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La contingence du despote

Marc Richir
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Selon la vulgate universellement rpandue depuis des sicles, une socit


sans tat, c'est--dire sans tout l'appareil d'un Pouvoir coercitif, est une socit
vivant dans l'anarchie terme qu'il faut prendre ici au sens littral -, donc faite
d'hommes sauvages, sans foi, ni loi, c'est--dire, finalement, n'est pas une socit,
mais une horde, quasi-animale, sans institution. Cela veut dire que, dans cette
conception qui est plutt une idologie, le Pouvoir coercitif, et tout d'abord celui
d'un homme par l exceptionnel, est pens comme instituant du social. Il aura
appartenu Pierre Clastres de montrer que non seulement les socits sans tat
sont des socits part entire, mais mieux encore que ce sont des socits contre
l'tat. C'est--dire non seulement des socits o la plupart des vnements
(naissance, passage l'tat adulte, mariage, maladies, mort), des actions et des
reprsentations sont symboliquement cods, mais encore des socits, ainsi
institues, o il existe nanmoins une chefferie, un Pouvoir, mais un Pouvoir sans
pense ni moyen de coercition certes, il y existe une minence, celle du chef,
mais pas de pr-minence ; certes, le chef jouit de certains privilges concernant
les femmes et la richesse, mais cela, en change de dons en paroles et en
cadeaux aux membres du groupe, sans autre retour que la reconnaissance par
celui-ci de l'minence. Paroles qui ne sont pas des ordres auxquels il faudrait
obir, et richesses qui ne sont pas destines tre thsaurises, mais qui ne sont
pas non plus des instruments de corruption - comme cela arrive si souvent dans

d'change symbolique, tait faite, par institution (c'est--dire sans que personne
n'ait choisir ), pour conjurer l'mergence de l'un ou l'autre membre du
groupe comme exerant son emprise, donc son pouvoir (par la terreur, la
sduction, ou les deux) sur les autres. C'est en ce sens, semble-t-il, que Clastres
parle de socits contre l'tat.

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quasi-totalement disparues, la vie sociale, donc aussi la vie politique dans ce type

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les socits tat. C'est comme si, dans ces socits, sans doute aujourd'hui

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Tout au contraire, les socits tat sont domines par un homme nous le
nommerons Despote en entendant par l le terme intermdiaire entre le tyran
(illgitime) et le roi (lgitim par la gnalogie et l'institution) exerant, avec ses
auxiliaires (courtisans, hommes de guerre) un pouvoir coercitif sur la socit.
L'administration de l'tat suppose une accumulation des richesses qui sont
prleves, la fois sur celles de la population par un impt, et sur les pays voisins
par des guerres qui sont le plus souvent des guerres de rapine. Et la socit se
partage entre les Grands (le Despote et son entourage) et le peuple, les
autres , ce qui n'est pas sans susciter une constante instabilit de l'tat et de la
socit, par les rivalits, les complots, les dissidences, voire les guerres civiles,
comme nous allons essayer de le montrer, au moins brivement. C'est par une
sorte de fatalit que la monarchie, le Pouvoir d'un seul, engendre toujours terme
l'anarchie.
Dans cette configuration toute nouvelle de l'anthropologie politique mise en
place par Pierre Clastres, le passage semble impossible des socits contre l'tat
aux socits tat, et il parat mme difficile, quant au principe, d'tablir une
priorit des unes sur les autres. Il s'agit en effet d'une configuration structurale
o, s'il y a ce passage, il est certes irrversible mais ne peut avoir lieu que par la
contingence. Il y a donc au moins contingence du Despote, sans qu'il faille pour
autant liminer la contingence des socits contre l'tat puisque l'liminer
reviendrait en faire des socits de fourmis, mme si ces fourmis devaient tre
des animaux symboliques.
Avant d'examiner ce que signifie, dans cette configuration, la contingence
du Despote, il nous faut au moins dire quelques mots de ce qui apparat comme
contingence au sein mme de l'institution symbolique des socits contre l'tat.
Ce qui permet de s'en faire une ide, c'est le type de pense l'uvre dans ces
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socits : la pense mythique. Les mythes peuvent se dployer l'infini et sont


sans auteur comme les histoires drles dans nos socits. Ils sont censs tre

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n'y a pas de mythe global cens expliquer l'institution symbolique

