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MARQUAGE CORPOREL

ET SIGNATION RELIGIEUSE
DANS LANTIQUIT
1 vol. de texte : XXII pp. + 813 pp.
1 vol. de bibliographie (78 pp.) et de planches (LXIX pl.)

Thse de doctorat prpare lcole Pratique des Hautes tudes


sous la direction M. Alain Le Boulluec,
prsente et soutenue publiquement
le 6 dcembre 2004
par
M. Luc Renaut

Me m b r es du ju r y
M. Franois BARATTE
Professeur dArchologie de lAntiquit tardive lUniversit Paris-Sorbonne (Paris IV).

Mme Nicole BELAYCHE


Directeur dtudes lE.P.H.E. : Religions de Rome et du monde romain.

Mme Vronique BOUDON-MILLOT


Directeur de lU.M.R. 8062 du C.N.R.S. : Mdecine grecque.

Mme Christiane ZIVIE-COCHE


Directeur dtude lE.P.H.E. : Religion de lgypte ancienne.

M. Constantin ZUCKERMAN
Matre de confrences au Collge de France, Directeur adjoint du Centre dHistoire et
Civilisation de Byzance.

son Hambly 4, Franz Joseph Dlger ou encore Paul


Perdrizet 5. Personne ne stait cependant essay reconstituer la gographie des anciennes traditions de
marquage corporel ornemental reprables autour de la
Mditerrane, au Proche-Orient et dans les territoires
qui stendent vers lAsie. On ne stait pas davantage
efforc dtudier, dans une perspective largie, les diffrentes formes de mutilations tgumentaires destination
thrapeutique et/ou prophylactique, pourtant rpandues
sur tout le continent eurasiatique, et non dpourvues
dattestations anciennes. Cette entreprise, laquelle notre premire partie est presque entirement consacre,
constituait un pralable indispensable aux tudes de cas
de notre seconde partie. Elle permettait en outre dengranger un certain nombre de rsultats et dhypothses
nouvelles, valables en soi et intressant diffrents domaines de lanthropologie historique.
Aprs avoir dfini notre mthode et signal quelques
rares cas de marquages provisoires destination religieuse certaine ou probable (en gypte ancienne en particulier), nous examinons dans une seconde partie plusieurs notices anciennes o lhistoriographie a voulu reconnatre la mention de marquage rituels indlbiles.
Lanalyse du vocabulaire et du contexte permet de constater que la rfrence au marquage corporel nest pas
toujours avre. Lorsquelle lest, la typologie de notre
premire partie nous aide en prciser la fonction relle, souvent ornementale et thrapeutique, rarement religieuse au sens o lentendaient nos prdcesseurs
(cest--dire lie linitiation, la conscration ou
lappartenance religieuses).
cet gard, un dossier important devait tre repris
de fond en comble, celui de la dnomination baptismale
sphragis (sceau) dans laquelle F. J. Dlger et
dautres savants avaient cru reconnatre le souvenir
danciens rites de conscration o le marquage corporel
aurait tenu une place de premier ordre. ce dossier est
lie la question de lorigine de la signation chrtienne,
forme paradoxale de marquage corporel sil en est, puisque ce geste ne laisse pas de trace visible. Quels rapports la signation chrtienne entretient-elle avec les cas
de marquage corporel indlbiles attests chez les chrtiens orientaux depuis le Ve sicle ? Ne faut-il pas plu-

I N TRO D U C TI O N

AR MARQUAGE CORPOREL NOUS EN-

tendons tout procd de petite chirurgie (tatouage, scarification, cautrisation) ou de pigmentation superficielle (teintures vgtales et
minrales) destin laisser sur la peau humaine une
marque indlbile (dans le premier cas) ou provisoire
(dans le second). Que savons-nous de ces pratiques
lpoque antique ? O sont-elles attestes ? Quels sont
les groupes ethniques et les catgories sociales concerns ? Faut-il considrer avec Franz Joseph Dlger 1 que
le marquage corporel avait une fonction essentiellement
rituelle (i.e. actualiser et notifier linitiation, la conscration ou lappartenance religieuses) ?
Rpondre ces questions impliquait de rpertorier et
danalyser lensemble des documents aujourdhui disponibles sur ces pratiques tche qui navait pas encore
t entreprise, ni en France ni ltranger.
Pour ce faire, la premire partie de notre tude propose une typologie des diffrentes formes de marquage
corporel rparties en trois catgories fonctionnelles gnrales ou ordinaires :
1 fonction ornementale ;
2 fonction thrapeutique et prophylactique ;
3 marquage dappartenance et stigmatisation pnale.
Cette dernire forme de marquage est demeure familire lOccident. Mise en uvre par les premires cits-tats du pourtour mditerranen, elle a survcu
dans nos socits jusqu lpoque contemporaine. De
son ct, le marquage corporel ornemental voque habituellement des rgions plus lointaines. Mais cest oublier que lancien monde mditerranen, le ProcheOrient et lAsie centrale ont accueilli des traditions de
tatouage parfois aussi virtuoses quen Polynsie. En tmoignent plusieurs vestiges anthropologiques mis au
jour dans la seconde moiti du XXe sicle. Ces trouvailles rcentes, pour tre correctement prises en
compte, impliquaient de reconsidrer les sources indirectes (littrature et reprsentations figures, rcits de
voyage et descriptions ethnographiques) que nos prdcesseurs staient dj efforcs de runir et danalyser.
Parmi les tudes les plus marquantes, on peut citer celles de Wilhelm Joest 2, Lucien Bertholon 3, Wilfrid Dy-

3 L. BERTHOLON, Origines nolithique et mycnienne des tatouages des indignes du nord de lAfrique , Archives dAnthropologie Criminelle, 19, 1904, pp. 756-786.

1 F. J. DLGER, Sphragis. Eine altchristliche Taufbezeichnung in


ihren Beziehungen zur profanen und religisen Kultur des Altertums,
Paderborn, 1911.

4 W. D. HAMBLY, The History of Tattooing and its Significance,


with some Account of Other Forms of Corporal Marking, Londres,
1925.

2 W. JOEST, Krperbemalen und Tttowiren bei den Vlkern


des Alterthums , Zeitschrift fr Ethnologie, 20, 1888, pp. 412-414 ;
Id, Ttowiren, Narbenzeichen und Krperbemalen. Ein Betrag zur
vergleichenden Ethnologie, Berlin, 1887 (128 p.).

5 P. PERDRIZET, La miraculeuse histoire de Pandare et


dEchdore, suivie de recherches sur la marque dans lAntiquit ,
Archiv fr Religionswissenschaft, 14, 1911, pp. 54-129.

tt rechercher lorigine de ces traditions de marquage


encore observables de nos jour ailleurs que dans le
christianisme ? Cest sur cette dernire question que
sachve notre tude.

les guerriers doutre-Manche se badigeonnaient dun


pastel bleu fonc avant de partir au combat 9 ; Pline
voque des crmonies au cours desquelles les compagnes des Bretons voluaient le corps noirci avec une
teinture vgtale, le glastum 10 ; Tacite connat pour sa
part une caste de guerriers germains, les Haries, qui,
pour se donner un aspect effrayant et fantomatique
dans les combats, arboraient boucliers noirs et corps
peints (tincta corpora) 11. Un canon disciplinaire
adress aux vques de Northumbrie en 786, habituellement interprt comme une condamnation du tatouage,
savre seulement dirig contre la tinctura 12. Les
rdacteurs de ce canon citent un passage de Prudence
o le pote, pour parler de la souillure (tingere) du pch originel, se rfre la lgende 13 des mauvais anges
enseignant aux premiers hommes diverses techniques
impies, parmi lesquelles les arts de la parure, lantimoine (), les fards ( / fucus) et les
teintures ( / tincturae). Un dernier tmoignage,
extrait de la premire Vita latine de sainte Brigide de
Kildare (c. 456-524), se fait lcho assez direct de Csar et de Tacite. Dans cette Vita, compose au VIIe sicle, Brigide rencontre deux reprises un groupe de
guerriers sanguinaires porteurs de marques funestes appeles stigmata maligna, stigmata diabolica ou signa diaboli. Il tait ncessaire de traduire et danalyser en dtail ces deux pisodes (pp. 18-22). En effet, contrairement ce qua prtendu C. W. MacQuarrie (cf. n.
7), le contexte montre que ces marques nont rien de

PREMIRE PARTIE

LES TROIS FONCTIONS


ORDINAIRES DU MARQUAGE
CORPOREL
I. Les diffrentes traditions
de tatouage ornemental
A. Que reste-t-il du tatouage celte ?
1. Peintur es cor porelles
et serm ents belliqueux
Plusieurs notices composes partir du IIIe sicle de
notre re ont laiss penser que les anciennes tribus de
Bretagne pratiquaient le tatouage 6. Ce prjug, partag
et dfendu par tous les historiens sans exception 7, alimente plus que jamais limaginaire de notre poque.
Pour certains de nos contemporains, souvent originaires
de pays anglo-saxons ou armoricains, la revendication
identitaire passe par le tatouage de motifs adapts de
lancien rpertoire celte.
Les informations de seconde main (voir n. 6) colportes par Solin, Hrodien, Claudien ou Isidore de Sville
ne sauraient toutefois satisfaire lhistorien (pp. 9-15) :
incohrentes 8, elles sont contredites par des notices plus
anciennes et plus fiables, celles de Csar, Pline et Tacite (pp. 7-8, 25), trois auteurs qui ont t en contact
direct avec les Bretons et les Germains. Csar note que

9 CSAR, Guerre des Gaules, V, 14. Properce (lgies II, 18,


23) parle lui aussi de Bretons badigeonns (infecti) et Pomponius Mela (Chorographie, III, 51) de Bretons au corps badigeonn
de pastel (vitro corpora infecti)

6 SOLIN, Lrudit ou Recueil de faits mmorables, 22, 12 ; TERTULLIEN, Le voile des vierges, 10, 2 ; HRODIEN, Histoire des Empereurs romains, III, 14, 7 ; CLAUDIEN, Guerre contre les Gtes,
417-418 ; ID, loge de Stilicon, II, 247-249 ; SERVIUS, Sur lnide
IV, 146 ; ISIDORE DE SVILLE, tymologies, XIX, 23, 7 ; IX, 2,
103.

10 PLINE, Histoire naturelle, XXII, 2. Nous ne savons rien de


cette crmonie.
11 TACITE, Germanie, 43, 6.
12 Rapport des lgats (du pape Adrien) Georges dOstie et Tho-

7 Voir dernirement C. W. MACQUARRIE, Insular Celtic

Tattooing : History, Myth and Metaphor , Written on the Body.


The Tattoo in European and American History, Londres, 2000,
pp. 32-45.

phylacte de Todi, 19, d. A. W. HADDEN et W. STUBBS, 1871,


p. 458.

8 Les uns parlent de marques au fer (Solin, Claudien), les au-

13 Cf. Livre dHnoch, 8, 1 ; IRNE DE LYON, Dmonstration,

tres de tatouage (Tertullien, Hrodien, Servius, Isidore).

18 ; TERTULLIEN, Toilette des femmes, I, 2, 1 ; II, 10, 3.

dfinitif 14 : les guerriers ne les portent que le temps du


raid et sen dbarrassent une fois leur mission accomplie ; elles extriorisent un engagement mutuel, un pacte
belliqueux que seul peut dlier le sang vers de lennemi.
On pense naturellement aux confrries masculines
(Mnnerbnde) du domaine germanique et scandinave.
Les guerriers frntiques dOdin-Wodan en offrent le
modle mythologique auquel se conforment, chez les vivants, les berserkir (chemises dours) des sagas islandaises. Dans les lments de folklore qui nous sont parvenus, le charisme furieux de berserkr est non seulement
associ la zoomorphie (modle dOdin / tymologie de
berserkr), mais aussi au surnom Peau dEnfer (Heljarskinn) renvoyant la sombre complexion de la desse
infernale Hel 15. Nous proposons (pp. 30 sq.) de reconnatre dans cette sinistre carnation un cho rendu aux
tincta corpora des anciens guerriers germains et bretons.
La peinture corporelle belliqueuse est donc atteste par
des sources aussi diverses que les notices de Csar et de
Tacite, la Vita de saint Brigide, le canon ecclsiatique
de 786 et les sagas islandaises.

base argileuse 17. Cette hypothse est cependant loin


dtre admise par tous les scientifiques en charge du
dossier. Lanormale concentration en cuivre de lHomme de Lindow pourrait seulement rsulter dune contamination alimentaire (intra vitam), voire dune interaction chimique (post mortem) entre piderme et tourbe
environnante 18.

B. LAsie centrale et
le monde des steppes
Lexcursus (pp. 43-101) men dans les rgions steppiques vise claircir le statut des anciens peuples nomades auxquels les auteurs anciens font souvent rfrence, et qui ont souvent t confondus avec leurs homologues plus lointains dAsie centrale. Contrairement
une opinion couramment admise, les Scythes europens tablis dans les rgions pontiques, bien connus
des Grecs, ne se tatouaient pas. Pour trouver dauthentiques traditions de tatouage, il faut emprunter le corridor des steppes et gagner lAsie centrale, o prgrinaient ceux que lon appelle un peu arbitrairement
Scytho-Saces ou Sakas (), du nom des Scythes du nord de la Bactriane soumis par Darius et enrls plus tard dans larme de Xerxs 19.

2. Les homm es des tour bires


Cette cohrence thmatique menace tout le moins
le consensus dont le tatouage celtea bnfici jusqu
prsent. Larchologie ne saurait dailleurs venir au secours de ce dernier, ni mme appuyer notre thse.
Comme nous avons pu le montrer, les vestiges anthropologiques retrouvs dans les tourbires dEurope septentrionale nont livr aucune trace dornementation tgumentaire (pp. 33-41), contrairement ce qua voulu
faire croire Alfred Dieck en 1976 dans une contribution
reste heureusement confidentielle 16 (pl. I). Un autre
homme des tourbires, exhum Lindow (Cheshire,
Grande-Bretagne) au dbut des annes 1980, et dcd
vers 75 apr. J.-C., pourrait avoir conserv sur son piderme des traces de pigments minraux mlangs une

1. Tatouag es et peintur es
corpor elles dans le Tar im
Une premire tradition est dcelable dans le bassin
du Tarim (Xinjiang) o les archologues chinois ( partir des annes 1970) et europens ( partir des annes
1980) ont exhum plusieurs momies de type europen
remontant aux 2e et 1er millnaires avant notre re.
Qizilchoqa, plusieurs vestiges anthropologiques des deux
sexes ont rvl un rpertoire tatou assez simple (motifs vgtaux styliss) 20. Zaghunluq, hommes et femmes ont conserv des traces de peinture funraire sur
leur visage (pl. III). Ces peintures ( base de motifs
curvilignes) supportent la comparaison avec les masques

14 Le terme stigmata, qui constitue ici une improprit du latin


tardif, doit tre compris au sens de marques (ou peintures) corporelles en gnral, et non au sens de tatouage.

17 F. B. PYATT et al., Mobilisation of Elements from the Bog


Bodies Lindow II and III and Some Observations on Body Paintings , Bog Bodies. New Discoveries and New Perspectives, Londres,
1995, pp. 62-73.

15 La peau de cette dernire est pour moiti de couleur noire,


et pour moiti de couleur naturelle , comme le prcise Snorri Sturluson (LEdda en prose, 1 : Gylfaginning, 34).

18 M. R. CROWELL et P. T. CRADDOCK, Addendum : Copper


in the Skin of Lindow Man , Bog Bodies. New Discoveries and
New Perspectives, Londres, 1995, pp. 74-75.

16 A. DIECK Tatauierung in vor- und frhgeschichtlicher


Zeit , Archologisches Korrespondenzblatt (Urgeschichte - Rmerzeit
- Frhmittelalter), 6, 1976, pp. 169-173. Les relevs publis dans
cette tude, assez indigents, sont commodment attribus un certain Docteur Reiber, inconnu de la littrature scientifique, et disparu
en 1930. Il sagit manifestement de faux forgs par A. Dieck luimme ou par celui qui est cens les lui avoir procurs, le professeur
Hans Plischke de Gttingen.

19 HRODOTE, Histoires, III, 93 et VII, 64.


20 C. DEBAINE-FRANCFORT, Archologie du Xinjiang, des

origines aux Han (1 partie) , Palorient, 14, fasc. 1, 1988, p. 19 ;


J. P. MALLORY et V. H. MAIR, The Tarim Mummies, Londres,
2000, p. 189. Nous navons malheureusement toujours pas eu accs
aux photographies et/ou aux relevs de ces tatouages.
re

peints de la culture Tachtyk (Khakassie, pl. IV) 21.


