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CHOIX
de

CONTES et
NOUVELLES
Traduit du chinois par

Thodore PAVIE

Contes et nouvelles

partir de :

CHOIX de CONTES et NOUVELLES


Traduit du chinois par Thodore PAVIE (1811-1896)
Librairie de Benjamin Duprat, Paris, 1839, 300 pages.

mise en format texte par


Pierre Palpant
www.chineancienne.fr

Contes et nouvelles

A
MONSIEUR STANISLAS JULIEN
Membre de lInstitut, professeur de langue et de littrature
chinoise et mantchou au Collge royal de France.

TMOIGNAGE DE RECONNAISSANCE

De son respectueux lve,


Thodore Pavie

Contes et nouvelles

TABLE
Avertissement
Les pivoines, conte
Le bonze Kai-Tsang sauv des eaux, histoire bouddhique
Le pote Ly-Ta-Pe, nouvelle
Le lion de pierre, lgende
La lgende du roi des dragons, histoire bouddhique
Les renards-fes, conte tao-sse
Le luth bris, nouvelle historique

Contes et nouvelles

AVERTISSEMENT
@

Au point o en sont aujourdhui les tudes orientales, ce quon


attendrait delles, ce serait sans doute quelque chose de mieux
quun volume de nouvelles et de contes. Les Chinois dailleurs
ne font pas entrer dans le domaine de leur littrature des
ouvrages

dune

aussi

mince importance,

et la magnifique

bibliothque des empereurs exclut de ses rayons de simples


histoires, des romans dimagination, bons tout au plus occuper
les loisirs dun tudiant. Pour nous, moins capables de juger et
moins mme de faire un choix, nous avons lu avec un certain
plaisir et comme dlassement de travaux plus srieux, ces rcits
un peu ddaigns : aprs les avoir parcourus, nous avons senti le
dsir de les tudier plus fond, puis bientt lenvie de les
traduire, dans lespoir que peut-tre, tout en passant sous le joug
dune langue trangre, ils ne perdraient pas la gracieuse navet
qui les distingue dans loriginal.
Dailleurs, mme en crivant les ouvrages les plus futiles au
premier abord, les Chinois sinspirent presque toujours dun fait
historique, dune lgende, dun axiome emprunt lune de leurs
trois religions ; et ces collections de nouvelles si abondantes, si
multiplies, formes des poques diverses, traversant ainsi les
sicles sans nom dauteur, pourraient la rigueur se comparer
tant dautres recueils anonymes du mme genre, vers ou prose,
communs toutes les nations, et qui sont dordinaire la plus
fidle et la plus piquante peinture des murs et des croyances du
peuple chez lequel ils ont pris naissance.
Aussi, dans le but de varier les tableaux, et de faire passer

Contes et nouvelles

sous les yeux du lecteur plusieurs exemples de ce style facile et


soign, qui tmoigne du got des Chinois pour les contes et les
nouvelles, nous avons puis des sources diffrentes, que nous
croyons devoir faire connatre ici :
LES PIVOINES, places en tte du volume, appartiennent au
recueil intitul Kin-Kou-Ky-Kwan (Faits remarquables, anciens et
modernes). Le mme conte se trouve aussi dans les Histoires
rveiller le monde, dont la bibliothque de lArsenal possde un
exemplaire incomplet : cet ouvrage, qui semble un extrait des
meilleures collections de ce genre, a fourni de plus le conte
fantastique des RENARDS-FES.
La nouvelle de lillustre pote de la dynastie des Tangs, LYTAI-PE, laquelle peut tre considre comme historique (jusquau
dnouement toutefois), est emprunte au Kin-Kou-Ky-Kwan dj
cit, ainsi que celle du LUTH BRIS qui termine le volume.
Cest du roman bouddhique Sy-Yeou-Ky, Voyage dans lOuest,
(cest--dire dans lInde, quand ce sont des Bouddhistes chinois
qui parlent) quont t tirs les deux pisodes : LE BONZE SAUV
DES EAUX et LE ROI DES DRAGONS.
Ils forment, dans deux ditions dissemblables en plusieurs
points, le neuvime chapitre de ce roman trop long et trop diffus
pour

tre

traduit

en

entier,

mais

trs

riche

en

dtails

gographiques et en aventures curieuses. Malheureusement


lexemplaire in-8 de la bibliothque de lArsenal est fort
dfectueux.
Enfin, LE LION DE PIERRE est aux yeux des Chinois une cause
clbre. Elle se trouve dans le Long-Tou-Kong-Ngan, recueil des
plus fameux jugements de Pao-Chy, runis sous la forme de
trente-deux histoires plus ou moins merveilleuses. Ce petit

Contes et nouvelles

volume, trs rare et imprim Canton, sous le rgne de


lempereur actuel Tao-Kwang, fait partie de la rare collection de
M. le professeur Stanislas Julien qui a bien voulu nous le
communiquer.
Malgr le grand soin apport cette traduction, nous sommes
loin de croire notre travail irrprochable. Les personnes qui
soccupent

de

la

langue

chinoise

savent

toutes

quelles

insurmontables difficults se rencontrent inopinment au milieu


des textes les plus simples, et combien de piges sont cachs au
coin de chaque page. Ce sont toujours des lettrs qui crivent, et
ils se gardent bien dpargner les allusions historiques, les
expressions potiques ou consacres, les sentences religieuses
quamnent chemin faisant la suite du rcit. Maintes fois il nous
et fallu renoncer ce travail, quelque facile quil paraisse de
plus expriments, si nous navions eu pour secours les conseils
du savant professeur dont nous suivons les leons : enfin grce
ses vastes connaissances, son habilet infaillible devant laquelle
tout obstacle disparat ; grce sa bienveillante complaisance
toujours active, toujours prte venir au-devant de llve en
danger et le soutenir en dpit de ses dcouragements, nous
avons pu runir ce petit faisceau dhistoires parses et le
prsenter au public.
Peut-tre avons-nous trop prsum de nos forces et tent
avant lheure : toutefois nous nous consolerions un peu en
songeant que, dans des ouvrages de fantaisie et dimagination,
les erreurs nont pas un rsultat bien grave. Ces pages sont donc
un essai, le fruit de quelques annes de lecture et dtude ; car
sans tre aussi inextricable quon la pens longtemps, la langue
chinoise, mystrieuse et svre, ne cde que peu peu aux plus
persvrants efforts. Le chemin qui conduit la connaissance de
cet idiome est long et pnible, et ne saurait se parcourir tout dun
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Contes et nouvelles

trait ; il faut donc sarrter quelque fois pour prendre haleine.


Arriv cette premire halte, encore bien rapproche du point
de dpart, nous adressons non sans effroi, ces nouvelles, et ces
contes, ces pisodes, ce mince volume enfin, la classe
impartiale de lecteurs que neffraie ou nindispose ni ltranget
dun mot inconnu, ni la bizarrerie capricieuse de limagination
chinoise.

Contes et nouvelles

LES PIVOINES

Conte
@
p.001

Sous le rgne de Jin-Tsong 2 , de la dynastie des Song

mridionaux, au village de Tchang-Yo, situ deux lys

de la

porte orientale de Ping-Kiang, chef-lieu du dpartement de KiangNan, vivait un homme dont le nom de famille tait Tsieou et le
petit nom Sien. Il descendait dune famille de cultivateurs ;
quelques arpents de terre et une cabane couverte en chaume
composaient son patrimoine : sa femme tait morte sans lui
laisser denfant.
Ds sa jeunesse, Tsieou-Sien aimant avec passion planter les
fleurs et semer les fruits, avait abandonn

p.002

compltement la

culture de ses terres pour se livrer tout entier son passe-temps


favori. Si, aprs bien des recherches, il obtenait une fleur rare,
alors sa joie tait plus grande que sil et ramass sur sa route
une pierre prcieuse. Vous accompagnait-il dehors pour une
affaire trs importante, quand chemin faisant se prsentait
quelquun qui possdt un jardin, sans sinformer mme si cela
plaisait ou non au matre de la maison, Tsieou-Sien le suivait dun
air riant, entrait flner dans son parterre et demandait avec
instance la permission de voir loisir. Quand ctaient des fleurs
et des arbres ordinaires, et quil avait lui-mme dans son jardin,
si cependant cette poque tout tait panoui, il se faisait un
grand plaisir dy revenir. Mais y avait-il une fleur extraordinaire,
une fleur qui lui manqut ou qui ft dj passe chez lui ; alors,

1 Il sagit de la pivoine en arbre (Ponia arborea).


2 Il monta sur le trne en 1023.
3 Dix lys font une lieue.

Contes et nouvelles

sans penser autre chose, il ngligeait toutes les occupations du


moment, restait attach celle plante sans pouvoir la quitter, et
oubliait chaque jour de rentrer dans sa demeure. Aussi lavait-on
surnomm Hoa-Tchy (le Fou des fleurs). Rencontrait-il un
marchand qui et des plantes prcieuses, sans songer sassurer
sil avait sur lui de quoi payer, il fallait absolument quil achett ;
et lorsquil tait sans argent, il se dpouillait de ses vtements et
les laissait en gage.
Aussi certains marchands, bien au fait de la

p.003

bizarrerie de

Tsieou-Sien, en prenaient occasion daugmenter leurs prix ; et


celui-ci ne faisait aucune difficult de payer les choses au-dessus
de

leur

valeur.

Dautres

encore,

gens

de

mauvaise

foi,

exploitaient leur profit la passion de Tsieou-Sien : ils sen


allaient chercher de toutes parts de belles fleurs, les coupaient,
puis, laide dun peu de boue, dissimulant labsence de racines,
ils trompaient ce pauvre homme qui nen achetait pas moins.
Mais, chose extraordinaire, il avait peine remis en terre ces
plantes mutiles, quelles redevenaient vivantes.
Les jours et les mois stant accumuls, Tsieou-Sien tait
parvenu former un grand jardin, renferm par des treillages de
bambous ;

sur

cette

haie

factice,

lglantier,

le

putchuk,

lhibiscus, le chvrefeuille, le calycanthe, le corchorus, le bouton


dor sappuyaient en confondant leurs rameaux ; et tout autour
de lenclos, laltha, la balsamine, lamaranthe, la ketmie fleurs
changeantes, le pavot et bien dautres plantes couvraient le sol.
On y voyait aussi le glaeul dor, le lis, lillet qui fleurit au
printemps et celui qui fleurit en automne, lipome, le lychnis
couronn, la pivoine en arbre

et une foule de fleurs impossible

1 Ici plusieurs noms de plantes sont omis ; comme elles sont dsignes par des

dnominations potiques, il en rsulte une difficult de plus tablir la synonymie, qui


dailleurs nest pas entirement connue.

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Contes et nouvelles

numrer. Au printemps elles jetaient, mme quelque

p.004

distance hors de lenclos, un clat pareil celui dun paravent


enrichi de mille couleurs. Partout on voyait des plantes rares, et
lune tait peine fane quune autre commenait souvrir.
En face du soleil tait dispose une porte en bois deux
battants ; aprs avoir pass cette porte, on trouvait une double
haie de bambous, aux deux cts de laquelle slevait une range
de cyprs, trs rapprochs, pour servir dabri. Cette alle
conduisait trois salles couvertes en chaume ; mais malgr ces
grossiers lments, elles taient leves, spacieuses, bien ares,
et

recevaient

des

fentres

une

lumire

abondante.

Dans

lappartement principal tait suspendu un petit tableau sans nom


dauteur ; les lits, les tables et les autres meubles, tous en bois
uni, se faisaient remarquer par un brillant et une propret
extraordinaires : on et balay le sol sans rencontrer un atome
de poussire. Par derrire, il y avait encore dautres jolis petits
appartements, dont la chambre a coucher faisait partie.
Or, comme nous lavons dit, toutes les fleurs sans exception
dcoraient ce jardin, elles y brillaient en abondance ; dans les
quatre saisons elles se succdaient lenvi, et les huit divisions
de lanne ntaient quun ternel printemps. On y voyait donc :
Le prunier qui lve une tige luisante ; la vanille dont le parfum se
trahit dans lombre ; le th qui inspire de

p.005

belles rimes, le prunier

sauvage qui secoue peu peu sa riche parure ; lamandier dont les
pluies printanires doublent lclat ; la matricaire qui brave la rigueur
des geles ; limmortelle des eaux lcorce glace, au corps de jade ;
la pivoine, ornement de la terre, et dont larme vient des cieux ;
lhmrocalle toujours debout sur les degrs de marbre ; le lotus
argent, abondant au milieu des bassins ; la ponia dont rien ngale
le parfum et la beaut ; la grenade fire et pompeuse qui na pas de
rivale ; la canelle qui exhale au souffle de la brise une odeur drobe
la lune ; lhibiscus la grce svre comme les bords neigeux du fleuve

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Contes et nouvelles

Kiang ; le poirier la fleur pure et blanche ainsi que la lune au milieu


de la nuit ; le pcher aux ptales rouges, clatant comme sils
refltaient le soleil ; la mussnda dont les boutons, pareils des
diamants, sont nomms prcieux ; le calycanthe qui embaume avec
son calice ouvert en carr comme la clochette de pierre ; le poirier du
Japon, souverain dans les palais de loccident ; le daphn, si beau avec
ses bordures dores ; la rose panache, lazala pareils des charpes
aux nuances vaporeuses ; la petite prune yo-ly, surnomme le ballon
de soie brode.
On ne saurait dcrire toutes ces plantes, ces arbres mlant leurs
magnifiques couleurs, ces mille fleurs qui rpandent en foule leur clat
et leur parfum.

En dehors et prcisment en face de cette haie, se trouvait un


lac

appel

Tchao-Tien-Hou

(lEtang

du

Soleil

levant),

et

vulgairement, la Pice deau du Nnuphar (Ho-Hoa-Tang). La


perspective en tait ravissante, en toutes saisons ; que le soleil
part ou que la pluie tombt, ctait toujours mme beaut.
Tsieou-Sien avait

p.006

amass de la terre et form une digue sur

le rivage ; l taient plants, dans toute la longueur du lac, des


pchers et des saules. chaque retour du printemps, quand
brillait le rouge des fleurs et le vert des feuilles, ctait un coup
dil aussi charmant que celui du lac Sy-Hou

1.

La rive tait

compltement entoure dhibiscus ; et au milieu des eaux


apparaissaient des nnuphars magnifiques ; quand ils venaient
spanouir, les fleurs, ouvertes par milliers, donnaient au lac
laspect dune nue tincelante : ctait un parfum enivrer les
promeneurs.
On

allait

dans de

petits bateaux rames cueillir des

1 Le pre Athanase Kircher, dans sa Chine illustre, dit, ni parlant de ce lac clbre :
Il a 40 milles destendu, et sans entrer dans la ville, flotte nant moins le long des
murailles et les arrouse,.... ce qui a donn aux habitants occasion de faire beaucoup de
canaux qui prennent leau de cette petite mer, et la conduisent bien avant dans la ville,
et de bastir de chaque ct de ces canaux des temples, des monastres, des palais, des
collges, etc. Ce lac est situ dans le Tche Kiang.

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Contes et nouvelles

chtaignes deau, et la voix des chanteurs retentissait comme le


bruit de la brise et des flots. Lorsquil slevait un vent oblique,
les bateliers sexeraient volontiers traverser le lac la voile, et
passaient dune rive lautre, comme sils eussent eu des ailes.
Sous les saules, les pcheurs abritaient leurs barques et faisaient
scher leurs filets ; ceux-ci se livraient des jeux, ceux-l
travaillaient aux instruments de la pche ; les uns, aprs

p.007

avoir bu, se couchaient la proue des nacelles, les autres se


dfiaient la nage : le bruit joyeux des ris et des chants ne
cessait jamais. Des passants, qui prenaient plaisir au milieu des
nnuphars, se promenaient sur des bateaux peints, en jouant de
la flte, par troupes nombreuses ; puis quand le ciel tait devenu
obscur, ils sen retournaient en ramant ; et les dix mille lumires
de leurs lanternes taient telles, quil tait difficile de ne pas les
confondre avec la clart des toiles et ltincelle des vers luisants.
Vers le milieu de lautomne, quand le vent qui porte la gele a
commenc souffler, et que les arbres des forts se teignent
dune nuance dore et violette, les hibiscus et les saules du
rivage, mls aux plantes de toutes couleurs, drobaient aux
regards les limites du lac. Au milieu des roseaux, les oies
sauvages et les grues runies en troupes poussaient leurs cris
vers les nuages, et leurs voix tristes faisaient une impression
profonde. Au temps de lhiver, quand des nues roses se pressent
sur le ciel, la neige

sautillait et dansait, le ciel et la terre se

confondaient en une mme teinte : ctait pendant toute lanne


un ravissant paysage que les paroles ne peuvent exprimer.
Il y a des vers qui en font foi :

p.008

Dans le lac Tchao-Tien, les eaux semblent toucher la vote des cieux ;

1 En chinois, lexpression potique qui dsigne la neige est : lo-hoa, les six fleurs.

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Contes et nouvelles

Sans que personne leur marque la mesure, les pcheurs chantent en


cueillant les lotus ;
Peu a peu une foule de plantes et de fleurs magnifiques sy sont
multiplies linfini ;
Chaque jour le matre du lieu vient se reposer en face de son jardin et
de son lac.

Mais rentrons dans les limites de notre rcit. Tsieou-Sien,


lev chaque jour de grand matin, lavait les fleurs et enlevait les
feuilles tombes ; il puisait de leau pour arroser, et vers le soir il
les rafrachissait une seconde fois. Y en avait-il une prs de
souvrir, tout hors de lui, il chantait et dansait ; tantt il faisait
chauffer une coupe de vin, tantt il faisait bouillir une tasse de
th, et sinclinant vers ses fleurs avec de profondes rvrences, il
faisait devant elles des libations, en rptant par trois fois :
Fleurs,

soyez

heureuses !

puissiez-vous

vivre

dix

sicles !

Ensuite, assis leurs pieds, il vidait son verre en le savourant


goutte goutte. Lorsque le vin lui avait mont limagination, il
chantait et sifflait au gr de sa fantaisie ; puis, quand la fatigue le
prenait, faisant dune pierre son oreiller, il sendormait la racine
de ses plantes. Ainsi, depuis le moment o le bouton se cache
encore jusqu celui o il est bien ouvert, il demeurait poste fixe
dans son parterre : lclat trop vif du soleil desschait-il une fleur,
laide dun petit

p.009

balai de millet, il laspergeait deau frache ;

lorsque la lune brillait, il passait toutes les nuits sans se coucher ;


et venait-il souffler un vent nuisible, tombait-il une pluie
violente, Tsieou-Sien endossait son habit dcorce, dployait son
parasol et parcourait le jardin pour tout examiner en dtail ; sil y
avait une branche lse, il ltayait avec un roseau ; au milieu
mme de la nuit, il se relevait plusieurs reprises pour faire son
inspection.
Quand enfin tout tait pass, fan, ctaient, pendant bien des

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Contes et nouvelles

jours, des soupirs qui allaient jusquaux larmes ; il ne pouvait se


sparer de lobjet de ses affections. Ramassant donc les fleurs
tombes, il les essuyait dlicatement avec le balai de millet, et les
dposait sur des bassins de faence ; aprs en avoir bien nourri
ses regards, jusqu ce quelles fussent entirement dessches,
il les plaait dans des cruches trs propres, et faisait en leur
honneur une seconde libation de th et de vin. Comme il et t
trop cruel pour Tsieou-Sien de les jeter, il prenait alors avec
tendresse ses cruches pleines, et les allait enfouir sous un grand
amas de terre : il appelait cela enterrer les fleurs .
Les ptales que la pluie avait salis, il les lavait trois ou quatre
fois

dans

une

eau

limpide,

et

les

plongeait

ensuite

respectueusement dans le lac : cela sappelait baigner les


fleurs .
p.010

Monter sur les arbres et cueillir les branches fleuries,

destines fructifier, voila deux choses qui lui avaient toujours


singulirement dplu ; et il avait coutume de formuler sa pense
par ce raisonnement : Dans toute lanne, les fleurs nont
quune fois spanouir ; sur quatre saisons, elles nen prennent
quune pour elles, et sur cette saison mme il ne leur revient que
quelques jours. Aprs avoir souffert les alternatives cruelles de
trois saisons, quand elles ont enfin obtenu la bienfaisante
temprature des quelques jours qui leur sont accords, vous les
voyez danser au gr de la brise et venir au-devant de vous en
souriant,

comme des hommes satisfaits dont lattente est

remplie. Mais si on les tourmente, si on les maltraite violemment,


avec quelle facilit ne sera pas dtruit en un matin ce qui, si
grande peine, avait obtenu quelques jours vivre ? Oh ! si les
fleurs pouvaient parler, nexhaleraient-elles pas des soupirs de
douleur !

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Contes et nouvelles

Et dailleurs, pendant ce rapide instant dclat, si dabord le


bouton a t pargn, dans la suite, au milieu de leur plus grande
beaut, les fleurs ont souffrir des calamits auxquelles elles ne
rsistent pas longtemps : les insectes les percent, les abeilles
cueillent leur suc, les oiseaux les becqutent, les vers les piquent,
le soleil les brle, le vent les secoue, le brouillard les fatigue, la
pluie les bat. Cest donc lhomme quil est rserv de les
dfendre, cest lui den prendre piti.
p.011

Si au contraire, par un caprice condamnable, il les coupe

et les mutile, comment supporteront-elles ce traitement ?


Voyez : cest du germe que se dveloppe la racine de la plante,
de la racine sort la tige ; la partie la plus robuste constitue le
tronc, la plus faible, les branches ; ce tronc et ces branches, on
ne sait combien dannes il faudra pour leur accroissement. Aussi
lpoque des fleurs, patiemment attendue, quel dlicieux
spectacle ces plantes prsenteront lhomme ! De quelle beaut
ne se pareront-elles pas ses regards ! Si donc vous les coupez,
la fleur dtache de la branche ne pourra plus y tre replace, la
branche arrache du tronc ne pourra plus y chercher son appui :
tel un homme mort qui ne peut tre rappel la vie, un supplici
dont on ne peut racheter le chtiment. Ah ! si les fleurs parlaient,
ne verseraient-elles pas des larmes dindignation !
Dautres personnes encore qui coupent les fleurs, sen vont
tout simplement chercher les plus belles, prfrant les branches
mieux garnies ; puis les plantent dans un vase, les talent sur
une table, soit pour alimenter un instant la joie parmi les
convives, et les exciter boire, soit pour orner pendant un jour la
toilette dune jeune fille : comme si les convives ne pouvaient
savourer le mme plaisir en admirant la fleur sur sa tige, comme
si la toilette des jeunes filles ne devait pas emprunter tout son

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Contes et nouvelles

clat au talent de lartisan ! Cette branche coupe, cen est une


de moins

p.012

sur larbre ; et le tronc ainsi mutil pourra-t-il

prolonger son existence avec la mme vigueur, et renouveler


chaque anne lincessant spectacle dont il rjouit vos regards ?
Dailleurs, au milieu de ces fleurs panouies, il se trouve parfois
des boutons encore ferms, pauvres tres qui meurent dune
mort prmature.
On voit aussi des gens qui, trangers tout sentiment
daffection envers les plantes, montent sur les branches pour
cueillir les fleurs, jetant les mauvaises, gardant les bonnes ; ils
les donneront au premier passant qui les leur demandera ; ou
bien ils sen iront en les semant sur leur route, sans mme
dtourner la tte : ainsi, victime dune injustice, un homme
meurt sans pouvoir obtenir de vengeance. Si les fleurs avaient le
don de la parole, nexprimeraient-elles pas leur ressentiment !
Tsieou-Sien avait donc eu toute sa vie pour rgle constante de
ne cueillir jamais une fleur, de ne jamais toucher un bouton.
Lorsque, par exemple, il se trouvait dans le jardin dun tranger,
ctait avec amour quil examinait chaque fleur, et il serait rest
volontiers tout le jour plong dans cette contemplation. Si le
matre du lieu, prtextant la richesse de son parterre, voulait
cueillir une fleur pour la lui donner, Tsieou criait au meurtre, et
ny consentait daucune faon. Il arrivait galement que des
voisins curieux venaient chez lui dans lintention de faire un
bouquet ; tant que Tsieou ne les

p.013

voyait pas, cela passait,

mais sil sen apercevait, il les engageait deux ou trois fois


cesser ;

et

quand

ils

ne

tenaient

pas

compte

de

ses

avertissements, Tsieou inclinant respectueusement sa tte, faisait


de grandes politesses, intercdait du fond de son cur pour ses
pauvres plantes. Aussi, bien quon lappelt le Fou des fleurs, on

17

Contes et nouvelles

tait vraiment touch de sa sincre bonhomie ; car ds quon


sabstenait de tourmenter les objets de son affection, il se
confondait en saluts et en remerciements.
Les

domestiques

avaient

bien

envie

parfois

de

gagner

quelques deniers aux dpens de lenclos, mais Tsieou aimait


mieux leur donner de largent ; et sils profitaient de son absence
pour prendre quelque chose, le matre ne manquait pas de voir
son retour la tige endommage, et alors, pntr de douleur et
de compassion, il appliquait un peu de boue sur la blessure : cest
ce quil appelait traiter les fleurs .
A cause de tous ces motifs, depuis quil tait retir dans ce
jardin, Tsieou nen accordait pas volontiers lentre ; les parents
et les amis qui demandaient le voir, obtenaient difficilement
une rponse favorable ; il ne les laissait pntrer quaprs leur
avoir fait ses recommandations, et, comme sil et redout pour
ses fleurs leffet dun air nuisible, il exigeait quon les regardt
distance : sapprocher tait chose dfendue. Quelquun profitait-il
de ce que Tsieou tait occup

p.014

ailleurs pour drober une fleur,

celui-ci ne tardait pas le remarquer ; alors son front

se

colorait, son visage devenait pourpre ; il poussait de grands


soupirs dimpatience, murmurait quelques imprcations, et pour
ce tmraire le jardin restait jamais ferm. Dans la suite,
connaissant

bien

le

caractre

bizarre

de

Tsieou,

chacun

sabstenait de toucher mme une feuille.


Dordinaire, les plantes touffues et les arbres pais sont la
retraite des animaux et les oiseaux y font leurs nids : aussi dans
ce lieu, rempli la fois de fleurs et de fruits, ils se trouvaient en
bien plus grand nombre encore. Tant quils se bornaient manger
les fruits, ctait peu de chose ; mais sils se laissaient aller
becqueter et endommager les fleurs, Tsieou-Sien arrivait avec

18

Contes et nouvelles

du millet et du grain quil plaait dans un endroit bien net, afin


que ces animaux le mangeassent ; il leur adressait des prires
dont ces tres privs de raison comprenaient clairement le sens :
chaque jour bien repus, ils abaissaient leur vol et sautillaient
dlicatement parmi les fleurs, et sans plus jamais becqueter une
seule baie, ils chantaient dune voix flexible et harmonieuse.
Les fruits tant aussi respects, le verger en contenait une
foule

despces

dun

volume,

dun

got

et

dune

beaut

remarquables. A lpoque de la maturit, Tsieou faisait dabord


une offrande au gnie des fleurs, nosant toucher quaprs cette
oblation aux productions de son

p.015

jardin ; puis il envoyait la

ronde tous ses voisins les prmices de sa rcolte. Le surplus


tait confit, et ctait l son revenu de chaque anne.
Comme il avait got le charme des fleurs, Tsieou-Sien,
malgr

ses

cinquante

ans,

ne

ressentait

ni

fatigue

ni

affaiblissement, il tait au contraire bien portant, robuste et


alerte. Vtu dhabits trs simples, usant dune nourriture frugale,
il vivait dans laisance et dans le contentement de son sort,
possdait encore du superflu et savait venir au secours des
pauvres du village. Aussi il ny avait personne dans le voisinage
qui ne lui tmoignt du respect ; on lappelait Monsieur Tsieou 1,
et lui-mme se dsignait par le nom du Vieillard qui arrose son
jardin (Kouan-Youen-Seou).
Les vers disent :
Le matin, il arrosait son jardin, le soir il larrosait encore,
A force de soins, il y fit clore cent plantes rares et prcieuses ;
Quand elles taient fleuries, il ne pouvait en rassasier ses regards,
Et il tenait tant son parterre, quil aimait mieux le contempler loisir
que daller prendre du repos.