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tiologiques, expliquer tel ou tel dtail de l'institution symbolique tant


entendu que celle-ci n' a pas de dehors, donc que phnomnes pour nous naturels,
Hros et personnages mythiques et tres humains sont censs se trouver au mme
registre, sans que cette cohabitation pose la moindre question. Cependant, il
globale : les mythes ne sont pas instituants de la socit, mais l'institution

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symbolique leur prexiste dans un pass immmorial, et c'est tel ou tel aspect
local de celle-ci qu'ils sont censs expliquer par le rcit, dont les prmisses
paraissent le plus souvent trs loignes de la conclusion, et consistent
gnralement en une transgression de ce qui est dj institu. Les mythes
procdent donc d'une sorte de choix transcendantal du multiple, et aussi bien
le point de dpart que les pisodes intermdiaires paraissent contingents mais par
arbitraires, la mesure de la multiplicit indfinie de leurs possibilits. Cela
implique que les mythes ne dploient aucune ncessit, ou aucune fatalit : leur
nature de rcits, c'est--dire leur aspect anecdotique, n'a rien de l' explication
ou de la lgitimation d'une contrainte qui ne procde que de l'ordre symbolique
prexistant. Il n'y a pas en eux de distinction entre le rel et l'irrel (le fictif) il y
a parent entre les mythes et les rves -, mais seulement entre le quotidien et
l'exceptionnel, dont l'accident est rflchi comme se qui fait les heurs et malheurs
de la condition humaine. Les mythes ne constituent donc pas un corpus
religieux car il n'y a pas en eux de dieux, mais tout au plus des hros
civilisateurs . Leur seul lien la pratique est la manire plus ou moins troite ou
lche dont ils se rattachent aux divers rituels, comme s'ils devaient donner ceuxci qui ont toujours voir avec la violence extrme de l'exception au moins un
minimum de sens. Clastres a fort bien dcrit, par exemple, toute la cruaut des
rituels d'initiation l'ge adulte comme inscription matrielle de la Loi sur les
corps un peu l'instar du conte de Kafka intitul La colonie pnitentiaire.
Enfin, si l'on s'interroge sur la gense de la structure propre aux rcits mythiques,
il vient que, manifestement, leur fonction est en quelque sorte de dsamorcer la
contingence autant qu'il est possible, ft-ce par une rgression trs complique
jusqu' un commencement en apparence trs loign de ce qu'il faut expliquer, le
dsamorage (qui n'est pas suppression) se produisant par l'inversion de la
rgression, propre la recherche, dans la progression, propre au rcit, la

en ajoutant des pisodes qui sont autant d'allusions plus ou moins claires
d'autres mythes.
On comprendra par l que la pense mythique est vritablement une pense
contre l'Un, et qu'en elle est rigoureusement impossible l'mergence d'un tyran
(sinon peut-tre sous la figure du jaguar dans les mythes de la fort
amrindienne), qui remettrait fatalement en cause la totalit de l'institution

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deux, qui peut au reste se rsumer ou se complexifier l'envi, en retranchant ou

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russite du mythe rsidant dans le bon ajustement ( harmonique ) des