Une dfunte de Zaghunluq 22 porte plusieurs tatouages
(pl. II) : des motifs en demi-lune sur ses paupires suprieures (tatouage cosmtique ?), deux ovales grossiers sur le front (tatouage thrapeutique ?), une composition de motifs en S sur le plat suprieur du poignet
et de la main gauches (tatouage ornemental ?).

nous proposons de recontextualiser le tatouage de Pazyryk (pp. 59-77) en lenvisageant comme un investissement de parure parmi dautres rpondant cette nouvelle conomie de prestige laquelle on peut attribuer
la plupart des productions artistiques des cultures steppiques du 1er millnaire avant notre re. Cette conomie, soucieuse daccrotre la valeur des objets de reprsentation (mobilier, harnachement, lments de parure
mtalliques, vtement, tatouage), implique selon nous
une triple capitalisation 25 :

2. Les tatouages zoomor phes


de la culture de Pazyr yk
Le style curviligne, qui prdomine dans le tatouage
et les peintures corporelles du Tarim, se retrouve un
peu plus tard dans la culture de Pazyryk (Alta, seconde moiti du 1er millnaire avant notre re). Mais,
tandis quaux abords du Tarim le rpertoire tait aniconique, en Sibrie mridionale, il est trs clairement figuratif. Le reprsentant le plus connu de cette tradition
altaque est lHomme de Pazyryk (pl. XI-XII), extirp du permafrost dans les annes 1940 par lquipe de
larchologue Serge Ivanovitch Rudenko 23. En plus de
ses nombreux tatouages animaliers, excuts dans un
style curviligne virtuose, lHomme de Pazyryk prsentait galement, le long de la colonne vertbrale et autour
de la cheville droite, des alignements de points tatous
destination thrapeutique plus que probable. Deux autres dfunts tatous ont galement t retrouvs environ 150 km de Pazyryk (haut-plateau dUkok) dans les
annes 1990 par Natalia V. Polosmak et Viacheslav
Molodin, le premier de sexe fminin, le second de sexe
masculin (pl. XII, 3 et 4). Tous deux sont orns de tatouages animaliers analogues ceux que portait lHomme de Pazyryk 24.
Le tatouage de lAlta (vers 300 av. J.-C.) possde
quatre caractristiques notables : il est paritaire (les
deux sexes ont tatous), couvrant, de style curviligne et
met en uvre un rpertoire essentiellement animalier :
cervids aux ramures bourgeonnantes, griffons plus
ou moins fantastiques, mammifres au pelage agit de
volutes, flins tachets, et mme poissons. Contre les
interprtations chamanisantes de N. V. Polosmak,

a) Capitalisation matrielle : accumulation de supports prcieux (mtaux, feutres, soies, etc.).


b) Capitalisation symbolique : appropriation dun rpertoire
dj valoris (le rpertoire animalier ptroglyphe + emprunts extrieurs) dont les motifs sont reproduits en multiples exemplaires sur des supports qui ne sont plus destins la reprsentation communautaire (parois rocheuses),
mais la reprsentation individuelle (harnachement, vtement, tapis, tatouage). Cette capitalisation symbolique a
vraisemblablement pour corollaire un abaissement du degr dintensit symbolique.
c) Capitalisation esthtique : la valeur dun objet tant proportionnelle au temps de travail et lhabilet de
lartisan, on dveloppe un nouveau style qui sature le
support de figures, exige minutie, patience et matrise du
trait.

3. Docum ents annex es (Sibrie)


Une srie de documents annexes (pp. 77-101) viennent complter les informations actuellement disponibles
sur le tatouage en Sibrie et sur les traditions asiatiques en gnral. Ces documents, essentiellement issus
des rcits de voyages et de lethnographie, permettent
de distinguer deux traditions de tatouage, aujourdhui
disparues, utilisant deux techniques diffrentes : lune
sise lest de lInisse, en Sibrie centrale et orientale
(Toungouzes-Evenks, Inuits : tatouage cousu 26), lautre
en Sibrie occidentale, dans les plaines draines par les
affluents de lOb (Ougriens de lOb : tatouage punctur).
Ces deux traditions mettent en uvre un rpertoire aniconique, de style gomtrique, avant tout dcoratif et
rserv la femme ; lorsque le tatouage est thrapeutique, il sapplique aux deux sexes et se fait au moyen
de motifs lmentaires (points et traits). Comme on
peut le constater, les traditions sibriennes dont tmoignent les voyageurs et les ethnographes de lpoque moderne diffrent du tatouage de lAlta et du Tarim quant
au style (gomtrique et non curviligne) et quant la
rpartition entre sexes (les hommes sont peu ou pas
concerns par le tatouage ornemental).

21 Ces masques funraires ont t inventoris par S. V. KISELEV,

[Histoire ancienne de la Sibrie


mridionale], Moscou, 1951, pp. 446-459.
22 J. P. MALLORY et V. H. MAIR, The Tarim Mummies, Londres, 2000, pl. VII et VIII.
23 S. I. RUDENKO, c

[Les anciens tatouages scythes], [Ethnographie sovitique], 1949, fasc. 3, pp. 133-143 ; ID, Frozen Tombs of
Siberia : the Pazyryk Burials of Iron Age Horsemen, trad. M. W.
THOMPSON, Londres, 1970, pp. 46-47.
24 Essentiellement N. V. POLOSMAK, Tattoos in the Pazyryk
World , Archaeology, Ethnology and Anthropology of Eurasia (Novossibirsk), 4, 2000, pp. 95-102.

25 Voir pp. 75-77 et pp. 191-193.


26 Un fil enduit de suie est pass travers la peau.

a) Tatouage et tamgas chez les Ougriens de lOb

s. apr. J.-C.), les royaumes sarmates du dtroit de


Kertch et du nord de la mer Noire (IIe-IIIe s. apr.
J.-C.), les Perses sassanides et les Proto-Turcs dAsie
centrale (voir pl. VII-VIII). Daprs les sources en notre possession, le port de tamgas sous forme de tatouage
individuel nest formellement attest quau XVIIIe sicle,
chez les seuls Ougriens de lOb. Sagit-il dun usage
nouveau impos aux populations locales par ladministration russe dsireuse de prvenir les falsifications
didentit ? Faut-il au contraire y reconnatre une pratique ancienne et rpandue, en vigueur au XVIIIe sicle
chez les Vovodes moldaves et ds lAntiquit chez les
Sarmates ? Cette seconde hypothse (pp. 122-128), ne
doit pas tre exclue. Les documents qui la soutiennent
mritent dtre pris en considration ; ils ne permettent
cependant pas de trancher dfinitivement la question.
Les tamgas, qui ont toujours t aniconiques et gomtriques (et qui ne sont pas des compendia alphabtiques), ne manifestent une tendance liconicit qu
partir du XVIIe sicle, en Sibrie occidentale prcisment. Les administrateurs russes en ont relev plusieurs
centaines. Notre pl. IX montre, ct de tamgas aniconiques, plusieurs silhouettes humaines schmatiques, des
quadrupdes et des volatiles styliss. Cette tendance
liconicit trahit-elle linfluence des arts traditionnels de
Sibrie occidentale ? Rsulte-t-elle seulement de
contacts rcents avec le rpertoire occidental des colons
russes ? Ce transfert de rpertoire, supposer quil se
soit effectu partir du patrimoine indigne, a-t-il galement import danciennes conceptions animistes ?
Toutes ces questions concernent en premier chef le motif
de loiseau, le seul motif figuratif attest dans le tatouage des femmes de lOb la fin du XIXe sicle.
Contrairement aux lments du rpertoire tatou aniconique, loiseau ne trouve aucun parallle dans la dcoration artisanale traditionnelle (sur cuir ou corce). En
revanche, sa ressemblance avec les tamgas de volatiles
est si frappante 33 que lon peut lgitimement se demander sil ne provient pas directement du rpertoire des
emblmes. Quoi quil en soit, aucun lien gnalogique
direct ne saurait tre tabli entre les traditions de lOb
et celles de lAlta. Il suffit de rappeler que le rpertoire
tatou de Pazyryk ne comporte aucune crature aile ;
quil est en outre iconique, virtuose, curviligne et paritaire autant de traits dont le tatouage ougrien est en
grande partie dpourvu.
Le tatouage altaque nest certainement pas lanctre
des traditions de tatouage cousu et punctur de Sibrie.
Son style et la mise en uvre de son rpertoire refltent
II

Plusieurs pages (pp. 82-99) sont consacrs au tatouage des Ougriens de lOb, extrmement mal connu,
mme par les ethnologues russes. Lessentiel du travail
de collecte a en effet t accompli par un Finlandais,
Arturri Kannisto. Dans une tude remarquable parue en
193327, cet ethnologue rassemble toutes les notices parses laisses par ses prdcesseurs et publi les rsultats
dune enqute personnelle ralise sur le terrain au
cours des annes 1902-1906.
Doit-on considrer le tatouage de lOb comme un
hritier de lancienne et prestigieuse tradition de
lAlta 28 (encore inconnue lpoque dA. Kannisto) ?
Certains informateurs du XVIIIe sicle, qui notent parfois le recours des motifs animaliers, pourraient nous
le laisser penser. lire leurs notices 29, lusage de pareils motifs semble stre limit au tatouage didentification des chefs de famille : les Ougriens de lOb,
illettrs, signaient les documents officiels en dessinant
(ou en faisant dessiner) leur marque familiale, que certains portaient tatoue sur la main.
Ces insignes ou tamgas 30 taient utiliss comme
marques didentification et de proprit lchelle du
clan, de la famille ou mme de lindividu par la plupart
des peuples de Sibrie occidentale, mais aussi par leurs
voisins Kazakhs et Kirghizes. Grce aux travaux de
John Boardman31 et de Valeri S. Olkhovski 32, il est
dsormais possible de reconstituer la gnalogie des
tamgas depuis leur foyer dorigine suppos (Anatolie,
e
VI s. av. J.-C.) jusqu leur diffusion dans lEmpire
mongol, en passant par les dynasties parthes (IIe s. av. 27 A. KANNISTO, ber die Tatuierung bei den Ob-ugrischen
Vlkern , Suomalais-ugrilaisen Seuran Toimituksia / Mmoires de
la Socit finno-ougrienne, 67, 1933, pp. 159-185.
28 Rappelons que lOb et ses principaux affluents prennent leur
source dans lAlta.
29 J. B. MULLER (militaire sudois), Les murs et usages des
Ostiackes, et la manire dont ils furent convertis en 1712 la religion chrtienne du rit[e] grec , dans Nouveaux mmoires sur ltat
prsent de la Grande Russie ou Moscovie, t. 2, Paris, 1725, pp. 185186 ; P. S. PALLAS, Reise durch verschiedene Provinzen des ruischen Reichs, 3 partie, Saint-Ptersbourg, 1776, p. 41 ; I. B. SIMTCHENKO, XVII [Les tamgas des peuples de
Sibrie au XVII sicle], Moscou, 1965, pp. 34-35.
e

30 Cest le terme dorigine turco-mongole communment em-

ploy.
31 J. BOARDMAN, Seals and Signs. Anatolian Stamp Seals of
the Persian Period Revisited , Iran. Journal of the British Institute
of Persian Studies, 36, 1998, pp. 1-13.
32 V. S. OLKHOVSKI, ( ) [ Tamga
(sur la fonction du signe) ], -
[Almanach historique et archologique], Armavir (Fdration de Russie, district de Krasnodar), 7, 2001, pp. 75-86.

33 Les motifs doiseau du tatouage fminin (pl. V et VI) sont


analogues ceux qui apparaissent dans le rpertoire des tamgas
(pl. IX). Voir A. KANNISTO, op. cit. n. 27, pp. 172-173.

lion [] Pique le dessin de cette beaut sur mon omoplate. 41

des mutations conomiques et culturelles qui ont pris un


tournant dcisif au cours du 1er millnaire avant notre
re (ouverture de la steppe, utilisation du cheval mont 34 et essor de lart animalier 35). Les tribus sibriennes, restes aux marges septentrionales du corridor steppique, peu (ou pas) affectes par ces mutations, ont
donc, selon toute vraisemblance, conserv une tradition
de tatouage plus ancienne que celle dont se rclament,
vers 300 av. J.-C., les riches dfunts de lAlta. Le tatouage traditionnel sibrien prsente dailleurs plusieurs
points communs avec celui que lon rencontre autour du
Bassin mditerranen et au Proche-Orient, un tatouage
dont lanciennet est considrable et qui se montre,
linstar des traditions cousue et puncture de Sibrie,
comme essentiellement ornemental, fminin, aniconique
et gomtrique 36.

Fleurs, arbres, lions et autres motifs suggrent un


style de tatouage bien diffrent de celui qui prvalait
chez les femmes du pourtour mditerranen. La terminologie botanique de Xnophon et dIbn Fadln pourrait tout aussi bien sappliquer aux incurvations du rpertoire du Tarim (voir pl. II et III) qu laspect curviligne et bourgeonnant de certaines figures zoomorphes de lAlta. Nous en savons trop peu pour prciser
la nature exacte des diffrents styles de tatouage entraperus ici ou l, mais assez pour postuler lexistence
dune vaste tradition centre-asiatique paritaire, caractrise par un rpertoire tendance figurative (vgtal
et/ou animalier) mis en uvre dans un style curviligne.
La Chine est sans doute pour quelque chose dans
lessor de cette tradition centre-asiatique. Des prcdents au style animalier ont t recherchs dans les productions chinoises du 4e millnaire avant notre re (objets en jade de la culture de Hongshan, cramiques funraires de Xiabaogou) 42. On sait galement que le tatouage tait pratiqu par diffrentes tribus barbares
tablies aux marges des premiers tats siniss. Lethnologie confirme souvent la teneur des notices compiles
par les historiens chinois ( partir du IIe s. av. J.-C.) 43.
Certaines dentre elles suggrent lexistence, chez plusieurs peuplades du Sud, de tatouages figuratifs (sont
mentionns : poissons, dragons, serpents et insectes) 44,
tandis quau Nord et lEst le rpertoire, qui apparat
plutt gomtrique et aniconique ( linstar des traditions fminines sibriennes), est souvent compar aux
zbrures animales 45. Les rgions occidentales sont mal
reprsentes : au Xe sicle, la Nouvelle Histoire des Tang
rapporte seulement que, chez les Kirghizes, on tatouait
les mains des hommes vaillants et la nuque des femmes

b) Peut-on parler dune tradition centre-asiatique ?


Les traditions paritaires et curvilignes du Tarim et
de Pazyryk seraient-elles dpourvues de parallles rgionaux au sens large ? Trois sources htrognes pourraient combler trs provisoirement cette lacune :
a) En 400 av. J.-C., lors de la retraite des Dix Mille, Xnophon et ses troupes croisent au sud du Caucase, sur les
rives turques de la mer Noire, un peuple aux murs
tranges, les Mossynques, qui prsentaient la particularit davoir le dos couvert de motifs et la partie antrieure
du corps entirement tatoue de fleurs 37.
b) En 921, Ahmad Ibn Fadln est envoy par le calife de
Bagdad en ambassade auprs des Bulgares installs au
confluent de la Volga et de la Kama, prs de lactuelle
Kazan. En 922, il rencontre des Rs qui taient venus
pour leur commerce et taient descendus prs du fleuve
Atil [= Volga] . Il est sduit par leur apparence :
grands, blonds, de teint vermeil et bien arms, ces Rs
ont en outre le corps verdoyant darbres et de figures,
depuis lextrmit des ongles jusquau cou 38.
c) Le pote persan Rm (1207-1273) prend prtexte du tatouage pratiqu par les gens de Qazwn 39 ils se tatouent en bleu avec la pointe dune aiguille sur le corps,
la main, les paules, quoiquils soient en bonne sant 40
pour composer une fable mettant en scne un barbiertatoueur auprs duquel un homme se rend et demande :
Tatoue-moi et fais-le en artiste ! [] Dessine un lion
furieux [] Mon ascendant est Lo : tatoue limage dun

41 DJALL-OD-DN RM, Mathnawi, I, v. 2982 sq., trad E.


DE

VITRAY MEYEROVITCH et D. MORTAZAVI, Paris, 1990, p. 236.


42 B. BRENTJES, Animal Style and Shamanism. Problems

of Pictorial Tradition in Northern in Central Asia , Kurgans, Ritual Sites, and Settlements : Eurasian Bronze and Iron Age, Oxford,
2000, pp. 259-268. Le pan-chamanisme eurasiatique postul par
lauteur reste toutefois discutable.

34 Voir pp. 59-60.


35 Voir p. 61 sq.

43 R. I. MESERVE, Tattooing in Inner Asia , Religious and


Lay Symbolism in the Altaic World and Other Papers, Wiesbaden,
1989, pp. 206-224.

36 Voir ci-dessous.
37 XNOPHON, Anabase, V, 4, 32.
38 IBN FADLN, Voyage chez les Bulgares de la Volga, f 209 v,
.

44 C. E. REED, Early Chinese Tattoo , Sino-Platonic Papers,


103, 2000, pp. 1-52, en part. pp. 4-8.

trad. (revue) M. CANARD, Paris, 1988 (1958), p. 72.