1 Tsieou-Kong.

19

Contes et nouvelles

Ici lhistoire se divise. Dans la ville de Ping-Kiang, dont ce


village de Tchang-Yo tait voisin, vivait un jeune homme dune
famille de mandarins, appel Tchang-Oey.

p.016

Ctait un individu

corrompu, astucieux, cruel, tyrannique et arrogant. Plein de


confiance dans linfluence de sa famille, il soccupait uniquement
opprimer ses voisins, les pouvanter par ses violences, et
vexer les gens de bien sous divers prtextes ; et quand une fois il
avait entrepris quelquun, il lui suscitait jusquau bout de
dangereuses affaires, se faisant un jeu de le ruiner de fond en
comble : alors seulement il lchait sa victime. Une troupe de
valets, desclaves, vrais loups, vrais tigres, accomplissait ses
volonts. Beaucoup dautres vauriens aussi, sans tre sous la
dpendance de Tchang-Oey, restaient nuit et jour dans sa
compagnie, formant ainsi une troupe occupe chercher en tous
lieux loccasion de nuire et faire natre les dsastres sur ses
pas. Combien de personnes avaient eu souffrir de leur
despotisme !
Or, contre toute attente, il se trouva un personnage pire
encore, qui neut pas de peine saisir et battre vertement ce
mchant homme. Tchang-Oey alla porter plainte devant les
tribunaux, mais son adversaire fit tant de ses pieds et de ses
mains, quil le djoua et porta mme une plainte contre lui. Alors,
pour dissimuler sa honte et son affront, Tchang emmena avec lui
cinq ou six domestiques de sa maison et une bande de mauvais
sujets, avec lesquels il sen alla la campagne passer son
chagrin.

Or,

cette

maison

de

plaisance

se

trouvait

p.017

prcisment situe au village de Chang-Yo, non loin de la


demeure du vieux Tsieou-Sien.
Un jour donc aprs le djeuner, et ils avaient bu au point
dtre moiti ivres, Tchang-Oey et les siens firent par hasard

20

Contes et nouvelles

une promenade dans le village, et ne tardrent pas se trouver


en face du jardin de Tsieou-Sien. Ils aperoivent par-dessus la
haie des fleurs brillantes qui rjouissent le regard ; tout autour
sont des arbres rpandant un pais ombrage. Dune voix unanime
ils demandent qui appartient ce jardin si frais et si lgant : un
domestique leur rpond que ces plantations font partie de lenclos
de Monsieur Tsieou, celui-l mme que lon appelle le Fou des
fleurs.
En effet, ajouta Tchang-Oey, jai entendu dire quil y a
dans les environs de ma maison de campagne une
personne de ce nom, un certain Tsieou qui possde une
collection de plantes rares et de belles fleurs ; puisque
cest l sa demeure, que nentrons-nous ?
Cest que, interrompt le domestique, mon matre est
un peu bizarre ; il ne permet gure que lon voie son
jardin.
Pour tout autre, cest possible, reprend Tchang-Oey,
mais pour moi, cette dfense peut-elle avoir lieu ?
Et aussitt il pousse la porte.
A cette poque les pivoines taient en pleine fleur. Tsieou
avait peine fini darroser ; assis dans le parterre, avec une
cruche de vin et deux plats couverts de fruits, il commenait
remplir son verre ; il navait pas eu le

p.018

temps de le vider trois

fois depuis quil se livrait cet innocent plaisir, lorsque le bruit


des portes roulant sur leurs gonds frappa son oreille : il laisse l
son vin, court vers la porte, regarde et voit cinq ou six personnes
debout devant lui. La fume du vin monte au cerveau de Tsieou ;
il simagine que ce sont en effet des curieux qui sont venus pour
voir son jardin, mais les arrtant la porte, il leur adresse cette
question :
21

Contes et nouvelles

Que demandent ces Messieurs ?


Ne savez-vous pas qui je suis, vieillard ? rpond
Tchang ; je suis connu dans la ville sous le nom de
Tchang-Y-Nouy (Tchang de lintrieur du palais). La
maison de campagne qui est ici prs, et quon appelle
Tchang-Kia, appartient ma famille ; jai appris que
vous possdez une multitude de belles fleurs, et je viens
tout exprs pour les admirer.
Jobserverai sa Seigneurie, rpliqua le vieillard, que
je nai rien de curieux maintenant : ce sont des pchers,
des abricotiers que vous voyez ici, et rien de plus ; tout
est fan ; il ny a plus rien du tout que cela.
Tchang-Oey se mit regarder de travers le vieux jardinier, et
scria :
Qua-t-il donc, ce vieillard ? Y a-t-il un si grand mal
regarder des fleurs ? vous me rpondez quil ny a plus
rien : est-ce que je veux vous les manger ?
Non vraiment, reprit encore Tsieou-Sien, le vieux
Chinois nen impose point votre Seigneurie : en vrit,
tout est fini.
p.019

Tchang-Oey ntait pas homme couter tout cela. Il

savance donc, ouvre brusquement les bras, et pousse au milieu


de la poitrine le vieillard, qui, assez peu solide sur ses pieds,
chancelle, trbuche, est jet lcart ; et toute sa bande entre
tumultueusement. Le pauvre jardinier voit quil a affaire des
vauriens abusant de leur force, et il est contraint de leur livrer
passage. Puis il ferme la porte de lenclos, va chercher le vin et
les fruits quil a laisss terre, et se tient auprs des jeunes
gens, les accompagnant dans leur promenade.

22

Contes et nouvelles

Or, parmi les plantes nombreuses du jardin, les pivoines


seules taient panouies. On compte cinq espces remarquables
de cette fleur qui est la reine des parterres ; ce sont : ltage
dor, le papillon vert, la richesse du melon deau, le lion bleu
scintillant, et la tte du grand lion rouge. Mais la ville de Lo-Yang,
dans le Ho-Nan, fut la premire de lempire qui possda la belle
varit nomme Yao-Hoang-Kouey (lElgant gnie dor) dont un
seul pied vaut mille des autres.
Peut-tre

demanderez-vous

pourquoi

celle

ville

eut

ce

privilge ? coutez : sous la dynastie des Tang, vivait la reine


Wou-Sse-Tien, princesse dune conduite fort irrgulire. La
fantaisie lui prit daller se promener pendant lhiver dans le parc,
derrire le palais, et elle crivit les quatre vers suivants :

p.020

Demain matin, je me promnerai dans le parc :


Que la chaleur aille rapidement lannoncer au printemps,
Et que toutes les fleurs spanouissent dans une nuit,
Sans attendre que la brise du matin ait souffl.

Cest que la princesse avait la puissance de commander la


nature, et les fleurs nosant rsister ses ordres, dans une nuit
les boutons parurent et spanouirent. Le lendemain la reine
monta sur son char pour se rendre au parc, et vit mille fleurs de
toutes couleurs, de toutes nuances, dont lclat blouissait les
regards. La pivoine seule, par un sentiment de dignit, ne
consentit pas flatter bassement la jeune magicienne, qui, quand
elle en et voulu une seule feuille, net pu la trouver. Wou-SseTien, furieuse, se hta dexiler la fleur rebelle Lo-Yang : et voil
pourquoi les pivoines de cette ville lvent un front radieux parmi
toutes celles de lempire.
Mais revenons Tsieou-Sien. Les pivoines taient places en
face de la chaumire, tout autour de la balustrade de pierre qui
bordait ltang ; et dans toute la longueur slevait un petit
23

Contes et nouvelles

appareil en bois, recouvert dun rideau de toile, destin


protger les plantes contre lardeur du jour. Les plus hautes tiges
avaient bien dix pieds de hauteur, et les plus basses six sept.
Les plus grandes de ces fleurs ressemblaient un bassin de
cuivre rouge ; et lclat tincelant des couleurs quelles refltaient
dans leur ensemble ravissait les regards.
p.021

Tous les jeunes gens se rcriaient sur la beaut de ces

plantes, et Tchang-Oey, pour aller en sentir le parfum, enjamba


par-dessus la balustrade de ltang. Tsieou-Sien surpris et vex,
scria aussitt :
Monsieur, restez ici, regardez de loin, et ne passez
pas cette barrire.
Mais Tchang-Oey, irrit de ce quon avait fait des difficults pour
le laisser entrer, cherchait en lui-mme loccasion de se quereller
avec le vieux jardinier. A ces mots, il prit un air insultant :
Comment donc, dit-il, vous tes mon proche voisin,
vieillard, et vous ne savez pas encore quel homme cest
que Tchang-Y-Nouy ! Quand vous avez daussi belles
fleurs, vous venez tout exprs me rpondre quelles sont
passes : je nai pas fait de bruit, je suis rest
tranquille ; vous recommencez bavarder, et vous
voyez que jai encore cout vos observations. Quand
jaurai bris vos fleurs, il sera beaucoup plus convenable
alors de vous acharner me faire entendre vos discours.
Et l-dessus, dtermin pousser la chose jusquau
bout, il attira lui les fleurs et franchit la barrire pour
aller en respirer lodeur de plus prs.
Tsieou-Sien, qui tait ses cts, ressentait une violente
colre, mais il nosait ouvrir la bouche, et se disait lui-mme :
quil sente donc une bonne fois et quil sen aille. Mais hlas !
24

Contes et nouvelles

pouvait-il deviner les intentions de ce mchant homme, qui se


plaisant dployer toute

p.022

sa malice, se mit dire :

Puisquil y a daussi belles fleurs, il faut en jouir ; il


faut boire tout en savourant le parfum et la vue de ce
jardin ;
et sur son ordre, les domestiques se htrent daller chercher du
vin. Or le vieillard qui vit ces dispositions, sentit augmenter son
inquitude et sa mauvaise humeur :
Monsieur, dit-il en savanant, le lieu o rampe le
limaon est bien vil, et ce nest pas un endroit propre
vous recevoir. Sa Seigneurie, aprs avoir considr ces
fleurs loisir, peut bien retourner dans sa noble
demeure pour y vider son verre.
Tchang-Oey, montrant du doigt la terre, rpondit :
Voil une excellente place pour sasseoir.
Mais, reprit le vieillard, la terre est ingale et
raboteuse, comment sa Seigneurie peut-elle songer
choisir un tel sige !
Cela ne fait rien du tout, rpliqua le jeune homme, il
suffira dtendre un tapis de feutre pour garantir nos
vtements.
Et dj le vin et tout ce quil fallait pour le repas tait arriv ;
le tapis fut dpli, et toute la troupe sassit en cercle, se livrant
mille extravagances, criant et hurlant ; ils taient au comble de la
joie, tandis que le pauvre jardinier, assis ct, les maudissait en
silence.
La vue de tant darbres et de fleurs poussant et fleurissant en
abondance fit natre dans lesprit de Tchang-Oey une bien
mauvaise pense, celle de sapproprier cette demeure. Jetant
25

Contes et nouvelles

donc sur le jardinier un regard oblique

p.023

et troubl par le vin, il

lui dit :
Je vois bien, stupide vieillard, que vous ne savez faire
autre chose que de planter votre jardin : eh bien !
cause de cela, car je ny trouve aucun mal, je veux vous
rcompenser dun verre de vin.
Tsieou-Sien

tait-il

bien

dispos

rpondre ?

Sa

colre

redoublait.
Le vieux Chinois, dit-il, na point reu du ciel le talent
de boire ; que votre Seigneurie daigne lexcuser.
Il faut me vendre votre jardin, ajouta brusquement le
jeune seigneur.
Ces paroles retentirent bien douloureusement aux oreilles du
jardinier ; il fut saisi deffroi.
Ce jardin est la vie du vieux Chinois, rpondit-il,
comment donc consentirais-je le vendre ?
Que ce soit votre vie ou non, vendez-le moi, ajouta
Tchang. Vous ne sortirez pas dici ; une fois que je serai
retourn dans ma maison de campagne, vous naurez
rien autre chose faire que de planter pour mon
compte ; est-ce que cela ne vous sourit pas ?
Ah ! scrirent tout dune voix les compagnons du
jeune seigneur, quel bonheur pour vous, vieillard, et
quand vous obtenez une si rare et si insigne faveur de sa
Seigneurie, vous ne vous htez pas de lui en tmoigner
votre reconnaissance !
Tsieou-Sien se sentait cruellement humili ; mais il se rsigna
et fit quelques pas en avant. Tout coup la colre paralysa ses
bras et ses jambes, et il ne put remuer.
26

Contes et nouvelles

Tchang-Oey ajouta :
Quel maudit vieillard ! que tu consentes ou non,
pourquoi ne me rponds-tu pas ?
Je vous

p.024

lai dit, reprit alors le jardinier, je ne le

vendrai pas, pourquoi prendre la peine de faire cette


question ?
Sottises que tout cela, scria le jeune homme ; si tu
rptes encore que tu ne veux pas vendre ton jardin, je
vais

crire

un

billet,

et

lenvoyer

au

prfet

du

dpartement.
Le vieillard ny tenait plus ; il avait une furieuse envie dclater
en injures, mais il songea quil avait en tte un homme puissant,
qui de plus tait ivre. Comment donc esprer de sentendre ?
Ainsi, il eut recours un expdient ; et matrisant sa colre, il
dit :
Puisque sa Seigneurie est dcide acheter, eh bien !
soit ; mais je demande que lon maccorde un jour, ce
nest pas une affaire qui puisse se traiter en une minute,
au galop.
Bien, trs bien ! scria toute la bande, cest
merveille : demain donc.
Or ils taient compltement ivres ; quand ils se furent levs,
les domestiques remportrent les objets qui avaient servi au
repas, et Tsieou-Sien craignant toujours pour ses fleurs, avait la
prvoyance de se tenir ct, tout prt les protger contre
Tchang-Oey, qui prenait sa course en avant, dans le but de
passer par-dessus le mur de ltang pour aller cueillir les
pivoines. Mais le vieillard larrta :

27

Contes et nouvelles

Monsieur, lui dit-il, ces plantes sont peu de chose, la


vrit ; cependant, vous ne savez pas combien de
travaux elles exigent tout le long de lanne. Aujourdhui
quelles ont pu se parer de ces fleurs, ne vous acharnez
p.025

pas les dtruire : ce serait vraiment une grande

piti. Si vous les cueillez, avant un ou deux jours elles


seront toutes fanes. Que ce serait mal de commettre un
tel crime !
Mais Tchang-Oey reprit dun ton insultant :
Quest-ce quil appelle un crime ? Demain vous
vendez, et ces choses l sont moi ; quand je briserais
tout, quest-ce que cela vous fait ?
Et il avana la main.
Le vieux jardinier larrta par ses habits, et et donn sa vie
plutt que de le lcher.
Seigneur, criait-il, assommez le vieux Chinois, tuez-le,
mais il ne vous laissera pas arracher ses fleurs.
Quel dtestable vieillard, scrirent tous en chur les
amis de Tchang-Oey. Sa Seigneurie cueille des fleurs,
quy a-t-il donc l de si grave ? Parce que vous prenez
de grands airs, croyez-vous que vous lui ferez peur et
que vous len empcherez ;
et les voil tous qui sen vont en dsordre cueillir les pivoines.
Le pauvre vieillard, hors de lui, implorait le secours du ciel ; il
avait lch Tchang-Oey, et il prodiguait sa vie pour arrter le
pillage. Mais tandis quil attaquait droite, il ne pouvait avoir lil
gauche. En une minute, bien des fleurs avaient t enleves.
Tsieou-Sien, accabl de chagrin, se mit injurier cette troupe
dsordonne :
28

Contes et nouvelles

Bandits, canaille, vous franchissez sans motif le seuil


de ma porte pour venir minjurier, me vilipender ; vous
voulez ce jardin qui est ma vie, et pourquoi

p.026

faire ?

Alors slanant vers Tchang-Oey, il le pousse avec une violence


terrible. Le jeune homme avait trop bu, ses jambes ntaient pas
solides, et il roula terre la tte la premire.
Les amis de celui-ci crirent linfamie ;
Sa Seigneurie est renverse !
Laissant l les fleurs, ils se prcipitrent sur le vieillard pour le
frapper. Mais parmi eux se trouvait un homme dun ge plus mr,
qui songeant aux cinquante ans dont Tsieou-Sien tait charg,
craignit que ces fous ne sexposassent de fcheuses affaires en
battant un vieillard : il calma ses compagnons. Tchang-Oey tait
remis sur pied.
Mais cette chute navait fait que remuer la bile quil portait
dans le cur ; il court et brise les boutons avec acharnement, le
sol en est jonch de toutes parts. Ce nest pas assez, il saute au
milieu des pivoines et les foule aux pieds : quelle piti ! de si
belles fleurs !
Le vieillard a chti dun bras robuste cette troupe ivre et mchante ;
Ces charmantes fleurs ont en un instant cess dexister :
Comme si elles eussent pri victimes du vent et de la grle,
Elles pleuvent en dsordre comme un nuage de pourpre, sans que
personne les recueille.

Dans son indignation, Tsieou-Sien invoquait le ciel et la terre :


tout le jardin tait boulevers. Les voisins entendant les cris et
les gmissements qui sortent de

p.027

lenclos, sy rendent en

masse, et ils voient cette troupe de sclrats occups couvrir la


terre de dbris de fleurs et de branches. Les habitants du village
manifestent leur surprise, savancent vers les jeunes gens pour
29

Contes et nouvelles

les engager cesser leur uvre de destruction, et demandent ce


que tout cela veut dire. Au milieu deux il y avait deux ou trois
fermiers de Tchang-Oey, qui abandonnrent le parti du vieillard
pour celui de ses ennemis ; leur premier sentiment svanouit,
leur colre se calma, et ils accompagnrent jusqu la porte leur
matre qui criait :
Vous lavez entendu, ce sclrat de vieillard la dit
devant vous, il ma bien cd son jardin, aussi je lai
pargn ; mais quil najoute pas un mot, ou je lui
apprendrai mesurer ses paroles !
Et l-dessus il partit en manifestant la haine quil avait dans le
cur.
Paroles divrogne, dirent les gens du village qui saperurent
bien que le jeune seigneur avait bu, paroles divrogne, dites sans
intention ! Alors ils retournrent vers le vieillard et le firent
asseoir sur les marches de la cour, cherchant consoler le pauvre
jardinier qui sabandonnait lexpression de sa douleur ; puis ils
prirent cong de lui et eurent lattention de fermer la porte de
lenclos.
Chemin faisant, les uns, surpris de lobstination avec laquelle
ce vieillard avait toute sa vie refus lentre de

p.028

son jardin, se

mirent dire :
Ce vieux Monsieur est vraiment dune originalit,
dune bizarrerie inexcusable ; voil ce qui lui attire de
semblables affaires. Lexprience dun premier malheur
le garantira sans doute dun second.
Cependant dautres, dous dune raison plus claire, disaient
aussi :

30

Contes et nouvelles

Ne profrez pas des paroles si opposes aux principes


de la justice ; les anciens avaient coutume de dire : La
culture demande une anne, et la fleur ne se montre que
pendant dix jours. Le curieux, frapp de leur clat,
scrie : Ah ! les belles plantes ! et voil tout. Mais
comprend-il tous les soins, toutes les peines de celui qui
les a mises en terre ? Si vous ignorez les travaux quexige
cette profession, ne vous tonnez pas au moins que le
cultivateur en les voyant enfin couvertes de fleurs,
ressente pour elles de la tendresse et de la compassion.
Mais revenons notre vieillard : il navait pu sloigner de ses
fleurs mortes ; courant vers elles, il les recueillit dans sa main et
se mit les examiner avec soin. Il les vit foules aux pieds,
fltries, maltraites, arraches de leur tige, salies, souilles de
boue. Accabl de douleur, il scria :
O fleurs que jai toute ma vie tant aimes et si bien
protges ! Moi qui neusse pas voulu toucher une seule
de vos feuilles, pouvais-je prvoir le malheur qui vient
de fondre sur vous !
Ainsi il se lamentait, lorsque derrire lui se fit

p.029

entendre

une voix humaine qui disait :


Tsieou-Sien, quas-tu donc te dsoler ainsi ?
Tsieou-Sien se dtourne, et il voit devant lui une jeune fille de
seize ans environ, gracieuse et belle, vtue avec got et
simplicit. Le vieux jardinier ne connaissait nullement cette jeune
personne. Il suspend le cours de ses larmes et lui adresse cette
question :
Qui tes-vous donc, Mademoiselle, et quest-ce qui
vous amne ici ?

31

Contes et nouvelles

Je suis, rpond la jeune fille, votre proche voisine ;


jai

appris

que

vous

avez

dans

votre

jardin

de

magnifiques pivoines en pleine fleur, et je viens tout


exprs pour les admirer : il est croire quelles ne sont
pas encore fanes.
A ce mot de pivoines, Tsieou-Sien se mit sangloter de nouveau.
Quelle triste aventure vous est donc arrive, demanda
la jeune fille, que vous vous dsolez ainsi ?
Et le pauvre jardinier lui raconte les violences exerces par le
jeune seigneur.
Cest l, reprend-elle en souriant, la cause de vos
chagrins !

vous

serait-il

agrable

que

les

fleurs

reparussent sur leur tige ?


Mademoiselle, rpond Tsieou, ne vous jouez pas de
moi : quand la fleur a quitt la branche, est-il un moyen
de ly replacer ?
Mes anctres, ajouta la jeune inconnue, mont
transmis un art magique au moyen duquel je puis oprer
ce prodige ; jai russi toutes les fois que jen ai fait
lessai.
A ces mots la douleur de Tsieou se changea en joie ;

p.030

et il

scria :
Quoi ! est-il bien vrai que vous possdiez cet art
surnaturel ?
Et pourquoi pas, rpond la jeune fille ?
Le vieillard tait tomb ses pieds et lui exprimait ainsi sa
reconnaissance :

32

Contes et nouvelles

Mademoiselle, daignez employer cet art magique ; il


sera au-dessus des forces du vieux Chinois de vous en
tmoigner

sa

gratitude,

mais

chaque

fleur

qui

spanouira il ira vous inviter la venir voir.


Au lieu de me remercier ainsi, reprit linconnue, allez
puiser un peu deau.
Le vieillard sempresse dobir, mais il lui revient lesprit ces
penses : Possde-t-elle cette magique puissance ? ah ! non.
Voyant mes larmes et ma douleur, cette jeune fille est venue se
rire de moi : pourtant, elle mest tout fait trangre ; qui la
donc amene prs de moi ? Non, elle mrite toute confiance...
Et il se hte demplir sa cruche dune eau limpide, puis retourne
la tte ; cependant, la jeune fille a disparu, et toutes les fleurs
ont repris leur place sur les tiges, il nen est pas rest une seule
oublie terre.
Prcdemment, chacune delles avait une couleur distincte, et
maintenant, il y a cela de chang que la rouge est marbre, celle
dune nuance plus ple porte au fond de son disque une teinte
fonce ; chaque pied runit les cinq couleurs, et les voil toutes
plus brillantes, plus tincelantes quauparavant.

p.031

Il y a des vers qui en ont perptu la mmoire :


On dit que ces fleurs ayant t mutiles et tranes dans la boue,
Une jeune immortelle lui

apparut,

qui

connaissait

lart

de

les

ressusciter ;
Il tait plein de foi, il tait avanc dans la vertu : aussi il a su concilier
laffection des objets inanims.
Les imbciles, qui se riaient du Fou des fleurs !

Partag entre la joie et une surprise mle de crainte, Tsieou


scrie :

33

Contes et nouvelles

Je ne croyais pas que cette jeune demoiselle ft une


si habile magicienne ! Il faut que je retourne dans le
parterre ;
et, laissant l son eau, il savance pour lui adresser ses
remerciements. Il fait le tour du jardin, cherche par ici, cherche
par l. Aucune trace de la jeune inconnue ! Par o sen est-elle
donc alle, se dit-il lui-mme ? Dcidment je vais retourner
la porte, lattendre au passage, pour lui demander de me
communiquer cet art magique. Et il prend sa course vers la
porte, mais elle tait ferme ; et tandis quil louvre, il aperoit,
assis lentre mme, ses deux voisins de droite, Hou-Kong et
Tan-Lao, occups regarder les pcheurs du village qui faisaient
scher leurs filets au soleil.
Ds quils voient le jardinier, les deux vieillards se lvent et le
saluent, en disant :
Nous avons appris linjustice que Tchang-Oey a
commise votre gard ; comme

p.032

nous nous rendions

aux champs, nous navons pas pu nous informer des


dtails de cette affaire.
Oh ! nen parlons plus, reprit Tsieou-Sien ; jai eu
souffrir

les

dbauchs

mauvais
insolents,

traitements

dune

troupe

mais il

venu

une

est

de

jeune

demoiselle qui, laide dun secret magique, a su tout


rtablir ; et elle est partie avant que jaie pu lui adresser
une parole de remerciement. Vous avez d voir, vous
autres, de quel ct elle est passe.
Ces paroles tonnrent singulirement les deux voisins :

34

Contes et nouvelles

A-t-il jamais exist de moyen doprer un pareil


prodige, scrirent-ils ? Et quand dites-vous que cette
jeune fille sen est alle ?
A linstant mme, rpondit Tsieou.
Nous tions trs bien placs pour la voir sortir, et
personne na remu par ici : quelle jeune fille avez-vous
donc vue ?
cette rponse jeta quelque hsitation dans lesprit du vieux
jardinier. Puisque cest ainsi, pensa-t-il, ce ne peut tre quun
esprit immortel qui est descendu du ciel.
Mais comment donc a-t-elle remis vos fleurs sur leur
tige, demandrent les deux amis ?
Tsieou-Sien leur raconta ponctuellement tout ce qui tait arriv ;
et ceux-ci, avouant quil y avait l-dedans quelque chose de
surnaturel, demandrent aller sassurer du prodige par leur
propres yeux.
Ils savancent donc et leur stupeur redouble. Cette jeune fille
est bien un esprit, car quel mortel peut

p.033

jamais oprer de si

grands miracles par le secours de la magie ?


Tsieou avait allum du feu et brlait des parfums choisis pour
remercier le ciel ; pendant quil se prosternait humblement, ses
deux amis lui dirent :
Lardente affection que vous avez toujours tmoigne
aux fleurs est ce qui a dtermin les immortels
descendre vers vous. Si demain on faisait en sorte que
les mauvais sujets de la compagnie de Tchang-Oey,
informs de ce qui sest pass, vinssent ici, ils en
mourraient de honte !

