers quelque district recul d'Hispaniola, soit vers l'le de Porto Rico, o il excuta ce qu'il
appelait sa cavalgada, c'est dire enleva un grand nombre
de malheureux sauvages, qu'il vendit sur le march esclaves
de Cadix (1).
(1) Las Casas, Hia. Ind., lib. I, cap. CLX1X.

CHAPITRE VII

CONSPIRATION DE GUEVAM ET DE MOXICA

Lorsque des hommes ont t habitus vivre dans la


licence, ils se font un rare mrite du moindre acte d'hon
ntet. Les compagnons de Roldan exaltrent bruyamment
leur fidlit inaccoutume et le grand service qu'ils avaient
rendu au gouvernement, en chassant Ojeda de l'le; comme
tous les coquins rforms, ils s'attendaient voir leur bonne
conduite amplement rcompense. Croyant leur chef matre
de tout leur accorder et enchants de la dlicieuse province
de Cahay, ils lui demandrent de partager ce territoire entre
eux pour leur tablissement. L'alcade n'et point hsit
accueillir cette demande, si elle lui avait t faite au temps
de sa rbellion, mais il s'efforait maintenant de faire res
pecter les lois ; il refusa donc d'accder ce dsir, avant
qu'il et reu l'approbation de l'amiral. Toutefois, sachant
qu'il avait nourri chez ces hommes des ides qu'il tait dan
gereux de contrarier, et que leur cupidit, longtemps tolre
et mme caresse, se rvolterait contre tout retard, il par

VIE ET VOYAGES DE CHRISTOPHE COLOMD.

519

tagea entre eux certaines terres qui lui appartenaient sur le


territoire de son ancien hte, Behechio, cacique du Xaragua.
Il crivit ensuite Colomb pour demander la permission de
retourner Saint-Domingue, et reut en rponse une lettre
qui, aprs bien des loges et des remercments pour l'habi
let et l'activit qu'il avait dployes, le priait de rester quel
que temps encore dans le Xaragua, de peur qu'Ojeda ne
rdt secrtement prs de la cte, prt y tenter une des
cente.
Les troubles n'taient pas encore apaiss, lorsqu'un inci
dent quelque peu romanesque vint donner un nouvel aliment
ce feu qui languissait. Vers ce temps-l, arriva dans le
Xaragua un jeune cavalier d'origine noble, nomm don Hernando de Guevara. Cet homme, qui avait un extrieur agra
ble et des manires sduisantes, tait domin par ses pas
sions et sans principes; il tait cousin d'Adrien de Moxica,
un des chefs les plus actifs de la rcente rbellion, et avait
lui-mme commis tant d'excs Saint-Domingue, que l'ami
ral l'avait banni de l'le. Guevara avait t envoy dans le
Xaragua pour s'embarquer sur un des vaisseaux d'Ojeda, car
il n'avait pas d'autre moyen de retourner en Espagne, mais
il tait arriv aprs leur dpart. Roldan le reut favorable
ment en considration de son ancien compagnon, Adrien de
Moxica, et lui permit de rsider o il lui plairait, en atten
dant de nouveaux ordres de l'amiral son sujet. Guevara
s'tablit dans la province de Cahay, l'endroit mme o
l'alcade avait captur la chaloupe d'Ojeda; c'tait un sjour
dlicieux sur cette belle cte, mais le jeune Espagnol ne
l'avait choisi qu' cause du voisinage du Xaragua. Grce
la libert qu'on lui avait laisse, il se fit recevoir dans la de
meure d'Anacaona, la veuve de Caonabo et la sur du caci
que Behechio; cette femme remarquable avait conserv son
amiti pour les Espagnols, malgr les scnes de violence qui