45

Ibid., pp. 8-11. Cette comparaison pourrait aisment


sappliquer au tatouage que Arlette et Andr LEROI-GOURHAN (Un
voyage chez les Anous : Hokkado 1938, Paris, 1989, p. 34) pouvaient encore observer dans les annes 1930 sur les femmes Anous
(larges zbrures parallles ou croises sur les bras et les mains).

39 Cit iranienne situe 150 km au nord-ouest de Thran et

une centaine de kilomtres au sud de la mer Caspienne.


40 Cette remarque montre que Rm ne connaissait de tatouage

volontaire qu destination thrapeutique.

en ge de se marier 46. Dautres notices signalent les


mutilations dprcatoires et funraires des peuples turcs
et apparents (estafilades de la face en particulier).

dans le tatouage des femmes bosniaques (pl. XIVXVII) de confession catholique un vestige de cet ancien
tatouage fminin balkanique. Cette tradition, qui a survcu jusquau XXe sicle dans un environnement occidentalis, a certainement vu son rpertoire bien davantage soumis aux transformations que celui des tribus
nomades dIrak. Aussi le tatouage bosniaque offre-t-il
comparativement moins de parallles formels avec le tatouage thrace (voir pp. 120-121).
Les Agathyrses et les Glons appartiennent ces
peuplades dEurope centrale sur lesquelles les auteurs
anciens ont t extrmement laconiques. Plusieurs
commentateurs ont t abuss par la terminologie potique de Virgile qui parle de picti Agathyrsi 55 et de picti
Geloni 56. Ladjectif pictus, vaguement vocateur, nest
certainement pas rigoureusement descriptif 57. Contre les
gloses qui parlent de peintures corporelles et de teintures
capillaires 58, nous prfrons donner raison au commentateur anonyme des Gorgiques et Pomponius Mela,
qui classent tous deux les Agathyrses et les Glons
parmi les populations pratiquant le tatouage, linstar
des Thraces 59. Bien que les notices anciennes nen disent rien, la proximit du territoire des Agathyrses et
des Glons avec la Thrace laisse penser que le tatouage
pratiqu chez eux concernait au premier chef les femmes.

C. Le bassin mditerranen
1. Rgions danubiennes et balkaniques
Lancien tatouage thrace est assurment celui propos duquel les Grecs nous ont laiss le plus de renseignements. En Thrace, on juge noble dtre tatou, vil
de ne pas ltre 47 ; le tatouage des jeunes filles est
un ornement 48 ; les femmes de l-bas [] ont des
tatouages dautant plus nombreux et bigarrs quelles
sont rputs nobles ou dexcellente extraction 49. On
ne la pas assez dit : le tatouage thrace est une prrogative fminine cela est confirm par dautres sources littraires 50 et par le tmoignage iconographique des
vases figures (pl. XIII) 51. Les extraits dAristophane
et de Cicron parfois allgus en faveur dun tatouage
thrace masculin nont nullement lloquence quon leur
prte (cf. pp. 121 sq.) 52. Le tatouage thrace, fminin et
couvrant, bas sur un rpertoire gomtrique et majoritairement aniconique, partage plusieurs points communs
avec le tatouage fminin du Maghreb, mais surtout avec
celui des Bdouines dIrak 53, entre autres : a) divers
motifs (chevrons embots, zigzags) ; b) tatouage du
menton et du cou ; c) exception figurative au sein dun
rpertoire aniconique (motif du quadrupde). Nous proposons, la suite de iro Truhelka 54, de reconnatre

2. Haute-gypte, Nubie,
Maghreb et Arabie
Le conservatisme du tatouage fminin se manifeste
dune manire particulirement frappante en Hautegypte et en Nubie : quelques 2000 ans de distance,
les momies fminines de Thbes (vers 2000 av. J.-C.,
pl. XXIV-XXV) et celles dAksha (Ier s. av. ou ap.
J.-C., pl. XXX-XXXI) sont tatoues avec les mmes
motifs standardiss. Le plus remarquable dentre eux, le
losange punctiforme seize points, suggre lutilisation

46 Xin Tang shu, f 217b. Ces Kirghizes sont dcrits comme des
individus aux cheveux roux, au visage clair et aux yeux verts. Le
cas nest pas rare chez les peuples turcs, mme de type mongol.
47 HRODOTE, Histoires, V, 6.
48 Doubles dits (fin V s. av. J.-C.), fr. 2, 13.
49 DION CHRYSOSTOME, Discours 14, 20.
e

50 CLARQUE DE SOLOS, fr. 8 (ap. ATHNE, Deipnosophistes,

XII, 524d-e) ; PHANOCLS, Amours ou beaux garons, fr. 1, v. 910, 23-27 ; PLUTARQUE, Trait 41, 12, 557d ; Anthologie palatine,
VII, 10, v. 3.
51 K. ZIMMERMANN, Ttowierte Thrakerinnen auf griechischen Vasenbildern , Jahrbuch des deutschen archologischen Instituts, 95, 1980, pp. 163-196.

Glasnik Zemaljskog muzeja u Bosni i Hercegovini [Bulletin du Muse


provincial de Bosnie-Herzgovine] 6, 1894, pp. 241-257.
55 nide, IV, 146.
56 Gorgiques, II, 115.

52 Dautres sources font dobscures allusions un tatouage mas-

culin dace ou sarmate (discutes pp. 122 sq.). Elles pourraient se


rfrer soit une tradition de tatouage ornemental paritaire, soit au
tatouage de marques-tamgas, lune ou lautre pratique ayant t importe en Europe centrale lpoque romaine depuis les steppes
dAsie centrale par lintermdiaire des Sarmates (voir pp. 122-127).

57 Virgile ne connat peut-tre dailleurs rien de fiable sur les


murs des Agathyrses et des Glons.
58 SOLIN, Lrudit ou Recueil de faits mmorables, 15, 1 ;
PLINE (qui dpend ici de la mme source que Solin), Histoire naturelle, IV, 88 ; AMMIEN MARCELLIN, Histoires, XXXI, 2, 14 ;
Scholia Veronensia, d. H. HAGEN, 1902, p. 405, l. 1-3.

53 H. FIELD, Body-Marking in Southwestern Asia, Cambridge,

1958 (nombreux relevs dexcellente qualit effectus dans les annes


1930).

59 Brevis expositio Vergilii Georgicum, II, 115 ( stigmata habentes ) ; POMPONIUS MELA, Chorographie, II, 1, 10 ( notis et sic
ut ablui nequeant = marques indlbiles).

54 . TRUHELKA, Tetoviranje katolika u Bosni i Hercegovi-

ni [ Le tatouage des Catholiques de Bosnie-Herzgovine ],

plent le laconisme des Anciens 66. Davantage de tmoignages proviennent dArabie : dans la posie des VIe et
e
VII sicles, le tatouage sert de mtaphore pour les vestiges laisss par les villages ou les campements abandonns 67. Alors que le Coran ne dit pas un mot sur le
tatouage, les juristes cits dans les hadith condamnent
plusieurs reprises cette pratique. linstar de lpilation
et du port de perruques, le tatouage constitue pour eux
une coquetterie fminine dplorable.

dun peigne quatre dents frapp avec un maillet


une technique bien connue des tatoueurs polynsiens 60.
Doit-on considrer le tatouage fminin comme un
trait culturel spcifique de lgypte pharaonique ? Cette
civilisation laurait-elle soutenu et perptu ? Nous ne
le croyons pas. Il nest pas exclu que les trois femmes
tatoues ensevelies Thbes aient t dorigine nubienne. Cest en Nubie que le tatouage fminin sest le
mieux conserv 61. Au Moyen Empire, en Hautegypte, on dposait parfois auprs du dfunt des figurines fminines en cramique recouvertes de tatouages
nubiens (losanges punctiformes). Des figurines analogues en terre cuite ont galement t retrouves dans les
ncropoles nubiennes. Linterprtation quil convient de
donner ces figurines reste encore une question ouverte 62. Les peintures du Nouvel Empire montrent en
tout cas que les gyptiennes ordinaires ntaient pas tatoues.
Deux pratiques marginales de marquage fminin apparaissent dans liconographie du Nouvel Empire 63 : la
premire concerne leffigie dun dieu populaire, Bs, que
certaines danseuses et/ou musiciennes portaient tatoue
sur la cuisse ; la seconde un marquage provisoire
est en rapport direct avec un rituel funraire 64. Le tatouage de Bs ne saurait cependant tre considr
comme un trait spcifique de la civilisation pharaonique.
Celles qui le pratiquaient pourraient bien venir de Nubie, ou avoir t pousses le faire par des consurs
nubiennes achetes ou conquises sur le voisin du sud
pour divertir la bourgeoisie gyptienne.
Le tatouage fminin est galement attest dans le
Maghreb au Ve sicle de notre re 65. Les riches collectes ethnographiques effectues dans cette rgion sup-

3. Afrique noir e et Afriq ue s ahar ienne


Les mutilations corporelles sont, en Afrique, abondantes et varies. Sagissant du marquage corporel aux
poques anciennes, deux techniques peuvent tre repres : les scarifications simples (sur les peaux noires) et
les scarifications frottes 68 (sur les peaux plus claires).
Hommes et femmes ntaient sans doute pas marqus de
la mme manire. Mais ces normes de diffrenciation
sexuelle qui varient dun groupe lautre, comme en
tmoigne lethnographie ne sont pas faciles reprer
dans les temps anciens.
Les plus anciennes phases de lart rupestre saharien
(avant 3000 ? avant 5000 ?) nous montrent dj des
mlanodermes scarifis. Les estafilades africaines constituaient pour les Anciens un des combles du comique :
Ptrone en tmoigne, mais aussi plusieurs petites terres
cuites romaines qui se plaisent faire de lAethiops scarifi un mobilier original et cocasse. ces tmoignages
sajoutent plusieurs portraits gravs indignes (NubieSoudan, poque romaine) et une belle collection de ttes
nigrianes en terre cuite (IIIe-XIe s.). Tous ces vestiges
iconographiques saccordent sur la physionomie gnrale
du rpertoire scarifi, essentiellement compos de lignes
ou de traits horizontaux et verticaux.
Le mme rpertoire (lignes et traits) se retrouve sous
forme de scarifications frottes chez les populations
africaines peau claire (Libyens ou Tmhou) rparties par tribus depuis larrire-pays maghrbin jusquau Delta du Nil, en passant par le Sahara 69. Le
corpus iconographique compte un nombre assez restreint

60 Cette hypothse ingnieuse a t rcemment mise par Rene


Friedman. Les fouilles que son quipe a ralises Hirakonpolis
(Haute-gypte, au sud de Thbes) ont permis de mettre au jour une
momie fminine de la fin du Moyen Empire tatoue entre autres de
losanges punctiformes. Voir R. FRIEDMAN, Excavating Hierakonpolis , Archaeologys Interactive Dig, janvier-mai 2004, d. lectr.
http://www.archaeology.org/interactive/index.html.

66 Louvrage majeur est celui de S. SEARIGHT, The Use and


Function of Tattooing on Moroccan Women, 3 vol., New Haven
(Connecticut), 1984.

61 Les attestations anthropologiques schelonnent sur une p-

riode comprise entre c. 1500 av. J.-C. et le dbut de notre re. Des
statuettes piquetes de losanges remontent mme au Moyen Empire,
et lethnographie enregistrait encore des pratiques de tatouage fminin dans cette rgion au XX sicle.

67 J. E. MONTGOMERY, The Deserted Encampment in Ancient Arabic Poetry : A Nexus of Topical Comparisons , Journal of
Semitic Studies, 40, 1995, pp. 283-316.

62 Voir pp. 157 sq. et pp. 196 sq. Ces statuettes pourraient elles

68 Entailles recevant un pigment sombre, i. e. tatouage. Nous


prfrons cependant lexpression scarifications frottes qui permet de souligner la proximit technique, stylistique et gographique
que cette forme de tatouage entretient avec les scarifications simples des mlanodermes dAfrique.

aussi tre originaires de Nubie, avant dincarner, aux yeux des


gyptiens, un type strotyp de concubine nubienne.
63 Voir pp. 164 sq.
64 Voir pp. 157 sq. et pp. 196 sq.
65 CASSIUS FLIX, De la mdecine, 13, 1-2.

69 Voir pp. 137 sq.

de peintures rupestres sahariennes et de fresques gyptiennes du Nouvel Empire (pl. XXI-XXIII). Plusieurs
reprsentations confirment les extraits dHrodote 70 et
de Pline 71 mentionnant lutilisation de peintures corporelles (ocre rouge et, parfois, gypse). Cette seconde
forme de marquage corporel, laquelle sajoute une
coiffure en dreadlocks, le port de pelisses de peau et de
plumes dautruche, confirme, sil tait besoin, le fait
que les anciens Libyens ou Tmhou, malgr leur
peau claire, ressortissaient davantage aux cultures africaines que mditerranennes.

Puisque les rgions septentrionale et occidentale de


lEurope sont restes trangres au tatouage fminin, un
foyer de diffusion pourrait tre recherch dans la moiti
orientale du bassin mditerranen. Cest ce que suggre
la rpartition des statuettes fminines ornes du Nolithique (entre 6000 et 3000 avant notre re). Laire de
distribution des statuettes incises ou peintes (ProcheOrient, Nubie, Crte et Balkans) correspond en effet
celle du tatouage fminin. Dans certains cas, graphismes
et peintures peuvent cependant renvoyer un type
dornementation phmre (vtements, bijoux, maquillage, etc.). Linterprtation du mobilier reste donc soumise certaines rserves. Il reste que le souci dornementation dont tmoignent les figurines fminines du
nolithique doit tre pris en compte. Ce souci ne ngligea aucune des ressources offertes par la parure et le
vtement, et le tatouage reprsenta une alternative privilgie par un certain nombre de socits nolithiques. Il
parat vident, vu son rpertoire essentiellement aniconique et gomtrique, que le tatouage fminin eut,
linstar de la dcoration de cramique, une vocation essentiellement ornementale. Comme nous lenseigne
lethnologie, le caractre indlbile du tatouage impose
cependant des rgles du jeu bien spcifiques. Il savre,
plus que toute autre forme dornement personnel, appropri signaler des identits stables ou des positions
sociales censes tre dfinitivement acquises : sexe, nubilit, maternit, noblesse, etc. Dans quel contexte les
femmes taient-elles tatoues ? quel implicite social
cette pratique correspondait-elle exactement ? Pourquoi
fut-elle abandonne par les toutes premires socits
historiques ? Rpondre ces questions dune manire
un tant soit peu satisfaisante suppose de mener une
tude compare approfondie qui dpasse les limites
fixes notre entreprise.

D. Conclusion
Dans la synthse de notre premier chapitre (pp. 187208), nous distinguons trois grandes traditions de tatouage ornemental : 1 le tatouage fminin du pourtour
mditerranen ; 2 les scarifications frottes dAfrique ;
3 le tatouage paritaire dAsie centrale de style curviligne.
Les socits mditerranennes (cits-tats, royaumes
et empires) qui inaugurent la priode historique opposrent une fin de non-recevoir ces traditions environnantes. la fin du Nolithique, lgypte, la Msopotamie et la Grce pourraient avoir rompu avec une tradition que leurs anctres perptuaient sans doute, le tatouage fminin que lon trouve encore bien implant
lpoque historique dans la moiti orientale et mridionale du bassin mditerranen, parmi les populations
sans criture et sans tat. Les rgions situes au nordouest de la Mditerrane (Espagne, France, GrandeBretagne et Europe du Nord) nont livr aucun vestige
attestant la prsence du tatouage fminin. Les figures
fminines palolithiques dIsturitz et de Brassempouy
(Pyrnes-Atlantiques, pl. LI), linterprtation dlicate (voir pp. 188-189), pourraient seulement signaler
lexistence dune forme de marquage corporel davantage
apparent aux scarifications simples (ou frottes) de
lart parital saharien quaux traditions de tatouage ornemental fminin. Cette dernire tradition peut donc
tre circonscrite dans les rgions littorales rparties autour de la Mditerrane depuis le Maroc actuel jusquaux Balkans, avec des prolongements vers lOrient
(Pninsule arabique, Perse et Inde) 72.

*
* *

II. Les mutilations thrapeutiques


et prophylactiques
Toutes les rgions concernes par le tatouage ont
galement pratiqu une autre forme de marquage corporel, un tatouage destination prophylactique et/ou thrapeutique bas sur la reproduction de motifs rudimentaires (traits, points, croix). Le cas dsormais clbre
dtzi qui, en 1991, a rvl des tatouages thrapeutiques vieux dau moins 5000 ans, constitue le point de
dpart dune recherche sur les mutilations anciennes et
traditionnelles (le tatouage et la cautrisation essentiellement). Nos premiers rsultats, parus en 2004 dans la

70 Histoires, IV, 191 et 194 ; VII, 69.


71 Histoire naturelle, XXXIII, 111.
72 Les liens entre le tatouage irakien et indien sont nombreux.

On peut par exemple comparer les motifs tatous sur la cheville des
Irakiennes (femmes Yezidi, pl. XXXV) et dautres tout fait semblables, bien attests dans le rpertoire indien (pl. XLI, n 7 ;
pl. XLII, n 16 et 27 ; pl. XLIV, n 45).