35

Contes et nouvelles

Non, non, rpartit le vieillard, ces gens-l sont comme


des chiens hargneux, quil faut fuir du plus loin quon les
voit ; quel propos les attirer encore ici ?
et les deux voisins trouvrent quil avait grandement raison.
Dans lexcs de sa joie, Tsieou-Sien fit chauffer de nouveau le
vin quil avait apport, et retint prs de lui ses deux amis, qui,
aprs avoir joui du spectacle des fleurs jusquau soir, sen
retournrent au village, racontant lvnement du jour. Tout le
monde en fut promptement inform, et le lendemain bien des
gens avaient envie de venir voir, mais ils craignaient de ne pas
obtenir la permission dentrer ; car ils ignoraient que Tsieou tait
un homme dun sens profond. Stant vu ainsi favoris des
immortels, sa pense prit son vol au-dessus des choses de la
terre. Assis pendant toute la nuit ct de ses pivoines, il
repassa plusieurs fois dans

p.034

son souvenir laventure de

Tchang-Oey, et son esprit ayant t soudainement clair, il se


dit : Je gardais toutes ces choses renfermes dans mon sein, je
les couvais des yeux depuis bien des annes ; cest l sans doute
ce qui a attir sur elles ce malheur arriv du dehors. Mais si les
immortels les protgent, eux dont le pouvoir est immense, sans
bornes, il ny a plus de motifs pour fermer ma porte. Et ds le
lendemain matin il louvrit deux battants.
Ceux qui taient dj venus pour savoir quelque nouvelle,
trouvrent le vieillard assis devant ses fleurs ; et ils furent
accueillis par lui avec ces paroles :
Entrez, Messieurs, entrez, venez voir, mais gardezvous de toucher rien.
Ceux-ci se htrent de faire connatre partout les bonnes
dispositions de Tsieou, et les habitants du village, hommes et
femmes, se rendirent tous jusquau dernier dans son enclos.
36

Contes et nouvelles

Mais nous les laisserons se promener, et nous reviendrons


Tchang-Oey, qui le lendemain, voyant ses amis assembls, leur
dit :
Hier ce vieux brigand ma culbut, est-ce un affront
quon oublie si vite ? il faut retourner linstant, exiger
de lui ce jardin ; sil refuse, je laisserai quelques valets
qui arracheront fleurs et arbustes, et en feront un grand
feu : ma colre pourra ainsi tre satisfaite.
tant votre si proche voisin, rpondirent les jeunes
gens, il nosera faire des difficults ;

p.035

seulement, au

lieu de briser hier toutes les fleurs, il fallait en laisser


quelques-unes, et dans deux ou trois jours, nous
neussions pas manqu de revenir.
Si vous le prenez ainsi, reprit le jeune seigneur, lan
prochain aussi il y en aura dautres ; partons donc de
suite, afin quil nait pas le temps de se revoir.
Et toute la troupe se mit en marche.
Mais ds la porte de la ferme, ils entendirent raconter le
prodige opr dans lenclos, lapparition de la jeune immortelle, la
rsurrection des plantes. Tchang-Oey nen croyait pas un mot.
Vraiment, disait-il, ce vieux sclrat a le pouvoir de
faire descendre les esprits sa voix ! Eh bien ! allons
sans perdre une minute, courons dtruire de nouveau
ses plantes, et les esprits viendront ! Est-ce quil a des
esprits son service ? Il est vident que, dans la crainte
dune seconde visite de notre part, il sest plu faire
rpandre le bruit que les immortels le protgent ; cest
pour nous empcher daller le tourmenter.

37

Contes et nouvelles

Bravo ! sa Seigneurie a parfaitement raison, cria en


chur toute la bande.
Les voil donc qui se htent darriver au jardin.
En effet, les portes grandes ouvertes laissaient une libre
entre aux gens du voisinage qui sy promenaient leur gr,
exactement comme on lavait racont.
Cest cependant bien vrai, dirent alors les amis de
Tchang.
Et quimporte ! rpondit celui-ci ; si les immortels

p.036

ont apparu dans ce jardin, et sils y habitent, certes il


nen est que plus dsirable.
Ayant donc march, tourn de ct et dautre jusquen face de sa
cabane, il est convaincu par un regard quil na pas t dit un mot
qui

ne

ft

vrai ;

car

ces

fleurs

taient

surprenantes,

extraordinaires : la vue des promeneurs, elles augmentaient


encore leur clatante beaut, leur splendeur tait double, elles
semblaient sourire aux passants.
Malgr ltonnement ml deffroi dont il tait frapp, TchangOey navait en rien du tout chang davis, il dsirait toujours se
rendre matre de ce lieu ; et aprs lavoir regard une fois encore,
une mauvaise pense sempara soudainement de son esprit, il
rappela sa troupe :
Allons-nous-en, dit-il.
Et tous sortirent sur ses pas.
Eh quoi ! lui demandrent ses amis, est-ce que votre
Seigneurie na plus de got pour ce jardin ?

38

Contes et nouvelles

Jai un plan, rpondit le jeune homme, un bon plan


quil est inutile de vous exposer ici. Demain ce jardin doit
tre moi.
Mais quel est donc ce fameux plan ?
Le voici, reprit Tchang-Oey. Je viens dapprendre que
Wang-Sse de Pey-Tcheou, en pleine rvolte contre
lempereur, a eu recours aux sortilges : le ministre de
la guerre a envoy une circulaire qui ordonne de
rprimer svrement les mauvaises doctrines, tant
larme que dans les dpartements, et demprisonner
ceux qui sadonnent la magie. Le prfet de ce district a
mme

p.037

promis 3.000 tsien

de rcompense, pour

encourager les dlations. Ce qui sest pass hier dans le


jardin de Tsieou-Sien me servira de texte. Jenvoie mon
affid, Tchang-Pe, au palais, dnoncer cet individu
comme pratiquant la magie ; le vieux jardinier est
tortur avec la dernire rigueur, il avoue : on le jette en
prison, lenclos est vendu au profit de ltat. Qui osera
lacheter ? personne : il mest donc dvolu, et de plus
jai trois mille tsien de rcompense.
Les amis de Tchang approuvrent trs fort le plan de sa
Seigneurie. Il tait urgent de soccuper de le raliser ; ayant donc
pris toutes les mesures, ils allrent linstant mme la ville
pour y dresser leur accusation, que le lendemain Tchang-Pe eut
ordre daller prsenter au prfet de Ping-Kiang. Or, ce Tchang-Pe,
le plus intelligent, le plus rus des subordonns de la maison
Tchang, tait aussi trs vers dans les intrigues du palais : voil
pourquoi on le chargeait de cette affaire.

1 Environ 22.500 francs.

39

Contes et nouvelles

Le juge suprme tait prcisment occup poursuivre les


sorciers. En apprenant cette histoire dont tout le village avait t
tmoin, il ne put se refuser dy croire, et envoya linstant mme
des satellites et des alguazils qui emmenrent avec eux dautres
affids du palais ; quant Tchang-Pe, il devait aller en avant
donner le coup dil, entrer le premier pour saisir le coupable.
p.038

Tchang-Oey, grce quelques largesses, disposa toute

laffaire selon ses vues, et laissant Tchang-Pe passer le premier


avec les alguazils, il se tint larrire-garde avec ses amis.
Le chef des recors pntra dans le jardin : Tsieou-Sien,
persuad que ctait un amateur venu pour contempler ses
pivoines, ny prit pas garde. Mais toute la bande courut sur lui en
poussant des cris, et on le garrotta comme un malfaiteur. Le
vieillard criait aussi de toute sa force :

Quel

crime

donc, commis le

vieux

Chinois,

Messieurs ? jespre que vous le lui ferez au moins


savoir !
Mais les sbires le chargeaient dimprcations, lappelant sorcier,
bandit, et sans autre explication, ils lentranrent hors du jardin.
A cette vue, les voisins frapps de stupeur, accoururent en
foule pour connatre la cause de cette conduite.
Quest-ce que vous demandez ? leur rpondit le chef
de lescouade ; son crime nest pas lger, et peut-tre
mme que, vous autres habitants du village, vous en
avez votre part.
Les paysans stupides, effrays par ces grands mots, neurent plus
dans le cur que de la crainte au lieu de zle ; et ils se
dispersrent prcipitamment, redoutant encore de se trouver
compromis. Hou-Kong et Tan-Lao, amis intimes et de vieille date

40

Contes et nouvelles

du pauvre jardinier, se hasardrent seuls suivre de bien loin


pour voir o tout cela devait aboutir.
p.039

Or, Tchang-Oey, rest en arrire avec les siens, attendit

que le propritaire ft sorti, et stant assur par une inspection


minutieuse quil ny avait plus personne dans le jardin, il en ferma
la porte, et se rendit en hte au tribunal.
Le commandant des alguazils avait fait mettre le vieillard
genoux au milieu de la salle. Le pauvre Tsieou, prostern sur les
dalles, regardait tout autour de lui, et ne rencontrait pas un
visage connu, mais il ignorait que les geliers, soudoys par son
ennemi, sapprtaient le torturer ! En effet, ils apportrent les
instruments de supplice et attendirent.
Le

grand-juge

commena

son

interrogatoire

dune

voix

menaante :
Quel audacieux sorcier tes-vous donc, vieillard, pour
avoir os dans ce pays abuser les cent familles par des
artifices magiques ? Si vous avez des complices, avouezle sincrement.
Celui qui au milieu de lobscurit entend clater une bombe, sans
savoir do elle est venue, nest pas plus surpris que ne le fut
Tsieou-Sien, en entendant ces mots. Il rpondit donc pour
sexcuser :
Jai toute ma vie habit le village de Tchang-Yo ; il ne
sy trouve point de sorciers comme il peut y en avoir
ailleurs ; je ne sais vraiment pas de quels artifices
magiques il est question.
Mais ces jours passs, ajouta-le juge, vous avez
employ la magie pour remettre sur la tige les fleurs
brises, et vous avez le front de nier !

41

Contes et nouvelles

p.040

Le texte de laccusation fit voir clairement au vieillard que

le trait avait t lanc par Tchang-Oey ; il raconta donc en dtail


la manire dont son ennemi stait comport dans lintention de
semparer du jardin, et la visite de la jeune immortelle. Mais il ne
songeait pas que le juge tait trop obstin pour ajouter foi ce
rcit.
Combien de gens, reprit le magistrat, en souriant, ont
respect les immortels et pratiqu la vertu sans avoir pu
russir obtenir la visite des esprits ; et vous, parce que
vous avez pleur vos fleurs, voil quun tre cleste
consent descendre du ciel. Au moins en partant il et
d laisser son nom, afin quon pt le connatre ! Est-ce
quil sen est all sans faire dadieux ? Celui qui cherche
tromper par des paroles aussi artificieuses est bien
videmment un magicien ; cela va sans se dire.
Aussitt slanant des deux cts, les geliers rpondent tous
ensemble la voix du juge ; pareils une troupe de tigres, ils
entourent brusquement le prisonnier, et vont lui serrer les pieds
et les mains. Ils taient sur le point de commencer la torture,
lorsque le juge, saisi dun tourdissement subit, faillit rouler au
bas du tribunal ; sa tte et ses yeux sont troubls par des
vertiges ; il ne peut demeurer sur son sige. Il ajourne donc au
lendemain la suite de laffaire, aprs avoir ordonn aux geliers
de conduire en prison le patient, charg de la cangue.
p.041

Tsieou-Sien, pleurant et sanglotant, sen allait donc en

prison sous lescorte des gardiens, lorsque Tchang-Oey se


prsente ses regards.
Seigneur Tchang, scrie-t-il, je ne vous ai jamais,
avant ce jour, donn aucun sujet de me har ; je nai

42

Contes et nouvelles

jamais t votre ennemi : pourquoi donc maccabler de


la sorte, et pourquoi chercher marracher la vie ?
Mais le jeune seigneur, sans rpondre, se joignit Tchang-Pe et
au reste de la bande, fit une pirouette et sen alla.
Les deux vieillards, Hou-Kong et Tan-Lao, vinrent au-devant
de leur ami pour savoir ce qui stait pass au tribunal. Quand ils
en furent informs, ils lui dirent :
Cest videmment une injustice dont vous tes
victime, mais cela naura pas de suite ; demain, nous
tous habitants du village, nous signerons une ptition en
votre faveur, et nous nous porterons caution ; rassurezvous !
Ce que vous dsirez faire serait bien utile, rpondit
Tsieou-Sien en gmissant....
et les geliers linterrompirent par des injures :
Allons, canaille de prisonnier, tu pleures au lieu
davancer !
et le vieillard arrtant ses larmes, entra dans le cachot. Les
voisins allrent chercher du vin et des mets quils dposrent la
porte de la prison ; mais qui dentre les geliers aurait eu la
complaisance de lui faire passer ces vivres ? Il les prirent pour
eux, et sen rgalrent.
A la nuit, le pauvre jardinier fut tendu sur la planche

p.042

qui

sert de lit aux prisonniers ; l, plus mort que vif, garrott de


manire ne pouvoir allonger les pieds ni les mains, dans
lamertume de sa douleur il se livrait ces penses : Aurais-je pu
prvoir quen rendant la vie mes fleurs, cette jeune immortelle
donnait mon cruel ennemi loccasion de me tyranniser ainsi ? O
jeune immortelle, si tu as piti de Tsieou-Sien, viens donc, viens
43

Contes et nouvelles

sauver ses jours en pril ; je suis rsolu quitter le monde pour


entrer dans la vie religieuse.
Ces paroles lagitaient encore lorsquil vit la mme immortelle
qui savanait doucement devant lui. Aussitt il crie vers elle :
Puissante immortelle, sauvez votre jeune frre,
sauvez-le, en grce !
Tu veux donc que je tarrache ce danger, rpondit la
jeune fille ;
et un signe de sa main, la cangue se dfit et tomba dellemme.
Le prisonnier se glissa en rampant jusquaux pieds de sa
libratrice, et frappant la terre de son front :
Quel est le nom de la puissante immortelle ? lui
demanda-t-il.
Je suis, rpondit celle-ci, le gnie qui prside aux
jardins, sous les ordres de la reine Tchy-Wan-Mou. Elle a
eu piti de toi en faveur de ta tendresse pour les fleurs ;
et cest ce qui la engage rtablir les pivoines sur
leurs tiges, bien loigne de croire que des gens pervers
dussent tirer de l occasion de te calomnier. Puisque
cette infortune vient fondre sur toi au milieu de ta
carrire, ds demain Tchang-Oey, qui dtruit les plantes
et

p.043

nuit aux hommes, sera enlev du milieu des

vivants. Lesprit qui prside aux fleurs en a fait un


rapport au matre du ciel, et il a retranch la somme des
jours que ce mchant avait vivre. Les compagnons qui
secondaient ses vues prouveront aussi de grands
malheurs. Pour toi, pratique avec zle les vertus qui
conduisent prendre place parmi les immortels, et, dans

44

Contes et nouvelles

quelques annes, je te ferai passer dans une autre


condition dexistence.
Le vieux jardinier frappait la terre de son front :
Oserais-je, dit-il, demander Mademoiselle quelle est
cette pratique de vertu qui rend immortel ?
Les voies sont diverses, rpondit la jeune fille cleste,
il faut au moins que tu en connaisses les bases. Par ta
profonde tendresse envers les fleurs tu as acquis des
mrites, et dsormais cest par les fleurs que tu arriveras
laccomplissement

de cette

voie, cest--dire, au

perfectionnement qui rend immortel. Nourris-toi de fleurs,


et tu pourras avec ton propre corps tlever dans les airs.
Et elle lui enseigna la manire dont il devait se vtir et se nourrir.
Aprs avoir inclin son front jusque dans la poussire pour
remercier lenvoy cleste, Tsieou se leva, mais il ne vit plus la
jeune fille. Il allonge la tte, il regarde : elle est sur le mur de la
prison, et lui fait signe de la main.
Viens, dit-elle, monte et suis-moi, nous sortirons dici.
Le vieillard se met donc grimper ; mais toute la puissance de son
lan ne le conduit qu moiti

p.044

de la muraille. Il reprend haleine

et arrive peu peu jusquau sommet ; puis au-dessous de lui il


entend le tamtam des soldats en patrouille et des voix qui crient :
Le magicien est chapp, arrtez-le, arrtez-le !
Tsieou est saisi deffroi, il se trouble, ses mains ont perdu leurs
forces, ses jambes flchissent, il tombe terre ; et revenu de son
trouble, il sveille sur son lit de douleur ! Cependant ces paroles
entendues dans le rve sont graves dans son esprit, nettes et
intelligibles, il se voit tir daffaire, son cur se dilate ; car on
dit :
45

Contes et nouvelles

Celui qui ne nourrit en son cur aucun sentiment dgosme,


comprend

clairement

que

les

immortels

sont

les

arbitres

des

vnements.

Ce fut une grande joie pour Tchang-Oey de voir que le


magistrat avait reconnu le vieux jardinier coupable de sorcellerie.
Ce vieillard, dit-il avec ironie, des bizarreries bien
tranges : il a la bont de passer toute cette nuit entire
sur le lit de douleur, tout exprs pour nous laisser libres
de nous rjouir dans son jardin.
Ces jours passs, ajoutrent ses amis, lenclos
appartenait encore au vieux jardinier, nous navons pas
pu y prendre compltement nos bats ; mais aujourdhui
il est devenu la proprit de votre noble Seigneurie, il
faut nous y livrer livresse du plaisir.
Tchang-Oey gota leur avis : toute la troupe sortit de la ville ; et
aprs avoir ordonn aux domestiques de

p.045

prparer un festin,

ils sacheminrent vers le but de leur promenade. La porte est


ouverte, on entre ; les voisins, loin dtre rassurs en voyant
Tchang-Oey, restent silencieux et nosent dire mot. La bande
joyeuse, prcde de son chef, arrive devant la cabane ; pas une
seule pivoine nest reste sur sa tige : cest comme au jour o ils
les ont brises, elles sont rpandues terre en dsordre et
jonchent le sol.
Tous les jeunes gens crient au miracle. Mais Tchang- Oey
prend la parole :
Daprs ce que je vois, ce misrable possde
videmment des secrets magiques, autrement, comment
en moins de douze heures aurait-il pu oprer une
transformation si complte. Est-ce que ce seraient les
immortels qui les auraient abattues ?
46

Contes et nouvelles

Certainement, rpondit un de ces jeunes gens, il a su


que votre Seigneurie voulait se rcrer parmi les fleurs,
voil pourquoi il sest amus nous jouer ce mauvais
tour.
Puisquil lui a plu de nous faire des tours de magie,
ajouta Tchang, h bien ! nous nous rjouirons au milieu
des fleurs tombes.
Aussitt on tend terre des tapis, on place les nattes, et chacun
stant assis, on sabandonne la joie et aux excs de lorgie.
Insensiblement le repas stait prolong jusqu lheure o le
soleil plit dans louest. Il ny avait personne qui ne ft moiti
ivre, lorsque tout coup il slve un tourbillon imptueux. Or, ce
tourbillon

p.046

Agite et secoue les plantes choisies qui se sont multiplies devant le


vestibule,
Et ces herbes flottantes qui spanouissent la surface des eaux.
La tempte hurle comme une troupe de tigres affams,
Et siffle travers les pins de la fort.

Cette terrible trombe soufflant sur les fleurs parses, elles se


relevrent en

une

seconde, mais transformes

en

petites

de

Tchang

demoiselles hautes dun pied.

Quel

prodige !

scrirent

les

amis

singulirement effrays.
Ils parlaient encore, quand ces petites apparitions stant agites
la rencontre du vent, devinrent subitement de grandes
demoiselles au visage gracieux, belles voir, portant sur leurs
vtements tout lclat des fleurs ; elles errent runies en troupe
en face des jeunes gens, quun tel miracle plonge dans une
muette stupeur.

47

Contes et nouvelles

Parmi ces jeunes filles, il y en avait une habille de rouge, qui


prit la parole :
Nous toutes, qui sommes surs, habitons ce lieu
depuis plus de dix ans : montrons-nous reconnaissants
de la tendresse que nous a tmoigne Tsieou-Sien en
nous dfendant toujours. Quoi donc ! il a t en butte
aux oppressions de quelques vils esclaves et cruellement
tyrannis par eux ; ils lont mme, par leurs calomnies,
jet dans un pril o ses jours sont menacs, et cela
dans le criminel espoir de semparer de ce jardin : nos
ennemis et les siens sont devant nos yeux. Mes surs,
ne runirons-nous pas nos

p.047

efforts pour les chtier ?

et en faveur de notre vieil ami, ne laverons-nous pas


aussi la honte de linjure dont ces impies lont abreuv ?
Que vous en semble, mes surs ?
Toutes les jeunes filles tmoignrent leur assentiment :
Oui, il faut se mettre luvre, et que chacune de
nous fasse en sorte de se bien cacher.
A peine avaient-elles fini de parler, que toutes lvent la fois
leurs larges manches et les agitent en lair ; ces manches,
longues de plusieurs pieds, produisirent un vent terrible, une
trombe imptueuse et glace qui pntrait la chair.
Ce sont des dmons, scrirent alors les jeunes
dbauchs, occups boire ;
et laissant l les coupes du festin, ils cherchent sortir de
lenclos ; chacun senfuit sans songer son voisin. Lun heurte les
pieds contre les marches de lescalier, lautre a le visage fustig
par les branches des arbres ; celui-ci tombe, se relve pour
courir, et retombe encore. Ce dsordre dura longtemps ; puis,

48

Contes et nouvelles

quand tout fut un peu calm, on songea faire un recensement


de la troupe : Tchang-Oey et son client Tchang-Pe taient tous
les deux absents. Lorsque la trombe souffla, le crpuscule tait
assez sombre : ils se dirigeaient vers la maison, aussi empresss
que sil se ft agi de conserver leur vie ; et tous ils sen allaient
en courant, la tte baisse sur leur poitrine, dcourags et
honteux. Les domestiques hors dhaleine se dcident appeler
p.048

quelques vigoureux garons de ferme, et sen vont de

concert, avec des lanternes, faire des recherches dans le jardin.


Sous un pais bosquet de grands arbres, une voix lamentable se
fait

entendre,

on

approche

la

lumire,

cest

Tchang-Pe.

Embarrass dans sa course par une racine, il a eu la tte brise


en tombant, et ses blessures trop graves ne lui permettent pas
de se relever. Deux des fermiers lemportent la maison.
On continue de parcourir lenclos ; mais en tous lieux rgne un
calme parfait : les mille voix des bosquets sont silencieuses, les
pivoines sous leur tonnelle sont fleuries comme auparavant ; pas
une seule nest tombe. Dans la salle champtre au contraire, les
coupes et les plats sont renverss en dsordre, le vin est rpandu
et coule dans la poussire. Les jeunes gens sont forcs davouer
quil y a l un miracle. On soccupe donc de recueillir les vases du
festin, puis de faire encore une recherche avec la plus grande
attention. Le jardin ntait pas grand : il est visit en entier,
quatre ou cinq fois ; mais hlas ! on ne dcouvre aucune trace du
jeune patron ! Quoi ! ce tourbillon laurait-il enlev ! Ces dmons
femelles lauraient-ils aval ! Dans quelle retraite inconnue est-il
donc cach ? On fait une nouvelle perquisition : mais enfin, que
faire ? Aller passer la nuit chez soi...
Aprs avoir bien rflchi et examin, ils allaient sortir, lorsque
la porte voici venir dautres gens qui

49

p.049

entrent avec des

Contes et nouvelles

flambeaux : ctaient tout simplement Hou-Kong et Tan-Lao, les


deux amis du jardinier dpossd, qui, vaguement instruits de la
rencontre des jeunes gens avec les dmons et de la disparition de
Tchang-Oey, arrivaient pour voir ce quil en tait. Les fermiers
racontent la chose, et les deux vieillards, saisis dune grande
frayeur, les engagent ne pas se retirer.
Restez, disent-ils, nous allons nous joindre vous et
recommencer les recherches.
On sen occupa donc avec une scrupuleuse attention, laide de
lanternes ; mais leur zle tait bout et ils sen allrent en
soupirant.
Messieurs, dirent alors les deux vieillards, si vous ne
revenez pas ce soir, nous vous prions de vouloir bien
fermer les portes ; il ne reste personne pour garder, et
la responsabilit psera toute entire sur nous qui
sommes les voisins.
Mais les htes du jeune seigneur, serpents sans tte, incapables
de marcher, navaient plus comme la veille la parole hautaine :

Cest

bien,

nous

nous en

rapportons

vous,

rpondirent-ils ;
et ils se dispersrent.
A peine taient-ils dehors quils entendent au bas du mur, du
ct de lest, un des fermiers qui criait :
Sa Seigneurie est ici.
Tous se prcipitent la fois.
Tenez, ajoute le paysan, en faisant signe de la main, il
y a quelque chose qui pend cet acacia ; nest-ce pas le
bonnet de notre matre ?

50

Contes et nouvelles

Ctait bien lui. On claire le long du mur, et quelques pas de


l, langle

p.050

oriental, dans un dtour form par lenceinte, se

trouve une fosse remplie dimmondices, au milieu de laquelle est


un homme, plant tout droit, les jambes en haut, la tte en bas.
Tout le monde reconnut les bottes et les vtements du jeune
seigneur. Lodeur de cette fosse tait insupportable ; tandis quon
soccupait de retirer le corps de Tchang-Oey, les deux vieillards
adressaient secrtement des prires Bouddha. Puis ils se
joignirent aux autres voisins et se retirrent.
Les fermiers chargrent sur leurs paules le cadavre du matre
et allrent le laver dans ltang ; quelquun partit annoncer cette
nouvelle

la

maison

de

campagne.

Petits

et

grands

sabandonnrent la douleur ; et le corps, dpos dans un


cercueil, fut rendu la terre : nous ly laisserons.
Les blessures que Tchang-Pe avait reues la tte taient trs
graves : il expira la cinquime veille de la nuit. Ainsi les
mauvaises actions ont leur rcompense.
Deux sclrats qui ont quitt le monde,
Ce sont deux dmons mchants qui descendent dans les enfers.

Le lendemain, le grand juge, remis de son indisposition, se


rendit au tribunal pour reprendre laffaire de Tsieou-Sien ; mais
un employ du palais vient lui annoncer que laccusateur TchangOey et le dnonciateur

p.051

Tchang-Pe sont morts tous les deux

dans la nuit, et il raconte tous les vnements de cette fatale


soire. Le juge effray ne peut ajouter foi cette aventure,
lorsque, quelques minutes aprs, il voit venir le chef du village,
qui, escort de tous les habitants de Tchang-Yo, lui prsente une
ptition signe des cent familles, dans laquelle les faits sont
exposs avec exactitude et tablissent en outre que toute sa vie
Tsieou-Sien, rempli de tendresse pour les fleurs, sest livr la

51

Contes et nouvelles

pratique de la vertu ; quil nest rien moins que sorcier ; que


Tchang-Oey, cherchant semparer illicitement du jardin et
perdre

le

vieillard,

suscit

contre

lui

une

accusation

calomnieuse ; mais quenfin la providence a pris parti pour


linnocent. Tout ce qui stait pass dans cette affaire tait
rapport avec le plus grand dtail et la plus grande prcision.
Le vertige dont il avait t saisi la veille avait dj donn au
juge quelque soupon, et il avait eu lide de linjustice de cette
accusation ; ds lors, ce doute se changea en certitude, et sa joie
fut grande de ne pas avoir encore employ la torture. Il ordonna
de tirer de prison Tsieou-Sien et de lintroduire dans la salle du
tribunal, o il fut rendu la libert. Puis il lui remit un arrt
marqu de son propre sceau, pour tre affich sa porte. Ce
dcret

dfendait aux promeneurs de causer un dommage

quelconque aux fleurs et aux arbres.


p.052

Toute lassemble salua en sinclinant jusqu terre, et

Tsieou-Sien adressa ses voisins de sincres remerciements. Les


deux vieillards ouvrirent les portes de lenclos et firent leur entre
avec le vieux jardinier. A la vue des pivoines aussi belles, aussi
panouies que jamais, Tsieou fut profondment mu. On lui
apporta du vin pour achever de dissiper ses terreurs : lui-mme
rpondit lempressement de ses amis par un banquet, et il y eut
quelques jours de ftes, dont nous ne parlerons pas.
Depuis lors, Tsieou-Sien se mit manger chaque jour des
fleurs. Insensiblement il sy accoutuma, renona toute chose
rtie au feu. Ses fruits confits il les vendit, et cet argent fut
employ en aumnes. Dans quelques annes, ses cheveux
redevinrent noirs, sa physionomie reprit la fracheur de la
jeunesse.