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symbolique du social. S'il y a mergence d'un tyran qui arrive se stabiliser


en Despote, ce ne peut tre que par la force d'une violence littralement inoue
parce qu'inconcevable et imprpensable, et dans cette mesure, absolument
contingente, irrcuprable par un mythe. Mais cela ne peut se produire comme
depuis un absolu dehors de la socit, car il n'appartient pas n'importe quel fou
de s'instaurer en tyran de la socit ile ne suffit pas de se prendre pour
Napolon pour que a marche ! Il y a donc quelque chose de plus, qui ne
relve pas ncessairement de la complicit, mais qui a srement voir avec, tout
la fois, la sduction et la Terreur fondatrice . Quelque chose, d'ailleurs, dont
on retrouve la trace dans toute rvolution (changement de rgime et surtout de
personnel politique) au sein des socits tat. L'hybris du Despote doit avoir
quelque chose qui communique avec sa contingence, et c'est ce que nous allons
prsent examiner larges traits.
L'mergence du Despote d'abord tyran aux deux bords de la lgitimit
tendant se stabiliser et se lgitimer comme roi, quitte ce que la royaut
dgnre son tour en despotisme puis en tyrannie est sans doute l'vnement
fondateur de l'Histoire tant entendu que l'Histoire est autre chose que le
devenir, lequel ne peut qu'affecter toutes les socits, ce que ne pouvait voir
l'ethnologue, attach chaque fois l'tude synchronique d'une sorte de coupe
temporelle de telle ou telle socit. Or l'Histoire qui, par l, ne concerne que les
socits tat, est l'Histoire d'une instabilit fondamentale, et ce, dans la mesure
o ces socits ont dlivr , avec le Despote, le rgime violent et cruel de
l'hybris, de l'excs, de la dmesure, de guerres au dedans (guerres civiles) et de
guerres au dehors (le plus souvent, nous l'avons dit, guerres de pillages et de
rapines), la stabilit, la paix civile ne couvrant jamais, dans l'Histoire, que des
priodes plus ou moins brves. L'institution du despotisme sur la violence
originaire du tyran conduit presque inluctablement l'ochlocratie et l'anarchie,
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telles que ce sera presque toujours par un appel aux passions instables de la masse
(comme dgnrescence du peuple) que le tyran menacera le Despote et arrivera

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lieu du Pouvoir chappe toujours et n'est jamais que momentanment occup, est

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ventuellement le renverser. C'est dire que, malgr la lgitimation apparente du


Despote en roi (par la gnalogie divine puis humaine, et par une justice elle aussi
cense tre d'origine divine), le Pouvoir (coercitif) dont le roi est cens disposer lui
chappera toujours, lui ou l'un ou l'autre de ses descendants. Or, le fait que le
le signe de la contingence de cette occupation, en mme temps que le signe de

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l'instabilit fondamentale dont nous parlons. Celle-ci est visible mme chez les
hommes qui sont parvenus au fate du Pouvoir aprs avoir limin toute
dissidence. Par exemple chez Csar, comme le remarque aussi finement
qu'nigmatiquement Plutarque : Cette passion (scil. le dsir d'une gloire
toujours nouvelle) n'tait rien d'autre qu'une sorte de jalousie l'gard de luimme, comme s'il avait t un autre, et une espce de rivalit entre ce qu'il avait
fait et ce qu'il se proposait de faire. (Vies parallles, Csar, 58, 5) Telle est, de
l'intrieur mme du Despote (dans ce cas, manifestement tyran), ce qu'on appelle
bon droit de la folie du Pouvoir . Rien n'est jamais acquis ; il y a en lui
Spaltung, dmesure, mouvement pour le mouvement, comme si le soi tait pris
par son fantme. La contingence ne peut plus tre dsamorce, car elle est
partout, ses mtastases migrant dans tout le corps social, y provoquant les
mmes folies.
Ce caractre du Pouvoir, qui donna l'illusion de stabilit malgr son
caractre intrinsquement erratique, montre corrlativement qu'il est, quant son
lieu et quant son occupant, au croisement de forces, de jeux et de rivalits
politiques toujours plus ou moins complexes, o sont en uvre l'amour du
Pouvoir, mais aussi de son occupant ce qui donne lieu la servitude volontaire,
tout autant que la haine, non pas tant du Pouvoir, objet de toutes les convoitises
que de celui qui le dtient et de son entourage en cela surgissent inluctablement
diffrentes formes d'opposition, de dissidence, et de subversion. Pour l'tude de
ces phnomnes, les socits dgnrescentes sont particulirement intressantes
en ce qu'elles rvlent quelque chose de la structure relle, et symbolique des
socits tat. La conclusion que nous en tirons, la suite de Claude Lefort, mais
peut-tre en poussant un peu au-del de sa pense, est que le lieu du Pouvoir est
vide, vacillant, erratique dans toute socit, que par consquent, toute socit est
politique, qu'elle soit institue contre l'tat, ou qu'elle le soit comme tat. Dans