10

revue de lInstitut de Palontologie Humaine 73, sont ici


repris et prolongs par un inventaire et une analyse dtaille des sources grco-romaines concernant les pratiques de petite chirurgie (cautrisations et incisions)
des pratiques dont la vise thrapeutique et/ou prophylactique correspond cette deuxime fonction ordinaire du marquage corporel laquelle les historiens de
la mdecine nont pas prt beaucoup dattention.

Dans tous les cas, cest un principe dintervention loco


dolenti qui a t retenu.
Des parallles peuvent-ils clairer la thrapeutique
mise en uvre par tzi ? Les tentatives comparatistes
autrichiennes et italiennes, par manque de rigueur, ont
occasionn des prises de position contestables. Luigi
Capasso, qui croyait reconnatre chez tzi une improbable technique tibtaine mi-chemin entre la cautrisation et le tatouage 78, a bnfici dune rclame injustifie 79. En 1998 et 1999, lquipe autrichienne emmene par Leopold Dorfer tenta de superposer, dune
manire pour le moins anachronique, la topographie des
tatouages dtzi avec celle de lacupuncture actuellement pratique en Chine et ailleurs, au mpris des lois
lmentaires de la probabilit et des volutions somme
toute assez rcentes des standards de lacupuncture chinoise 80.

A. Le cas tzi
1. tat de la question
tzi est le surnom que les scientifiques autrichiens
ont donn un homme du nolithique final (c. 3300 av.
J.-C.) retrouv en 1991 dans un glacier des Alpes italoautrichiennes 74. Sa momie, que le froid et une humidit
constante nous ont lgue dans un tat de conservation
remarquable, repose dsormais dans un muse spcialement amnag Bolzano (Italie). Linventaire dtaill
et raliste des tatouages dtzi dress en 1995 sous les
auspices du mdecin sudois Torstein Sjvold 75 sert de
base notre restitution graphique densemble (pl. LII).
Les quipes autrichiennes et italiennes ont juste titre dni aux tatouages dtzi toute fonction dcorative,
en privilgiant lhypothse thrapeutique. De quoi souffrait tzi ? La publication des examens radiologiques
de Dieter zur Nedden et Klaus Wicke 76 incita, de faon
un peu simpliste, chercher une altration arthrosique
derrire chaque tatouage situ prs dune articulation,
et, derrire les autres, des courbatures ou des dchirures
musculaires. Nous prfrons nous rallier au diagnostic
de Pascale Hgy rhumatologue, qui notre restitution graphique a t soumise qui remarque que la
quasi-totalit des tatouages dtzi sont localiss le long
du trajet sciatique. La cause du traitement pourrait
donc tre une lombosciatique dorigine vertbrale 77.

2. Moxibus tion, puncture et tatouag e


thr apeutique en Eur as ie
Un bref dtour du ct de la Chine (pp. 224-229)
nous permet de constater que les interventions
dacumoxa (i.e. acupuncture et/ou moxibustion) nont
pas toujours t celles que nous connaissons aujourdhui
et quelles nobissent pas une topographie anatomique immuable. Avant que les grands classiques mdicaux ne mettent lacupuncture au centre de leur thrapeutique et lajustent une topographie canonique du
corps humain, dautres documents nous la font voir
sous un jour trs diffrent : laiguille mtallique na pas
encore dtrn la lancette de pierre, lopration peut
tre sanglante, le rseau anatomique connat encore des
variations dans le parcours de ses canaux, et les points
dinsertion qui dpendent de celui-ci ne sont pas encore
dfinitivement fixs.
Lerreur mthodologique de lquipe autrichienne rside donc dans le fait davoir pens pouvoir retrouver
sur la peau tatoue dtzi une topographie de points
dacumoxa qui est de toute vidence le fruit dun
consensus culturel largement postrieur. La topographie
des classiques mdicaux du dbut de notre re ntant
dj plus comparable celle qui avait cours lpoque

73 L. RENAUT, Les tatouages dtzi et la petite chirurgie traditionnelle , LAnthropologie, 108, 2004, pp. 69-105.
74 Chane de ltztal do tzi ou du Similaun, 3200

m daltitude.
75 T. SJVOLD et al. Verteilung und Gre der Ttowierun-

gen am Eismann von Hauslabjoch , Der Mann im Eis, vol. 2,


1995, pp. 279-286 : localisation, largeur des groupes de traits, longueur et paisseur des traits, intervalles entre les traits, plusieurs
photographies, mais par de restitution densemble.

throse fmorotibiale ou une lsion mniscale interne (ibid.,


p. 108).
78 Cette technique a t forge de toutes pices par L. Capasso

76 D. ZUR NEDDEN et K. WICKE Der Eismann aus der Sicht

msinterprtant les informations publies en 1992 par Renate Rolle.

der radiologischen und computertomographischen Daten , Der


Mann im Eis, vol. 1, 1992, pp. 131-148.

79 Voir en bibliographie deux contributions dates de 1992 et


1993 et plusieurs interviews (Presse italienne et franaise) en 1998.

77 P. HGY (collab. P. L. THILLAUD), Rflexions sur les tatouages dtzi : une nouvelle hypothse diagnostique ,
LAnthropologie, 108, 2004, pp. 107-109. Exception faite de la croix
tatoue lintrieur du genou droit, qui peut difficilement tre
rapporte au trajet sciatique : P. Hgy nexclut pas une gonar-

80 L. DORFER et al., 5200-Year-Old Acupuncture in Central


Europe ? , Science, 282, 9 oct. 1998, pp. 242-243 ; L. DORFER et
al., A Medical Report from the Stone Age ? , The Lancet, 354,
18 sept. 1999, pp. 1023-1025.

11

des Han, il y a dautant moins de raisons de chercher


la superposer celle des tatouages dtzi. Nous ne
contestons pas, en revanche, la haute antiquit des interventions de petite chirurgie comme la saigne, la cautrisation, le tatouage, et mme la puncture pratique
avec ou sans matire colorante, telle quelle a survcu
chez des peuples dAsie septentrionale. Nous proposons,
partir de documents ethnographiques souvent mconnus, den rpertorier les attestations (pp. 229-240) :
la puncture simple ( perforations) ou colore ( tatouage), bien reprsente chez les peuples arctiques (les
aloutiennes en particulier), sajoute la moxibustion
lamadou, rpandue dans toute lEurasie (Kamtchatka,
Sibrie, Russie, Laponie).
Les informations jadis runies par Ilmari Manninen 81 permettent de penser que la moxibustion tait dj pratique en Europe lpoque proto-historique.
Cest, selon toute vraisemblance, la technique quutilisaient les Scythes dont parle la Collection hippocratique :
Tu trouveras beaucoup de Scythes dont tous ceux
qui sont nomades cautriss aux paules, aux bras,
aux poignets, la poitrine et aux lombes. 82 Les Grecs
eux-mmes nignoraient pas cette technique. En cas
daffection sciatique, ils prescrivaient parfois de cautriser avec des champignons ( ) 83 plusieurs points rpartis le long du trajet sciatique (dos,
lombes, fesses, cuisses et jambes) 84. tzi, on le sait,
transportait de lamadou (Fomes fomentarius) dans son
sac-ceinture. Cet amadou, qutzi utilisait certainement
pour allumer du feu, a-t-il galement servi complter
le traitement de sa sciatique ? En dautres termes, tzi
sappliquait-il (ou se faisait-il appliquer) des moxas ?
Cette hypothse reste conjecturale, car invrifiable : en
effet, lorsque la peau est protge par un matriau isolant 85, la moxibustion ne laisse pas de cicatrices.
Quoi quil en soit, sagissant dtzi, les parallles
rechercher en priorit sont ceux qui concernent les emplois thrapeutiques du tatouage (pp. 241-249). Ces parallles ont t ngligs sinon ignors par les
quipes autrichienne et italienne. Le tatouage thrapeu-

tique est pourtant attest par lethnographie depuis


lArctique jusquau Maroc, en passant par la Sibrie,
lInde, lIrak, lgypte et lAlgrie. Partout on utilise
des motifs lmentaires (traits, croix et points), semblables ceux quarborent plusieurs momies anciennes :
Amonet de Thbes probablement 86, lHomme de Pazyryk coup sr 87, et plusieurs momies dAksha trs
vraisemblablement 88. Comme nous le montrons, textes
lappui, deux sources chrtiennes des Ve et VIIe sicles
attestent galement le recours au tatouage thrapeutique-prophylactique chez les populations marginales de
Palestine ( Gaza) et chez les Turcs des confins perses
(pp. 245-249). Les incisions de lancette frottes de cendre (= tatouage), quand elles sont destination thrapeutique, sont autorises par certains rabbins de la
Guemara (c. 500 apr. J.-C., cf. p. 446). Thodoret de
Cyr pourrait lui aussi se rfrer certaines pratiques
thrapeutiques-prophylactiques lorsquil condamne ceux
qui puncturent certaines parties de leur corps avec des
aiguilles puis y appliquent du noir, 89. En somme, sagissant du seul pourtour mditerranen, le tatouage thrapeutique paritaire est attest
partout o se pratique le tatouage ornemental fminin.
tzi, qui en constitue le tmoin le plus ancien, pourrait
tre rattach aux traditions de tatouage balkaniques et
danubiennes. Aux dires de Strabon, les Iapodes, tablis
sur les versants occidentaux (vers lAdriatique) et
orientaux (Pannonie) des Alpes Dinariques taient tatous comme les Illyriens et les Thraces 90. Nous ne
sommes pas loin du versant italien des Alpes orientales,
la contre dorigine dtzi. On peut mme se demander
si ce dernier ne vivait pas dans une socit o prvalait
le tatouage ornemental fminin, les hommes ntaient
concerns que par le tatouage thrapeutique.
86 Vers 2000 av. J.-C. : tatouages isols sur labdomen, lpaule
gauche et le bras droit (p. 152 et pl. XXIV).
87 Vers 300 av. J.-C. : alignements de points sur les lombes et

la cheville droite (p. 231, n. 98 et pl. XI, 10 ; XII, 1).


88 Basse-Nubie, vers le dbut de notre re, femmes et hommes :

points et traits sur le front, les tempes et les pommettes (p. 176 sq.
et pl. XXIX).
81 I. MANNINEN, ber die Moxibustion in der Volksmedizin

89 THODORET DE CYR ( c. 460), Questions sur lOctateuque,

der Nordvlker , Suomalais-ugrilaisen Seuran Toimituksia / Mmoires de la Socit finno-ougrienne, 67, 1933, pp. 256-266.

quest. n 28 sur Lv. 19, 27-28 ; voir pp. 442 sq., en part. pp. 444 et
448. Le terme maintient lquivoque entre culte et traitement (voir G. W. H. LAMPE, A Patristic Greek Lexicon, Oxford,
1961, p. 644). Lexpression peut tre
traduite pour le culte des dmons ou pour tre guri des dmons , ou, mieux, selon un traitement (prescrit par) des dmons . Dans les Homlies clmentines IX, 14, les dmons prescrivent des remdes () aux malades et sarrogent ainsi []
la gloire des dieux . Dans la Thrapeutique des maladies hellniques,
du mme Thodoret, a presque toujours le sens de
traitement mdical.

82 PSEUDO-HIPPOCRATE, Airs, eaux, lieux, 20, 1 (I. Manninen


ignorait cette rfrence).
83 Voir p. 253 et pp. 256 sq. o une autre source parle de

champignons ligneux (lignei fungi), cest--dire damadou.


84 Voir pp. 286 sq. et ci-dessous, p. 13.
85 Procd attest chez certains Libyens mentionns par Diosco-

ride, et bien connu des mdecines tibtaine et chinoise daujourdhui.


La moxibustion en Sibrie et en Laponie laissait cependant des cicatrices bien visibles, parfois profondes.

90 STRABON, Gographie, VII, 5, 4.

12

bre de cautrisations (au fer mais aussi lamadou91)


rpartis le long du trajet des grandes veines creuses .
Une cautrisation distale est parfois pratique entre le
pouce et lindex de la main oppose (ou non) au ct
affect.
Dans les Remdes simples 92, un ouvrage de Dioscoride assez sommaire et mconnu, lauteur recommande
nouveau, en cas de sciatique, la cautrisation de la
main par moxibustion indirecte la fiente de chvre 93,
par cautrisation indirecte au fer 94 ou en dessinant au
mme endroit un petit trait avec un stylet rougi. Il mentionne en outre plusieurs procds barbares de cautrisation locale : cne de soufre sur support de charpie
ou dos (Libyens) ; bois vert pour obtenir une chaleur
humide (Marmarides de Libye) ; rserve dhuile
chauffe par des fers rougis (Parthes).
Parce que les affections oculaires et respiratoires
taient leur tour attribues une plthore dhumeurs
venant de la tte, on cherchait parfois contrarier ou
inactiver les vaisseaux porteurs de flegme et de bile par
la phlbotomie et/ou la cautrisation. La Collection hippocratique prescrit ainsi une grande purge comptant huit
cautrisations rparties par paires tout autour de la tte
(derrire les oreilles, aux tempes, locciput, aux sinus)
et censes bloquer le point de dpart des huit veines
descendant irriguer tous les membres du corps 95. Selon
le mme principe, plusieurs textes entendent traiter les
affections oculaires en cautrisant les veines temporales
et frontales 96. Dans un chapitre ophtalmologique 97,
Celse rapporte une mthode grecque aux neuf incisions :
en introduisant de la charpie entre les lvres de la plaie,
et donc en retardant sa cicatrisation, on fait pousser
une chair susceptible de comprimer les veines par o
lhumeur se transporte aux yeux . Dautres ophtalmologues nhsitent pas pratiquer une large coupure
transversale au-dessus du front, parfois complte par
deux incisions additionnelles au-dessus des tempes. On
favorise nouveau, avec de la charpie et dautres produits, la formation dune paisse cicatrice (

B. Mutilations thrapeutiques
anciennes et traditionnelles
Le tatouage thrapeutique, pourtant rpandu autour
du Bassin mditerranen, na jamais retenu lattention
des mdecins grecs et romains. Certaines de leurs phlbotomies et/ou cautrisations obissent cependant des
principes thrapeutiques qui sont galement partags par
le tatouage thrapeutique. Nous rangeons ces diffrents
procds sous une seule catgorie, les mutilations thrapeutiques-prophylactiques, catgorie laquelle appartient de droit toute lsion de la peau pratique hors
contexte traumatique, dans le but de gurir ou de prvenir une affection quelconque de lorganisme. Nous excluons de cette catgorie la cautrisation antiseptique
des ulcres et des anthrax, lincision des tumeurs et des
abcs, etc. autant doprations qui peuvent tre dites
rationnelles titre objectif (pp. 272 sq.). Les mutilations qui nous intressent sont, elles, dites rationnelles
titre subjectif, cest--dire fondes sur une tiologie
quinvalide la mthode exprimentale moderne, mais qui
possde sa propre logique. Les plus lmentaires sont
pratiques loco dolenti ; dautres, plus complexes, reposent sur un concept de rseau anatomique variable selon
les cultures et les poques, et mobilisent, parmi les
techniques proprement mutilantes, la cautrisation, la
saigne, la puncture et le tatouage. Les mdecins grecs,
qui avaient connaissance des deux premires techniques,
les utilisrent parfois en contexte non traumatique, en
fonction de leur propre systme de rseau anatomique,
plus communment appel systme humoral. Nous pouvons tre presque srs davoir affaire une intervention
de ce type ds lors que la mutilation est distale, cest-dire opre distance du sige de la douleur ou du
symptme. Les Grecs, linstar dautres peuples anciens, employrent parfois la cautrisation sous cette
forme.
1. Les procds de chirur gie rpulsiv e
daprs les auteurs anciens
Plusieurs extraits mdicaux grecs et latins dcrivent
une opration destine contrecarrer une maladie des
hanches () ou des lombes () dont les
douleurs voluent le long des nerfs sciatiques un trajet que les Grecs connaissaient en partie, mais quils
associaient avec celui de grandes veines creuses censes provenir de la tte, en descendre le long du cou et
de lpine dorsale, et circuler dans les jambes jusqu la
mallole externe du pied et lentre-deux du gros orteil.
Pour contrarier lvolution du mal i.e. la circulation
de lhumeur mauvaise , on prescrit un certain nom-

91 Soranos dphse ap. Caelius Aurelianus cite dautres procds calorifuges (vapeur, cataplasmes de moutarde, chaux vive, sulfures, etc.).
92 DIOSCORIDE, Remdes simples, I, 235, 1-4, d. M. WELLMANN,

3, 1914, pp. 240-241.

93 La braise est dpose sur une compresse de laine imbibe

dhuile.
94 Un cautre est appliqu sur une pastille dargile isolante.
95 Maladies 2, 12.
96 M.-H. MARGANNE, Lophtalmologie dans lgypte grco-

romaine daprs les papyrus littraires grecs, Leyde / New York /


Cologne, 1994, pp. 147-172.
97 CELSE, De la mdecine, VII, 7, 15.