52

Contes et nouvelles

Un jour, ctait le 15e de la 8e lune, le temps tait magnifique,


le ciel si pur quon net pu apercevoir un nuage dans toute
ltendue de lhorizon ; Tsieou-Sien tait assis, les jambes
croises, auprs de ses fleurs. Tout -coup une brise de bon
augure souffle doucement, il slve une vapeur tincelante
comme lclat des flambeaux : on entend, dans lespace, des
chants et de la musique, un parfum surnaturel embaume
latmosphre ;

des

phnix

bleus,

des

cigognes

blanches

sbattent et voltigent. Peu peu, en face de la maison, apparat


la jeune

p.053

immortelle, debout au milieu dun nuage. A ses cts

flottent des tendards couverts de pierres prcieuses, et un grand


nombre dautres jeunes filles, immortelles aussi, lentourent,
tenant en main des instruments de musique.
Le vieillard se prosterne dans la poussire, et la jeune desse
qui prside aux fleurs lui parle en ces termes :
Tsieou, le cercle des mrites que vous aviez
acqurir est rempli ; jen ai fait mon rapport au matre
du ciel, qui a daign ordonner quen considration de
lamour que vous avez toujours eu pour les fleurs, et du
soin que vous en avez toujours pris, parmi les hommes,
vous soyez enlev aux demeures clestes. Celui qui aime
et protge les fleurs augmente sa flicit ; celui, au
contraire, qui leur cause du dommage et les dtruit,
attire sur soi de grandes calamits.
Tsieou-Sien, frappant la terre de son front, tmoigna sa
reconnaissance la jeune fille assise dans lespace : puis,
obissant aux ordres des immortels, il monta sur le nuage.
Bientt, chaumire, fleurs, arbres, tout sleva lentement vers les
cieux, dans la direction du sud.

53

Contes et nouvelles

Les deux vieillards Hou-Kong et Tan-Lao, ainsi que tous les


habitants du village, se prosternrent avec respect ; ils virent
longtemps encore Tsieou-Sien qui, du milieu de son nuage, leur
faisait des signes dadieux. Puis tout disparut.
p.054

Cet endroit a chang son nom en celui de Ching-Sien-Ly,

le village de lImmortel qui monte aux cieux. On lappelle aussi le


village des Cent Fleurs.
Comme le matre du jardin avait toujours chri les fleurs,
Obissant sa voix, les immortels descendaient le visiter ;
Sa cabane, ses plantes, ses arbres ont t enlevs au ciel avec lui :
Le tao-sse Hoay-Nan na pas besoin de purifier lor par le feu.

54

Contes et nouvelles

LE BONZE KAY-TSANG
sauv des eaux
Histoire bouddhique
@

La ville de Tchang-Ngan 1, dans le Chen-Si, est le lieu o les


empereurs ont successivement tabli leur cour, depuis les
Tcheou, les Tsin et les Han jusqu nos jours. Elle est partage
entre trois les tincelantes comme des charpes brodes, huit
bras de rivires baignent ses murs : aussi jouit-elle dune grande
clbrit.
Quand Ta-Tsong, de la dynastie des grands Tang, prit les
rnes du gouvernement, il data de lanne Tching-Kwan 2. Or, la
13e anne de son rgne, lempire jouissait dune paix profonde ;
les huit provinces payaient

p.058

le tribut et les quatre mers

reconnaissaient la souverainet de la Chine.


Un jour, Ta-Tsong tait sur son trne ; les magistrats civils et
militaires, runis autour de lui, achevaient de faire leur cour,
lorsque le ministre Oey-Tching sortit des rangs des courtisans et
sadressant lempereur :
Aujourdhui, dit-il, que le calme le plus parfait est
rtabli dans le royaume, que les huit provinces sont
pacifies

et

tranquilles,

il

serait

bon

douvrir,

conformment aux lois de lantiquit, un concours


gnral, et dy appeler les lettrs recommandables par
leur sagesse et leurs lumires ; afin de choisir parmi eux
1 Le mot Tchang-Ngan signifie proprement lieu du repos ternel ; il sapplique au pays o

habite la cour : dans ce passage, il dsigne la ville de Si-Ngan-Fou, capitale des Tang.
2 An 627 de J.-C.

55

Contes et nouvelles

et de tirer parti de leurs capacits, pour ramener le


peuple la vertu.
La proposition de mon digne ministre est pleine de
raison, rpondit Ta-Tsong.
Aussitt il rendit un dcret qui fut promulgu dans toutes les
villes, dans tous les districts, dans toutes les provinces et jusque
dans les camps. Il portait que les lettrs initis la lecture des
livres classiques, capables den pntrer le sens et de le
dvelopper avec clart, et de prsenter les trois compositions
pour le doctorat, eussent se rendre au concours gnral de la
capitale.
Lordonnance impriale parvint au pays de Ha-Tcheou. Un
jeune homme nomm Tchin-Ngo, dont le titre honorifique tait
Kwang-Jouy (le bouton brillant), aperut cette affiche la porte
du palais. De retour chez lui, il

p.059

dit sa mre Tchang-Chy :

Un dit man du trne proclame un concours dans la


province du sud, afin de pouvoir, daprs le rsultat de
lexamen, employer les lettrs, selon leurs vertus et
leurs talents. Votre fils a le dsir de sy prsenter ; sil
obtient une magistrature ou un grade quelconque, il
donnera de lclat son nom, se mariera et lvera des
enfants qui soutiendront lhonneur de sa famille. Votre
fils est tout dcid ; seulement, il tenait consulter sa
mre avant de partir.
Mon fils, rpondit Tchang-Chy, vous tes vers dans
la connaissance des livres classiques : pendant lenfance
on tudie, et arriv lge mr on tire parti de son
savoir ; ainsi, il faut aller comme les autres cet
examen. Mais durant le voyage soyez attentif ce que

56

Contes et nouvelles

vous ferez, et si vous obtenez quelque emploi, revenez


au plus vite vers votre mre.
Kwang-Jouy ordonna aussitt ses domestiques de tout
disposer pour le dpart, puis, aprs avoir pris cong de sa mre,
il se mit en route et ne tarda pas arriver dans la capitale. Le
concours

venait

de

souvrir :

Kwang-Jouy

prsenta

ses

compositions ; lissue de lexamen prouva quil tait admis, et son


nom fut port le troisime sur la liste. Le grand souverain de la
dynastie des Tang, de son pinceau imprial, lui confra le titre de
docteur ; ensuite le laurat, mont sur un cheval, parcourut la
ville pendant trois jours.
p.060

Or, comme il passait devant la porte du palais habit par

le premier ministre Oey-Tching, la fille de ce dignitaire, appele


Ouen-Kiao (et aussi Moan-Tang-Kiao), se trouvait dans son
appartement tout tapiss de festons et de guirlandes. Cette jeune
personne, qui ntait pas marie encore, tenait la main une
petite balle de soie, quelle allait lancer pour deviner, par le sort,
lpoux qui lui tait destin.
Dans ce moment le nouveau docteur vint paratre sous le
balcon : la fille de Oey-Tching vit en lui, au premier coup dil,
un homme au-dessus du vulgaire ; et quand elle reconnut que
ctait un des vainqueurs du dernier concours, son cur fut
rempli de joie ; saisissant donc la petite balle, elle la jeta
rapidement, de manire quelle allt frapper le bonnet de gaze
noire du docteur Kwang-Jouy. Il entendit alors avec surprise une
charmante musique de fltes et de hautbois retentir dans le
palais ; bientt une dizaine de servantes, descendues de ltage
suprieur, arrtrent son cheval la bride et lintroduisirent luimme dans le palais pour accomplir lunion.
Le ministre sortit de la grande salle, accompagn de son
57

Contes et nouvelles

pouse, accueillit le docteur avec beaucoup de politesse et le pria


dentrer, puis il lui accorda la main de sa fille. Kwang-Jouy
sinclina jusqu terre, et lorsque les poux eurent achev
rciproquement toutes les civilits

p.061

dictes par les rites, le

jeune homme salua respectueusement ses nouveaux parents des


titres de beau-pre et belle-mre.
Un grand repas fut command par Oey-Tching ; la nuit se
passa en rjouissances, et les poux furent conduits par la main
dans lappartement parfum.
Le lendemain, la cinquime veille, Ta-Tsong sigeait sur son
trne dans le palais des clochettes dor ; les officiers civils et
militaires taient venus faire leur cour. Lempereur demanda quel
emploi il convenait daccorder au nouveau docteur Kwang-Jouy.
Le ministre prit la parole et dit :
Votre sujet fait observer que la prfecture

de Kiang-

Tcheou est la seule qui se trouve vacante, et il ose la


demander pour Kwang-Jouy.
Ta-Tsong lui accorda cette faveur, en intimant au nouveau
magistrat lordre de partir immdiatement pour le lieu de sa
rsidence et dy arriver dans le dlai qui lui tait assign. Aprs
avoir tmoign sa reconnaissance lempereur, Kwang-Jouy revint
lhtel du ministre,

p.062

afin de sentendre avec son pouse sur

les prparatifs du voyage ; puis il prit cong de ses parents, et


partit en compagnie de Ouen-Kiao pour le Kiang-Tcheou.

1 Le mot de prfecture nest pas plus impropre que celui de dpartement, les Chinois

tant dans lusage de dsigner leurs provinces daprs les fleuves qui les arrosent ou
les montagnes quelles renferment. Le Kiang-Tcheou correspond au pays de Ou et de
Tsou, au temps o la Chine tait divise en sept petits tats, cest dire jusqu lan
221 avant J.-C., poque laquelle Hoang-Ti, de la dynastie des Tsin, dtruisit toutes
ces principauts fodales.
Le fleuve Kiang, le plus grand de la Chine, avec le Fleuve Jaune (Hoang-Ho), prend sa
source dans les montagnes du Thibet et se jette dans la Mer Orientale, aprs un cours
de 600 lieues.

58

Contes et nouvelles

Ils quittrent donc la capitale et poursuivirent leur marche. Le


printemps faisait sentir sa douce influence : une brise attidie
balanait la tige des saules, une pluie fine tombant goutte
goutte arrosait le calice empourpr des fleurs. Profitant de
loccasion offerte par la direction de la route, Kwang-Jouy alla
saluer sa mre et lui prsenter son pouse. Tchang-Chy tmoigna
toute sa joie de voir son fils mari, et revenu vers elle daprs sa
recommandation. Elle couta avec intrt le rcit que lui fit le
nouveau docteur de ses triomphes, de son mariage et de sa
nomination.

Kwang-Jouy

terminait

en

exprimant

le

dsir

demmener sa mre ; cette proposition plut la vieille dame, qui


se disposa en consquence. On partit, et en quelques jours on fut
rendu lauberge de Ouan-Hoa, o lon prit quelque repos.
Tchang-Chy, stant trouve subitement indispose, dit son
fils :
Je suis malade, il est propos que je reste deux jours
encore me soigner dans cette htellerie, aprs quoi
nous partirons.
Kwang-Jouy accda aux volonts de sa mre.
Le lendemain, de grand matin, il vit la porte un homme
tenant la main un poisson dune belle couleur dor, de lespce
dite Ly-Yu, quil voulait vendre. Le

p.063

docteur acheta ce

poisson ; mais, linstant ou il se disposait le faire rtir pour


loffrir sa mre, il saperut que lanimal se dbattait, ouvrait et
refermait les yeux. Jai entendu dire, songea Kwang-Jouy tout
stupfait, que quand les anguilles ou les autres poissons agitent
ainsi les yeux, cest un avertissement quil ne faut pas ngliger.
Il alla donc demander au pcheur o il avait pris ce poisson.

59

Contes et nouvelles

A dix lys

dici, rpondit ltranger, dans le fleuve

Hong-Kiang.
A ces mots, Kwang-Jouy prit lanimal et courut le remettre dans
leau ; puis, aprs avoir rendu la vie cet tre cr, il vint
annoncer cette bonne action sa mre.
Rendre la vie aux animaux est une uvre mritoire, dit
la vieille dame ; et ce que vous avez fait l me remplit de
satisfaction.
Ma mre, reprit Kwang-Jouy, voil dj trois jours que
nous sommes ici, le dlai accord pour la route va bientt
expirer ; votre fils dsire se remettre en marche demain :
mais comment est la sant de ma mre ?
Pas trs mauvaise, rpartit Tchang-Chy ; cependant
voyager par une saison aussi chaude pourrait, je le
crains, aggraver mon indisposition. Louez une chambre,
laissez-moi de quoi y vivre jusqu ce que je sois rtablie,
et parlez devant tous deux : aux premires fracheurs de
lautomne, vous viendrez me chercher.
p.064

Ce plan fut communiqu par le docteur son pouse, qui

ladopta. Ils firent leurs adieux Tchang-Chy et se mirent en


route.
La difficult des chemins leur causait beaucoup de fatigue ;
aprs avoir march tout le jour, la nuit ils faisaient halte. Enfin ils
arrivrent lendroit o lon sembarque sur le fleuve HongKiang, et l ils rencontrrent les deux mariniers Lieou-Hong et LyPieou, qui venaient en ramant vers le rivage o ils taient
arrts.
Dans une existence antrieure, Kwang-Jouy avait t destin
1 Une lieue.

60

Contes et nouvelles

devenir la victime dune grande infortune, et il allait ainsi audevant de son ennemi. Les bagages ports par son ordre sur le
bateau,

son

pouse

et

lui

sembarqurent

avec

leurs

domestiques.
Le patron de la barque, Lieou-Hong, fixa ses regards sur la
jeune femme. Son visage tait arrondi comme la pleine lune, ses
yeux brillaient comme les flots en automne 1, sa bouche petite et
frache ressemblait une cerise, sa taille de gupe offrait la
flexibilit du saule, elle avait la grce du poisson qui plonge sous
les eaux ou de la mouette qui se laisse tomber du haut des
cieux : sa beaut clipsait la lune et faisait honte la fleur. Tant
de charmes firent natre de mauvais desseins dans le cur du
batelier, qui les communiqua son compagnon

p.065

Ly- Pieou. Par

suite de leur complot, le bateau fut dirig sur une plage dserte,
et vers la troisime veille de la nuit, au milieu du silence et de
lobscurit, ils commencrent par tuer les domestiques, puis
massacrrent Kwang-Jouy et jetrent son corps au milieu des
eaux.
A la vue de son mari gorg, Ouen-Kiao allait se prcipiter
dans le fleuve ; mais Lieou-Hong la retint.
Si vous obissez, lui dit-il, tout ce que vous pourrez
souhaiter vous sera accord ; si au contraire vous me
rsistez, je vous frappe avec ce poignard.
La jeune dame ne savait quel parti prendre. Il lui fallut forcment
se soumettre aux circonstances, et elle resta la merci du
brigand. Aprs avoir atteint la rive mridionale du fleuve, LieouHong remit le bateau entre les mains de son complice Ly-Pieou ;

1 Le mot Tsieou-Po (Vagues dautomne) exprime souvent, par lgance, deux beaux

yeux de femme.

61

Contes et nouvelles

et, ayant revtu les habits et pris le diplme du malheureux


magistrat, il se rendit avec sa veuve dans le Kiang-Tcheou pour y
remplir la charge de sa victime.
Or, les cadavres des domestiques assassins par le bandit
avaient flott au fil de leau, tandis que celui de Kwang-Jouy tait
all fond. Lesprit prpos linspection des mers, qui se
trouvait lembouchure du fleuve, laperut et, avec la rapidit de
ltoile qui file, il courut faire son rapport au roi des dragons, qui
tait assis sur son trne.
Un lettr inconnu, lui dit-il, a t gorg il ny a quun
instant, lentre du fleuve

p.066

Hong-Kiang, son corps

est descendu au fond des eaux.


Le roi des dragons se fit apporter le cadavre et, aprs lavoir
considr attentivement, il scria :
Cest lhomme gnreux qui ma sauv la vie ! Par qui
donc a-t-il t mis mort ?
Puis il ajouta :
Un bienfait reu mrite une rcompense gale : je
dois de mon ct le rappeler la vie, pour reconnaitre le
service quil ma rendu ces jours passs.
Il crivit de suite un billet, et chargea ce mme satellite de le
porter au gnie qui prside la ville principale Hong-Tcheou.
Dans cette lettre le roi des dragons priait ce dernier de lui rendre
lme du docteur dfunt, afin quil pt la rappeler la vie. Le dieu
tutlaire de la ville ordonna un petit gnie de prendre lme de
Kwang-Jouy et de la remettre lenvoy du roi des dragons.
Celui-ci, muni de son prcieux dpt, le transporta au fond des
eaux dans le palais de son matre.

62

Contes et nouvelles

Lettr, quel est ton nom ? quelle est ta patrie ?


comment es-tu tomb dans ce malheur ? et pour quelle
cause as-tu t victime dun assassinat ?
A ces questions, Kwang-Jouy salua respectueusement le roi des
dragons, lui raconta toute son histoire et le supplia de le faire
revivre.
Eh bien ! reprit alors le dieu des mers 1, ce petit

p.067

poisson dor que tu as remis dans leau, cest moi. Si


lhomme auquel je dois la vie se trouve son tour dans
le mme danger, pourrais-je ne pas le sauver ?
A ces mots, il releva le cadavre de Kwang-Jouy, plaa dans sa
bouche un certain nombre de pierres prcieuses pour empcher
la dissolution du corps ; puis, quelques jours aprs que son me
fut rintgre, il lui dit :

Maintenant

que

tu

as

recouvr

la

vie,

les

circonstances tobligent vivre dans lempire des eaux :


restes-y avec un grade ma cour.
Cette offre fut accepte avec empressement par Kwang-Jouy,
qui en exprima sa gratitude au roi des dragons.
Mais revenons la veuve du docteur. Dans son aversion pour
lassassin de son poux, elle ne voulait se nourrir que de lgumes
et dormait sur la dure. Cependant elle tait enceinte et ignorait
de quel sexe serait lenfant quelle devait mettre au jour

; dans

cette perplexit, elle avait d obir la force des vnements et


suivre Lieou.
Bientt ils arrivrent dans le Kiang-Tcheou ; les greffiers et les
1 Toute cette histoire roule sur la croyance que la carpe couleur dor (kin-ly-yu) se

change en dragon certaine poque de lanne.


2 Lide de cette phrase, traduite trop mot mot, est celle-ci : Elle ignorait si elle ne
mettrait pas au monde un fils qui dt un jour venger son pre.

63

Contes et nouvelles

employs infrieurs de la cour allrent au-devant de celui quils


prenaient pour le magistrat. Les fonctionnaires subalternes
vinrent eux-mmes lhtel

p.068

complimenter, daprs lordre

de leur rang, le nouveau prfet.


En acceptant cet emploi, leur dit Lieou-Hong, je
compte sur le concours de vos lumires pour aider mes
faibles talents.
Seigneur, rpondirent les magistrats, votre rare
gnie, votre haute capacit suffiront ; vous regarderez le
peuple comme votre fils, lquit prsidera vos
jugements et les punitions seront appliques avec
impartialit : tel est lespoir de vos subordonns. De
grce, daignez tre moins humble !
Aprs cette visite, ils se retirrent.
Les instants fuient avec rapidit. Un jour que Lieou-Hong
tait sorti pour des affaires publiques, la jeune dame reste
lhtel tait occupe du souvenir de son poux et de sa bellemre, et elle se dsolait dans la galerie si bien dcore de sa
nouvelle demeure. Tout coup elle se sentit malade, de violentes
douleurs

lassaillirent :

elle

svanouit.

Bientt

elle

donna

naissance un fils, et une voix se fit entendre, qui disait :


Jeune dame, prtez loreille mes paroles. Je suis le
gnie du ple sud, la desse Kwan-Yn menvoie vous
offrir ce fils : un jour sa rputation sera immense et sans
rivale ; Lieou-Hong cherchera le faire prir, veillez de
tout votre cur sa conservation. Votre poux a t
sauv par le roi des dragons ; dans quelque temps vous
et lui resserrerez les liens daffection qui vous unissaient,
et une clatante vengeance confondra votre ennemi : un

64

Contes et nouvelles

p.069

jour viendra o vous vous souviendrez de tout ceci.

Rassurez-vous donc et reprenez vos sens.


Puis la voix se tut.
Revenue elle, la jeune mre grava dans son esprit les
paroles quelle venait dentendre et serra son enfant dans ses
bras, ne sachant trop que devenir. Au mme instant Lieou-Hong
entra, et ds quil aperut lenfant il voulut le faire prcipiter dans
le fleuve afin de sen dbarrasser.
Il fait dj nuit, objecta la jeune dame, attendez
demain que le jour paraisse ; alors il sera jet dans les
eaux et vous serez satisfait.
Le lendemain une affaire importante appela de nouveau LieouHong au tribunal. Quand il fut parti, la pauvre mre, pleine de
sollicitude pour son enfant, pensa que si elle attendait encore une
fois le retour du bandit, cen tait fait de son fils. Il valait donc
mieux ds aussitt le dposer sur le fleuve et labandonner son
sort. Peut-tre, songea-t-elle, le ciel laissera tomber sur lui un
regard de piti ; il se trouvera quelquun qui sauvera mon fils, en
prendra soin ; et un jour le hasard nous runira. Cependant il
sera difficile de le reconnatre...
claire par cette pense, elle se mordit la main, et crivit
avec son sang sur du papier les noms de ses pre et mre, ainsi
que tout le dtail de leur triste aventure ; puis elle fit avec les
dents une marque au petit doigt du pied gauche de lenfant.
Dchirant ensuite ses vtements, elle en prit un lambeau dans
lequel elle

p.070

lenveloppa. La porte de lhtel se trouvant

ouverte, ctait une occasion favorable ; par bonheur aussi il ny


avait pas loin de l au fleuve.
En arrivant sur le rivage, la jeune mre versa un torrent de

65

Contes et nouvelles

larmes ; et comme elle cherchait quelque objet qui pt flotter,


elle remarqua une branche que la violence du vent avait
arrache. Aprs avoir rendu grce au ciel de cette heureuse
circonstance, elle place lenfant sur la branche, attache sur sa
poitrine le billet mystrieux, et le confie ainsi son sort, au milieu
du courant ; puis, essuyant ses pleurs, elle rentre lhtel.
Entran par les flots, le frle radeau alla aborder au pied du
couvent de Kin-Chan. Le suprieur de cette communaut, le
bonze Fa-Ming, tait un vieillard trs avanc dans la pratique des
vertus, clair sur tous les points de la doctrine et parfaitement
instruit des prceptes de Fo.
Assis dans la posture dune mditation profonde, il tait livr
tout entier la pense du dieu, quand tout coup les cris dun
petit enfant arrivent lui. Son cur est mu ; il court au bord du
fleuve : que voit-il ? Une branche flotte au gr des eaux, sur
laquelle est attach un enfant nouveau-n. Comme il sempresse
de le dposer terre, il aperoit un billet crit avec du sang, qui
lui fait connatre les noms et lhistoire de Kwang-Jouy et de son
pouse. Le vieux bonze recueille le

p.071

nouveau-n, lui donne le

nom de Kiang-Lieou (Flottant sur le fleuve Kiang) et le confie aux


soins dune personne qui llve ; mais il garde et cache avec soin
le papier mystrieux.
Les instants passent comme la flche, les jours et les mois
sont rapides comme la navette du tisserand. Lenfant
grandit ; et quand il eut atteint lge de dix-huit ans, le bonze
dsira quil coupt ses cheveux

et se livrt ltude de la

vertu. Alors il lui imposa le nom de Kay-Tsang. Le jeune novice


sappliqua de tous ses efforts suivre les commandements de la

1 Couper les cheveux est le premier acte dinitiation pour le novice bouddhiste. Ensuite

on lui impose un nom de religion.

66

Contes et nouvelles

loi et affermir son cur dans la pratique de la vertu.


Un jour que lair vivifiant du printemps rjouissait la nature,
tous les bonzes rassembls lombre des pins dveloppaient les
textes sacrs et parlaient sur la mditation. Ce quils disaient en
faveur de labstinence du vin et de la viande

tait profond,

difficile saisir, et, malgr laccord de tous les religieux sur ces
points, le novice avait de la peine en pntrer le vrai sens. Les
bonzes irrits lui adressrent des injures :
Stupide ignorant, lui dirent-ils, on ne connat ni ton
pre ni la mre, tu nes quun absurde dmon venu on
ne sait do !
p.072

Ainsi outrag par leurs paroles, le novice courut aussitt

se jeter aux pieds du vieux bonze et, fondant en larmes, il lui


dit :
Lhomme qui nat entre le ciel et la terre a pour base de
son existence

et pour appui les deux principes qui

prsident la formation de tous les tres ; il a sa cause et


son origine dans les cinq lments : ce sont l et le pre
qui lui donne ltre et la mre qui le nourrit. Comment
donc y aurait-il dans le monde un homme qui net ni
pre ni mre ? Deux et trois fois je vous supplie avec
instance de me dire quels sont les auteurs de mes jours.
Eh bien ! rpondit le chef des bonzes, si tu veux
arriver connatre leurs noms, suis-moi dans ma cellule.

1 Les prceptes de la loi bouddhique dfendent aux bonzes lusage du vin, de la viande

et de certains lgumes.
2 La cosmogonie dveloppe dans le 1er chapitre du roman do cette nouvelle est
extraite, explique ainsi la naissance de lhomme et des tres vivants. A lheure tcheou
(de 1 3 heures de matin) du grand jour de la cration (youen), qui embrasse 129.600
ans, le principe subtil du ciel descendit, le principe terrestre plus grossier sleva : le
ciel et la terre entrrent en jonction, et dans la seconde partie de cette division du jour
naquirent le premier homme et les animaux qui se meuvent sur la terre et dans leau.