520

VIE ET VOYAGES

s'taient passes sous ses yeux, et la dignit naturelle de


son caractre l'avait fait respecter mme des misrables d
bauchs qui infestaient la province. De son dfunt poux,
Caonabo, elle avait eu une fille nomme Higuenamota, alors
nubile et trs admire pour sa beaut. Guevara s'tant trouv
souvent avec elle, l'aima et se fit aimer; ce fut pour tre plus
prs d'elle qu'il choisit le Cahay pour sa rsidence et vint
habiter un endroit o son cousin, Adrien de Moxica, entre
tenait un certain nombre de chiens et de faucons pour la
chasse. Le jeune Espagnol diffrant son dpart, Roldan d
couvrit la cause qui le faisait agir, et l'engagea se dsister
de ses prtentions et sortir de la province; Las Casas rap
porte que l'alcade aimait lui-mme la jeune Indienne, et tait
jaloux de la prfrence donne son rival. Anacaona, char
me de l'extrieur brillant et des manires gracieuses de
Guevara, favorisait celui-ci, qui d'ailleurs recherchait sa fille
en mariage; aussi, malgr l'ordre qui lui avait t donn, il
s'installa dans la maison de cette princesse et fit chercher un
prtre pour baptiser sa fiance.
A cette nouvelle, Roldan fit appeler Guevara et lui repro
cha vivement de rester dans le Xaragua et de chercher
tromper une personne de l'importance d'Anacaona, en sdui
sant sa fille. Le jeune homme avoua son amour, protesta de
la puret de ses intentions, et sollicita l'autorisation de res
ter. Roldan fut inflexible; il allgua que l'amiral pourrait
interprter mal sa conduite, mais il est probable qu'en ra
lit il dsirait se dbarrasser d'un rival qui contrariait ses
projets amoureux. Guevara obit, mais il n'tait pas depuis
trois jours dans le Cahay, que, ne pouvant vivre loign de
son amante, il retourna dans le Xaragua, accompagn de
quatre ou cinq amis, et se cacha dans la demeure d'Ana
caona. Roldan, qui tait empch de sortir par un mal
d'yeux, lui envoya, aussitt qu'il le sut de retour, l'ordre de

>

DE CHRISTOPHE COLOMB.

321

partir l'instant pour le Cahay. Le jeune Espagnol rpondit


sur un ton de dfi; il conseilla l'alcade de ne pas se faire
d'ennemis dans un moment o il avait tant besoin d'amis,
car il savait de bonne part que l'amiral se proposait de lui
faire couper la tte. L-dessus Roldan lui ordonna de quitter
cette partie de l'le et de se rendre Saint-Domingue, pour
se prsenter devant l'amiral. En se voyant spar l'avenir
de la belle Indienne, le jeune homme se calma subitement,
et, changeant de ton, recourut d'humbles supplications ;
l'alcade, apais par sa soumission, lui permit de rester pour
le moment dans le voisinage.
Roldan avait veill des ides de licence et de violence
dans l'esprit de ses complices, lors de sa rbellion, et il de
vait recueillir alors le fruit de ses leons. Guevara, irrit des
obstacles mis sa passion, promit de se venger; il se fut
bientt fait des partisans parmi les anciens compagnons de
l'alcade, qui dtestaient comme magistrat celui qu'ils idol
traient, lorsqu'il tait leur chef. On convint de se jeter brus
quement sur lui et de le tuer ou de lui crever les yeux.
Roldan, prvenu, agit avec sa clrit habituelle; Guevara
fut saisi dans la maison d'Anacaona, sous les yeux de sa
fiance; sept de ses complices furent galement arrts.
L'alcade envoya aussitt une relation de ces vnements
l'amiral ; il ne voulait rien faire, disait-il, sans l'autorit de
celui-ci et ne pouvait tre un juge impartial dans cette af
faire. Colomb, qui tait en ce moment au fort Conception,
dans la Vega, donna l'ordre de conduire le prisonnier dans la
forteresse de Saint-Domingue.
Les vigoureuses mesures de Roldan contre ses prcdents
compagnons produisirent une vive sensation dans l'le. En
apprenant que son cousin avait t jet en prison, sur l'or
dre de son ancien alli, Adrien de Moxica devient furieux et
rsolut de se venger. Accourant Ronao, le foyer de la r