13

) ou chlode. Contre les plthores dhumeurs


submergeant les yeux et le systme respiratoire, Paul
dgine dcrit une profonde cautrisation du vertex o
les cautres se succdent jusqu dnuder le prioste ;
on en dtache une caille osseuse afin de provoquer une
inflammation et une suppuration censes faciliter une
perspiration et une vacuation aises des liquides qui se
trouvent dans la tte 98. Ce type dintervention rappelle les oprations radicales que certains mdecins mettaient en uvre contre lpilepsie : incision cruciforme
de locciput dite , perforation du vertex
() au trpan, brlure en cercle autour du crne
jusqu exfoliation de los 99.

Bassin mditerranen et en Orient, les mutilations thrapeutiques-prophylactiques concernent souvent les mmes zones anatomiques et procdent dune mme tiologie. Cest le cas, nous lavons vu, du traitement de la
sciatique. Cest galement le cas de la cautrisation
(et/ou phlbotomie ou tatouage) des tempes (ou encoignures externes des yeux). Lincision des veines temporales est mentionne plusieurs reprises dans les textes
cuniformes 101. Les classiques mdicaux indiens prescrivent eux aussi la cautrisation des tempes, du front et
des arcades sourcilires en cas de maladies affectant la
tte ou les yeux 102. On est tout dispos croire Celse
lorsquil crit, propos de la rpulsion des humeurs cphaliques par la petite chirurgie : cela est bien connu,
non seulement en Grce, mais aussi chez dautres peuples, ce point quaucune autre partie de la mdecine
nest plus rpandue parmi les nations. 103

2. Parallles non-grecs
Les interventions de chirurgie rpulsive ne sont certainement pas une invention grecque. Les mdecins antiques eux-mmes signalent lexistence de thrapeutiques
mutilantes analogues chez les peuples barbares : les
Scythes se cautrisent les paules, les bras, les poignets,
la poitrine et les lombes (Collection hippocratique) ; les
Libyens cautrisent le vertex et les tempes des jeunes
enfants avec un tampon de laine grasse pour prvenir
lcoulement de flegme (Hrodote) ; chez les Africains
(Afri), on cautrise le sommet du crne jusqu los et,
en Gaule, on pratique une phlbotomie aux tempes et au
vertex (Celse) ; Svrus (ap. Atios) parle dune incision pri-frontale que les opraient sur leurs
nouveaux-ns ; Dioscoride, on la vu, attribue aux Libyens deux mthodes de cautrisation, dont un moxa
indirect (cne base de soufre). Au XVIe sicle, Prospero Alpino dcrit en dtail un procd de combustion
organique utilis en gypte, par les Bdouins en particulier (cne de lin et de coton). Dans les annes 1930,
lquipe dHenry Field signale lutilisation du moxa
darmoise chez les Bdouins de Syrie.
lvidence et bien que les sources ne nous le
disent pas toujours explicitement ces oprations reposaient sur un concept de rseau anatomique plus ou
moins labor, la contexture plus ou moins changeante. Les thrapeutes traditionnels du Dhofar (Sultanat dOman) opraient encore dans les annes 1970 des
cautrisations sur des points dintervention rpartis le
long de conduits anatomiques appels ark. . Comme en
Libye et en Grce, ces cautrisations avaient pour but
de stopper la progression du mal 100. Tout autour du

C. Conclusion
Les mutilations du tgument, locales ou distales,
coordonnes un rseau anatomique plus ou moins
complexe, se retrouvent un peu partout dans lattirail
des thrapeutiques anciennes et traditionnelles. Ces
prescriptions ne doivent rien au hasard. Elles obissent
souvent une tiologie et une anatomie dont les linaments principaux peuvent manifester plus dun trait
commun, mais dont la contexture prcise dpend, en
dernire instance, de reprsentations culturelles particulires.
Mutiler le tgument ntait en vrit quun expdient
parmi dautres. Les thrapeutes disposaient aussi de
manu curationes plus douces : onctions, massages,
bains, fumigations, etc. Les mdecins grecs, tout en se
faisant parfois prescripteurs de cautrisations et de
phlbotomies, ne cessent de prvenir leurs lves contre
les dangers et les dommages irrversibles que certaines
de ces oprations faisaient courir leurs patients. Ils
cherchent, autant que possible, viter les mutilations.
La saigne, qui deviendra chez Galien le rgulateur privilgi des plthores humorales et sanguines, restait un
procd peu ou pas du tout mutilant. Hormis pour ses
applications hmostatiques et antiseptiques (contexte
traumatique ou infectieux), la cautrisation tait trs
rarement prescrite. Les ordonnances grecques sintres101 Code de Hammurabi (XVIII sicle av. J.-C.), 215-220,
e

voir M. STOL, Old Babylonian Ophthalmology , Akkadica Supplementum, 6, 1989, pp. 163-166. A. ATTIA et G. BUISSON, dition de texte : Si le crne dun homme contient de la chaleur,
deuxime tablette , Journal des mdecines cuniformes, 1, 2003,
p. 13, l. 64 et p. 14, l. 180-186.

98 PAUL DGINE, Epitomae medicae, VI, 2.


99 SORANOS DPHSE ap. CAELIUS AURELIANUS, Maladies

chroniques, I, 4, 127 et 143.


100 A. G. MILLER, M. MORRIS, S. STUART-SMITH, Plants of
Dhofar (the Southern Region of Oman) : Traditional, Economic and
Medicinal Uses, Mascate (Sultanat dOman), 1988, pp. XXIII-XXIV.

102 Surutasamhit, ch. 12.


103 CELSE, De la mdecine, VII, 7, 15.

14

sent bien davantage aux rgimes, aux potions, la


pharmacologie et aux exercices. Cette remarque vaut
galement pour la Chine. Dans les classiques mdicaux
chinois du dbut de notre re, lacumoxa lui-mme nest
pas cens altrer dfinitivement le tgument. Les informations disponibles sur les mdecines dveloppes dans
le cadre des civilisations msopotamienne, gyptienne,
grecque, indienne et chinoise montrent enfin que le tatouage ny a jamais t utilis des fins thrapeutiques.
Les grandes socits antiques ont donc soit limit le
recours la petite chirurgie, soit privilgi des procds
inoffensifs (saigne, acupuncture, moxa indirect, etc.).
En somme, dans leurs pratiques mdicales comme dans
leurs pratiques ornementales, les civilisations anciennes
ont manifest un mme prjug ngatif lgard du
marquage corporel indlbile.

btail, se sent oblig dajouter le dterminatif du lingot


E au mot Abw a pour obtenir un substantif dsignant sans quivoque une marque au fer. Cet exemple
montre que le dterminatif conventionnel ntait sans
doute pas assez loquent, mme dans le cas de la ferrade. Nous relevons enfin deux occurrences o le dterminatif nimplique pas la cautrisation : marquer
() dun sceau et marquer ou dterminer
() la course du soleil . Si donc a signifie seulement marquer, le maintien du dterminatif que nous
constatons parfois dans le cas des tres humains ne veut
pas dire que ceux-ci taient systmatiquement marqus
au fer rouge, comme le laisserait entendre une traduction univoque de a par marquer en brlant. Cette
dernire acception revient dailleurs en propre au verbe
wbd , brler 104, utilis dans un texte du
Moyen Empire o laccs un territoire sacr est interdit sous peine dtre brl , cest--dire marqu de
brlures informes, douloureuses et avilissantes.
La plupart des tmoignages sur le marquage des
tres humains datent du rgne de Ramss III (XIIe s.
av. J.-C.). Dans le papyrus Harris, Pharaon voque les
captifs libyens quil a marqus son nom pour en faire
des esclaves dtat : ils ont t marqus (Abw), transforms en esclaves, estampills (mnSyw) mon nom .
Un bas-relief de Mdnet Habou reprsente les diffrentes tapes dune conscription de captifs de guerre
(pl. LIII). Les prposs au marquage utilisent un stylet
comparable celui des scribes. leurs pieds, sept stylets sont dposs dans une vasque que les commentateurs identifiaient jusqu prsent avec un brasero
(les captifs auraient t marqus au fer). Nous prfrons
y reconnatre un jeu daiguilles ou de lancettes destines
au tatouage 105. Cette technique est dailleurs celle qui
prvaut en Msopotamie pour le marquage des esclaves
de temple.

*
* *

III. Marquage dappartenance


et stigmatisation pnale
Ce prjug ngatif se vrifie trs clairement dans le
rle que les socits tatiques ont donn au tatouage et,
dans une moindre mesure, la cautrisation. La marque corporelle nest plus chez elles quune manire de
caractriser comme on le fait pour le btail ou de
punir les catgories les plus basses de lhumanit : criminels, captifs et esclaves. Cette troisime fonction ordinaire du marquage corporel est atteste en Msopotamie, en gypte, chez quelques communauts juives
soumises linfluence perse ( lphantine et en Samarie), et dans le monde grco-romain.

A. Proche-Orient ancien
1. gypte ancienne
Aprs avoir dcrit un certain nombre de documents
iconographiques illustrant le marquage au fer du btail
(ferrade), nous nous interrogeons sur les acceptions de
Ab ou Abw (marquer), un verbe derrire lequel les lexiques reconnaissent habituellement le seul fait de marquer au fer rouge. Le dterminatif du brasier , presque
toujours accol au verbe, pourrait effectivement reflter
la forme de marquage dtres vivants la plus rpandue,
celle de la ferrade des animaux. Mais cette orthographe
conventionnelle ne prjuge pas ncessairement de la
technique de marquage utilise. Un hapax comme
E (avec dterminatif du couteau) reflte peut-tre
une acception du verbe Ab o lide dincision lemportait sur celle de brlure. Le scribe du papyrus de Varzy, qui transcrit un litige concernant des marques de

2. Les es claves msopotamiens


Les sources que nous tudions dans un premier
temps remontent au VIe sicle avant notre re (akkadien, priode no-babylonienne) et concernent des esclaves de temple (ou hirodules). Les archives les plus
riches proviennent du grand temple anna dUruk, dont
104 Ce terme est frquent dans les papyrus mdicaux pour dsigner un endroit brl , sans plus de prcisions (T. BARDINET,
Les papyrus mdicaux de lgypte pharaonique. Traduction intgrale
et commentaire, Paris, 1995, pp. 321 sq.).
105 Un article rcent de Bernadette Menu, paru aprs notre sou-

tenance, privilgie Mdnet Habou la technique du tatouage ou de


la scarification, plutt que celle du fer rouge (B. MENU, Captifs
de guerre et dpendance rurale dans lgypte du Nouvel Empire ,
La dpendance rurale dans lAntiquit gyptienne et proche-orientale,
Le Caire, 2004, p. 199).

15

la divinit principale tait Itar. Les esclaves cds


litt. donns (irke) au temple taient marqus sur
la main de ltoile dItar et parfois dune inscription en
toutes lettres (pour + nom de la divinit principale ou
auxiliaire). Contre R. P. Dougherty, qui croyait avoir
affaire un marquage au fer rouge 106, nous produisons
un document dit dans les annes 1970 permettant
dinfrer le recours au tatouage. La donation dun irktu, qui correspond une consecratio au sens propre,
ne saurait cependant tre confondue avec une prise de
fonction sacerdotale ou avec le fait de saffilier volontairement un culte. Uruk, le tatouage fonctionne
avant tout comme une garantie contractuelle que les uns
et les autres peuvent invoquer en cas de litige. Le bnfice religieux, quand il y en a un, ne revient pas
lesclave (le bien chang), mais au donateur (le
vendeur), qui est une personne libre 107.
Des documents plus anciens, qui pourraient remonter
au rgne dHammurabi (XVIIIe s. av. J.-C.), citent la
teneur de linscription punitive et prventive que lon
pouvait, dans certains cas, marquer sur la face dun esclave fugitif : [il sest] enfui, saisis[-le] (alaq abat). Dautres textes de la mme poque parlent dune
marque servile appele abbuttum. La dfinition exacte
de ce terme reste encore lobjet dune discussion entre
assyriologues. Contre ceux qui veulent y reconnatre
une coiffure servile distinctive, nous renouons avec la
position jadis dfendue par mile Szlechter (abbuttum =
tatouage ou tache) 108. Nous amendons cependant sa
thse sur un point : dans les 226 et 227 du Code de
Hammurabi, qui parlent dun barbier rasant (gullubu)
labuttum dun esclave, il faut prfrer reconnatre
lincision dun tatouage plutt que son excision. En tatouant une nouvelle marque de proprit sur un esclave,
le barbier (ou celui qui achte ses services) se rend
complice dune expropriation illgale. Que le barbier
puisse oprer un tatouage na pas lieu de surprendre. Le
tatouage compte en effet parmi les comptences chirurgicales que le Proche-Orient lui reconnat traditionnellement 109.

3. Isral
Les pages que nous consacrons lancien Isral
(pp. 343-356) signalent dabord une forme originale de
marquage servile mentionne en Ex 21, 5-6 et Dt 15,
16-17, le poinonnage de loreille. Ce rituel, effectu
devant Dieu , ne vise pas, comme le tatouage msopotamien, laisser une marque didentification particulire sur la peau. Plusieurs savants ont effet compar
juste titre le poinonnage de lesclave hbreu avec la
clavification symbolique qui marquait, en Msopotamie,
lappropriation dun btiment ou dun terrain 110. Le
poinonnage biblique rpond une notion assez rpandue, celle de transpercer / possder, galement mise
en uvre dans dautres contextes, par exemple : dchirure de lhymen valant contrat de mariage (Ex 22, 1516 et Dt 22, 28-29), clavification des trophes hellnistiques, envotement par transfixion de figurines, etc.
Un papyrus (411 av. J.-C.) de la colonie juive
dlphantine mentionne deux esclaves portant, sur le
bras, une inscription dappartenance (vraisemblablement
tatoue) : Mibtahiah et Meshullam . Cette
forme plus commune de marquage servile peut tre attribue linfluence perse. Un contrat de vente du IVe
sicle avant, provenant de Samarie, cite lachat dune
esclave sans df[aut], qui est [sans] marque . Cette
mention garantit que lesclave nest pas susceptible
dtre rclame par un tiers. Des contrats analogues
sont encore cits dans le Talmud de Babylone (Gittin
86a).
Nous nous penchons ensuite sur le cas des netnm
(litt. donns), des esclaves sacrs dont le statut et la
dnomination les apparentent aux irke babyloniens.
Ont-ils parfois t tatous ? Cette possibilit, qui reste
envisageable, ne trouve aucune confirmation dans les
sources bibliques.
Nous revenons enfin sur deux passages importants
de lAncien Testament, Is 44, 5 et Ez 9, 4. Le premier,
extrait dune squence compose juste avant ou juste
aprs le retour de Babylone, prophtise la fin de lExil
en filant, entre autres, la mtaphore du serviteur Isral
rachet par son matre Yahv. Ce cadre mtaphorique
explique pourquoi, en Is 44, 5, Isral est dit inscrire sur
sa main la formule Yahv . Lauteur de ce passage
reprend une ralit commune de son poque, le tatouage
au nom du propritaire. On aurait tort, avec certains
commentateurs, de prendre cette allgorie pour argent
comptant. Il est douteux que lon ait entrepris de tatouer le nom de Yahv sur la main ou le poignet des fi-

106 R. P. DOUGHERTY, The Shirktu of Babylonian Deities,

New Haven, 1923, p. 82.


107 Deux propritaires attestent ainsi avoir donn de leur plein
gr Itar leur esclave Ah-iddin pour la prservation de leurs vies
(voir p. 328).
108 . SZLECHTER, Essai dexplication des clauses : muttatam
gullubu, abbuttam aknu et abbuttam gullubu , Archiv Orientln,
17, 2, 1949, pp. 391-418.

110 Essentiellement V. HUROWITZ, His master shall pierce


his ear with an awl (Exodus 21.6) Marking Slaves in the Bible
in Light of Akkadian Sources , American Academy for Jewish Research. Proceedings, 58, 1992, pp. 47-77.

109 Le pote persan Rm (plus haut, p. 7) met en scne un

barbier-tatoueur. En Afrique du Nord, le barbier tait charg


doprer les saignes.