67

Contes et nouvelles

Kay-Tsang ly accompagna avec empressement. L, le vieux


bonze tira de derrire la poutre principale une petite botte ; il
louvrit, et y prit le papier ensanglant avec le lambeau de
vtement quil remit au novice. Celui-ci dploya lcrit fatal et
apprit avec les noms de ses parents la vengeance que sa mre
attendait de lui.
A cette lecture Kay-Tsang clata en sanglots, tomba

p.073

la

face contre terre et scria :


Quoi ! linjustice dont mon pre et ma mre ont t
victimes nest point encore venge, et jai pu arriver
jusqu lge de dix-huit ans sans connatre ceux qui je
dois la vie ! Maintenant il mest rvl que ma mre
existe ; et moi, si vous, mon pre, ne maviez sauv des
eaux, lev, soign de vos mains, comment aurais-je pu
voir ce jour dcisif ? Oh ! permettez donc votre disciple
daller la recherche de sa mre ! Dans la suite, portant
un

vase

du

plus

prcieux

parfum, il

fondera

un

monastre dans lequel vous serez trait avec les plus


grands gards, et il vous tmoignera ainsi sa profonde
reconnaissance..
Si tu dsires, rpondit Fa-Ming, entreprendre cet acte
pieux, munis-toi de ces divers objets ; puis, sous les
dehors dun bonze mendiant, va frapper la porte de
lhtel du prfet de Kiang-Tcheou : l, tu pourras avoir
une entrevue avec ta mre.
Kay-Tsang suivit en tout point les instructions du chef du
couvent. A linstant o il arriva la demeure de Lieou-Hong, le
bandit tait sorti pour affaire : le ciel avait dit que le fils aurait un
entretien avec sa mre. Le novice demanda donc laumne aux
portes du palais.
68

Contes et nouvelles

Or, cette mme nuit, la veuve de Kwang-Jouy avait eu un


songe ; la lune, chancre la veille, avait arrondi son disque ; elle
se dit donc : Je nai pas entendu parler de ma belle-mre, mon
mari est mort assassin

p.074

par le bandit, mon fils a t expos

sur le fleuve. Si quelquun la retir des eaux pour llever, il doit


avoir maintenant dix-huit ans ; peut-tre le ciel a-t-il dcrt que
nous serions runis aujourdhui, qui sait ?
Elle fut interrompue dans ces rflexions par une servante qui
lui annonait quil y avait la porte un religieux rcitant des
prires et demandant laumne.
Aussitt la dame se leva frappe de cette concidence,
Et do vient-il ? demanda-t-elle.
Le pauvre religieux vient du couvent de Kin-Chan,
rpondit le novice ; il est disciple du bonze Fa-Ming.
Puisquil en est ainsi, entrez.
On

servit

au

religieux

le

repas

maigre

exig

par

les

commandements, et tandis quil mangeait, la veuve de KwangJouy portant toute son attention sur ses manires et son langage
se disait : Cest limage vivante de mon mari ! Ensuite,
congdiant la servante, elle lui demanda si depuis son enfance il
avait t vou la vie du couvent, ou sil lavait embrasse plus
tard, comment il sappelait, si son pre et sa mre vivaient
encore.
Kay-Tsang sempressa de rpondre :
Je ne suis point un religieux vou ds lenfance la
vie des couvents, et ne suis point entr dans cette
carrire lge o lon choisit une profession ; mais
coutez. Jai reu du ciel pour hritage une inimiti
terrible, une haine profonde comme les mers. Mon pre
69

Contes et nouvelles

a t assassin par

p.075

un sclrat qui sest empar de

ma mre, et cest elle que je viens chercher ici daprs


les instructions de mon guide spirituel Fa-Ming.
Et quel est le nom de votre mre ?
Son nom de famille est Yn et son petit nom OuenKiao,

ceux

de

mon

pre,

Tchin-Kwang-Jouy ;

je

mappelle moi-mme Kiang-Lieou, mon nom de religion


est Kay-Tsang.
En effet, Ouen-Kiao est mon nom, rpartit la veuve,
mais o sont les preuves de ce que vous dites ?
A ces mots qui lui faisaient connatre sa mre, le novice stait
prcipit genoux et, avec des larmes mles de sanglots, il
scria :
Si vous ne me croyez pas, ma mre, voyez, voyez
ces tmoignages !
Ouen-Kiao regarde : il ny avait plus de doute, ctait bien son
fils. Elle le pressa dans ses bras en versant des pleurs et lui dit :
Pars, mon fils, pars au plus vite. Quoi ! je suis rest
dix-huit annes sans connatre les auteurs de mes jours,
et au moment que je retrouve ma mre, cest elle qui
mordonne une si cruelle sparation !
Ton amour te trahirait ; fuis par prudence, mon fils :
si Lieou-Hong revenait il voudrait te faire prir. Demain
je

feindrai

dtre

malade

et

je

dirai

que

depuis

longtemps jai promis doffrir des bonzes cent paires de


souliers : cest ton couvent que je choisirai pour y
accomplir mon vu ; l du moins nous pourrons nous
entretenir.

70

Contes et nouvelles

p.076

Docile aux volonts de sa mre, Kay-Tsang se spara

delle.
Cependant la suite de cette double motion de joie et de
douleur, excite par la vue de son fils, la veuve de Kwang-Jouy
tomba malade, elle ne put rien prendre et ne se leva pas. Lorsque
Lieou-Hong la questionna sur la cause de son indisposition, elle
parla du vu fait dans sa jeunesse de donner cent paires de
souliers des bonzes.
Il y a cinq jours, ajouta-t-elle, jai vu en songe un
religieux qui tenait en main un couteau, en rclamant
imprieusement le don promis : cette vision ma rendue
malade.
Cest peu de chose, en vrit, rpliqua le brigand ;
pourquoi ne pas men avoir averti plus tt ? En allant au
tribunal, je vais charger mes deux huissiers den faire
confectionner une paire chacune des cent familles, et
cela dans le dlai de cinq jours.
En effet, lpoque fixe, les cent familles apportrent
louvrage exig. La veuve de Kwang-Jouy demanda Lieou-Hong
o tait le couvent auquel il convenait de faire cette offrande.
Dans la province de Kiang-Tcheou il y en a deux,
rpondit-il : celui de Kin-Chan et celui de Tsiao-Chan ;
vous pouvez aller dans le premier.
Dailleurs, reprit la dame, jai depuis longtemps
entendu dire beaucoup de bien de ce couvent de KinChan, cest lui que je choisis.
Lieou-Hong envoya ses deux huissiers prparer un
bateau, et la mre

p.077

de Kay-Tsang, accompagne de

71

Contes et nouvelles

domestiques affids, sembarqua. Le bateau fut dtach


du rivage et bientt on aborda au pied du couvent.
Au retour de son excursion, Kay-Tsang tait all trouver FaMing et lui avait racont tout ce qui venait de se passer : le vieux
bonze parut trs satisfait du succs de lentreprise. Le lendemain
on vit venir une servante qui annonait larrive de sa matresse.
Tous les religieux sortirent au-devant de la jeune dame et
lintroduisirent dans le couvent. L, elle salua les images des poussa 1, revtit des habits de deuil et dit sa suivante de tirer de
leur enveloppe les cent paires de chaussures et de les dposer sur
un plateau. Entre dans la salle du temple, elle pria de nouveau,
offrit des parfums et salua lassemble, puis elle engagea le
suprieur du couvent distribuer les souliers ses religieux.
Lorsque Kay-Tsang vit tous les bonzes partis et la salle
dserte, il se jeta aux genoux de sa mre, qui lui dit qu linstant
o il se chaussait, elle avait aperu en effet une marque au petit
doigt de son pied gauche. A ces mots, ils tombrent dans les bras
lun de

p.078

lautre en pleurant, et tous deux ils tmoignrent leur

reconnaissance au vieux bonze des soins quil avait pris de


lenfant abandonn sur les eaux. Mais celui-ci leur dit :
Maintenant que la mre et le fils sont runis, il est
craindre que le brigand Lieou-Hong nen soit averti. Il
faut donc vous sparer sans bruit, afin dviter les
malheurs qui vous menaceraient.
Alors la veuve donna son fils un bracelet parfum, en lui
disant :

1 Les pou-ssa sont de saints personnages qui, arrivs par leurs grandes vertus ltat

de Bouddha, ne doivent plus, comme les autres mortels, continuer de vivre dans des
migrations successives . Les Anglais rendent trs bien par le mot de boddhood ltat
de ces tres privilgis, parvenus la batitude finale et exempts de ces interminables
preuves.

72

Contes et nouvelles

Tu iras au nord-ouest du Kiang-Tcheou, la distance


de 1.500 lys, lhtellerie de Ouan-Hoa ; cest l que
nous avons laiss ton aeule, cette qui est la mre de ton
pre. Je vais crire une lettre que tu porteras dans la
capitale du grand empereur des Tang. A droite du palais
des clochettes dor, est celui de Yn-Oey-Tching, premier
ministre de sa Majest : ce ministre et son pouse sont
les parents auxquels ta mre doit elle-mme le jour. Tu
prsenteras cette lettre ton aeul, en le priant de
demander lempereur de vouloir bien envoyer des
hommes et des chevaux, afin de semparer du bandit et
de venger ton pre. Ensuite tu dlivreras ton aeule de la
misre dans laquelle elle doit tre plonge et tu
lamneras. Je nose pour linstant demeurer davantage
ici : je craindrais que ce sclrat de Lieou-Hong ne
stonnt de ma trop longue absence.
Aprs ces paroles elle quitta le couvent et regagna le bateau.
Kay-Tsang rentra en gmissant dans lintrieur du

p.079

monastre. Il rapporta au vieux Fa-Ming tout ce que sa mre


exigeait de lui ; puis, prenant cong du religieux, il se mit en
route.
Arriv lhtellerie de Ouan-Hoa, il sinforma auprs de LieouSiao-Eul si jadis un magistrat tranger, nomm Tchin, ntait pas
descendu dans cette maison avec une vieille mre, et si on savait
ce qutait devenue cette dame.
En effet, rpondit lhtelier, elle est reste chez moi ;
mais au bout de trois ou quatre ans elle devint aveugle,
et comme elle navait plus de quoi payer son logement,
elle sen alla demeurer dans un vieux four ruin, ici prs,
la porte du sud, et tous les jours elle va demander son
73

Contes et nouvelles

pain. Quant au magistral, depuis lors, et il y a bien


longtemps, nous nen avons plus entendu parler, et
personne ne sait ce quil est devenu.
Sur cette rponse Kay-Tsang demanda o tait ce four ruin
et courut chercher la vieille dame. Au son de sa voix, laveugle
scria :
Oh ! cest laccent de mon fils Kwang-Jouy.
Ce nest pas lui, rpondit le novice, mais cest son fils,
le fils du docteur Kwang et de son pouse Ouen-Kiao.
Eh ! pourquoi ne sont-ils venus ni lun ni lautre ?
Hlas ! mon pre a t assassin par un sclrat qui a
forc ma mre demeurer prs de lui.
Mais comment as-tu pu apprendre que jtais ici et
my venir chercher ?
Cest ma mre qui ma envoy avec une lettre pour la
capitale et ce bracelet parfum.
p.080

La vieille tta les deux objets et scria les larmes aux

yeux :
Hlas ! je me disais : mon fils a tant de talent ! Il a
obtenu tant de gloire quil a perdu tout sentiment de
justice et oubli les devoirs de la reconnaissance ! Jtais
loin de penser quil et pri victime dun assassinat ;
mais je me rjouis lide que le ciel compatissant ne la
pas priv de postrit, et a permis quil y et un petit-fils
pour venir me trouver.
Et comment mon aeule a-t-elle perdu la vue ?
demanda Kay-Tsang.

74

Contes et nouvelles

Longtemps jattendis ton pre avec anxit, rpondit


la vieille dame ; enfin comme il ne venait pas, jai tant
pleur que mes yeux se sont ferms la lumire.
En entendant ces tristes paroles, le jeune bonze tomba
genoux et fit cette prire :
Moi, Kay-Tsang, jai dix-huit ans, mon pre et ma
mre ont un ennemi dont ils ne sont pas encore vengs ;
enfin jai retrouv celle qui je dois le jour, il ma t
donn aussi de revoir mon aeule ; mais si le ciel
bienfaisant nest pas sourd aux vux que je lui adresse
du fond de mon cur, je len supplie, que les deux yeux
de mon aeule souvrent de nouveau la clart du jour !
Cela dit, il passa lextrmit de sa langue sur les paupires de la
pauvre aveugle, et au mme instant elle recouvra la vue.
Ds quelle put voir le novice, Tchang-Chy scria :
Ce sont l tous les traits de mon fils Kwang-Jouy.
Sa joie tait au comble et elle se sentait vivement mue.
p.081

Kay-Tsang pria son aeule de sortir de ce four et la

conduisit de nouveau dans lhtellerie, il paya ce qui tait d pour


le logement ; puis, aprs avoir pris quelque repos, il donna la
vieille dame largent dont elle avait besoin jusqu son retour, en
lui disant :
Il y a plus dun mois que je suis en voyage, il faut que
je vous quitte pour aller la capitale.
Arriv la rsidence de lempereur, il se rendit aux portes de
lhtel de Oey-Tching et dit aux gardes quil avait besoin de voir
le ministre, et que dailleurs il tait son parent. Quand on lui fit
part de cette demande, le ministre rpondit quil navait pas de
bonze dans sa famille ; mais son pouse lui dit :
75

Contes et nouvelles

La nuit dernire, jai vu en songe ma fille Ouen-Kiao ;


ce doit tre une lettre de notre gendre quon nous
apporte.
Le ministre donna ordre de faire entrer le jeune bonze dans la
salle du palais.
A peine Kay-Tsang eut-il aperu Oey-Tching et son pouse,
quil clata en sanglots ; puis, sinclinant jusqu terre, il tira de
sous sa robe la lettre dont il tait charg et la leur prsenta. Le
ministre louvre, la lit et fond en larmes en jetant des cris de
douleur.
Quy a-t-il donc ? lui demanda son pouse.
Et le ministre lui raconta tout ce qui tait contenu dans la lettre.
A ce rcit la belle-mre de Kwang-Jouy sabandonna aussi au plus
violent chagrin et versa un torrent de pleurs.
Rassurez-vous,

p.082

lui dit alors son poux, jirai

dclarer cet vnement sa Majest et lui demander


des troupes pour venger notre gendre.
Le lendemain Oey-Tching se rendit la cour et informa
lempereur de lassassinat dont Kwang-Jouy avait t victime, de
loppression exerce envers sa veuve, enfin de lusurpation des
titres du dfunt. Lempereur, saisi dune violente colre, fit
assembler les 60.000 hommes de sa garde et donna ordre au
ministre de partir en avant, la tte des troupes. Ds quil fut
sorti, Oey-Tching runit les soldats et les dirigea sur le KiangTcheou. Ils marchaient le jour, le soir ils se reposaient, faisant
diligence et rapides dans leur course comme ltoile filante.
Bientt

on

arriva

au

Kiang-Tcheou,

et

les

troupes

se

retranchrent sur la rive septentrionale du fleuve.


Pendant la nuit, la lueur des toiles, on distribua au peuple

76

Contes et nouvelles

la proclamation impriale, et les deux magistrats, les premiers en


grade aprs le prfet, apprirent ce qui allait se passer de la
bouche du ministre, qui les pria de concourir avec leurs troupes
au succs de lentreprise. Tout le monde passa le fleuve en mme
temps, et il ne faisait pas jour encore, que le palais de LieouHong tait dj cern. Or, cet instant Lieou-Hong dormait ; il
entendit le bruit des armes et le roulement des tambours
rsonnant tous la fois. Les soldats se prcipitrent dans

p.083

le

palais, les armes la main, et le bandit ne put leur chapper, il


fut pris. Le ministre fit annoncer larme que le brigand LieouHong, li et garrott, allait subir le chtiment de son crime, et
prescrivit aux soldats de se tenir prts, hors de la ville, sur la
place des excutions.
Oey-Tching entra dans la salle principale du palais et fit prier
sa fille de se prsenter devant lui ; mais elle hsitait et voulait
laver sa honte avant de paratre devant son pre : elle avait
mme form la rsolution de se pendre. Ds que Kay-Tsang en
fut averti, il courut bien vite pour larracher ce trpas
volontaire, et se jetant ses genoux :
Puisque, sur ma prire, lui dit-il, mon aeul est venu
avec des troupes, votre poux est veng : le monstre va
expier son forfait. Pourquoi donc, ma mre, persister
vouloir vous donner la mort ? Si vous mourez aussi,
votre fils pourra-t-il vous survivre ?
Le ministre arriva, qui joignit ses propres instances pour
exhorter sa fille se calmer ; mais la pauvre veuve scriait :

Jai

entendu

dire

quune

femme

doit

rester

inconsolable de la perte de son poux : le mien a t


assassin par un bandit, et moi jai pu me dshonorer au
point de suivre ce misrable ! Il est vrai que ce fut
77

Contes et nouvelles

cause de lenfant que je portais dans mon sein, que ce


fut cause de lui que je consentis vivre en dpit de
toutes les lois humaines !... Aujourdhui ce fils est

p.084

grand, mon pre est venu chtier le brigand : quant


moi, quai-je besoin de me prsenter devant lui ? Il ne
me reste plus qu mourir pour acquitter ma dette
envers mon poux !
Ni moi, ni mon fils, rpliqua le ministre, ne voulons
fouler aux pieds une si grande douleur et approuver une
conduite qui serait contraire la chastet dune veuve :
mais ce qui sest pass, il tait au-dessus de nos forces
de lempcher. Ainsi, de quoi donc rougirais-tu ?
Laeul et le petit-fils se jetrent dans les bras lun de lautre
en sanglotant ; Kay-Tsang ne pouvait arrter le cours de sa
douleur. Cependant le ministre essuya ses larmes et dit :
Mes enfants, modrez votre chagrin ; jai dj tir
vengeance du sclrat Lieou-Hong, et son supplice est
une chose arrte.
Oey-Tching se rendit au lieu des excutions. Les deux
magistrats principaux du Kiang-Tcheou avaient en toute hte
expdi des soldats la recherche du complice Ly-Pieou, et on
lamenait pour le traduire en justice. Satisfait de cette nouvelle, le
ministre fit attacher les deux brigands, et chaque bourreau leur
donna cent coups de bton. Par ce moyen on parvint en obtenir
des aveux, qui firent connatre que jadis, contre toutes les lois
divines et humaines, ils avaient complot et accompli le meurtre
du docteur Kwang-Jouy.
p.085

On procda au supplice de ces deux sclrats, en

commenant par Ly-Pieou. Clou sur un chevalet, on le trana au


milieu de la place du march ; l, son corps fut coup en
78

Contes et nouvelles

morceaux et sa tte montre au peuple. Quant Lieou-Hong, on


le conduisit lembouchure du fleuve, lendroit mme o il avait
commis le crime.
Accompagn de sa fille et de son fils, le ministre arriva sur le
bord du fleuve Kiang, afin dy accomplir un sacrifice sanglant : il
offrit la victime le cur du meurtrier et y joignit un papier quil
brla. Puis tous les trois ils se penchrent sur les eaux et
versrent des larmes. Leurs soupirs furent entendus dans
lempire des ondes : le gnie qui prside linspection des mers
alla prsenter ce papier au roi des dragons, qui dpcha aussitt
le chef suprme des grandes tortues vers le dfunt Kwang-Jouy,
pour le prier de venir le trouver.
Docteur, scria le roi des eaux, en le voyant,
rjouissez-vous ! Votre pouse, votre fils et le ministre
votre beau-pre sont venus faire sur le bord du fleuve
un sacrifice expiatoire : je vais vous rendre la vie et
animer de nouveau votre corps. En outre, voici une perle
de lespce Yu-Y et une autre de lespce Tseou-Pan 1,
dix

p.086

pices dtoffes de soie, et enfin une ceinture de

jade et de diamants : je vous les offre avec respect.


Aujourdhui mme vous allez revoir votre pouse et
votre vieille mre.
Le

docteur

salua

le

roi

des

dragons

et

lui

fit

ses

remerciements. Alors le petit gnie, prenant le cadavre du dfunt


qui tait rest lembouchure du fleuve, y rintgra lme
absente et, cet acte accompli, il sloigna.
Aprs avoir longuement pleur et honor les mnes de son
1 Yu-Y signifie selon le dsir, cest- dire, une pierre prcieuse avec laquelle on pourrait

acheter tout ce qui est dsirable. Tseou-Pan signifie qui sagite sur le plateau ; ce
diamant est ainsi appel parce quil semble dans un perptuel mouvement, cause de
loscillation de la lumire quil reflte.

79

Contes et nouvelles

poux, la veuve de Kwang-Jouy voulut chercher la mort dans les


eaux du fleuve ; mais son fils larrta, au pril de ses jours. Au
moment de leur plus vive angoisse, ils aperurent tout coup la
surface de leau un cadavre qui flottait en savanant vers le
rivage. Ouen-Kiao slance pour le reconnatre... Ctait bien lui,
ctait le corps de son poux !
A cette vue sa joie se trahit par un torrent de larmes. Tous
ceux qui taient prsents sapprochrent aussi et distingurent le
cadavre, qui se leva lentement sur ses pieds ; peu peu le corps
sanima, il grimpa sur le rivage et vint sy asseoir, la
stupfaction de lassemble. Kwang-Jouy ayant ouvert les yeux,
regarda sa femme qui tait l prs de lui, pleurant ainsi que le
ministre Oey-Tching et le jeune bonze.

Que

faites-vous ici ? leur

demanda

le

docteur

ressuscit.
Vous avez t assassin, lui rpondit son

p.087

pouse ; notre fils, recueilli dans le couvent de KinChan, a t linstrument de votre rsurrection.
Puis, aprs avoir racont toute cette histoire :
Je ne sais en vrit, ajouta-t-elle, si jai devant les
yeux mon poux vivant, ou lombre de mon poux ?
Ce petit poisson dor que jai remis leau, rpliqua le
docteur, ctait le roi des dragons, et cest lui qui, son
tour, ma sauv ; il a rendu mon corps lme qui en
tait spare, et il ma fait prsent en outre de plusieurs
objets prcieux que je porte sur moi. Puis donc que
notre fils a pu obtenir de son aeul le ministre que je
fusse veng de mon ennemi, notre douleur se change en
une joie sans gale.

80

Contes et nouvelles

Les magistrats joignirent leurs flicitations ces paroles, et le


ministre fit prparer un banquet pour remercier ses subordonns
de la part quils avaient prise lvnement. Larme entire,
cavaliers et fantassins, stant mise en marche pour retourner
la capitale, arriva lhtellerie de Ouan-Hoa, ou le ministre
ordonna de camper.
Le docteur tait parti avec son fils pour y aller retrouver leur
mre. Or, cette nuit-l, la vieille dame avait rv quelle voyait
refleurir subitement un arbre dessch, et que des oiseaux de
bon augure gazouillaient gaiement derrire la maison. Elle stait
dit alors : Assurment cest que mon fils arrive ! A peine
avait-elle exprim cette pense, que Kwang-Jouy parut

p.088

et, la

montrant du doigt, il scria :


Voil ma mre !
Aussitt il se prcipita dans ses bras, et tous les deux pleurrent
de tendresse.
Aprs avoir racont ce qui stait pass, il paya lhtelier ; puis
tous trois prirent le chemin de la capitale, o ils se prsentrent
chez le ministre.
Les poux, runis aprs une si longue absence, taient au
comble

de

livresse.

Ils

ordonnrent

un

grand

festin

en

rjouissance dun si heureux dnouement. Le ministre voulut que


cette fte ft appele Touan-Youen-Hoey : Runion des tendres
poux.
Ce jour fut consacr par toute la famille au plaisir et
lallgresse. Le lendemain lempereur tant assis au milieu des
magistrats, le ministre lui raconta ce qui stait pass, et parla
avec loge de son gendre, comme dun homme dont on pouvait
tirer grand parti. Sa Majest, agrant sa proposition, nomma le

81

Contes et nouvelles

docteur ministre dtat et le retint la cour, pour veiller aux


affaires.
Son fils Kay-Tsang tait dcid embrasser la vie religieuse :
il alla en consquence se perfectionner dans la vertu au couvent
de Hong-Fo.
Dans la suite lpouse de Kwang-Jouy, aprs de mres
rflexions, accomplit le fatal dessein quelle nourrissait depuis
longtemps, et se donna la mort.
Kay-Tsang fit un voyage au couvent de Kin-Chan tout exprs
pour remercier le vieux bonze Fa-Ming des soins quil avait pris
de son enfance.

82

Contes et nouvelles

LE POTE LY-TAI PE
Nouvelle
I
@
Louange notre contemporain Ly, lImmortel exil sur la terre !
Chanter les vers et remplir sa coupe de vin, ce furent l tour tour les
deux phases de sa vie ;
Les replis de son cur ne renfermant rien que de pur et de noble, il sut
se conserver intgre dans des temps de corruption.
Quand il abaissait son pinceau, les vents et les pluies obissaient
comme jadis la voix des anciens sages ;
En crivant aux Barbares dans leur propre langue, il recula les bornes
de son imposante renomme :
Ses vers et ses chansons rayonnrent par tout lempire, pareils au
croissant radieux.
Ne dites pas que les uvres du pote de gnie passent et seffacent,
Car la lune clatante est toujours suspendue au-dessus des rives du
fleuve Tsay-Chy.

Sous le rgne de lempereur Hiouan-Tsong 1 , de la dynastie


des Tang, vivait un pote de gnie appel Ly-Pe, dont le nom
honorifique fut Ta-Pe. Il descendait,

p.092

la 9e gnration, de

lempereur Wou-Ti, de la dynastie des Liang occidentaux, et tait


originaire de Kin-Tcheou, dans le petit royaume de Cho. Comme il
avait t conu pendant un rve de sa mre, par linfluence de
ltoile de Vnus, ce fut en lhonneur de cet astre, nomm Ta-PeSing, que le pote reut ce surnom.
Dou dun visage charmant, remarquablement beau et bien
fait dans toute sa personne, Ta-Pe dcelait par tous ses
mouvements pleins dune douce noblesse, un homme destin

1 Il monta sur le trne lan 713 de J.-C.

83

Contes et nouvelles

slever au-dessus de son sicle. A lge de dix ans, grce la


pntration de son esprit, il dcouvrait le sens des livres saints et
des ouvrages historiques. Chaque parole sortie de sa bouche tait
dune lgance parfaite, on vantait partout le tour brillant de sa
pense et lclat de sa diction. Ctait, disait-on, un immortel
descendu sur la terre : de l vint quil fut aussi surnomm
lImmortel Exil. Le pote Tou-Fou

, directeur des travaux

publics nous en a laiss une preuve dans les vers suivants :


Nagure vivait Wang-Ke
terre.

2,

surnomm aussi lImmortel exil sur la

p.093

Quand son pinceau sabaissait sur le papier, les vents et la pluie


sarrtaient pouvants ; ses vers faisaient pleurer dmotion les
esprits et les gnies ;
Aussi sa rputation fut grande : mais il restait tout le jour plong dans
une douce ivresse.
Llgance de ses crits attira sur lui les faveurs de la cour, et ses
posies, circulant dans lempire avec la rapidit du torrent,
prirent place au-dessus des compositions vulgaires.

Or, Ly-Pe sappelait lui-mme le Lettr retir du nnuphar


bleu. Toute sa vie, il aima boire et soccupa fort peu de courir
aprs les places ou les grades littraires ; mais, possd du dsir
de voyager dun bout lautre de lempire, il visita toutes les
montagnes clbres et gota tous les vins fameux. Dabord il
gravit la montagne Ngo-Mei 3, puis fixa sa demeure prs du lac
Yun-Mong

et salla cacher ensuite sur le mont Tsou-Lai-Chan.

Retir prs de la petite rivire des bambous, avec Kong-Tchao et


quatre amis du mme genre, il buvait jour et nuit. On les avait
1 Clbre pote, contemporain de Ly-Ta-Pe. Les vers cits en tte de cette nouvelle

sont probablement de lui. La bibliothque royale possde les ouvrages de ces deux
crivains. M. Pauthier a donn leurs portraits dans sa Description historique de la
Chine.
2 Autre nom de Ly-Tai-Pe.
3 Montagne fameuse, situe dans le Sse-Tchouen, dpartement de Kia-Ting,
arrondissement de Mei.
4 Lac clbre du pays de Tsou. Sse-Ma-Siang-Jou lui donne 90 lieues de circonfrence.

84

Contes et nouvelles

surnomms les six solitaires de la rivire des bambous.