processus dtermins de relgitimation priodique de son occupation, de manire


viter, ou tout le moins temprer et civiliser les instabilits (les
rvolutions au sens large) qui ne cessent de l'affecter. L'exprience historique
montre cependant que cette rgulation ne suffit pas non plus assurer
dfinitivement la stabilit de l'tat et de la socit. L'exprience rcente, et mme
tout fait contemporaine montre que ce type de systme politique peut, lui aussi

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rgulation plus ou moins bien codifie du caractre erratique du Pouvoir, par des

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ce contexte, au demeurant, la dmocratie moderne consiste essentiellement en une

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dgnrer de l'intrieur, inluctablement, sans que personne soit en mesure de


trouver des remdes qui ne soient pas pires que le mal.
Afin de complter le tableau, il nous faut dire quelques mots du processus
de lgitimation des socits tat, c'est--dire du travail de pense qui
accompagne leur institution. Celle-ci est du mme coup coextensive de la
transformation et de l'laboration plus ou moins bien rgle de la pense
mythique en pense mythologique, savoir de la mise en place, sur la base des
mythes, d'un ordre divin suppos fonder l'ordre humain global. Il n'y a,
l'origine, pas de roi qui n'ait un dieu dans ses anctres, et cela est cens lui
confrer sa transcendance, depuis le plus lointain dans le pass de sa gnalogie
jusqu'au plus futur de sa descendance. Tous les conflits toutes les instabilits
paraissent avoir t rgls une fois pour toutes entre les dieux qui ont fini par se
donner un roi rput dtenir les rgles de sagesse du gouvernement juste, et les
donner lire au roi humain. Il s'agit en quelque sorte, avec la mythologie, d'une
dduction transcendantale (en un sens

quasi-kantien) du Pouvoir comme

unificateur tout la fois du champ mythique et du chaos sans cesse renaissant de


la socit ce qui n'empche pas, comme on l'observe dans l'Iliade, de recoder les
conflits entre Hros en termes de conflits entre dieux, moins que ce ne soit
plutt l'inverse, et par l l'action rciproque des deux. Car de l'hybris
tyrannique fondatrice de l'tat, il demeure, dans la lgitimation du tyran en roi
par l'institution symbolique de l'ordre divin, quelque chose dans les dieux et entre
les dieux. Les dieux sont aussi, symboliquement, des rois rgnant sur leur
domaine, et leur violence, de la sorte congnitale, doit tre tempre ou apaise
par des cultes sacrificiels le sacrifice, ce qui rend sacr, tant, dans sa violence,
cela seul qui permet d'accder, pour lui complaire, la transcendance de tel ou tel
dieu. Ce dieu, ou plutt le roi des dieux, est donc son tour une sorte de figure
transcendantale du Despote, et toute instabilit dans la vie de l'tat et de la
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socit parat filtre par les passions et les caprices imprvisibles (donc aussi :
contingents) des dieux. Pour prvenir ceux-ci, il n'est que les rituels cultuels qui

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politique se multiplient. Quoi qu'il en soit, on voit combien l'institution de la