16

dles ou mme des esclaves du Temple. Ctait aller


contre linterdiction du tatouage (Lv 19, 28), et contre
les prrogatives du grand prtre, seul jug digne, pendant les crmonies, de porter le Ttragramme de faon
ostensible, grav sur la lamelle dor attache lavant
de son turban (Ex 28, 36-37).
Le chapitre 9 dzchiel voque la prise de Jrusalem par Nabuchodonosor (597 av. J.-C.). Les Justes
que Yahv dcide de marquer dun taw 111 et qui chappent au massacre reprsentent le contingent dport en
Babylonie, ces Isralites disperss parmi les nations
qui se souviendront de Yahv au cours de lexil (Ez 6,
8-10 et 12, 16). Le scribe prpos au marquage (Ez 9,
2) rappelle les agents de Ramss III chargs de tatouer
les prisonniers (bas-relief de Mdnet Habou, pl. LIII).
Nabuchodonosor a-t-il ordonn de marquer les captifs
remports sur Jrusalem ? Le livre dzchiel pourrait
sen faire lcho. Et mme si cela na pas t le cas,
lauteur sempare ici dune ralit contemporaine assez
courante, bien atteste dans le monde perse en particulier 112. Comme souvent dans lAncien Testament, les
destines dIsral sont prsentes comme voulues et accomplies par Yahv lui-mme. Les captifs tatous, asservis et exils par le conqurant deviennent en Ez 9
des Justes slectionns et marqus par Yahv en personne et destins restaurer Isral une fois revenus
dexil.

rieurs dont lhumiliation publique vise dcourager les


soutiens populaires.
b) lpoque hellnistique et romaine, le stigmate
servile na plus de valeur contractuelle comme au Proche-Orient. On tatoue seulement les esclaves rcalcitrants pour les punir. Si lon a parfois tatou les esclaves au nom de leur matre 113, ctait sans doute pour
permettre de retrouver plus facilement les fugitifs, ou
bien pour lutter contre le plagiat 114, comme le montre
lexemple des colliers serviles utiliss partir du IVe
sicle ap. J.-C. Ces derniers ont en effet t interprts
comme un avertissement adress aux plagiaires 115.
2. La marque militaire
Un srieux problme de datation divise les historiens
sur la question du marquage militaire. Daucuns pensent que ce procd a t introduit dans larme romaine
ds le IIIe sicle apr. J.-C., tandis que dautres, dont
nous sommes, ne le voient apparatre quau cours de la
seconde moiti du sicle suivant. De cette question cruciale dpend la manire dont on doit envisager lune des
sources les plus controverses de notre dossier, la notice
que Tertullien consacre aux Soldats de Mithra 116
(pp. 572 sq.). Les sources antrieures au milieu du IVe
sicle, o lon a cru reconnatre des allusions la marque militaire, ont souvent t mal interprtes. Le terme
signare, en particulier, a trop souvent t compris au
sens dun simple marquage concret. Cest oublier que ce
verbe, en tant ququivalent du grec (sceller), dsigne aussi le fait dattester et de confirmer. Une
meilleure prise en compte de lamplitude smantique relle des termes signare 117 et 118 et de leurs
drivs savre dterminante pour la question du
marquage militaire. Elle lest tout autant pour la
question des origines de la signation chrtienne 119 que
nous traitons dans notre seconde partie.

B. Monde grco-romain
1. Marquag e des captifs et des es clav es
Chez les Grecs et les Romains, la marque corporelle
na pas eu dautre fonction que de stigmatiser les captifs, les esclaves et, plus tard, les nouvelles recrues militaires. Cet usage du stigmate indlbile est, dans une
certaine mesure, comparable celui que nous avons observ dans les civilisations gyptienne et msopotamienne. deux diffrences prs cependant :
a) Vu le nombre rduit de tmoignages relatifs au
marquage des captifs, il faut croire que ce dernier
ntait pas systmatique en Grce ancienne. Les armes
romaines semblent ne lavoir jamais mis en uvre.
partir de lpoque hellnistique, les seuls captifs stigmatiss sont des opposants au pouvoir, des rebelles int-

113 Unique tmoignage chez Ambroise (p. 367).


114 Le fait de faire travailler lesclave dautrui pour son propre

compte.
115 Voir dernirement Y. RIVIRE, Le cachot et les fers. Dten-

tion et coercition Rome, Paris, 2004, pp. 279 sq. Les inscriptions
de colliers du type tene me ne fugia(m) ou fugitivus nchappent pas
la rgle. En effet, comme le remarque lauteur (p. 305), les juristes voquent frquemment la fuite pour rprimer en fait le plagiat .
116 Voir pp. 572 sq. et ci-dessous, p. 22.
117 Voir lanalyse des extraits de Cyprien (p. 380 sq.) et de

111 Ltymologie et les occurrences bibliques permettent de tra-

duire taw = marque (quelconque).

Tertullien (p. 383 sq.).

112 HRODOTE, Histoires, VII, 233 : les Thbains qui se rendi-

118 Nous revenons par exemple sur le papyrus dHermopolis

rent larme perse furent marqus de tatouages royaux


( ) sous lordre de Xerxs (vers 480 av. J.-C.).
Certains parmi les hommes dAlexandre le Grand, retenus prisonniers par les Perses, furent marqus dinscriptions en lettres barbares , i. e. aramennes (QUINTE-CURCE, Histoires, V, 5).

dans lequel Constantin Zuckerman a reconnu une allusion au marquage militaire, un marquage exprim par le verbe
(p. 375 sq.).
119 Notre seconde partie, pp. 611 sq.

17

Les Actes de Maximilien, souvent allgus en faveur


de lexistence du marquage militaire ds la fin du IIIe
sicle, divisent galement lhistoriographie. Nous suivons David Woods et Constantin Zuckerman qui ont,
chacun de leur ct, apport des preuves dterminantes
permettant de reculer la rdaction de ces Actes la fin
du IVe ou au dbut du Ve sicle (pp. 392 sq.). Reste le
problme de la terminologie utilise dans ce texte pour
dsigner le marquage militaire. Les mots signaculum et

plumbum, en particulier, posent question. Le second en


particulier tmoigne peut-tre dune rvision postrieure
du texte o un signaculum-pendentif (plumbum) est venu
se substituer au signaculum-tatouage dorigine.

SECONDE PARTIE

saire. Il correspond un pacte mutuel pass sous les


auspices dune puissance martiale ou odinique cense
entretenir et exacerber le furor guerrier.
Ces diffrentes pratiques nont pas lieu de surprendre : elles signalent simplement des personnes engages
dans une dmarche liturgique, votive ou juratoire temporaire. Leur fonction nest pas diffrente de celle que les
socits anciennes prtent souvent au vtement, la parure et la coiffure, autant dhabitus susceptibles dtre
altrs le temps dun rite, dun vu, dun serment ou
dune conscration. Ces changements dapparence ne
rempliraient pas leur rle sils taient irrversibles. La
fin de lengagement personnel doit en effet pouvoir
sexprimer par un retour la normale.
Tout autres sont les changements dfinitifs de statut,
auxquels peut thoriquement correspondre un marquage
corporel indlbile.
Le tatouage ornemental en fait partie. Quelle signification faut-il prter au rpertoire animalier mis en uvre dans les traditions de tatouage dAsie centrale 120 ?
Linterprtation doit viter deux cueils : a) le recours
abusif aux mythes et aux popes indo-iraniennes, dont
les structures narratives ne correspondent pas aux accumulations de figures zoomorphes qui colonisent les
arts dcoratifs de la steppe partir de la premire moiti du 1er millnaire avant notre re ; b) une lecture
chamanisante, courte vue, qui aurait tendance survaluer lintensit symbolique du rpertoire. Comme
nous lavons suggr, le tatouage dAsie centrale rpond
dabord un souci de prestige social qui sexprime
travers lornementation des objets de reprsentation individuelle (harnachement, vtements, tapis, tatouage).
Les motifs zoomorphes, qui, au dpart, ntaient sans
doute pas trangers aux croyances et aux pratiques animistes, semblent avoir subi un affaiblissement progressif

M A R QUAG E C O R P O R E L E T
S I G N AT I O N R E L I G I E U S E
Introduction
Pour nous aider valuer lintensit des rapports
quune forme de marquage corporel donn peut entretenir avec le domaine religieux, nous dfinissons (pp. 408
sq.) quatre critres danalyse auxquels rpondrait, en
thorie, un marquage corporel forte intensit religieuse : actualisation rituelle (A) ; capacit symbolique
(B) ; fonction lective (C) ; pouvoir sotriologique (D).
Pour dsigner un marquage corporel intensit religieuse variable, nous proposons dutiliser le terme signation, en rfrence la signatio christiana, bien
connue, et qui, dans le cadre baptismal en particulier,
rpond ces quatre critres. On remarque quaucune
des trois fonctions ordinaires du marquage corporel
dans lAntiquit ne satisfait demble aux quatre critres
de la signation religieuse. Certains procds rencontrs au cours de la premire partie entretiennent cependant des liens avrs avec le domaine religieux.
Cest le cas dun certain nombre de marquages liturgiques provisoires en gypte ancienne. Sur des personnes auxquelles on demandait de jouer un rle cultuel
spcifique (celui dIsis, de Nephthys, ou des quatre fils
dHorus, par exemple), on inscrivait parfois le nom de
la divinit quelles taient momentanment charges
dincarner. Deir el-Mdineh, une peinture reprsente
six officiantes accomplissant leur devoir auprs dun parent dfunt. Des petites croix ont t marques sur leur
buste dnud. La fonction prcise de ces marques reste
difficile dfinir. On est cependant en droit de les
considrer comme des signations religieuses provisoires. Le badigeonnage (tinctura) des guerriers celtes,
galement provisoire, est reu avant daffronter ladver-

120 Voir plus haut, pp. 5 sq. et pp. 7 sq.

18

de leur intensit symbolique, mesure quils taient rpts et standardiss sur les supports les plus divers.
Dans plusieurs cultures du pourtour mditerranen,
le tatouage signale simplement les individus de sexe fminin en dnotant, par sa plus ou moins grande richesse, le rang social de celles qui le portent. Telles
sont les plus anciennes informations transmises sur cette
tradition de tatouage par les chorographes grecs. Essentiellement aniconique, ce tatouage ne parat pas avoir
t investi dun contenu symbolique spcifiquement religieux (critre B). Ce constat simpose lorsquon se penche sur les noms que les dernires reprsentantes de
cette importante tradition femmes du Maghreb,
dIrak ou de Bosnie donnent aux motifs dont elles
sont tatoues. Le tatouage des femmes donnait-il lieu
un rituel religieux spcifique (critre A) ? Lethnographie rpond cette question par la ngative, et les
sources historiques nen disent rien. Enfin, puisque les
hommes en sont exempts, cette tradition de tatouage
savre tout fait impropre signaler une identit religieuse locale ou rgionale (critre C). Seul le critre D
pourrait tre opratoire : des croyances diverses et
changeantes ont pu tre attaches au fait dtre ou de
ntre pas tatoue. Le tatouage ornemental fminin ne
doit cependant pas tre considr comme le vhicule et
le conservatoire de croyances qui ont toutes les chances
davoir t plus volatiles que lui ; il nen est sans doute
que le prtexte. La robustesse des traditions de tatouage
ornemental tient dabord son rle de marqueur sexuel
et social. Il reste toutefois sinterroger sur les raisons
prcises qui ont amen certaines cultures adopter cette
tradition, tout en se demandant pourquoi cette tradition
a t dlaisse par dautres socits gographiquement
proches, les grands ensembles tatiss (Msopotamie,
gypte et Grce en particulier).
Dans ces socits, seul le marquage servile et la stigmatisation pnale correspondent un changement dfinitif de statut : le premier signale une proprit inalinable ; la seconde entend dvaluer un individu pour
toujours. Le tatouage des hirodules, attest en Msopotamie et en gypte lpoque perse, doit-il tre considr comme une signation religieuse ? Ne rpond-il pas
pleinement au critre B (capacit symbolique) ? Mais
lactualisation rituelle (critre A) reste incertaine, et,
comme le montrent les sources no-babyloniennes, le
bnfice sotriologique (critre D) revient rarement
lesclave lui-mme 121. En outre, ce qui vaut pour
lesclave ne saurait sappliquer aux hommes libres et au
clerg. Si le hirodule est bien consacr, au sens premier

du mot, il lest davantage en tant quobjet quen tant


que personne. Par voie de consquence, le tatouage
quon lui applique correspond plutt des ncessits
conomiques (garantie bnficiant au propritaire) qu
un engagement religieux.
Le cas des mutilations thrapeutiques est particulier.
Nous remarquons que ces mutilations reprsentent finalement une sorte de signation religieuse en puissance. Les
Byzantins ne sy sont pas tromps, lorsquils ont rapproch de la signatio christiana les tatouages prophylactiques des enfants de Gaza et ceux des jeunes Turcs
orientaux122. sa manire, le marquage thrapeutique
rpond en effet deux des critres dfinis plus haut :
son contexte dapplication mdico-magique est trs proche de lactualisation rituelle (critre A), et sa valeur
thrapeutique-prophylactique correspond au critre D
(pouvoir sotriologique). Les mutilations thrapeutiques, dont les motifs lmentaires ne visent nullement
vhiculer un contenu smantique, sont dpourvues de
capacit symbolique (critre B). Le christianisme parviendra cependant transformer le marquage thrapeutique-prophylactique en une authentique signation religieuse. En reconnaissant le symbole de la croix derrire
certains motifs thrapeutiques simples, il permettra
cette forme de marquage de rpondre au critre B. Une
fois ce critre acquis, le critre C (fonction lective)
suivra presque immdiatement, tant donn le rle identitaire du signe de la croix dans le christianisme.
Les auto-mutilations funbres et dprcatoires ne rpondent quau critre A (actualisation rituelle). On
peut, dans une certaine mesure, les qualifier de marquage corporel, quoique leur finalit ne soit nullement
de laisser des marques sur la peau, mais dextrioriser
temporairement les sentiments provoqus par le deuil ou
limploration. En aucun cas il ne saurait tre question
pour nous de les classer du ct de la signation religieuse proprement dite. Les explications anthropologiques et psychologiques quil conviendrait de donner ce
phnomne largement attest, aussi bien dans lAntiquit qu des poques plus rcentes, voire contemporaines, ncessiteraient une recherche part entire.
Nous nous contentons de signaler quelques documents
anciens, sans entrer dans la discussion et sans prtendre
lexhaustivit (pp. 416-420).
*
* *

121 Le cas est un peu diffrent lorsquun esclave soffre volontairement un temple jouissant du droit dasile (voir ci-dessous,
colonne de droite).

122 Voir pp. 245 sq. et ci-dessus, p. 12.

19

I. Monde paen

rieur dun prisonnier, se soit galement inflig une marque corporelle rappelant le tatouage coercitif des esclaves et des condamns. Nos sources restent cependant
silencieuses sur ce point.
Apparemment, comme le suggre un passage souvent
cit de la Desse syrienne ( 59), des tatoueurs taient
tablis au IIe sicle de notre re proximit du temple
de Hirapolis (aujourdhui Manbi en Syrie). Leur artisanat tait-il troitement li au culte dAtargatis ?
Rien ne permet de laffirmer. Le parallle qui simpose
avec les collectes ethnographiques effectues en Irak au
cours de la premire moiti du XXe sicle nous renvoie
plutt vers les traditions de tatouage ornemental du
pourtour mditerranen. Lauteur de la Desse syrienne
parle en effet de tatouages ports sur le cou, une localisation spcifiquement fminine, atteste dans lancienne
Thrace et, lpoque moderne, en Afrique du Nord et
en Irak. Il mentionne galement des tatouages appliqus
au poignet, le seul emplacement anatomique susceptible
de recevoir des tatouages dcoratifs chez les hommes des
tribus bdouines en Irak 126. Ce constat nous inspire
une correction mineure que nous proposons dintroduire
dans le texte de la Desse syrienne :
, , [au lieu de ]
, cest--dire : Tous [les Syriens] se tatouent,
les hommes au poignet, les femmes au cou .

Les gyptiens, les Grecs ou les Romains qui sollicitaient les ressources plurielles offertes par le polythisme navaient aucune raison de se soumettre un
tatouage qui les aurait dfinitivement affilis un dieu
particulier ou son temple. Cette constatation de bon
sens, que personne na jusqu prsent entrepris de dfendre, mritait dtre confronte aux sources dans lesquelles lhistoriographie a cru reconnatre la mention de
marquages rituels indlbiles.