Quelquun ayant vant devant Ly-Ta-Pe la qualit suprieure
du vin de Niao-Tching, dans le Hou-Tcheou, province de TcheKiang, la distance de mille lys (cent

p.094

lieues) ne larrta pas, et

il sy rendit. Install dans une taverne, il sabandonnait au plaisir


de boire, sans prendre garde ses voisins, lorsque vint passer
par-l Kia-Ye, le commandant de la cavalerie. Les chansons du
pote frapprent son oreille, et il envoya des gens de sa suite
demander quel tait cet homme. Pour toute rponse, Ly-Pe
improvisa ces quatre vers :
Le lettre retir du nnuphar bleu, lImmortel exil sur la terre a dj vu
trente printemps ;
Mais il fuit la renomme au fond des tavernes.
Pourquoi cette question, commandant du Hou-Tcheou ?
Celui qui chante est une incarnation de Bouddha, du dieu qui rpand
lor et labondance.

Mais alors, scria le commandant stupfait, ce doit


certainement tre lImmortel exil du royaume de Cho,
le pote Ly ; il y a longtemps que sa rputation est
parvenue jusqu moi.
Aussitt il invita le pote venir le voir, le traita pendant dix
jours et le combla de prsents ; puis, au moment de recevoir ses
adieux, il lui dit :
Pour un homme de gnie comme le lettr du
nnuphar bleu, obtenir les grades littraires, arriver aux
honneurs serait la chose du monde la plus facile. Que
nallez-vous faire un tour la capitale pour y chercher
lavancement qui vous attend !

Aujourdhui,

rpondit

Ly-Ta-Pe,

je

vois

ladministration en proie de grands dsordres ; il ny a

85

Contes et nouvelles

plus

p.095

dquit : pour obtenir une place distingue

dans le concours, il faut solliciter la faveur ; si lon gagne


les juges par les prsents, alors seulement on pourra
usurper un grade et une rputation. Sans ces deux
moyens, eussiez-vous la sagesse dun Kong-Fou-Tse et
dun Meng-Tse, les talents dun Tchao et dun Tong 1 ,
vous ne pouvez vous faire jour par vous-mme. Voil
pourquoi, fuyant les boutades dexaminateurs sans
conscience, je partage ma vie entre le vin et la posie.
Les choses se passent ainsi, jen conviens, rpliqua le
commandant Kia-Ye ;

mais vous ntes inconnu

personne, et une fois dans la capitale les protecteurs ne


vous manqueront pas.
Le pote, converti par ces paroles, se met en route pour
Tchang-Ngan. A son arrive, comme il faisait un tour de
promenade prs du palais, il rencontre le docteur de lacadmie
impriale, Ho-Tchy-Tchang. Tous les deux ayant dclin leurs
noms se saluent avec respect, et lacadmicien emmne Ly-Pe
la taverne

; l, il te ses pendants dor et la queue de martre

qui dcore le devant de son bonnet ; puis les voil qui boivent
sans dsemparer jusqu la nuit.
Cdant aux instances de son ami, Ly-Pe consentit

p.096

descendre dans sa maison 3, et il stablit entre eux une intimit


de frres. Le lendemain donc, le pote avait fait porter ses
bagages chez Ho-Tchy-Tchang. Leurs jours se passaient
1 Tchao-Tso, historien du temps des Han ; Tchong-Hou, historien du royaume de Tsin.
2 Oh ! lami sincre, dit en marge lditeur chinois.

3 Le texte porte : Il garda Ly-Pe dans sa maison et abaissa son lit. Voici lorigine de

cette expression : Tchin-Fan, homme pauvre et fier, recevait peu de visites ; mais il
avait une grande estime pour un lettr distingu, gouverneur de Nan-Tcheou sous les
Han, qui se nommait Sin-Tchi. Tchin-Fan gardait dans sa petite maison une couchette
suspendue au plancher, rserve Sin-Tchi, quil abaissait quand celui-ci venait le voir
et relevait tout le temps de labsence de son ami.

86

Contes et nouvelles

discuter sur la posie et goter le vin : lacadmicien et son


hte taient fort contents lun de lautre.
Cependant le temps marche toujours, et lpoque des concours
fut bientt arrive. Alors lacadmicien donna Ly-Pe lavis
suivant :
Les examinateurs qui sigeront ce printemps pour la
province

du

sud,

sont

ministre

et

frre

de

commandant

des

Yang-Kouei-Tchong, premier
limpratrice,

gardes

et

impriales.

Kao-Ly-Sse,
Ces

deux

personnages aiment beaucoup ceux qui leur font des


prsents ; et si mon sage frre cadet na pas dargent
pour acheter leurs recommandations, bien que son
savoir slve jusquaux nues, tout accs auprs de
lempereur lui sera ferm. Or, jai lavantage de les
connatre particulirement lun et lautre ; je vais donc
crire un billet qui vous recommande davance ces
magistrats : peut-tre cela vous obtiendra-t-il quelques
gards.
p.097

Malgr la supriorit de son mrite et la hauteur de son

caractre, Ly-Ta-Pe se trouvait dans des circonstances o


lintrigue tait assez puissante pour quil ne dt pas ngliger cette
marque de bienveillance, surtout de la part dun acadmicien. HoTchy crivit donc comme il lavait promis.
Les deux chefs du concours ouvrirent la lettre et, souriant avec
ddain, scrirent :

Aprs

avoir

palp

largent

de

son

protg,

lacadmicien se contente de nous envoyer un billet qui


sonne le creux, et cela pour attirer notre attention et nos
faveurs sur un homme nouveau, sans grade, sans titre !
Au jour dcisif, rappelons-nous bien le nom de Ly-Pe, et
87

Contes et nouvelles

la composition signe par lui, sans nous arrter la


juger, jetons-la au rebut.
Le troisime jour du troisime mois, lexamen provincial
commena, et les lettrs distingus de lempire sempressrent
de prsenter leurs compositions. Quant Ly-Pe, plus que capable
de tenter cette preuve, il trace rapidement sur le papier son
travail, quil crit de verve, et le dpose le premier sur le bureau.
Or, ds quil vit le nom de Ly-Pe, lexaminateur Yang-Kouei ne
se donna pas mme le temps de parcourir la page ; grands
coups de pinceau, tort et travers, il biffe la composition, en
disant :
Un pareil barbouilleur est bon tout au plus broyer
mon encre

p.098

Broyer de lencre, interrompit lautre examinateur


Kao-Ly, dites donc plutt quil nest bon qu me
chausser mes bas et me lacer mes bottines.
Puis, aprs ces grossires plaisanteries, la composition de Ly-TaPe fut jete de ct.
On a raison de dire :
Quand vous prsentez un travail au concours, ne songez point russir
dans lempire ;
Songez seulement a russir auprs des examinateurs.

Ainsi repouss honteusement par les prsidents du concours,


Ly-Ta-Pe fut saisi dune colre qui sleva jusquau ciel ; et de
retour chez lui, il scria :
Jen fais le serment : si dans la suite mes esprances
sont remplies, je veux ordonner Yang-Kouei de broyer

1 On sait que les Chinois broient leur encre sur une pierre plate et lappliquent ensuite

avec le pinceau.

88

Contes et nouvelles

mon encre et Kao-Ly de me lacer mes bottines ; alors


mes vux seront combls.
Lacadmicien fit tous ses efforts pour calmer lindignation du
pote.
Restez tranquille dans ma demeure jusqu nouvel
ordre, lui dit-il ; vivez-y dans labondance, en attendant
que dans trois ans souvre un nouveau concours : les
examinateurs ne seront plus les mmes, et vous tes sr
de russir.
Ils continurent donc de vivre ainsi ; Ho-Tchy et son hte
restaient tout le temps boire et faire des vers.
Cependant les jours passent, les mois se succdent ; et

p.099

une anne stait rapidement coule, lorsque des ambassadeurs


trangers arrivrent chargs dune lettre de leur souverain.
Aussitt un envoy de la cour vint transmettre lacadmicien
Ho-Tchy lordre daccompagner les envoys et de les faire
descendre lhtel des postes. Le lendemain les gardes de la
porte du conseil dposrent cette lettre dans la salle daudience,
et lempereur Hiouan-Tsong chargea les docteurs du collge
acadmique de louvrir ; mais il ny en eut pas un qui put
dchiffrer un seul mot, et tous prosterns au pied des marches
dor, dclarrent humblement sa Majest que ce papier ne
contenait que des pattes de mouches.
Vos sujets, ajoutrent-ils, ont une science trs
borne, trs peu profonde ; ils sont incapables den lire
un mot.
A cette rponse, lempereur se tourna vers lexaminateur
provincial

Yang-Kouei-Tchong

et

lui

ordonna

de

prendre

connaissance de la note. Yang ouvre donc le papier, le parcourt ;

89

Contes et nouvelles

mais ses yeux se promnent comme ceux dun aveugle sur ces
caractres, il ny entend rien non plus. En vain sa Majest
sadresse tous les officiers civils et militaires qui remplissent la
salle daudience, il ne sen trouve pas un parmi eux capable de
dire si cette lettre porte des paroles de bonheur ou de malheur.
Lempereur, transport de colre, clate en reproches contre
les grands du palais.
Quoi ! parmi tant de magistrats qui reprsentent les
lettres et lart de la guerre,

p.100

il ne sen trouve pas un

assez savant, assez rudit pour partager avec nous


lennui de cette affaire ! Si cette lettre ne peut tre lue,
comment

rpondre ?

Si

les

ambassadeurs

sont

congdis ainsi, nous voil la rise des Barbares ; les


rois trangers se moqueront de la cour de Nan-King ;
puis sans doute, saisissant la lance et le bouclier, ils
accourront envahir nos frontires ! Que faire alors ? Eh
bien ! si dans trois jours, personne na dchiffr cette
lettre, tous les appointements sans exception sont
supprims ; si dans six jours, personne na pu en venir
bout, toutes les charges sont retires ; enfin si dans neuf
jours, jattends en vain cette explication, la mort fera
justice de ces ignorants magistrats, et nous lverons en
dignit dautres sujets vertueux et capables, qui puissent
rendre quelque service lempire !
Terrifis

par

cette

dclaration

sortie

de

la

bouche

du

souverain, les magistrats gardent un morne silence ; aucun


nosait hasarder une observation sa Majest, ce qui redoublait
encore sa colre. Cependant, de retour chez lui, lacadmicien
Ho-Tchy fit part son hte Ly-Pe de ce qui venait de se passer
la cour. Le pote lcouta avec un froid sourire.

90

Contes et nouvelles

Combien il est regrettable, dit-il ensuite, combien il


est fcheux que moi, Ly, je naie pu, au concours de lan
dernier,

obtenir

un

grade

qui

met

confr

une

magistrature ! Hlas ! il ne mest pas possible de


partager avec sa Majest lennui qui laccable.

p.101

En effet, reprit Ho-Tchy, frapp dune ide subite, je


songe que mon sage frre cadet est vers dans plus
dune science, et quil pourrait bien lire cette lettre
fatale. Il faut que jaille au pied du char imprial vous
proposer

sa

Majest,

sous

ma

responsabilit

personnelle.
Le lendemain Ho-Tchy se rend la cour, passe au milieu de la
double haie de courtisans et, arriv devant lempereur, il
sexprime en ces termes :
Sire, votre sujet ose avertir son prince quil a dans
son humble maison un lettr de grand talent, du nom de
Ly-Pe. Il est profondment vers dans plus dune
science : priez-le de lire la lettre des trangers, car il ny
a rien dont cet homme ne soit capable.
Le conseil plut Hiouan-Tsong, et un envoy du palais alla
chez le docteur du collge acadmique porter au pote lordre de
se prsenter devant sa Majest. Ly-Pe fit des objections
lenvoy imprial :
Lhumble sujet est un homme sans grade encore et
sans titre ; il na ni talents ni connaissances, tandis que
la cour abonde en officiers civils et militaires, tous
galement

distingus

par

leur

profonde

rudition.

Comment donc se fait-il quon ait recours un homme


pauvre et inutile comme moi ? En osant rpondre cette

91

Contes et nouvelles

invitation mane de la cour, lhumble sujet craindrait de


se rendre coupable envers les nobles du palais.
Et par ces mois les nobles

p.102

du palais, il lanait une pointe

indirecte contre les deux examinateurs, le premier ministre YangKouei et le chef des gardes Kao-Ly.
Lorsque cette rponse fut rendue lempereur, il demanda
lacadmicien Ho-Tchy pourquoi son hte ne stait pas rendu
lappel qui lui tait fait, quelle tait en cela sa pense ?
Sire, rpondit Ho-Tchy-Tchang, votre sujet sait
positivement que Ly-Pe est un homme de mrite, audessus de tous ceux de son poque, et dont les
compositions

littraires

frappent

dtonnement

et

dadmiration. Au concours de lan dernier, son travail a


t biff, jet de ct par les examinateurs, et on la mis
lui-mme honteusement la porte. Maintenant que sa
Majest lappelle la cour, il na ni titre ni grade, son
amour-propre est froiss. Votre sujet ose donc vous
prier, Sire, de rpandre sur son ami vos nobles faveurs,
et denvoyer vers lui un magistrat suprieur : je suis sr
quil se htera dobir aux volonts impriales.
Eh bien ! soit, rpondit lempereur. Sur la proposition
de notre acadmicien, nous confrons Ly-Pe le titre de
docteur du premier rang, avec la robe violette, la
ceinture dor et le bonnet de gaze. Voici de plus un ordre
officiel

pour

quil

se

prsente

la

cour.

Notre

acadmicien Ho-Tchy voudra bien se charger lui-mme


daller porter cette nouvelle Ly-Pe et de lamener vers
nous : il y a lieu de croire quil ne refusera pas.
p.103

Ho-Tchy retourna donc vers Ly-Pe le prier de se rendre

la cour, pour lire la lettre des ambassadeurs, et lui dclara en


92

Contes et nouvelles

mme temps combien lempereur, au milieu dun si srieux


embarras, comptait sur le secours de ses lumires. Aussitt Ly-Pe
revtit son nouveau costume, qui tait celui des examinateurs en
chef, se tourna vers le palais imprial et salua ; puis sans plus
tarder il monte cheval et entre au palais la suite du docteur
Ho-Tchy.
Assis

sur

le

trne

dor,

Hiouan-Tsong

attendait

avec

impatience larrive du pote, qui, sinclinant au pied des


marches, excuta une danse mle de salutations et cria : Vive
lempereur ! pour tmoigner au prince sa reconnaissance. Enfin,
aprs stre de nouveau prostern, il se tint debout. De son ct,
ds quil eut vu paratre Ly-Pe, lempereur, pareil un pauvre qui
vient

de

trouver

un

trsor,

aux

tnbres

soudainement

illumines, un affam qui on prsente de la nourriture, une


terre sche et aride lapproche de la pluie, lempereur ouvrit sa
bouche dor, et sa voix de jade laissa tomber ces paroles :
Des ambassadeurs trangers viennent

de

nous

remettre une lettre dont personne na pu lire un mot ;


nous vous avons envoy chercher, docteur, afin que
vous nous soulagiez de ce souci.
Sire, rpondit poliment Ly-Pe avec un salut,

p.104

les

connaissances de votre sujet sont bornes, car sa


composition a t limine par les juges du concours, et
le seigneur Kao-Ly a jet la porte votre humble sujet.
Aujourdhui quil sagit de lire la lettre du souverain
tranger, comment se fait-il que les examinateurs ne se
soient pas chargs de cette rponse, puisque dj
depuis

si

longtemps

elle

est

attendue

des

ambassadeurs ? Votre humble sujet, lettr mis hors du

93

Contes et nouvelles

concours, na pu satisfaire aux vux des examinateurs :


comment pourra-t-il remplir lattente de votre Majest ?
Nous savons ce que vous valez, reprit Hiouan-Tsong,
cessez de vous excuser ainsi.
et il fit remettre aux mains de Ly-Pe la lettre en question. Celui-ci
la parcourant des yeux, sourit avec un profond ddain et, debout
devant le trne imprial, il se mit traduire couramment en
chinois la lettre mystrieuse qui contenait ce qui suit.
Lettre du grand Ko-To du royaume de Po-Hai

au prince de la

dynastie des Tang.


Depuis que vous avez usurp la Core 2, et pouss vos conqutes
jusquaux confins de nos tats, vos soldats, par de frquentes
excursions, violent notre territoire.

p.105

Nous esprons que vous voudrez bien vous expliquer cet gard, et
ne pouvant supporter patiemment un tel tat de choses, nous envoyons
des ambassadeurs vous dire que vous devez abandonner entre nos
mains les cent soixante-seize villes de la Core. Nous avons des choses
prcieuses vous offrir en compensation, savoir : les plantes mdicinales
des monts Tai-Pe-Chan 3, les tissus de la mer mridionale, les tambours
de guerre de Tse-Tching, les cerfs de Fou-Yu, les chevaux de So-Pin, la
soie de Ouo-Tcheou, les poissons noirs du fleuve Mei-To, les prunes de
Kieou-Tou, les bois de construction de Lo-Yeou. De toutes ces choses il y
aura une part pour vous.
Si vous naccdez pas ces propositions, nous lverons des troupes
pour porter chez vous la guerre et le carnage ; et nous verrons de quel
ct restera la victoire.

Aprs cette lecture, laquelle ils avaient prt une oreille


attentive, les magistrats furent frapps de stupeur ; ils se
1 Peuples de la nation tongouse qui soumirent une partie de la Core, dont ils taient

dpendants, et fondrent, au commencement du 8e sicle, un empire que les Khi-Tan


dtruisirent en 925. Leur chef avait le titre de Ko-To.
2 La Core avait t soumise aux Chinois en 668, sous Kao-Tsong.
3 Montagnes qui sparent la Core du pays des Mantchoux.

94

Contes et nouvelles

renvoyaient lun lautre des regards furtifs, sentant combien il tait


peu probable que lempereur acceptt les conditions exiges par le
Ko-To. En effet, lesprit du dragon 1 ntait rien moins que satisfait.
Aprs donc tre rest quelque temps plong dans ses rflexions, il
sadressa aux magistrats civils et militaires rangs ses cts et
leur demanda quel moyen il y avait

p.106

de repousser lattaque des

Barbares, dans le cas o leurs troupes envahiraient la Core.


Lettrs et gnraux demeurrent muets comme des idoles
dargile, ou comme des statues de bois ; aucun deux nosa
hasarder une rponse. Le docteur Ho-Tchy lui seul fit
lempereur cette observation :
Sire, votre respectable aeul Ta-Tsong, dans trois
expditions contre la Core, perdit on ne sait combien de
soldats, sans pouvoir mener fin son entreprise, et le
trsor en fut puis. Grce au ciel, Kai-Sou-Wen

mourut. Profitant des dissensions qui clatrent entre les


fils de lusurpateur, le glorieux empereur Ta-Tsong confia
deux vieux gnraux, Ly-Sie et Py-Jin-Kouey, un million
de braves, et, aprs cent combats plus ou moins
importants, la Core fut enfin anantie et soumise. Mais
depuis longtemps en paix, nous navons ni gnraux, ni
soldats ; si nous voulons de nouveau saisir le bouclier et
la lance, il nous sera difficile de rsister, et notre dfaite
est certaine : nos soldats sont poursuivis par un malheur
acharn qui finira je ne sais quand. Toutefois je dsire
connatre la sage dtermination de sa Majest.
Puisquil en est ainsi, dit Hiouan-Tsong, que rpondre
aux ambassadeurs ?

1 De lempereur.
2 Prince coren, qui assassina son roi et se souleva, en 642.

95

Contes et nouvelles

Daignez interroger Ly-Pe, reprit le docteur, il parlera


convenablement.
Hiouan-Tsong adressa donc ses questions au pote,

p.107

et Ly-

Pe rpondit :
Je ferai observer votre Majest que cette affaire ne
doit en rien troubler son esprit clair. Demain, donnez
ordre aux ambassadeurs de se prsenter laudience, et
votre sujet leur parlera en face, dans leur propre langue.
Les termes de sa rponse feront rougir les Barbares, et il
faudra

bien

que

leur

Ko-To

vienne

apporter

ses

hommages au pied de votre trne.


Et le Ko-To, quest-ce que cest ? demanda HiouanTsong.
Daprs lusage de leur pays, rpondit Ly-Pe, cest le
nom que les Po-Hai donnent leur roi : comme les HoeiHou

appellent leur chef Ko-Han ; les Thibtains, Dzan-

Po ; les Lo-Tchao 2 , Tchao ; les Ho-Ling 3 , Sy-Mo-Oey ;


chacun selon la coutume de sa nation.
A ce flux intarissable dexplications, le cur du sage souverain
prouva une grande joie, et ce jour-l mme il dcora Ly-Pe du
titre de docteur du collge acadmique ; un logement fut prpar
pour le pote dans le

p.108

palais des clochettes dor

. Les

musiciens firent retentir grand bruit les instruments corde, le

1 Les Hoei-Hou sont les mmes peuples de race turque qui, au 13e sicle, sont connus

sous le nom de Ouigours.


2 Peuples diviss en six tribus et qui occupaient, au sud-ouest de la Chine, un pays
considrable, que reprsente peu prs de nos jours la province de Yun-Nan.
3 Au temps des Tang, il existait, au sud de lempire, un royaume de Ho-Ling, soumis
la Chine et qui se trouvait compris dans ce qui forme aujourdhui la province dont
Canton est la capitale.
4 Nom que lon donne au palais occup par les acadmiciens (Han-Lin), institus par ce
mme Hiouan-Tsong, parce quil tait contigu celui des empereurs, nomm Palais des
clochettes dor.

96

Contes et nouvelles

kin et le se ; les femmes versrent le vin, les jeunes filles


richement vtues firent circuler la coupe, et les voix destines
charmer lempereur clbrrent la gloire de Ly-Pe. Quel dlicieux,
quel ravissant banquet ! Il et t difficile de rester dans les
bornes de ltiquette prescrites par les rites. Ly-Pe mangea de
tout son cur, puis, aprs avoir bu copieusement, il perdit
connaissance. Lempereur ordonna aux officiers de sa maison de
porter le pote dans le palais, et de le placer sur un lit. Le
lendemain, au coup de tambour qui annonait la cinquime veille,
Hiouan-Tsong se rendit pour siger dans la salle daudience.
Au milieu du silence, le fouet qui carte la foule a retenti trois fois ;
Les magistrats civils et militaires forment le cortge, aligns sur deux
rangs.

Le lendemain matin Ly-Pe, son rveil, navait pas lesprit


bien net. Les mmes officiers du palais sempressrent de
lamener laudience. Lorsque tous les magistrats eurent achev
de prsenter leurs hommages au pied du trne, Hiouan-Tsong
appela prs de lui le

p.109

visage

acadmicien

du

nouvel

pote Ly-Pe ; mais il saperut que le


portait

encore

des

traces

divresse : son regard dcelait une intelligence trouble. Aussitt


le souverain envoya chercher dans ses cuisines impriales un peu
de vin capable de rveiller le pote endormi, et du bouillon de
poisson assaisonn. En un instant les serviteurs apportrent sur
un plateau dor ce qui leur avait t demand ; et Hiouan-Tsong,
voyant le vase tout fumant, daigna de sa main auguste remuer
longtemps le bouillon avec son btonnet divoire

; puis il le

servit lui-mme Ly-Pe. Celui-ci se mit genoux, mangea et but,


et une joie brillante illumina son visage.
Or, parmi les cent magistrats qui taient tmoins des faveurs

1 On sait que les Chinois se servent de btonnets au lieu de cuillers pour manger.

97

Contes et nouvelles

insignes dont Hiouan-Tsong comblait Ly-Pe, ceux-ci taient


mcontents et se formalisaient dune si trange familiarit, ceuxl se rjouissaient en voyant comme sa Majest savait se
concilier laffection des hommes. Quant aux deux examinateurs,
Yang-Kouei et Kao-Ly, la couleur de leur visage trahissait le dpit
quils prouvaient.
Cependant sur lordre de lempereur, les ambassadeurs sont
introduits et saluent sa Majest par acclamations, tandis que LyTa-Pe revtu de la robe

p.110

violette, coiff du bonnet de gaze,

svelte et gracieux comme un immortel ou comme une nue glace,


tenant en main la lettre des trangers, debout la gauche du
trne, la place de lhistoriographe, donne lecture de la note des
Po-Hai dune voix limpide et claire, sans se tromper dun mot.
Se tournant ensuite vers les envoys saisis deffroi, il leur dit :
Votre petite province a manqu aux rites ; mais notre
sage monarque, dont la puissance est vaste comme le
ciel, ddaigne dy prendre garde. Voici la rponse qui
vous est signifie : coutez-la en silence.
Les ambassadeurs pouvants, tremblants, tombent au pied
du trne. Dj lempereur a fait disposer prs de lui un coussin
enrichi des plus beaux ornements. Il prend une pierre de jade
blanc venue du pays de Yu-Tien, qui sert broyer lencre, un
pinceau de poil de livre resserr dans un tube divoire, un bton
dencre aux armes du dragon et parfum, une feuille de papier
dor et fleuri, nuanc de toutes les couleurs ; et lorsque ces
ustensiles sont rangs leur place, il les donne Ly-Pe, qui est
assis ct du sige de Sa Majest, sur le coussin brod, prt
crire la rponse en caractres trangers.
Sire, objecta alors le pote, les bottes de votre sujet
ne sont pas assez propres, il les a salies au banquet de
98

Contes et nouvelles

la nuit dernire ; il espre que votre Majest, dans sa


p.111

gnreuse munificence, lui donnera des bottines

neuves et des chaussettes avec lesquelles il puisse


monter sur lestrade.
Lempereur se rendit son dsir, et un serviteur eut lordre
daller chercher et dapporter les chaussures ; mais Ly-Pe ajouta :
Sire, votre sujet a un mot dire encore et il vous
supplie davance dexcuser sa conduite inconvenante ;
alors il osera vous adresser une demande.
Vous tenez l des propos dplacs et inutiles, reprit
lempereur, cependant je ne men offense pas ; voyons,
parlez.
Eh bien ! Sire, ajouta Ly-Pe, au dernier concours,
votre sujet a t limin par Yang-Kouei et mis la
porte par Kao-Ly. Aujourdhui la vue de ces personnages
que votre sujet aperoit ici la tte des magistrats, jette
un certain trouble dans ses esprits. Votre voix de jade
daignerait-elle commander Yang-Kouei

de broyer

lencre de votre humble sujet, tandis que Kao-Ly lui


attacherait ses chaussettes et lui lacerait ses bottines ?
Alors

lintelligence

et

la

verve

de

votre

serviteur

commenceraient retrouver leur nergie, et il lvera le


pinceau pour tracer votre rponse dans la langue des
Barbares ; et en prenant la parole au nom du fils du ciel,
il pourra ne pas rester au-dessous de la confiance dont il
est honor.
Au moment ou il avait besoin de Ly-Pe, Hiouan-Tsong craignait
de le rebuter ; il lui fallut donc donner

p.112

cet ordre bizarre.

Yang-Kouei broya lencre sur la pierre et Kao-Ly chaussa les


bottines au pote, et ils songeaient tous les deux, au fond de leur
99

Contes et nouvelles

cur, que cet tudiant si mal reu, si mal trait par eux, bon tout
au plus leur rendre ces humbles services, profitant maintenant
des faveurs subites dont lempereur le comblait, prenait son
tour pour texte les paroles prononces contre lui et se vengeait
ainsi de linjure passe. Mais hlas ! que faire ? Ils ne pouvaient
aller contre la volont du souverain, et sils ressentaient de la
colre, ils nosaient du moins lexprimer. Le proverbe est bien
vrai :
Ne vous attirez linimiti de personne, car linimiti ne sapaise jamais.
Linjure retourne contre celui qui a injuri, et les paroles piquantes
contre celui qui les a dites.