522

VIE ET VOYAGES

bellion, il obtint la coopration de Pedro Requelme, l'alcade


rcemment nomm; ils visitrent ensemble les ex-rebelles,
qui avaient reu des terres et s'taient tablis dans diff
rentes parties de la Vega, s'adressant leurs passions et les
exhortant prendre la dfense d'un ancien ami. Ces gens
paraissaient avoir un penchant irrsistible la sdition; ils
aimaient tous Guevara et la beaut de la jeune Indienne fit
probablement de l'impression sur eux; ils proclamrent que
Roldan avait agi tyranniquement, pour empcher un mariage
d'inclination, utile aux intrts de la colonie. Il n'y a.pas
d'homme plus odieux ses anciens complices qu'un voleur
converti ou un rebelle servant la justice. Les scnes de
dsordre reparurent ; les armes, peine rentres au four
reau, en furent de nouveau tires, et les conspirateurs se
prparrent agir. Moxica se vit bientt la tte d'une
troupe d'hommes hardis, bien arms, monts sur de bons
chevaux et prts s'engager dans toute entreprise. Aveugl
par l'impunit dont avaient t couverts leurs premiers ex
cs, il menaa d'en commettre de plus grands, et projeta,
non seulement la dlivrance de son cousin, mais le meurtre
de Roldan et de l'amiral.
Colomb tait au fort Conception avec une faible suite, au
moment o ce dangereux complot fut ourdi dans le voisinage
mme; ne s'attendant pas tre attaqu par des hommes qu'il
avait combls de faveurs, il ft sans doute tomb en leur pou
voir, si un des conspirateurs ne lui et fait des rvlations.
Il vit d'un coup d'il les dangers qui le menaaient et l'orage
qui allait clater; le temps de la douceur tait pass et il
rsolut de frapper un grand coup pour touffer l'insurrection
dans son berceau.
Ne prenant avec lui que six ou sept serviteurs fidles et
trois cuyers, tous bien arms, il se dirigea de nuit vers l'en
droit o taient runis les chefs du complot ; confiants pro

DE CHRISTOPHE COLOMB.

523

bablement dans la discrtion de leurs complices et dans la


faiblesse de l'amiral, ceux-ci, parat-il, n'avaient pris aucune
prcaution. Colomb, tombant sur eux l'improviste, s'empara
de Moxica et de plusieurs de ses principaux allis, et les
amena dans le fort Conception. Le moment tait critique, la
Vega tait prte se soulever; l'amiral avait le chef de la
conspiration en son pouvoir et il jugea ncessaire de faire
un exemple pour frapper les factieux de terreur. Il ordonna
de pendre Moxica au sommet de la forteresse ; celui-ci de
manda pouvoir se confesser avant de mourir, et un prtre
fut introduit dans son cachot. Le misrable Moxica, qui avait
montr tant d'arrogance auparavant, perdit tout courage
l'approche de la mort ; il retarda sa confession, la commen
ant et s'interrompant, la recommenant et s'arrtant de
nouveau, comme s'il et espr, en gagnant du temps, se
procurer une chance de dlivrance. Au lieu de se confesser,
il imputa des crimes des gens que l'on en savait innocents.
A la fin, Colomb, indign de tant de perfidie et de lchet,
perdit patience et, dans un excs de colre mle de mpris,
fit pendre le coquin aux crneaux du fort (i).
Cet acte de svrit fut promptement suivi d'autres; plu
sieurs complices de Moxica furent condamns mort et jets
dans les fers en attendant leur excution. Avant que les
conspirateurs se lussent remis de leur surprise, Pedro Requelme fut arrt, avec plusieurs de ses amis, dans son
repaire de Bonao et conduit dans la forteresse de Saint-Do
mingue, o tait aussi dtenu le premier moteur de cette
nouvelle rbellion, Hernando de Guevara, l'amant de la
jeune princesse indienne. Ces actes inattendus de rigueur,
venant d'un homme qui s'tait jusque-l montr si dbon
naire, eurent l'effet dsir. Les conjurs s'enfuirent pour la

(1) Hei rera, Mst. M., dec. I, lib. IV, cap. V.