A. gypte et Syrie
1. Le temple, ses habitants et ses visiteurs
Le marquage des hirodules, bien document dans
les sources no-babyloniennes, tait galement pratiqu
lpoque dHrodote dans le Delta gyptien, Canope 123. Cet usage peut tre attribu linfluence perse.
Lesclave qui demandait asile au temple tait marqu de
tatouages sacrs ( ) des tatouages
qui ne faisaient pas de lui un initi ou un desservant
spcial, mais simplement un (esclave sacr), cest--dire une proprit inalinable du temple 124.
La hirodulie volontaire o le vendeur et loffre
sont confondus apportait un certain nombre davantages (matriels mais aussi surnaturels).
Les prtres gyptiens portaient-ils eux aussi un tatouage distinctif ? Cela parat tout fait improbable,
car incompatible avec le scrupule de puret corporelle
attach la dignit sacerdotale (vtements de lin, pilation). Les procs-verbaux de circoncision 125 exigent
mme que le candidat la prtrise soit reconnu pur et
sans marque ( ). Laristocratie
gyptienne qui se disputait les charges sacerdotales
navait de toute faon aucune raison de se soumettre
une forme de marquage rserv aux strates sociales infrieures, captifs et esclaves. Mais la question pourrait se
poser pour dautres htes du temple, tablis en marge
du clerg (reclus et charismatiques divers), et arborant
parfois un habitus en complte contradiction avec celui
des prtres (cheveux longs, vtements sales). Cet habitus sordidus tait parfois volontairement recherch et
associ des pratiques dauto-mutilations et la vaticination. Quelques sources parlent mme denchanements
volontaires. Rien nexclut en thorie que cette catgorie
de charismatiques, qui simposait la condition et lext-

2. Les marques corpor elles


chez Philon dAlexandrie
Nous analysons en dtail un passage de Philon
dAlexandrie 127 o les commentateurs croyaient reconnatre un marquage au fer rouge destin notifier par
un symbole ou une inscription lappartenance religieuse
ou la conscration. La terminologie de Philon doit cependant tre apprhende avec prudence. Sous la plume
de Philon, se prcipiter vers lesclavage des idoles
signifie simplement adopter des coutumes nonjuives , sans que cela implique ladhsion un culte
institu. Or, toute marque corporelle, quelle quen soit
la motivation, est une pratique fermement condamne
par la Loi. Il est ds lors lgitime de lire le texte de
Philon comme une condamnation gnrale du marquage
corporel, une condamnation qui rejoint les autres interdictions du Pentateuque discutes dans le De specialibus
legibus. On trouve en effet, immdiatement la suite du
passage qui nous occupe, un rquisitoire contre les diffrentes formes de divination () 128. Or linter-

123 HRODOTE, Histoires, II, 113.


124 comparer avec (terre sacre) = domaine agricole

126 Les hommes en Irak sont plus rarement tatous que les
femmes, et la plupart du temps de tatouages prophylactiques ou thrapeutiques.

dun temple.

127 PHILON DALEXANDRIE, De specialibus legibus, I, 58-59.


128 PHILON DALEXANDRIE, De specialibus legibus, I, 60.

125 Obligatoire pour accder la prtrise partir de lpoque

romaine.

20

diction des pratiques divinatoires (Lv 19, 26) se trouve


dans le Lvitique ct de celle des incisions et du tatouage (Lv 19, 28). En outre, Philon, en parlant de
, pourrait sinspirer de la version grecque de
Lv 19, 28 o ce terme traduit lhbreu ketbet : vous
ne ferez pas sur vous dcritures / graphismes tatous
( ) . On peut penser que, si les
inscrits sur les certificats () dsignent bien dauthentiques critures , en revanche,
ceux que lon marque sur son corps ne sont sans doute
que des graphismes () non-alphabtiques.
En utilisant le terme , et en se rfrant implicitement Lv 19, 28, Philon pouvait rapprocher deux
ralits diffrentes : les lettres crites sur un contrat, et
les motifs imprims sur la peau. Le verbe
et le complment utiliss par Philon sont
parfaitement mme de caractriser le rpertoire tatou 129 encore utilis lpoque de Philon en BasseNubie (pl. XXX-XXXII). Ce tatouage, constitu de
motifs aniconiques et gomtriques () couvre
chez les femmes en particulier des zones importantes du corps en multipliant les motifs base de petits
points ou de tirets (). Dans les rues de la
mtropole, Philon pouvait croiser des provinciaux tatous de la sorte ; cest eux quil devait penser au
moment de commenter linterdiction de Lv 19, 28.

acception) pourraient tre une sorte de grappin dont les


crochets recourbs auraient t compars la corolle de
ptales pointus du lys.
La littrature judo-grecque, quant elle (3 Maccabes 2, 27-30), imagine une scne de cautrisation punitive la feuille de lierre dont les Juifs auraient t les
victimes sous le rgne de Philopator. Le dcret que ce
texte attribue au souverain lagide reflte en ralit les
inquitudes des Juifs dAlexandrie lpoque romaine :
1 limpt de la , qui pse si lourdement sur
les non-citoyens, est vcu comme une rduction ltat
servile ; 2 la citoyennet 130, pratiquement inaccessible,
implique de renier les traditions juives ; 3 rsister cet
tat de fait par la dsobissance ou la rvolte ne dbouche que sur une dure rpression. Limposition de la
marque au fer rouge sinspire peut-tre de certains svices effectivement mis en uvre lpoque romaine
contre des opposants juifs. Ce fut le cas pendant de la
crise de 38, o lon torturait par le fer et par le feu
( ) 131.
Le marquage la feuille de lierre ne saurait de toute
faon tre considr comme un pr-requis pour linitiation dionysiaque. Si tel avait t le cas, cette mesure
aurait seulement t applique aux Juifs acceptant de
participer au culte officiel (voir 3 M 2, 30). En tant
quemblme de Dionysos, la feuille de lierre est aussi
et surtout celui du monarque lagide. 3 M met en
scne un Ptolme qui, comme Xerxs avant lui 132,
marque en quelque sorte ceux qui lui ont rsist de
, avec pour seul objectif de manifester tous sa cruelle souverainet.
La notice tardive de lEtymologicon magnum, cense
cimenter les certitudes, est incohrente. Lune des corrections quavait proposes Jacob Tollius au XVIIe sicle
permet de restaurer la logique initiale des deux propositions, en faisant du mme coup disparatre toute allusion au tatouage :
Galle 133 : Philopator en fut un, pour avoir t
couronn () 134 de feuilles de lierre,
comme les Galles. Car, lors des crmonies dionysiaques, [les Galles] se couronnaient toujours de
lierre.
Nous tudions enfin un dernier texte traditionnellement invoqu en faveur de la signation dionysiaque,
une pitaphe latine de Doxato (Macdoine, IIIe s. apr.

3. Ptolm e IV Philopator et la
prtendue signation dionysiaque
Ptolme IV Philopator, dont lhistoriographie a
voulu faire le grand promoteur de la cautrisation et/ou
du tatouage dionysiaque la feuille de lierre, a t la
victime malheureuse des compilateurs et des moralistes.
Contrairement ce quont pu penser Paul Perdrizet ou
Robert Turcan, lexamen des diverses notices qui lui
sont consacres montre que cette rputation est usurpe.
Un passage de Plutarque (De adulatore, 12, 56e) a
fait croire que Philopator se soumettait un marquage
dionysiaque en forme de tambourin ().
Notre analyse lexicographique et la confrontation des
parallles montrent en fait que :
a) Les dsignent des lacrations ou des entailles provoques par un bois noueux
(), reues au cours dune crmonie extatique
dans le cadre du culte de Cyble (et non de Dionysos).
b) Les (litt. lacrations de
lys ) voquent galement les lacrations provoques par
un instrument de torture. Les (hapax sous cette

130 Que certains essaient dobtenir en sollicitant la participation


aux institutions et aux associations religieuses grco- romaines.
131 PHILON DALEXANDRIE, In Flaccum, 84.
132 Voir ci-dessus, p. 17, n. 112.

129 La prcision avec un fer rouge ( )


semble exclure cette possibilit. Mais ces mots traduisent peut-tre
une simple mconnaissance de la technique du tatouage, de la part
de Philon ou dun glossateur (voir p. 461).

133 : ministre de Cyble.


134 Que nous lisons en lieu et place de pour

avoir t tachet/tatou .

21

J.-C.). Nous montrons que les Bromio signatae mystides


dont il est question ne sont pas les bacchantes marques par Bacchus , mais celles qui ont t dsignes/choisies/confirmes comme mystes par Bacchus .
Cette acception de signare courante dans la littrature chrtienne est assure par une pitaphe en grec
de la mme poque (Ayazviran en Lydie) o le dfunt
est choisi ( [de ]) comme compagnon des
Moires et comme co-initi () dans les
danses de Bacchus. Le signare de Doxato correspond,
selon toute vraisemblance, l dAyazviran. Il
nimplique aucune ide de marquage corporel.

del ; elles accompagnent les diverses tapes de lembaumement, qui poursuivent le mme objectif.
lpoque romaine, les embaumeurs dmocratisent
et dveloppent une pratique explicitement mentionne
par Prudence : la dorure funraire, qui soprait en collant sur certaines parties du corps a) de simples feuilles
dor carres b) ou bien des pastilles de cire 136 dores in
situ. Prudence dpend certainement dune source grecque, comme en tmoigne le terme sphragitis (). Nous constatons (pp. 508-518) que cette variante
rare de apparat principalement dans la littrature mdicale, o elle dsigne des cachets ou des petits
empltres de matire mdicale : mdicaments composs,
terre de Lemnos ou prparation base dcaille de fer
ou de rouille, autant de remdes entre autres susceptibles dtre appliqus sur la peau comme dsinfectant ou
cicatrisant. lorigine, les dont Prudence
se fait lcho pourraient avoir dsign des pastilles de
cire analogues celles qui taient appliques sur les
momies gyptiennes. Mais, dans ce cas, quel rle attribuer aux aiguilles chauffes ? Une forme de cautrisation prophylactique funraire nest pas exclure. Elle
reste cependant dpourvue de parallles dans les pratiques dembaumement. Nous envisageons donc une alternative : les acus minutae nauraient t chauffes
qu la seule fin de ramollir les de cire,
pour les faire adhrer (ou les taler sur) la peau et
prparer ainsi lapplication des feuilles dor. Un passage
de Lucien de Samosate dcrit par exemple un procd
permettant, laide dune aiguille chauffe (
), de dcoller puis de recoller un sceau de
cire 137.

B. poque romaine impriale


1. Autour des sphragitides de Prudence
Dans son Livre des couronnes, Prudence (c. 400) dcrit un rituel habituellement interprt comme un tatouage initiatique auquel se soumettaient les adorateurs
de Cyble. Notre interprtation, originale plus dun
titre, sinscrit en faux contre cette hypothse. Le passage en question clt une violente diatribe contre les outrages physiques prtendument en vigueur dans les
cultes paens. Les disciples de Cyble y ont leur place
(v. 1061-1075), mais rien ne permet de leur attribuer le
rituel qui nous occupe et que nous proposons dappeler
sphragitidium :
Que dire lorsque celui qui doit tre consacr reoit des
sphragitides ? On met chauffer de fines aiguilles (acus
minutae) et avec elles on va jusqu cautriser les membres de faon ce quils brlent ; quelle que soit la partie
du corps quune trace (nota) brlante a marque, on assure quelle est ainsi consacre (consecrata). Puis, lorsque
le souffle abandonne le dfunt, et que le convoi funbre
lemporte au tombeau, des feuilles de mtal (bratteae) sont
appliques ces mmes endroits ; une prcieuse lamelle
dor (lammina auri) recouvre la peau ; ce qui a t
consum par le feu est protg par le mtal. 135

2. La sig natio mithr iac a


Le passage que Tertullien consacre la signatio mithriaque constitue une pice fondamentale de notre dossier. en croire De praescr. 40,4 Mithra ou son
inspirateur, le diable marque au front ses soldats
(signat in frontibus milites suos) 138. Prcisons que le
Soldat (Miles) est un grade spcifique de linitiation
mithriaque. Franz Cumont y a vu une marque grave
au fer ardent, semblable celle quon appliquait dans
larme aux recrues avant de les admettre au serment 139. Mais nos recherches ont montr que lon ne
marquait pas encore les soldats romains lpoque de

Une tude approfondie du lexique et des parallles littraires ou archologiques nous permet de reconnatre ici
une conscration funraire des membres vraisemblablement dorigine gyptienne. Cest en effet dgypte
que provient la mise en correspondance systmatique des
membres et des organes avec un nombre quivalent de
puissances tutlaires (Gliedervergottung ou mlothsie).
Aussi loin que remonte notre documentation (Textes des
Pyramides), la mlothsie est lie aux rites funraires.
Les formules rcites sur chaque membre ont pour but
dassurer une protection intgrale du corps dans lau-

136 Parfois des pastilles de pltre imprgnes de cire et

donguents.
137 LUCIEN DE SAMOSATE, Alexandre ou le faux prophte, 21.
138 TERTULLIEN, Prescription contre les hrtiques, 40, 4.

135 PRUDENCE, Le livre des couronnes (Peristephanon liber),

139 F. CUMONT, Textes et monuments figurs relatifs aux myst-

Hymne X, v. 1076-1085.

res de Mithra, t. 1, Bruxelles, 1899, p. 319.

22

Tertullien 140. Du reste, lorsquils le seront (2nde moiti


du IVe s.), ce sera au moyen du tatouage, et non au fer
rouge. Lhypothse dune cautrisation rituelle sest
pourtant impose comme une vidence chez la plupart
des mithriacisants (entre autres Maarten J. Vermaseren
et Robert Turcan). Dautres ont pens une signation
comparable celle du baptme chrtien (Franz Joseph
Dlger et Paul Perdrizet), dautres encore un marquage dont la nature ne peut tre prcise (Per Beskow).
Nous montrons dans un premier temps (pp. 577588) que les brlures associes par plusieurs notices
avec le grade de Lion renvoient une combustion
symbolique dont les contreparties rituelles 141 nimpliquent aucune cautrisation corporelle.
Nous proposons ensuite, en nous appuyant sur des
arguments la fois philologiques (a) et archologiques
(b), de corriger le texte du De praescr. 40,4. Au lieu de
signat in frontibus milites suos, nous lisons signat in fontibus milites suos : il confirme ses soldats dans des
sources .
a) Lacception signare = confirmer apparat plusieurs reprises dans luvre de Tertullien, en particulier
dans un autre passage du De praescr. (36.5) consacr
au sacramentum chrtien. Ces deux passages se rpondent, et visent dmontrer que les sacramenta chrtien
et mithriaque partagent plusieurs points communs 142 :
1 le perfectionnement ou la confirmation (signare) par
leau, 2 loffrande de pain, 3 une doctrine de la rsurrection, 4 lexhortation au combat. Une correspondance troite runit ainsi les deux formules inde potat
fidem ; eam aqua signat, sancto spiritu vestit 143 (36,5) et
signat illic in fontibus milites suos (40,4).
b) La signatio in fontibus que Tertullien attribue au
mithriacisme renvoie une scne frquente dans liconographie des reliefs mithriaques. Mithra y est reprsent faisant jaillir une source en tirant larc sur un
rocher. ses pieds, deux personnages sont agnenouills, soit devant la source pour sy abreuver, soit devant
le dieu en attitude de supplication (pl. LV-LVI). Le

costume perse de ces deux frres 144 pouvait tre


confondu avec celui de soldats romains en campagne.
Liconographie du miracle de leau ainsi comprise
rappelait lexgse dEx 17 telle que nous la trouvons
chez Origne : les Hbreux en campagne, dsaltrs au
rocher de Raphidin par Mose, offrent une prfigure des
milites Christi prts combattre Amaleq / diabolus
aprs stre abreuvs la doctrine chrtienne. Les similitudes formelles des miracles respectifs de Mithra et de
Mose ont d faciliter le rapprochement artificiel que
Tertullien tablit entre le baptme chrtien et le rafrachissement aux sources mythiques de Mithra. En
tmoigne lattitude des ateliers de sculpture romains au
e
IV sicle : pour illustrer le miracle de la source de Raphidin, ils rutiliseront deux modles ayant auparavant
servi pour une clientle mithriaste : le groupe des personnages agenouills, et la source en forme de nuage.
*
* *

II. Christianisme ancien


Le christianisme paulinien, tout en critiquant la circoncision, nen a pas moins profess une affiliation exclusive au Christ qui aurait pu donner lieu une pratique ritualise de marquage corporel indlbile. Les premiers chrtiens ont cependant prfr sattacher une
notion abstraite, celle du scellement () spirituel, hrite, selon toute vraisemblance, du judasme
tardif. Cette notion importante, dabord lie au baptme, ne sappliquera la signation baptismale et quotidienne qu partir de la fin du IIe sicle - dbut IIIe sicle. Certaines communauts marginales du ProcheOrient rinvestiront cependant les motifs cruciformes
que comptait parfois le tatouage thrapeutique-prophylactique dj pratiqu par elles. Elles continueront y
voir un moyen simple de se prserver de maux divers,
tout en y reconnaissant le symbole phare de la religion
chrtienne.

A. Le problme sphragis
Nous accordons une place importante au problme
de la dnomination baptismale (sceau), qui a
peu volu depuis les travaux de Franz Joseph Dlger 145. Daucuns ont cru rsoudre ce problme en re-

140 Voir plus haut, p. 17.


141 Ablutions au miel (Porphyre) ; remise de symbola sur le

thme du feu (foudre, pelle feu, sistre, cf. iconographie) ; ventuellement charge liturgique de thurifraire (mithraeum de S. Prisca).
142 Tertullien veut dmontrer que les crmonies chrtiennes ont
t plagies par les paens linstigation du diable.

144 Comme les appelle une inscription de S. Prisca : Source


enclose dans la roche, toi qui de ton nectar as nourri les deux frres (p. 595).

143 Cest de cela (i.e. le symbole de foi, la Loi, les prophtes,


les crits vangliques et apostoliques) quelle (i.e. lglise) abreuve
la foi ; cette foi, elle la confirme avec leau, elle la revt du SaintEsprit .