Le pote triomphait, il tait au comble de ses vux. Chauss


comme il lavait dsir, il monte sur le tapis qui recouvre lestrade
et sassied sur le coussin brod. Le ministre Yang-Kouei tait
ses cts qui broyait et faisait ruisseler lencre. Certes, de
lesclave qui frotte le bton dencre au magistrat qui donne des
conseils lempereur la diffrence tait grande. Pourquoi le pote
tait-il assis alors que le premier ministre se tenait debout
comme un serviteur ? Cest que Ly-Pe transmettait par sa propre
bouche les ordres du divin empereur, qui, le comblant de ses
faveurs augustes, drogeait pour lui aux exigences

p.113

des rites ;

tandis que Yang-Kouei, abaiss au rle infrieur de broyeur


dencre, ne pouvait avoir la permission de sasseoir : il fallait donc
quil se tint sur ses jambes.
De la main gauche Ly-Pe caresse la barbe qui pend son
menton, de la droite il saisit et lve la touffe de poils de livre
des montagnes et lapplique sur le papier fleuri ; ses doigts
sagitent et courent sans relche ; en une minute des caractres
pareils ceux des Barbares, bien tracs, bien rangs, sans faute
ni rature, couvrent la feuille, et il la prsente sur la table du
Dragon.

cette

vue

lempereur
100

reste

stupfait ;

cest

Contes et nouvelles

identiquement

lcriture

des

Barbares,

pas

une

lettre

ne

ressemble aux caractres chinois. Sa Majest fait circuler la


feuille parmi les magistrats pour quils lexaminent ; tous en sont
surpris lun aprs lautre.
Maintenant, dit Hiouan-Tsong au pote, donnez-nousen lecture.
Plac devant le sige imprial, Ly-Pe lut dune voix sonore la
rponse aux trangers ; elle tait ainsi conue :
Le grand empereur de la dynastie des Tang, dont le rgne a pour titre
le nom des annes Kai-Youen, donne ses instructions au Ko-To des PoHai.
Depuis les temps anciens le roc et luf ne se heurtent pas, le
serpent et le dragon ne se font pas la guerre. Notre dynastie favorise
par le destin tend sa puissance, et en possession du trne elle rgne
jusquaux quatre mers ; elle a sous ses ordres des gnraux courageux,
des soldats hroques, des cuirasses solides, des glaives tranchants.
Votre voisin, le roi Hie-Ly, qui avait

p.114

refus lalliance, a t fait

prisonnier, mais les peuples Pou Tsan, aprs avoir donn en prsent un
oiseau de mtal fondu, ont prt serment et obissance.
Le Sin-Lo, lextrmit mridionale de la Core, nous envoie des
louanges crites sur de riches tissus de soie ; la Perse, des serpents qui
prennent les rats

; lInde, des oiseaux qui savent parler ; lempire

romain, des chiens qui conduisent des chevaux en tenant une lanterne
dans leur gueule

; le perroquet blanc est un prsent du royaume de

Ko-Ling ; lescarboucle qui brille dans la nuit vient de Tsiang-Pa, dans la


Cochinchine ; la tribu des Ko-Ly

nous a donn des chevaux

renomms ; le Npal a fait hommage de ses vases prcieux ; en un


mot, il ny a pas une nation qui ne respecte notre majest imposante,
1 Dans les Nouveaux Mlanges Asiatiques, de Rmusat, vol. 1er, page 252, on lit :

Lan 638 de J.-C., il vint de Perse un tribut, et les envoys qui lapportrent offrirent
de plus un serpent (lzard) vivant,... qui pntrait dans les trous pour y prendre les
rats.
2 Une histoire du temps des Tang parle dun petit chien long dun pied et haut de six
pouces, envoy par le roi des Ouigours, qui guidait des chevaux en portant devant eux
une lanterne. Ici ce prsent est attribu lambassade romaine (Fou-Lin).
3 Peuples de famille Ouigour, tablis au 8e sicle, au sud du lac Baikal.

101

Contes et nouvelles

et ne tmoigne des gards aux vertus qui nous distinguent.


La Core seule rsista aux volonts du Ciel, mais la vengeance divine a
appesanti sur elle ses chtiments, et un empire qui comptait neuf
sicles de dure a t ananti en un matin. Pourquoi donc ne pas
profiter des pronostics terribles que le ciel vous donne en exemple ?
Cela ne montre-t-il pas cependant sa sublime pntration ?
Et dailleurs votre petit pays, situ au-del de la

p.115

presqule, nest

gure quune province de la Core ; compar au cleste empire, ce


nest quune principaut ; vos ressources en hommes et en chevaux ne
slvent pas la dix millime partie de celles de la Chine. Vous tes
comme la sauterelle qui sirrite et compte sur sa force (pour arrter un
char), comme loie qui senorgueillit et ne veut pas se soumettre.
Sous les armes des guerriers du cleste empire votre sang coulera dans
un espace de mille lys. Prince, vous tes dans le mme cas que cet
audacieux qui a refus lalliance et dont le royaume est devenu une
annexe de la Core. Aujourdhui les plans de notre sage empereur sont
vastes comme locan ; il supporte avec patience votre conduite
coupable et oppose toute raison. Htez-vous donc de prvenir des
malheurs par le repentir, et payez avec zle le tribut de chaque anne :
par l vous viterez la honte et lopprobre dont vous seriez couverts, en
vous exposant la rise de vos voisins. Rflchissez trois fois ces
instructions.
Ordre spcial.

La lecture de cette rponse remplit de joie lempereur HiouanTsong,

qui

ordonna

Ly-Pe

de

la

faire

connatre

aux

ambassadeurs ; puis il la cacheta de son sceau imprial.


Le pote appela Kao-Ly, le chef des gardes, pour quil lui
chausst les bottines quil avait quittes, et il retourna au palais
des clochettes dor avertir les envoys de venir couter les
instructions du souverain. Il leur lut dun bout lautre la lettre
quil venait dcrire, et en pronona les mots dune voix
harmonieuse et vibrante ;

p.116

de sorte que les trangers nosant

102

Contes et nouvelles

articuler une parole, restrent ples deffroi. Mais en prenant


cong de sa Majest, ils ne purent se soustraire la danse mle
de saluts, ni aux acclamations de vive lempereur !
Lacadmicien Ho-Tchi les reconduisit jusquaux portes de la
capitale,

et

les

ambassadeurs

lui

demandrent

confidentiellement quel tait cet homme qui avait donn lecture


des instructions impriales.
Il se nomme Ly-Pe, rpondit Ho-Tchi, il a le titre de
docteur du collge des Han-Lin.
Au milieu de tant de dignitaires, le premier ministre
broyait son encre et le chef des gardes laait ses
bottines ?
coutez, ajouta Ho-Tchi : ces deux personnages sont
la vrit des magistrats intimes de sa Majest ; mais
ce sont de trs nobles courtisans qui ne dpassent pas la
ligne des hommes ordinaires ; le docteur Ly-Ta-Pe, au
contraire, est un immortel descendu des cieux sur la
terre pour aider de ses secours le souverain du cleste
empire. Quel autre pourrait lgaler !
L-dessus les ambassadeurs sloignrent en hochant la tte.
De retour dans leur capitale, ils rendirent compte de leur mission
au souverain. A la lecture de la rponse de Ly-Pe, le Ko-To fut
terrifi, et il entra en dlibration avec ses conseillers. Le cleste
empire avait pour soutien un immortel descendu des cieux !...
tait-il possible de lattaquer ?
p.117

Il crivit donc une lettre de soumission, tmoigna le dsir

denvoyer chaque anne un tribut ; et chaque anne en effet il


vint en personne faire sa cour au souverain de la Chine. Mais ici
lhistoire se divise.

103

Contes et nouvelles

II
@

Lempereur traitait donc Ly-Pe avec les plus grands gards, et


il aurait dsir faire davantage encore en lui donnant une
charge ; mais le pote refusait.
Sire, disait-il, votre sujet ne veut point de place ; ce
qui lui sourit, cest de pouvoir au gr de sa fantaisie
errer en toute libert, sans affaires qui loccupent, et
devenir lhumble serviteur de son empereur, comme
sous les Han le favori Tong-Fang-Sou.
Trs bien ! rpondit Hiouan-Tsong, le docteur Ly-Pe
ne veut pas demploi ; les pices de monnaie jaune, les
tablettes de jade blanc, les diamants rares, les pierres
prcieuses dont nous pouvons disposer : voil ce quil
aime.
Non, Sire, reprit Ly-Pe, votre sujet na souci ni de lor,
ni du jade de sa Majest ; ce qui lui plairait, ce serait
daccompagner son souverain en voyage, et de passer
tous ses jours dguster dexcellent vin dont il viderait
jusqu trois mille verres : cela lui suffirait.
Connaissant donc les sentiments dsintresss du pote,
lempereur ne voulut en rien le contraindre. De

p.118

temps en

temps il linvitait un banquet, et le gardait dans le palais des


clochettes

dor

pour

causer

avec

lui

des

affaires

du

gouvernement : les faveurs impriales ne cessaient de pleuvoir


sur le docteur.
Un jour Ly-Ta-Pe se promenait cheval dans les rues de
Tchang-Ngan, lorsque un bruit confus de gongs, de tambours
frappe son oreille, et il voit une troupe de gens arms de haches

104

Contes et nouvelles

et de couteaux qui savance en escortant un char ferm dans


lequel tait un captif. Le pote arrte les gardes et les
questionne. Ctaient des recors venus de Ping-Tcheou, qui
amenaient prisonnier un gnral rebelle, vaincu et condamn
tre dcapit le mme jour sur la place du march de lest. Or ce
captif tait un fort bel homme, qui annonait dans sa personne
quelque chose de trs distingu ; et quand on lui demanda son
nom, il rpondit, dune voix retentissante comme lairain de la
cloche :
Je mappelle Kouo-Tse-Y.
Ly-Pe avait vu dans cette physionomie les traits dun homme
suprieur. Devenu depuis ces circonstances glorieuses un des
appuis de ltat, le pote crie brusquement aux soldats de
sarrter :
Attendez, dit-il, que jaille prsenter une requte aux
pieds de sa Majest, et me rendre caution de ce
prisonnier.
Tout le monde reconnut Ly-Ta-Pe, le docteur, lImmortel exil,
celui-l mme dont la main impriale avait remu le bouillon

p.119

avec son btonnet divoire !.... Qui donc et os lui dsobir ?


Le pote stant en effet dirig cheval vers le palais,
demande voir lempereur, sollicite et obtient de lui une lettre
de grce, quil revient lire sur la place du march. Il ouvre
ensuite le char fatal, et en fait sortir Kouo-Tse-Y, a qui la peine
de son crime est remise et la libert rendue, sous la condition
quil mritera son pardon par de loyaux services. Le captif
tmoigna Ly-Pe toute sa reconnaissance de ce bienfait
signal ; plus tard, il se souvint de son gnreux librateur et

105

Contes et nouvelles

le sauva du mme pril 1.

p.120

Il sera fait mention de cette histoire en son lieu. Nous


dirons seulement qu cette poque il y avait au palais de belles
fleurs, envoyes en prsent du pays de Yang-Tcheou. Ces
plantes, nommes Mo-Cho-Yo du temps des Tang, sont les
mmes que nous appelons maintenant meou-tan (pivoines). Il en
avait lev dans le palais quatre varits qui revtirent en
spanouissant des nuances de diverses couleurs ; ctaient la
grande rouge, la verte fonce, lorange ple et la blanche
transparente. Hiouan-Tsong les avait fait transplanter devant la
galerie des parfums enivrants, et il prenait plaisir les admirer en
compagnie de limpratrice Yang-Kouey. Les comdiens furent
appels pour faire de la musique ; mais lempereur pensa que,
puisque la princesse aimait jouir de la vue de ces meou-tan, on
ne devait pas clbrer des plantes nouvelles avec danciennes
chansons : il voulut que le chef de la troupe qui se nommait LyKouei-Nien allt la recherche du pote Ly-Pe.
Les serviteurs du palais vinrent annoncer que le docteur tait
sorti, et quil devait tre boire dans la taverne du march. LyKouei-Nien ne courut donc point dans les neuf grandes rues, il ne

1 Il y a dans le texte : Dans dautres temps, il noua lherbe. Celle expression

proverbiale est emprunte au Tso-Tchouen, et voici le fait tel quil est rapport, livre 3,
folio 55 de cette chronique.

Oey-Tcheou (nomm aussi Wou-Tse), avait une concubine favorite qui ne lui avait point
donn denfants. Il tomba malade et recommanda cette femme son fils Oey-Ko, dans
le cas o il viendrait mourir ; puis, sa maladie stant aggrave, il changea davis et
exigea que son hritier la fit prir sa mort. Le vieux prince expira peu de temps
aprs, et Oey-Ko se chargea de la concubine de son pre. La souffrance avait gar
sa raison, pensa-t-il, ainsi donc je suivrai les premires recommandations quil ma
laisses.
Dans la suite (cette femme tait vivante encore) Oey-Ko attaqua le roi de Tsin, nomm
Tou-Wei, et il tait serr de prs par lui, lorsquil aperut sur ses talons un spectre qui
nouait lherbe pour faire tomber lennemi acharn sa poursuite. En effet Tou-Wei
sembarrassa le pied et fit une chute. La nuit suivante, Oey-Ko vit en songe cette mme
apparition qui lui dit : Je suis le pre de la concubine sauve ; vous avez eu gard
non aux dernires paroles, mais aux premires recommandations de votre pre, et
vous navez pas fait prir ma fille : jai nou lherbe sous les pas de votre ennemi, afin
de vous tmoigner ma reconnaissance dun si grand service.

106

Contes et nouvelles

chercha point dans les trois grandes places ; mais allant droit
vers le march, il entendit, du haut de ltage suprieur dun
vaste cabaret, une voix qui chantait :

p.121

Quand on a bu trois verres, on a lintelligence de la grande Voie ;


Quand on a vid la bouteille, on est identifi avec elle.
Ce nest que dans les vapeurs du vin quon trouve le vrai bien-tre ;
Et sans sveiller de son ivresse, le pote passe la postrit.

Si ce chanteur nest pas notre acadmicien Ly-Pe, pensa le


comdien, qui sera-ce ? Il monte prcipitamment lescalier : le
pote tait l, install tout seul sur un tout petit sige ; prs de
lui est une table qui porte un vase de porcelaine, du milieu duquel
slve

une

branche

de

pcher

couverte

de

belles

fleurs

marbres ; ctait devant ce bouquet quil chantait et buvait. Dj


il avait vid bien des verres, il tait ivre, trs ivre, et il tenait
toujours en main sa large tasse quil ne quittait pas.
Sa Majest est dans la galerie des parfums, dit alors
lacteur Kouei-Nien en sadressant au buveur, et elle prie
le docteur Ly-Pe de sy rendre au plus vite.
En entendant lordre de lempereur, tous les htes de la taverne,
frapps de surprise et de crainte, se lvent et se regardent avec
inquitude. Mais le pote navait plus la moindre lueur de raison ;
il ouvre ses yeux appesantis par le vin, et en face du musicien il
rcita ce vers, avec un accent de joyeuse et insouciante gat :
Je suis ivre, je veux dormir : ainsi, allez vous
promener !
p.122

Aprs avoir articul ces paroles, comme son regard tait

fort obscurci par les vapeurs du vin, il voulut en effet dormir.


Aussitt le comdien prit son parti : il fit un geste par la fentre ;
sept huit domestiques montrent et, sans plus dexplication,
prompts excuter ses ordres, ils se saisirent de Ly-Pe, puis
107

Contes et nouvelles

lemportrent hors de la taverne et le firent asseoir sur un


superbe cheval pommel. Tandis que ceux-ci soutenaient le pote
droite et gauche, Kouei-Nien suivait et fouettait la monture.
Le cortge marcha directement vers la salle des cinq phnix ; et
lempereur, qui avait dj envoy des serviteurs pour hter leur
arrive, permit Ly-Pe dentrer cheval jusque dans le palais.
Ds que Kouei-Nien cessait de servir de point dappui au
pote, celui-ci tait prs de tomber ; ils se mirent donc tous le
soutenir par les bras, et le conduisirent de cette manire dans la
partie retire du palais, o se trouvait Hiouan-Tsong ; aprs avoir
travers les fosss qui font natre la joie, ils arrivrent avec leur
fardeau la galerie des parfums enivrants.
Lorsquil vit paratre Ly-Po cheval, les yeux entirement
ferms, plong encore dans le sommeil de livresse, lempereur
ordonna aux gens de sa suite dtendre sur les dalles de la galerie
un tapis violet (de la couleur mme de la robe du docteur), afin
quen descendant de cheval il pt sy tendre. Ensuite il savana
p.123

pour considrer le pote de plus prs, et, remarquant quelques

gouttes de salive autour de la bouche de Ly-Pe, le souverain du


cleste empire les essuya avec sa manche aux armes du dragon.
Limpratrice fit observer quon rpandait ordinairement un peu
deau froide sur le visage des personnes endormies, pour les
rveiller, et les serviteurs du palais allrent aussitt en puiser, dans
le foss qui fait natre la joie, une pleine coupe, que les jeunes
suivantes de limpratrice jetrent sur la figure du docteur. Ly-TaPe est rveill en sursaut au milieu de son rve ; il aperoit devant
lui sa Majest, et, rempli deffroi, il se prosterne :
Sire, dit-il, votre sujet a mrit mille fois la mort ;
mais lImmortel tait dans les fumes du vin, et par
bonheur sa Majest est indulgente...

108

Contes et nouvelles

Hiouan-Tsong lui tendit sa noble main pour le relever et dit :


Je suis ici avec mon pouse et mes fils occup
admirer de belles fleurs qui rclament des chansons
nouvelles ; ainsi nous vous avons appel pour que vous
composiez deux pices de vers qui puissent se chanter
dans un ton brillant.
Ly-Kouei-Nien prsenta le papier fleuri et dor au pote, qui,
tout plein encore de linspiration du vin, crivit les trois pices
que voici :
I
En voyant les nues je songe votre parure, en voyant les fleurs je
songe votre visage ;

p.124

La brise du printemps caresse la jalousie de la fentre, les touffes de


fleurs richement panouies ruisslent de rose.
Si le sommet du mont Kiun-Yu-Chan ne stait pas montr devant moi,
Jaurais pu vous rencontrer, la clart de la lune, dans le sjour des
dieux.
II
La branche pourpre qui tincelle de rose rpand un frais parfum ;
Les nues et les pluies qui battent incessamment le mont Wou-Chan
attristent mon cur.
Demanderai-je ce qui retrace cette image dans le palais des Han ?
Hlas ! lhirondelle lgre se confie dans lclat dune nouvelle parure.
III
La fleur clbre et (la belle favorite) qui cause la ruine des empires,
sempressent lenvi de plaire au monarque,
Et dj toutes les deux ont obtenu dattirer son gracieux regard.
Oubliant les jalousies sans fin que lamour a fait natre 1,
La favorite sappuie au nord de la galerie des Parfums enivrants, pour
jouir du spectacle des meou-tan.

1 Lamour est dsign ici par lexpression potique de vent du printemps.

109

Contes et nouvelles

Cest superbe ! Quel talent divin ! scria lempereur


en prodiguant des loges ces trois pices de vers :

p.125

voil de quoi culbuter tous les docteurs du collge des


Han-Lin.
Il ordonna Ly-Kouei-Nien de noter ces stances et de les chanter.
Tous les musiciens de la troupe savancrent avec leurs instruments
vent et cordes, et Hiouan-Tsong les accompagna lui-mme avec
sa flte de jade

1.

Lorsque le concert fut achev, limpratrice

souleva le voile de soie brode et salua lempereur plusieurs


reprises, pour le remercier du plaisir quil lui avait procur.
Ce nest pas moi, dit alors Hiouan-Tsong, ce nest pas
moi quil faut remercier, mais bien le pote Ly-Pe.
Et l-dessus la princesse prenant une coupe enrichie de toutes
sortes de pierres prcieuses, la remplit du jus des vignes de SyLeang, et les jeunes filles du palais la prsentrent Ta-Pe qui la
vida. Sa Majest daigna aussi lui permettre de se promener dans
le parc rserv, et ordonna ses serviteurs de le suivre avec des
coupes dun vin choisi : le pote put donc se livrer de tout cur
son got favori. Depuis quil tait tabli dans le palais, chaque
jour il tait appel devant lempereur, et chaque jour laffection et
lestime de la princesse augmentaient.
Cependant Kao-Ly, le chef des gardes, conservait contre TaPe une rancune qui datait de laffaire des

p.126

bottines, et il

cherchait une occasion de sen venger. Un soir donc limpratrice


rcitait haute voix les trois pices de vers composes
loccasion des pivoines, et louait avec transport cette posie. KaoLy-Sse, stant assur quelle tait seule, saisit loccasion et

1 Lempereur Hiouan Tsong aimait beaucoup la musique : ce fut mme chez lui une

passion qui le dtourna des affaires publiques, et causa tous les malheurs de la fin de
ce beau rgne.

110

Contes et nouvelles

sadressant la princesse :
Vraiment, lui dit-il, sil ne se trompe, lesclave indigne
croit entendre son Altesse elle-mme rciter les stances
de Ly-Ta-Pe ? Quand la colre devrait semparer de
toute votre personne, vous vous plaisez au contraire
redire ces vers !
Et quest-ce qui doit exciter ce point mon courroux,
demanda limpratrice ?
Ah ! reprit Kao-Ly, coutez ce vers qui dit :
Hlas ! lhirondelle lgre se confie dans lclat dune parure nouvelle.

Ce vers fait allusion la favorite Tchao, pouse de


lempereur
Occidentaux

Tching-Ti,
1

dont

de
le

la
petit

dynastie
nom

des

tait

Han

Fey-Yen

(lHirondelle lgre).
Maintenant, dans la peinture, on reprsente un guerrier
tenant la main un bassin dor, sur lequel est une jeune
fille qui relve ses manches et danse : cette jeune fille,
cest Fey-Yen. Elle avait une taille fine et

p.127

dlicate,

une dmarche lgre et gracieuse, elle tait comme une


branche fleurie qui tremble et vacille sous la main qui la
touche. Lempereur la combla de faveurs sans gales ;
et

cependant,

qui

let

cru ?

lHirondelle

lgre

entretenait de coupables relations avec un officier de la


cour, quelle trouvait moyen de cacher dans la double
boiserie de la muraille. Un jour lempereur, en entrant
dans le palais, entendit tousser derrire la tapisserie ; il
chercha avec la main, trouva le coupable et le tua. Il

1 Tching-Ti monta sur le trne lan 32 avant J.-C. La princesse dont il est ici question

tait une comdienne dont il fut trs pris et quil leva au rang dimpratrice.

111

Contes et nouvelles

avait lintention de rpudier la princesse, mais, grce


ses artifices et ceux de sa sur, elle para le coup ;
seulement, pendant le reste de ses jours, elle ne put
reparatre la cour avec le titre dimpratrice.
Ainsi, dans cette pice de vers, Ly-Pe vous compare
lHirondelle lgre, il vous attaque et vous injurie par les
paroles que je viens de citer. Se peut-il donc, princesse,
que vous ne vous en soyez pas aperue ?
Cest que, vers le mme temps, limpratrice entretenait aussi
avec le tratre Ngan-Lo-Chan des liaisons criminelles, tant au
dehors quau dedans du palais, et toute la cour tait instruite de
cette intrigue, lexception de lempereur aveugl. Par lallusion
quil venait de hasarder, Kao-Ly avait enfonc une pine dans le
cur de la princesse, qui en conut une haine profonde pour LyPe. Elle parla de lui Hiouan-Tsong comme dun

p.128

buveur

grossier sans ducation, qui ne connaissait ni les devoirs dun


homme, ni ceux dun sujet.
Lempereur

remarqua

que

son

pouse

avait

du

mcontentement contre le pote ; il ne le fit plus appeler au


palais et, partir du jour suivant, ne linvita plus venir boire.
De son ct, Ly-Pe ne fut pas sans sapercevoir que cette
disgrce lui tait suscite par Kao-Ly ; il comprit aussi que sa
Majest avait lintention de rompre ses rapports avec lui ;
cependant plusieurs demandes quil adressa pour obtenir la
permission

de

sloigner,

restrent

sans

rponse.

Alors

il

sabandonna sans rserve son got pour le vin, passant les


jours en orgie avec Ho-Tchy-Tchang lacadmicien et sept autres
compagnons de plaisir, quon nommait alors les huit Immortels
du banquet.
Au fond de son cur Hiouan-Tsong chrissait le pote et
112

Contes et nouvelles

lestimait ; toutefois, comme le temps de ces agrables runions


au palais tait pass, par le fait il avait discontinu de le voir.
Enfin, Ly-Pe ayant plusieurs reprises sollicit la permission de
retourner dans son pays, lempereur qui navait point banni de
son cur ses anciens sentiments daffection, le fit venir et lui dit :
Vous avez de la posie dans la pense et de
lindpendance dans lme, nous vous permettons daller
pour quelque temps l o vous appellent vos vux.
Le jour tait peine coul, quil le rappela.
Vous

p.129

nous avez rendu de grands services, ajouta-

t-il ; pouvons-nous vous laisser retourner dans vos


montagnes, les mains vides ? non ; aussi tout ce dont
vous avez besoin pour le voyage vous sera fourni par
nous.
Votre sujet ne manque de rien, rpondit Ly-Pe : un
bton et quelques pices de monnaie pour acheter
chaque jour de quoi boire, voil tout ce quil lui faut.
Cependant Hiouan-Tsong donna au pote une pancarte dor,
sur laquelle il avait crit de sa main quil autorisait le docteur
parcourir tout lempire sans tre inquit de personne, en
sabandonnant, suivant son gr et son caprice, aux charmes de la
posie, et buvant dans les tavernes des villes qui se trouveraient
sur son chemin, le tout aux frais du trsor public. Dans les chefslieux de premier ordre, il devait recevoir mille kouans 1, et dans
les villes secondaires,. cinq cents. Quiconque, parmi les officiers
civils et militaires, le peuple ou larme, manquerait dgards
envers le pote serait dclar rebelle. Enfin lempereur donna en
espces Ly-Pe mille leangs dor, un vtement de soie, une

1 Le Kouan, ou enfilade de mille deniers, reprsente de nos jours 7 fr. 50 cent.

113

Contes et nouvelles

ceinture orne de jade, un fouet dor, un cheval des curies du


palais et vingt domestiques pour former sa suite.
Le pote, prostern aux pieds de sa Majest, lui exprimait sa
reconnaissance ; mais Hiouan-Tsong ajouta encore

p.130

ces

prsents deux bouquets de fleurs en or et trois flacons du vin de


son palais ; puis il permit Ly-Pe de monter cheval en sa
prsence et de sortir ainsi du milieu de la cour. Les magistrats,
ayant obtenu quelque temps de cong, offrirent boire au
docteur et lescortrent en pompe, depuis la capitale jusqu un
grand portique qui en est loign de dix lys, et les coupes se
succdrent sans relche.
Yang-Kouey, le ministre, et le chef des gardes, Kao-Ly, avaient
trop de rancune contre le pote pour se joindre au cortge. Quant
lacadmicien Ho-Tchy-Tchang et les autres intimes de Ly-Pe,
ils allrent le reconduire jusqu la distance de cent lys ; et il
stait coul trois jours depuis le dpart de la capitale, quand ils
se dirent adieu. Parmi les vers nombreux du pote, on a conserv
ceux qui ont pour titre : Adieux aux amis du palais, en retournant
dans les montagnes. En voici labrg :
Reconnaissant et fier de ldit imprial,
Il slve, comme la flamme, au milieu dune colonne de fume.
Un matin, il sloigne des acadmiciens ses amis,
Et roule tristement au gr du vent, comme la plante sans racines au gr
des flots.
Il sen va sans fatigue chanter vers le mont Tong-Wou ;
Les chants peuvent spuiser, mais les sentiments ne tarissent jamais :
Cest par ces lignes quil prend cong de ceux quil aime,
Car le bateau vient au-devant du vieux pcheur.
p.131

Vtu de soie, le bonnet de gaze sur la tte, Ly-Pe poursuit

sa route cheval, et partout o il passe on lappelle le Seigneur


aux habits de soie. En effet, sa dpense dans les villes et le vin

114

Contes et nouvelles

quil boit aux tavernes, tout cela est pay par le trsor. Bientt il
arrive dans le Kin-Tcheou et l il retrouve sa femme ; les
magistrats du lieu, instruits du retour de Ly-Pe dans sa famille,
viennent lui prsenter leurs hommages et leurs flicitations : il ne
se passe pas un jour sans banquet.
Cependant les heures fuient, les mois se succdent avec
rapidit ; la moiti dune anne stait coule lorsque Ly-Pe
annona sa femme quil allait se remettre en route pour visiter
les fleuves et les montagnes. Cette fois, ne portant que les
modestes insignes dun lettr, et tenant cache sur lui la pancarte
donne par lempereur, il emmne pour tout cortge un petit
domestique et choisit un ne pour monture. Bien dcid
voyager ainsi, il part ; dans les villes de premier et de second
ordre, la pancarte est un talisman qui lui obtient tout ce quil veut
consommer dans les cabarets.
Enfin, comme il passait sur les frontires du district de Hoa-Yn,
il entendit dire par les habitants que le gouverneur de ce pays
commettait des exactions et tyrannisait le peuple. Ly-Pe conut
lide daller lui donner une leon : il va droit au palais du
magistrat, fait retirer son domestique, et, rest seul, il pousse
son ne en avant

p.132

jusque dans la cour, aux portes mme de

lhtel, o il frappe trois fois.