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leur sont rendus, mais a priori sans assurance de succs. Le problme de


l'instabilit est de la sorte seulement recul d'un cran, la lgitimation n'est jamais
absolue ; simplement, par la complexification qui en rsulte de l'ordre
symbolique, les espaces de jeu et donc la possibilit de ruse indispensables l'art
religion est complice de l'institution des socits tat. La royaut est toujours,

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peu ou prou, thologico-politique. Nous ne dirons rien ici, en raison de la


complexit extrme du problme, de la substitution de l'idologie la religion
dans les tats dmocratiques, o il ne s'agit pas tout simplement d'une espce de
retour l'immanence enfin reconnue, et donc d'une dcouverte de la vrit ultime
de la condition humaine, du bon rgime o il ferait bon vivre.
Revenons donc sur le mouvement instituant de la tyrannie et sur la question
de la contingence du Despote. C'est une chose bien connue de la pense politique
classique, et de l'tude historique, que la tyrannie nat de l'ochlacratie, du
Pouvoir apparent de la masse en laquelle, par de multiples abus de pouvoir et
de moyens de corruption, le peuple a dgnr. L'anarchie (non pas au sens de
l'anarchisme) dont on parle couramment, et qui menace si le Pouvoir est dficient,
c'est--dire est ouvertement erratique et dcidment prendre , n'a ce sens que
dans des tats et des socits au comble de la dgnrescence, donc, pour ce que
nous en savons par les historiens, depuis et dans les socits tat.
L'extraordinaire mrite de Pierre Clastres est d'avoir montr, tout au contraire,
que l'tat, donc le Pouvoir coercitif exerc sur la socit, n'est pas inluctable, ne
constitue pas une ncessit ontologique pour la vie civilise, pour la vie en socit,
c'est--dire pour la vie des hommes autrement que comme des btes sauvages .
Cela suffit dj pour se rendre compte de la contingence du Despote, mme si le
surgissement de la tyrannie en devient incomprhensible. Or, ce que nous avons
tent de montrer, c'est qu'il n'y a pas moins de contingence, certes dans un
systme tout diffrent, celui des socits contre l'tat. Et l'hypothse que nous
proposons, sans doute aujourd'hui invrifiable, est que les socits contre l'tat
ne sont pas moins sujettes la dgnrescence que les socits tat, et que c'est
au comble de cette dgnrescence que peut surgir sans le devoir ncessairement
la figure du tyran : le processus y serait semblable (mais non identique) ce que
l'on observe dans les socits tat. Dgnrescence interne qui serait devenue

prophtisme, ou plus gnralement, par telle ou telle catastrophe naturelle, voire,


hypothse cette fois mtaphysique et donc hautement discutable, par la nature
humaine dont personne ne sait de quoi elle est faite, mais dont on sait au moins,
si on est lucide, qu'elle peut conduire aux plus inimaginables cruauts. Situationslimites o la soumission toujours ambigu au tyran vaudrait mieux que la
mort. Si bien que la contingence du Despote ne viendrait que de l'instabilit

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l'expansion dmographique, soit encore par une sorte de fuite en avant dans le

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insupportable, soit par le changement de statut des hommes de guerre, soit par

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foncire de cette limite, dont aucune codification symbolique ne pourrait venir


bout tant entendu par surcrot que cette codification, qui est institution
symbolique, est ce qui fait les hommes et que ce ne sont pas les hommes, dans ce
cas assimils aux dieux, qui la font, ce dont tmoignent la fois le devenir interne
et la multiplicit sans nul doute originaire des dites institutions. Quant au
symbolique rien ne se dcrte d'en haut, mais tout se fait par l'action, dans le
devenir, sans que personne ne sache ultimement pourquoi (les raisons que l'on
peut se donner sont toujours plus ou moins, selon les contextes, imaginaires). Il
n'y a pas de Raison dans l'histoire, car celle-ci l'est de ses multiples ruses, au fil

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des vnements et des actions.

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