145 En particulier F. J. DLGER, Sphragis. Eine altchristliche


Taufbezeichnung in ihren Beziehungen zur profanen und religisen
Kultur des Altertums, Paderborn, 1911.

23

connaissant dans la dnomination une terminologie dsignant lorigine des rites de marquages
cultuels juifs ou paens autant de scellements religieux dont la ralit ne rsiste pas lanalyse des sources archologiques 146 et littraires.

des justes (Ez 9, 4). LApocalypse de Jean fait figure


dexception. Pour la premire fois, son auteur utilise
/ en lien avec le thme du
marquage des justes. Au vocable dorigine dEz 9, 4
(taw, ou ), lApocalypse de Jean a prfr
. On ne saurait toutefois infrer de ce texte
lexistence de rituels de marquage lpoque apostolique.

1. Sphr agis et taw hors contex te baptismal


Nous discrditons dans un premier temps les postulats de dpart de F. J. Dlger. Ce dernier attribue en
effet / des valeurs smantiques
discutables quil croit tablies avant lpoque chrtienne : 1 marquage des animaux au fer ; 2 tatouage
servile ; 3 marquage corporel vocation religieuse,
dans les mystres en particulier ; 4 marquage des justes
dans le judasme (signe du taw) ; 5 circoncision.
En Gn 17, 11 la circoncision est certes appele
signe de lalliance ( ). Mais
aucune occurrence de = circoncision nest
atteste avant le dbut de notre re. La littrature
judo-grecque en particulier nappelle jamais la circoncision . En reprenant la circoncision son
compte, le judasme, parce quil est un monothisme,
na pas eu de mal faire dun stigmate corporel indlbile le signe dune appartenance religieuse exclusive. Il
sest galement montr sensible au modle offert par le
tatouage servile, qui inspire par exemple la mtaphore
dIs 44, 5. Lpisode dEz 9, 4 (le taw) dterminera
quant lui un thme important, celui du marquage des
justes, un thme dont les ressources symboliques seront
exploites par lapocalyptique juive puis chrtienne.
Dans le cadre du judasme, cette rflexion na cependant
jamais dbouch sur linstauration dun rite de signation. lvidence, la circoncision constitue la seule
forme de marquage corporel teneur religieuse jamais
mise en uvre dans le judasme.
Le judasme hellnis, reprsent par Philon
dAlexandrie (pp. 632-635), exploite un autre thme
important, dorigine mdio-platonicienne, celui du sceau
comme empreinte divine, comme archtype intelligible
de la cration et des cratures. Lacception de
est ici teneur abstraite et philosophique ; elle ne
prjuge daucun rite tangible de marquage.
Cette acception philosophique est absente du Nouveau Testament, o le verbe renvoie lide
juridique de confirmation et dauthentification des
croyants, sans rfrence explicite au thme du marquage

2. Sphr agis en contexte baptismal


Le cadre mtaphorique du sceau mis en place par
Philon, son vocabulaire, ses diffrentes allgories et ses
rfrences scripturaires se retrouvent dans les textes
chrtiens des IIe et IIIe sicles. La y est explicitement associe la grce baptismale travers le thme
du modelage et de lestampage de la chair en particulier.
Aprs avoir rpertori et analys les diffrentes occurrences de en contexte baptismal, nous nous
interrogeons sur les origines de cette dnomination.
Dans la bibliothque gnostique de Nag Hammadi 147,
nous constatons que le vocabulaire du sceau apparat
toujours en contexte baptismal ou para-baptismal. Cet
usage est-il dorigine chrtienne ? Plusieurs indices
permettent den douter. Nous trouvons en effet Nag
Hammadi deux thmes importants remontant, en
dernire instance, au judasme : 1 le sceau comme
archtype ou copie dans lordre des cratures ; 2 le
sceau comme attribut spcifique des anges ou des puissances clestes. Ce constat nous permet de consolider
lhypothse dfendue jadis par Jean-Marie Sevrin, une
hypothse qui propose dtablir un lien gnalogique
entre un certain baptisme juif et les donnes traditionnelles sur le baptme subsistant Nag Hammadi 148.

B. La signation chrtienne et les cas


de marquage corporel indlbile
1. La signation chr tienne
Aucun texte des Ier et IIe sicles nemploie en dfinitive les termes et en lien avec un
rite concret de signation et/ou donction. Ce sera chose
faite dans la premire moiti du IIIe sicle, comme en
tmoignent les ordines de la Tradition apostolique. Cest
aussi lpoque (fin IIe - dbut IIIe s.) o la signation
cruciforme chrtienne est formellement atteste pour la
premire fois. Elle consiste essentiellement tracer avec
le doigt le signe de la croix sur une ou plusieurs parties

146 Les marques cruciformes des ossuaires palestiniens ont t

interprtes comme autant de taw cultuels juifs ou judochrtiens. La plupart de ces croix ne sont que des marques dassortiment parmi dautres (p. 668-670 et pl. LXIII-LXIV). Dautres
constituent un lment de dcor gomtrique (p. 678-681 et pl. LXII
et LVIII).

147 Collection de manuscrits coptes dcouverts en Haute-gypte

en 1945.
148 J.-M. SEVRIN, Le dossier baptismal sthien. tudes sur la sa-

cramentaire gnostique, Qubec, 1986, pp. 284-290.

24

du corps. Ce geste se faisait parfois, au dbut du IIIe


sicle, en prenant de la salive ou en humectant la main
avec son haleine. Cette particularit permet de rapprocher la signation dautres pratiques populaires analogues, des touchers prophylactiques ou apotropaques,
antrieurs et/ou extrieurs au christianisme (pp. 767770). La signation cruciforme nest pas dorigine baptismale. Selon toute vraisemblance, la pit personnelle
se ltait approprie avant quelle intgre le rite majeur
de linitiation chrtienne, le baptme, o elle sera associe lonction. Cest l, auprs des classes pensantes de lglise, quelle a reu une signification inspire de lancienne abstraite et philosophique.
Daucuns ont suggr que les chrtiens dAfrique du
Nord se seraient peint ou tatou le front, en allguant
certains passages dAugustin 149. Ce dernier parle souvent une signation durable, quon a par consquent cru
physiquement indlbile. lvidence, on a mal compris
ce quAugustin entend par durabilit, et on a pas su
distinguer ce qui relevait en propre de la mtaphore.
Car, sil gratifie le signe de la croix dune certaine durabilit spirituelle propre tout acte rituel, Augustin ne
lui reconnat pas la durabilit matrielle dune marque
peinte ou tatoue.
Nous consacrons quelques pages (pp. 785-787) aux
notices anciennes qui ont fait croire que les disciples de
Carpocrate se soumettaient rituel de cautrisation de
loreille. Lanalyse des textes montre en ralit que le
des carpocratiens a toutes les
chances de navoir jamais t autre chose quune mtaphore de lassainissement et de la purification de la
connaissance. Et ce sont les hrsiologues, avec leur
mauvais esprit coutumier, qui auront voulu faire de
cette mtaphore une ralit concrte.

La rponse est simple. Elle est chercher du ct


des procds thrapeutiques-prophylactiques depuis
longtemps en usage dans ces contres. Les chrtiens
orientaux se sont contents de poursuivre une pratique
qui constituait dj, on la dit, une forme de signation
religieuse en puissance 151. Dans les deux textes chrtiens des Ve et VIIe sicles dj mentionns 152, les petits
tatouages cruciformes prophylactiques ports par des enfants palestiniens et de jeunes scythes orientaux (paens
les uns comme les autres) sont interprts par les chrtiens comme une manifestation miraculeuse du pouvoir
sotriologique de la croix chrtienne.
Le tatouage cruciforme, seulement pratiqu par quelques communauts chrtiennes dOrient, est rest marginal 153. Contrairement la signation simple, il na
jamais intgr le rituel baptismal dans ces communauts. Les Coptes, peu peu isols des autres glises
chrtiennes, systmatiseront le tatouage cruciforme au
point den faire une marque didentit religieuse cense
entre autres les distinguer des musulmans.
Dans les dernires pages de notre tude (pp. 796839), nous runissons plusieurs notices mdivales et
pr-modernes composes par des Occidentaux souvent
surpris de constater la prsence de marquages cruciformes sur le visage des Orientaux. Les auteurs de ces notices, qui ne sont pas toujours les tmoins directs des
faits quils rapportent, ont parfois confondu la technique
du tatouage avec la cautrisation. Cette confusion, que
lon rencontre encore de nos jours, vient du fait que les
motifs sombres du tatouage voquent certains les traces quun tison peut laisser sur une surface en bois clair
ou sur une feuille de papier. Dans dautres cas, nos auteurs appellent cautrisations ce qui semble tre de simples scarifications faciales, frquentes aux abords de
lAfrique noire. Toutefois, comme nous lavons dj not, la cautrisation prophylactique des tempes et de la
tte constitue une pratique bien atteste en Afrique du
Nord et au Proche-Orient. Certaines de nos notices
pourraient se rapporter des pratiques analogues, et
navoir donc pas dmrit en employant la terminologie
de la cautrisation.
Ces diffrentes informations, rapportes par les
voyageurs tout au long du moyen ge et de lpoque
moderne, ont entretenu un mythe tenace, celui dun
baptme du feu que les hrtiques orientaux se seraient inflig en rfrence aux paroles de Jean le Baptiste : lui vous baptisera dans lEsprit saint et le feu

2. Les chrtiens orientaux


Puisque ni le paganisme grco-romain, ni le judasme ni le christianisme primitif nont impos le tatouage ou la cautrisation leurs adeptes, do provient
le tatouage de la croix attest chez certains chrtiens
orientaux ds le Ve sicle de notre re ? Comme Procope de Gaza pouvait le remarquer en son temps,
beaucoup [se] tatouent () indiffremment sur
les poignets ou sur les bras le signe de la croix ou le
nom du Christ 150.

151 Voir plus haut, p. 19.


152 Voir plus haut, p. 12.
153 Voir la princesse de Faras reprsente au XII sicle avec

149 H. RONDET, La croix sur le front , Recherches de Science

Religieuse, 42, 1954, pp. 388-394.


150 PROCOPE DE GAZA ( 528), Commentaire sur Isae, PG 87,

2, col. 2401B.

un petit tatouage cruciforme sur le front (pl. LXIX).

25

(Mt 3, 11). Ce baptme du feu na jamais t observ


directement. La notice que lui consacre Leonhard Rauwolf, un mdecin et botaniste qui voyagea en Syrie et
en Palestine dans les annes 1570, ne doit pas tre prise
au pied de la lettre. Comme nous le montrons (pp. 804806), les notes quil a rassembles sur le sujet rvlent
un certain nombre dincohrences.

Notre texte se termine avec plusieurs extraits de la


littrature humaniste des XVIe-XVIIIe sicles, o nous
relevons quelques remarques de bon sens susceptibles de
mettre en doute la ralit de ce prtendu baptme du
feu (Joseph-Juste Scaliger, Hiob Ludolf, Jean-Baptiste
du Sollier).
*
* *

CONCLUSION

3. La pratique du tatouage zoomorphe dAsie centrale (culture de Payzyrk) ne saurait tre tendue arbitrairement tous les Scythes dEurasie, et ceux
dEurope en particulier. Cette tradition est relativement
rcente, et dpend de contingences dordre socioconomique. Les peuples tablis au nord de la steppe ne
lont peut tre jamais connue. Dans ces rgions,
lethnographie nous montre un tatouage fminin bien
plus proche des traditions balkaniques que de celles de
lAlta. Il pourrait tre rattach cette puissante tradition de tatouage fminin ornemental dominant le pourtour mditerranen depuis les Balkans jusquau Maghreb, mais aussi lArabie et le Proche-Orient. Ancienne
et rsistante, cette tradition stendait certainement plus
lEst, probablement jusquen Inde et mme au-del.
Sagit-il dune des innovations majeures du nolithique,
diffuse depuis la moiti orientale du bassin mditerranen ? Nous ne faisons que poser la question.
3. Les mutilations thrapeutiques, tudies pour la
premire fois lchelle de lEurasie, tmoignent leur
tour dune certaine homognit. Le tatouage thrapeutique semploie un peu partout, comme du reste la
moxibustion (i.e. cautrisation par combustion organique), formellement atteste chez les Libyens de
lAntiquit, utilise loccasion par les Grecs et rpandue dans toute lAsie. La localisation de ces interventions, locales ou distales, est souvent dicte par un rseau anatomique plus ou moins labor, bas la fois
sur lobservation empirique et sur des variables culturelles.
4. Le marquage dappartenance et la stigmatisation
pnale traduisent finalement le prjug ngatif que les
toutes premires cits-tats ont manifest lgard du
marquage corporel. Le tatouage tait dj la technique
employe par ladministration gyptienne et babylonienne. Cette technique se retrouve la fin de lAntiquit pour marquer les nouvelles recrues romaines (seconde moiti du IVe sicle).
5. Un marquage didentit de ce genre, notifiant
cette fois lappartenance religieuse, tait-il rclam par
certains cultes grecs ou romains ? Nous montrons,
contre le consensus actuel, que les documents allgus

U COURS DE NOS PRCDENTES RE-

cherches, loccasion nous avait t donne


de nous interroger sur lorigine des rites de
signation dans le christianisme ancien 154.
Ce thme nous avait orient vers le dossier des marquages initiatiques (Dionysos, Mithra, etc.) dont la
ralit semblait acquise pour lhistoriographie. Certaines
notices allgues dans ce sens nous apparurent assez
vite poser problme, et, pour mieux les apprhender,
ncessit stait fait sentir den savoir plus sur le marquage corporel en gnral dans le monde antique.
Ce questionnement sur la valeur religieuse suppose
de certaines formes de marquage corporel sest ainsi
trouv lorigine dune enqute plus vaste qui a finalement constitu la matire mme de notre thse de doctorat. Cette enqute est nouvelle plus dun titre : par
lamplitude du champ chronologique et gographique
couvert, par la prise en compte de dcouvertes rcentes
majeures (tzi, les momies dUkok, etc.), par la diversit des sources mises contribution et, devant des dossiers litigieux, par la formulation systmatique dhypothses. En guise de bilan, nous rappelons ci-dessous les
principaux rsultats auxquels nous sommes parvenu :
1. La gographie des pratiques ornementales anciennes tente dans le premier chapitre nous a permis de
dlimiter trois grands ensembles : 1 le tatouage fminin
du pourtour mditerranen ; 2 les scarifications frottes
dAfrique ; 3 le tatouage paritaire dAsie centrale de
style curviligne.
2. Les sources historiques et les vestiges anthropologiques ne permettent pas dassocier les Celtes et les anciens Bretons avec la pratique du tatouage. Seul est attest chez eux un badigeonnage (tinctura) en rapport
avec un serment et lexacerbation du furor guerrier.

154 L. RENAUT, La croix des quatre premiers sicles , Le

supplice et la gloire, Paris / Poitiers, 2000, p. 12-22.

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et au-del. Enfin, vers la fin IIe sicle, la terminologie


du sceau en vient sappliquer aux rites de signation
que lglise intgre cette poque dans le rituel baptismal.
7. Le geste de la signation, lorigine distinct de celui de lonction, provient de touchers apotropaques et
thrapeutiques en usage lextrieur de lglise bien
avant lpoque chrtienne. En investissant le christianisme, ces gestes ont t dots dun contenu symbolique
nouveau, stable et explicite, celui de la croix.
8. Le parallle simpose avec le tatouage cruciforme
des Orientaux. Avant dtre christianiss, ces derniers
pratiquaient diverses formes de marquages corporels
destination thrapeutique et/ou prophylactique, dont le
tatouage sous forme de points, de tirets ou de croix. L
aussi, le rinvestissement symbolique attendu sest produit. Mais la conversion du tatouage cruciforme na pas
t aussi complte que celle des touchers apotropaques :
le tatouage na pas t, comme ces derniers, jusqu intgrer les rites sacramentels.

dans ce sens ne rsistent pas lanalyse. Ptolme IV


Philopator na jamais t le promoteur de la cautrisation et/ou du tatouage dionysiaque la feuille de lierre ;
Dionysos, Cyble ou Mithra nont jamais exig de leurs
initis quils se tatouent ou se cautrisent.
6. Pour la premire fois depuis les travaux de F. J.
Dlger, nous reclassons et reconsidrons lensemble des
sources relatives la dnomination baptismale sphragis.
Nous montrons que le judasme et le christianisme de
langue grecque ont dabord utilis sphragis sous ses acceptions juridiques et philosophiques, sans contrepartie
rituelle. La dsignation dun rite aquatique par le terme
constitue une innovation dont la paternit
pourrait revenir un mouvement baptiste juif (grcogyptien ? IIe sicle apr. J.-C. ?), comme le suggrent
plusieurs textes de Nag Hammadi. Le Nouveau Testament ignore encore cet tat de fait ; il revt simplement dune acception abstraite drive du
scellement juridique comme confirmation et attestation.
Cest seulement partir du IIe sicle que dsigne explicitement le baptme dans les textes chrtiens.
Cet usage perdurera pendant toute lpoque patristique

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