324

VIE ET VOYAGES

plupart dans le Xaragua, leur retraite favorite; on ne les y


laissa pas se runir pour tramer de nouveaux complots.
L'adelantado, second par Roldan, les poursuivit avec sa
clrit et son nergie caractristiques ; on dit qu'il s'tait
fait accompagner d'un prtre, afin que les coupables, aussi
tt arrts, fussent confesss et pendus, mais il est plus pro
bable qu'il les envoyait prisonniers Saint-Domingue, comme
le disent d'autres relations. Il y eut un moment o il y en
avait dix-sept enferms dans une prison commune et atten
dant leur jugement, tandis que Barthlemy Colomb traquait
le reste avec une ardeur infatigable (1).
C'taient des mesures promptes et svres, mais, si l'on
rflchit que l'amiral avait si longtemps support les outrages
de ces hommes, qu'il leur avait fait tant de concessions et de
sacrifices, qu'ils l'avaient entrav dans toutes ses grandes
entreprises, qu'ils avaient, par leurs menes honteuses, d
truit la prosprit de la colonie, qu'ils avaient abus de sa
longanimit, brav son autorit et enfin attent sa vie, on
ne s'tonnera pas qu'il ait fini par laisser tomber sur les cou
pables le glaive de la justice, qu'il avait tenu jusque-l sus
pendu au dessus de leurs ttes.
L'esprit de faction fut compltement touff et les bons
effets des mesures prises par Colomb, depuis son dernier
voyage, dans l'intrt de l'le, commencrent se manifes
ter. Les Indiens, convaincus de l'inutilit de toute rsistance,
se soumirent au joug; un grand nombre d'entre eux, se
convertissant la civilisation, se vtirent et embrassrent
le christianisme. Avec l'aide des indignes, les Espagnols se
mirent alors cultiver vigoureusement la terre et la prosp
rit parut renatre partout avec la tranquillit.
(l)'Las Casas, Hist. lud., lib. I, cap. CLXX, MS. Heirera, RM. Ind.,
dec. 1, lib. IV, cap. VIII.

DE CHRISTOPHE COLOMB.
Colomb considrait tous ces changements heureux comme
produits par une intervention spciale de Dieu; dans une
lettre dona Juana de la Torre, dame de distinction, aya ou
nourrice du prince Jean, il donne un exemple de ces rve
ries fantasques auxquelles il tait sujet dans ses moments de
maladie et d'anxit. L'hiver prcdent, dit-il, vers la Nol,
menac d'une guerre avec les Indiens et d'une rvolte des
Espagnols, se dfiant de tous ceux qui l'entouraient et crai
gnant de tomber en disgrce la cour, il s'abandonna pen
dant quelque temps au dsespoir ; dans cette heure sombre
et pleine de dcouragement, il entendit la nuit une voix qui
lui adressait des paroles de consolation : 0 homme de peu
de foi, pourquoi te laisses-tu abattre? Ne crains rien, je
veille sur toi. Les sept annes du' terme d'or ne sont pas
expires; en cela et en toute autre chose, je prendrai soin
de toi.
Les sept annes du terme d'or, dont il est ici question,
font allusion un vu fait par Colomb, lors de la dcouverte
du Nouveau Monde, et rapport par lui-mme dans une lettre
aux souverains; il avait promis de fournir avant sept ans,
au moyen des profits de ces entreprises, cinquante mille
hommes d'infanterie et cinq mille de cavalerie, et, dans les
cinq annes suivantes, un nombre gal de troupes pour con
tribuer la dlivrance du saint spulcre.
Les paroles encourageantes que fit entendre la voix sur
naturelle furent confirmes le jour mme, dit l'amiral, par
la nouvelle de la dcouverte d'une grande tendue de pays
riche en mines (1). Cette promesse imaginaire et si myst
rieusement faite de l'assistance divine, paraissait Colomb,
en ce moment, prs de s'accomplir; la tranquillit avait suc(1) Lettre de Colomb la nourrice du prince Jean. Hist. del Almirante,
cap. LXXXIV,
CBRISTOPHE COLOMB," T. II.
21

VIE ET VOYAGES
cd des troubles pleins de dangers. Le grand homme
esprait pouvoir poursuivre heureusement son entreprise
favorite, si longtemps interrompue, l'exploration de la cte
de Paria et l'tablissement d'une pcherie dans le golfe des
Perles. Combien il s'abusait ! En ce moment mme se prpa
raient des vnements qui devaient l'accabler de douleur, le
dpouiller de ses honneurs et le plonger comparativement
dans la misre, le reste de ses jours.

FIN III! TOME DEUXIME.

TABLE DES MATIRES

Chapitre

IX. Expdition de Colomb dans les montagnes de


Cibao
X. Excursion de Juan de Luxan dans les mon
tagnes. Murs et usages des naturels.
Retour de'Colomb Isabella. ...
XI. Retour de Colomb Isabella. Dprissement
de la colonie
XII. Rpartition des forces espagnoles l'intrieur
de l'le. Prparatifs d'un voyage Cuba.

16
30
36

LIVRE VII
Chapit.ee

I. Voyage l'extrmit est de Cuba ....


II. Dcouverte de la Jamaque
III. Retourna Cuba. Croisire dans les les nom
mes les Jardins de la reine
IV. Exploration au sud de Cuba
V. Retour de Colomb sur la cote mridionale de
Cuba
VI. Explorations sur la cte mridionale de la Ja
maque
VII. Voyage au sud d'Hispaniola et retour Isa
bella

43
49
54
60
70
78
83

TABLE DES MATIRES.

328

LIVRE VIII

Chapitre

I. Arrive de Christophe Colomb Isabella.


Portrait de Barthlemy Colomb. ... 91
II. Insubordination et dpart de Pedro Margarite. 98
III. Dmls avec les Indiens. Alonzo de Ojeda
assig par Caonabo
104
IV. Mesures prises par Colomb pour rtablir la
tranquillit dans l'le. Expdition d'Ojeda
pour s'emparer de Caonabo
111
V. Arrive d'Antonio de Torres d'Espagne avec
quatre vaisseaux. Son retour avec des
esclaves indiens
120
VI. Expdition de Colomb contre les Indiens de la
Vega. Bataille
125
VII. Soumission des naturels. Imposition d'un
tribut
.130
VIII. Intrigues contre Colomb la cour d'Espagne.
Renvoi d'Aguado pour faire une enqute
sur la situation d'Hispaniola. . . . . 138
IX. Arrive d'Aguado Isabella. Sa conduite
arrogante. Tempte dans le port . . 145
X. Dcouverte des mines de Haina
152

LIVRE IX
Chapitre

I. Retour de Colomb en Espagne avec Agnado. 159


II. Dclin de la popularit de Colomb en Es
pagne. Rception de l'amiral par les
souverains, Bnrgos. Projet d'un troi
sime voyage
166
III. Prparatifs d'un troisime voyage. Contra
rits et retards
. 174

TABLE IES MATIRES.

329

LIVEE X
Chapitre

I. Dpart de Colomb pour son troisime voyage.


Dcouverte de l'le de la Trinit. . .
II. Voyage dans le golfe de Paria
III. Continuation du voyage dans le golfe de Paria.
Retour Ilispaniola
IV. Ides de Colomb relativement la cte de Paria.

187
195
206
214

LIVRE XI
Chapitre

I.

Administration de Yadelantado. Expdition


dans la province de Xaragua
II.
Etablissement d'un cordon de postes militaires.
Insurrection de Guarionex, cacique de
la Vega
III. Voyage de Yadelantado dans le Xaragua pour
percevoir le tribut
IV. Conspiration de Roldan .......
V. Arrive de Yadelantado au fort Conception.
Son entrevue avec Roldan
VI. Seconde insurrection de Guarionex. Fuite
du cacique dans les monts Ciguay . . .
VII. Campagne de Yadelantado dans les monts Ci
guay

225

234
242
247
254
260
265

LIVRE XII
Chapitre

I. Dsordre de l'le. Conduite des rebelles dans


la province de Xaragua
275
II. Ngociations de l'amiral avec les rebelles.
Dpart des vaisseaux pour l'Espagne . . 281

330

TABLE DES MATIRES.

Chapitre III. Ngociations et arrangement avec les rebelles.

TV. Concessions faites Roldan et ses compa


gnons. Dpart de plusieurs rebelles pour
l'Espagne .

V. Arrive d'Ojeda avec une escadrille l'ouest


de l'le. Envoi de Roldan sa rencontre.

VI. Manuvres de Roldan et d'Ojeda ....

VII. Conspiration de Guevara et de Moxica. . .

288

300
307
312
318