Le gouverneur tait dans la salle daudience, occup aux
affaires publiques ; la vue de cet tranger, il scrie plusieurs
reprises et avec impatience :
Cest insupportable ! cest horrible ! Qui ose insulter
ainsi et narguer un magistrat suprieur, le pre et la
mre du peuple ? Allez, dit-il aux huissiers du tribunal,
amenez-moi cet inconnu afin que je linterroge.
Le pote feignit davoir bu, et il ne rpondit aucune des
115

Contes et nouvelles

questions du magistrat, qui le remit immdiatement aux mains


des geliers pour le conduire en prison.
En attendant que la raison lui revienne, ajouta le
gouverneur, je vais lui faire un joli procs, et demain la
sentence sera prononce.
Les geliers obirent, et Ly-Pe fut mis au cachot ; mais il
frisait sa moustache et souriait en regardant lintendant des
prisons.
Cet homme est fou, dit lofficier, il a perdu la tte !
Non, rpondit Ly-Pe, je ne suis pas fou, je nai pas
perdu la tte.
Alors, reprit lintendant, si vous avez votre raison,
dressez donc une requte... Qui tes-vous ? Pourquoi
entrer ainsi avec votre ne jusque dans le palais et
braver arrogamment son Excellence ?
Bien, rpartit le pote, je vais dresser une requte :
donnez-moi un pinceau et du papier. On plaa

p.133

devant lui sur une table les objets quil demandait, et,
poussant lcart lintendant des prisons, il le pria de
vouloir bien se tenir distance pendant quil crirait.
Dfinitivement le pauvre homme est fou, pensa lofficier, que
va-t-il barbouiller ? Or, voici la requte du pote.
Celui qui dresse cette requte est natif de Kin-Tcheou, son nom est
Ly-Pe.

lge

de

vingt

ans,

ses

talents

littraires

taient

immenses ; quand il agitait son pinceau les esprits et les dmons


versaient des larmes ; les huit Immortels de Tchang-Ngan retirs
sur la rivire des Bambous lappellent le Grand Hermite. En crivant
une rponse aux Barbares dans leur propre langue, il a rpandu le
bruit de sa renomme dans toutes les villes de lempire. Partout o
savance le char de jade, il laccompagne ; le palais des clochettes

116

Contes et nouvelles

dor est le lieu quil habite ; le bouillon quon lui a servi trop chaud
est remu par la main impriale ; la manche de sa Majest essuie la
salive de ses lvres ; le chef des gardes Kao-Ly lui chausse ses
bottines, le ministre Yang-Kouei broie son encre. Celui qui a eu
lhonneur dentrer cheval jusquau palais du Fils du Ciel, ne peut-il
donc se permettre de pntrer dans lhtel du gouverneur de HoaYn, mont sur un ne ? Voici, pour preuve de ce quil avance, la
pancarte impriale, o vous lirez ses titres.

Sa requte acheve, Ly-Pe la prsente lintendant des


prisons, qui y jette les yeux et devient si tremblant quil est prs
de svanouir. Il frappe la terre de son front, il se confond en
tmoignages de respect.

p.134

Docteur, vnrable docteur, scrie-t-il, je suis un


misrable, un officier bien aveugle ! mais je ne suis la
cause de rien ; on mavait donn des ordres. Puis-je
esprer que dans votre gnrosit, vaste comme les
mers, vous daignerez excuser mon crime ?
Ce nest pas vous que je men prends, rpondit LyPe ; seulement je veux que vous alliez dire votre
commandant que je suis muni dune pancarte de la main
de sa Majest : il se repentira de mavoir fait jeter en
prison.
Lintendant partit en faisant mille salutations, et courut
prsenter la requte au gouverneur en lui racontant ce quil
venait dapprendre. A cette nouvelle, le magistral fut interdit
comme un enfant qui entend gronder la foudre sans pouvoir
trouver un trou pour se cacher. Il se rendit en hte dans la prison
de Ly-Pe pour lui faire ses excuses, et l, prostern :
En vrit, lui dit-il, le stupide magistrat a si peu de
clairvoyance quil ne sait pas discerner le mont TayChan ! Cest par pure ignorance et sans nulle mauvaise

117

Contes et nouvelles

intention quil a commis ce crime ; il vous supplie donc


de vouloir bien lui pardonner.
Ds

quils

furent

instruits

de

cette

affaire,

tous

les

fonctionnaires du district vinrent saluer le pote et intercder


pour le gouverneur ; ils le prirent de sasseoir la premire
place dans la salle daudience. L, les crmonies acheves, LyPe dploya la pancarte impriale

p.135

et la donna lire aux

magistrats assembls.
Voyez, leur dit-il : Quiconque, parmi les officiers
civils ou militaires, le peuple ou larme, lui manquera
dgards, sera considr comme rebelle. Daprs ce
texte, quel chtiment avez-vous mrit ?
Et les magistrats, ces mots de ldit imprial, staient de
nouveau prosterns tous ensemble, et ils redoublaient leurs
salutations, en rptant :
Nous avons mille fois mrit la mort !
Cependant, en les voyant tous si dsols, si suppliants, Ly-Pe
se mit sourire.
Ainsi, leur dit-il, vous recevez de sa Majest des
emplois et des traitements ! serait-ce par hasard pour
tyranniser et opprimer le peuple ? Changez donc de
conduite, effacez vos torts passs, et vous viterez une
humiliante punition.
Les magistrats avaient joint les mains en entendant ces
paroles : chacun deux en particulier sen souvint et sy conforma,
et personne nosa se laisser aller aux mmes fautes. On prpara
un

grand

festin

dans

la

salle

daudience,

et

Ly-Pe

fut

magnifiquement trait : on ne se spara quau bout de trois


jours. Quant au gouverneur de Hoa-Yn, il purifia son cur, revint

118

Contes et nouvelles

des sentiments de justice et fut par la suite un excellent


magistrat.
Toutefois, la nouvelle de cette aventure stant rpandue dans
la province, on en conjectura gnralement

p.136

que le docteur

Ly-Pe faisait une tourne incognito, pour examiner les murs du


pays et surveiller la conduite des magistrats ; et il ny en eut
aucun qui ne renont ses habitudes de cupidit pour adopter
des principes meilleurs ; aucun qui, de pervers quil tait, ne
devint honnte et vertueux.
Le pote parcourut lun aprs lautre le pays de Tchao, de Wei,
de Yen, de Tsin, de Tsy, de Leang et de Tsou, choisissant les
fleuves et les montagnes pour lieu de halte dans les tavernes et
pour sujet de vers. Mais, loccasion de la rvolte de Ngan-LoChan 1, lempereur stait retir dans le pays de Cho, avait fait
prir son favori Yang-Kouey au milieu de larme, et pendre
limpratrice dans une pagode bouddhique, Ly-Pe, afin dviter
ces troubles, alla se cacher au mont Lou-Tchan.
Lorsque Tching-Wang-Ling, gnral en chef, commandant du
sud-est, profitant des circonstances, songea monter sur le
trne, il se souvint de ce quon avait dit des talents de Ly-Pe, le
fora de descendre de sa montagne et voulut lui donner une
place que le pote ne pouvait accepter sans trahison. Il refusa
donc cette offre, mais il fut retenu au camp du gnral.
Plus tard, ds que Sou-Tsong fut proclam

p.137

empereur

lgitime Ling-Wou, il nomma pour commandant en chef de la


cavalerie Kouo-Tse-Y, celui-l mme que Ly-Pe avait arrach la
mort. Les deux capitales taient rentres dans le devoir, quand

1 Ngan-Lo-Chan, turc rfugi en Chine, devint le favori de Hiouan-Tsong, se rvolta

contre son matre, en 755, battit ses armes, entra dans la capitale, do le souverain
stait enfui, et se fit dclarer empereur.

119

Contes et nouvelles

arriva la nouvelle de la rvolte mdite par Tching-Wang. Or, ce


fut Kouo-Tse que lempereur Sou-Tsong envoya pour chtier les
rebelles ; ceux-ci furent dfaits ; le pauvre pote parvint
chapper au carnage, et il tait arriv en fuyant jusqu
lembouchure du Yang-Kiang, lorsque le poste qui gardait le
passage larrta.
On le prit pour un des complices de la rvolte et on le
conduisit devant le gnral en chef ; mais ctait Kouo-Tse... Il
reconnat son librateur, et, renvoyant avec duret le soldat qui
lamne, lui-mme il dtache les liens du captif, le fait asseoir sur
son sige, puis, sinclinant vers lui et le saluant avec politesse :
Docteur, lui dit-il, si autrefois vous naviez rendu un
aussi clatant service un inconnu sur le march de la
capitale, quarriverait-il aujourdhui ?
L-dessus il lui fit apporter du vin pour calmer sa frayeur, et,
aprs quelques nuits de repos, le pote fut tout fait remis.
Le gnral Kouo-Tse se chargea de justifier Ly-Pe aux yeux de
lempereur ; il lui rappela les services rendus par le docteur
Hiouan-Tsong, quand il avait crit la rponse aux Barbares de PoHai, et loua ses talents remarquables, dont on pouvait tirer un
grand parti. Cest

p.138

ainsi que le bienfait eut sa rcompense. On

a raison de dire :
Si deux feuilles flottent de compagnie en retournant dans locan,
Les hommes nauront-ils pas dans la vie une occasion de se
rencontrer ?

Cependant Yang-Kouey avait t puni de mort, et Kao-Ly, de


son ct, envoy en exil. Hiouan-Tsong

tait retourn du pays

de Cho dans la capitale, pour y vivre en qualit dempereur


1 Il vivait encore, et lui-mme stait choisi un successeur en abdiquant entre les mains

de son fils.

120

Contes et nouvelles

honoraire. Il fit un si grand loge de Ly-Pe devant Sou-Tsong que


ce nouveau monarque voulut le nommer son historiographe de la
gauche. Mais le docteur objecta que les embarras srieux et
multiplis dune semblable fonction ne lui permettraient pas de
vivre dans la joyeuse indpendance laquelle il tait habitu. Il
ne voulut point accepter, fit ses adieux au commandant KouoTse-Y et sen alla se promener en bateau sur le lac Tong-Ting

puis il traversa de nouveau le Kin et le Ling-Tcheou et vint jeter


l'ancre aux bords du fleuve Tsay-Chy.
Or, cette nuit-l, la lune brillait, il faisait clair comme en plein
jour ; Ly-Pe soupait sur le fleuve, lorsque tout coup, au sein des
airs, retentit un concert

p.139

de voix harmonieuses qui peu peu

sapprochrent du bateau ; nul homme bord nentendit ces voix


qui ne rsonnaient quaux oreilles du pote. Puis il sleva
aussitt un grand tourbillon au milieu des eaux : ctaient des
baleines qui se dressaient debout en agitant leurs nageoires ; et
deux jeunes immortels, portant la main des tendards pour
indiquer la route, arrivrent en face de Ly-Pe. Ils venaient de la
part du matre des Cieux le prier de retourner prendre sa place
dans les rgions suprieures. A cette vue, les gens de lquipage
tombrent renverss par la frayeur ; et peine avaient-ils repris
leurs sens, quils virent le pote assis sur le dos dune baleine 2,
les voix harmonieuses guidaient le cortge... Bientt tout disparut
la fois dans les nues !
Le lendemain cette nouvelle fut raconte par les mariniers
dans

le

district

voisin ;

deux

des

parents

du

pote

la

communiqurent respectueusement lempereur, qui fit lever


1 Grand lac dans la province de Ho-Nan.
2 Ce dnouement, un peu puril bien quassez potique, est un des sujets favoris que

depuis longtemps les artistes chinois se plaisent reproduire : les groupes de


porcelaine, si communs en Europe, qui reprsentent un homme cheval sur un poisson
monstrueux, ne sont autre chose que lapothose du pote Ly-Ta-Pe.

121

Contes et nouvelles

limmortel Ly-Pe, sur les bords de ce fleuve, un temple dans


lequel on devait offrir des sacrifices au printemps et lautomne.
Dans lanne ta-ping-hing-kouey, du rgne de

p.140

Ta-Tsong

de la dynastie des Song 1 , un lettr qui traversait les eaux du


Tsay-Chy, par une belle nuit de clair de lune, aperut une voile de
soie qui venait de loccident ; la proue de ce bateau on
remarquait un criteau blanc sur lequel taient peints ces deux
mots : Chy-Pe (le Prince de la posie.) Aussitt le lettr se mit
chanter haute voix les vers suivants :
Quel est lhomme qui au milieu du fleuve prend le titre de Prince des
potes ?
Quil veuille bien donner un chantillon de son prcieux talent.

Et celui qui voguait dans la nacelle rpondit sur le mme ton :


Dans le silence de la nuit, ne te hasarde pas entamer une pice de
vers dcousue ;
Crains dirriter ltoile de Vnus, qui va se plonger dans les ondes
fraches du fleuve.

Le

lettr

fut

trs surpris de

cette

rponse ;

il

voulut

sapprocher pour claircir la chose : le frle esquif tait disparu


au sein des flots. Lhomme qui le montait avait une robe violette
et un bonnet de gaze, sa dmarche tait lgre comme celle dun
immortel : il svanouit dans la direction du temple de Ly-Ta-Pe,
o le lettr le suivit par un instinct de curiosit ; mais ltre
surnaturel se droba

p.141

sa vue au milieu de ldifice. Alors le

jeune homme vit bien que celui dont il avait entendu la voix
rpter les vers sur le mme ton, tait limmortel Ly-Pe luimme.
De nos jours encore, on appelle le docteur fameux lImmortel
qui aimait boire, le Prince de la posie. Tout le monde le place
1 Ta-Tsong monta sur le trne lan 976 de J.-C.

122

Contes et nouvelles

au premier rang, et dit de lui :


En crivant aux Barbares avec leurs propres caractres, il dploya un
talent divin ;
Le Fils du Ciel daigna de sa main impriale remuer le bouillon dans la
coupe quil lui prsenta.
Lui seul il est parti dans les airs, mont sur une baleine :
Le fleuve Tsay-Chy, qui emprunte ses eaux au Kiang, en a gard un
pieux souvenir.

123

Contes et nouvelles

LE LION DE PIERRE
Lgende
@
p.145

Dans le ressort du district de Teng-Tcheou se trouve le

village de Chy-Teou-Tong ; les habitations, construites en terre,


sont trs rapproches les unes des autres et font face au fleuve.
Il y a dans cet endroit beaucoup de mchantes gens, et vous en
trouveriez fort peu qui pratiquent la vertu.
Ctait l cependant que demeurait un certain Tching-TongTsouy, homme plein de probit, qui mettait sa joie dans
laumne, et ne se querellait point avec ses voisins. Son pouse,
Tchang-Chy, avait reu de la nature un caractre essentiellement
doux et affable ; elle dirigeait son mnage avec zle et conomie.
Cette femme donna le jour un fils qui fut nomm Tsouy-Youen ;
dou dun esprit vif et dune rare sagacit, ce jeune

p.146

homme

avait, lge de dix-huit ans, lu et relu le livre des vers et les


ouvrages classiques : aussi son pre et sa mre laimaient
comme une perle prcieuse quon cache dans le creux de sa
main.
Un jour, un vieux bonze vint demander laumne la porte de
Tching-Tong. Celui-ci, rajustant la hte ses vtements, courut
au-devant du religieux. Quand son hte fut assis dans la salle,
Tching se prosterna en sa prsence et sexcusa humblement de
navoir pas t plus prompt accueillir sa visite.
Le religieux layant aussitt relev, rpondit :
Le pauvre bonze ne savait trop sil devait entrer ou
retourner sur ses pas, et il attendait que vous vinssiez le
recevoir.

124

Contes et nouvelles

L-dessus, Tching fit prparer un repas maigre pour le bonze ; il


le servit de son mieux, et quand on fut table, il lui demanda o
il allait.
Le pauvre religieux, rpondit

celui-ci, arrive

du

couvent de Ou-Tay-Chan (la montagne des cinq tours),


et, voyageant comme une vapeur errante, il est arriv
jusquici exprs pour vous voir : il a quelque chose
vous communiquer.
Le grand homme, interrompit Tching, en joignant les
mains avec respect, est venu demander laumne ou
peut-tre les vivres prescrits par la loi, et dont il a
besoin pour continuer sa route : le vieux Chinois serait-il
assez grossier pour les lui refuser ?

p.147

Voil un homme de bien , songea en lui-mme le religieux,


puis il ajouta :
Non, le pauvre bonze nest pas venu pour demander
laumne ; mais il a su dans son pays natal quil doit y
avoir une inondation terrible ; ainsi, faites disposer des
bateaux, afin dtre prt fuir au jour du danger. Voil
ce que javais cur de vous annoncer ; je nai rien de
plus vous dire.
Tching

ayant

cout

ces

paroles,

demanda

avec

empressement quel jour le flau devait se dclarer.


coutez, dit le bonze : vous connaissez le Lion de
pierre qui est au pied de larcade Pao-Tsy, dans la rue de
lEst ; lorsque des larmes de sang paratront dans ses
yeux, vous devrez tre prt partir.
Puisquun si grand malheur nous menace, reprit
Tching, il serait bien den avertir tous les gens du village.

125

Contes et nouvelles

Vos voisins sont tous de mchantes gens, rpliqua le


bonze en souriant : quelle confiance auraient-ils dans
mes avis ? Mais vous, Tching-Tong, vous avez cru en
moi, et vous chapperez au dsastre... Et cependant
vous ne laisserez pas que dtre expos de grands
chagrins et envelopp dans de fcheuses affaires.
Et ces prils, me coteront-ils la vie ?
Non, rpondit le religieux, rassurez-vous. Donnezmoi un pinceau et du papier, je vais crire quelques
lignes que je vous laisserai, afin que vous gardiez ces
choses en votre mmoire.

p.148

Cest le ciel qui envoie les grandes eaux et les inondations ;


Sil se rencontre des animaux dous de sympathie, et pleins dune
gnreuse reconnaissance,
Sauvez-les ; mais si cest un homme, ny prenez pas garde !...
Le bienfait produit lingratitude, la dette de la reconnaissance sacquitte
par les douleurs de la prison.

Tching lut ces vers sans en comprendre le sens,


Un jour venir, lui dit le bonze, ils seront intelligibles
pour vous.
Puis aprs avoir achev le repas maigre, il prit cong de son hte.
Vainement Tching lui offrit dix leangs titre de prsent.
Le pauvre religieux est une vapeur errante, objecta
celui-ci ; quoi lui servirait cet argent ?
Et il partit sans rien accepter.
Le premier soin de Tching fut de faire part sa femme de tout
ce quil venait dapprendre ; et aussitt ils envoyrent au bord du
fleuve Jaune trois domestiques pour louer dix grandes barques.

126

Contes et nouvelles

Pourquoi donc tous ces prparatifs ? demandaient les


gens du village.
Et Tching rpondit qutant menac dune inondation terrible, il
rassemblait des bateaux pour chapper au flau. Les voisins
riaient de tout leur cur cette explication ; et Tching supportait
patiemment leurs railleries. Chaque jour il envoyait sa femme
larcade de la rue de lEst voir si le Lion de pierre versait des
larmes de sang.
Depuis plusieurs semaines la bonne dame allait et

p.149

venait,

continuant le cours de ses observations, lorsquun jour deux


bouchers voisins du monument lui demandrent le motif de cette
dmarche. Celle-ci rpondit navement leur question ; et,
peine fut-elle partie, que ces hommes grossiers samusrent
ses dpens,
En vrit, dirent-ils, il y a des tres bien stupides et
bien fous ! Depuis des mois entiers le temps est sec :
quelle inondation peut-on craindre ? et puis, qui a jamais
vu des larmes de sang couler des yeux dun lion de
pierre ?
Or, le lendemain du jour o ils staient si bien moqus de la
vieille dame, les deux bouchers, aprs avoir tu un porc,
barbouillrent de son sang les yeux du Lion. Ds que Tchang-Chy
sen aperut sa visite accoutume, elle courut porter cette
nouvelle son mari. Aussitt Tching ordonna ses domestiques
de rassembler les meubles et les ustensiles de la maison, et de
porter tous ces objets bord des bateaux.
En ce moment le soleil dardait ses plus ardents rayons, et la
chaleur du jour dvorait ceux qui restaient immobiles dehors.
Tching-Tong runit les gens de sa maison, jeunes et vieux, et
tous ensemble ils sembarqurent. Lorsque le soleil plus ple
127

Contes et nouvelles

dclina lhorizon, des nuages noirs samoncelrent, une grosse


pluie tomba par torrents ; et, dans la nuit du troisime jour, les
eaux du fleuve subitement dbordes se prcipitrent au milieu
du village. En un instant, habitants et habitations

p.150

entrans

ple-mle prirent dans les flots : environ vingt mille personnes


trouvrent la mort dans cet affreux

dsastre. Ainsi

cette

population qui accumulait sur sa tte une masse de crimes, le ciel


voulut quelle ft anantie et dispart victime du flau ; tandis
que Tching-Tong et son pouse Tchang-Chy, qui seuls se
plaisaient pratiquer la vertu, il songea les sauver, en les
faisant avertir par un homme inspir.
Ce jour-l donc les dix grands bateaux de Tching, obissant
limpulsion des eaux dbordes, furent attirs au milieu du
courant du fleuve ; bientt les rocs levs du rivage sabmrent
avec fracas au fond des vagues.
Dabord les navigateurs aperurent un grand singe noir
apprivois, qui essayait en vain de se maintenir au-dessus des
flots prts lengloutir. A cette vue Tching dit ses gens :
Tendez-lui de longs btons de bambous quil puisse
saisir.
En effet le singe par ce moyen parvint sain et sauf sur le rivage.
Drivant toujours en ligne droite avec le courant, les bateaux
furent ports prs dun arbre flottant sur lequel tait un nid de
corbeau. Les petits, peine clos, ne prenaient point leur vol ;
mais lhonnte Tching dit ses domestiques de les soulever avec
des gaffes ; et toute la couve, dployant ses petites ailes,
senfuit et fut sauve.
p.151

Enfin, dans un endroit o le fleuve fait un circuit, ils

remarqurent un homme qui, entran par la violence des eaux et

128

Contes et nouvelles

sur le point dtre submerg, criait au secours.


Allons vers lui, dit aussitt Tching, courons ;
Mais, cher poux, objectait Tchang-Chy, noubliez pas
les paroles prophtiques du bonze : Mais si cest un
homme, ny prenez pas garde !
Quimporte, rpondit Tching, nous avons dj sauv
des tres dun moindre prix, et lorsquil sagit dun
homme, est-ce le cas de se montrer sans piti !
A ces mots il ordonna dallonger des btons de bambous laide
desquels linconnu arrach la mort put gagner le bateau ; puis il
lui fit donner des vtements en change des siens qui taient
mouills.
Le

lendemain

la

pluie

cessa,

et

Tching

envoya

des

domestiques vers sa demeure... Que voient-ils ? tout le village a


t couvert de sable par la violence de linondation : la maison de
leur matre, bien que fortement endommage, est la seule qui
nait pas t dtruite par le flau. Ils rapportrent cette heureuse
nouvelle Tching-Tong ; et celui-ci, aprs avoir charg des
ouvriers de rparer les dgts, dbarqua chez lui comme il en
tait sorti, avec tous les siens, grands et petits. Quant ses
voisins, ceux qui revinrent sous leurs toits, taient dans la
proportion dun ou deux sur dix.
Cependant Tching voulut savoir si lhomme quil avait

p.152

sauv tait dans lintention de retourner dans sa famille ; mais


ses questions linconnu rpondit, en pleurant :
Votre serviteur est le fils du boucher Lieou, qui
demeurait au pied de larcade du Lion de pierre ; son
nom est Lieou-Yng. Ses parents ont-ils pri victime du
flau, ou sont-ils encore vivants ? il lignore ; mais la

129

Contes et nouvelles

maison quils habitaient a disparu. Le plus ardent dsir


de votre serviteur, seigneur Tching, serait dtre le valet
qui porte votre parasol, esprant ainsi vous tmoigner sa
reconnaissance pour le grand bienfait dont il vous est
redevable.
Eh bien ! rpondit Tching, restez donc prs de nous,
vous y serez trait comme un fils adoptif.
Lieou-Yng

accepta

cette

offre

avec

les

marques

du

plus

respectueux dvouement.
Mais le temps vole, rapide comme la flche ; les jours et les
mois passent comme la navette du tisserand. Depuis la moiti
dune anne Tching tait de retour dans sa maison, lorsque la
mre de lempereur rsidant Tong-King, la princesse Tchang,
perdit un prcieux cachet de jade, sans quelle pt savoir o il
avait t gar. Aussitt lempereur Jin-Tsong

fit afficher dans

toutes les provinces un dit portant que quiconque dsignerait le


lieu o se trouvait le cachet perdu serait promu un grade lev
dans la magistrature.
p.153

Or, cette nuit-l, Tching vit en rve un homme inspir qui

lui dit :
Aujourdhui limpratrice a gar un cachet de jade ;
cet objet prcieux est tomb dans le bassin de porphyre
octogone, au fond du palais rserv. Instruit des vertus
secrtes qui vous honorent, le matre du ciel menvoie
tout exprs pour vous donner cet avis : faites partir
votre fils pour la capitale, afin que, par cette dclaration,
il obtienne la rcompense promise.
A son rveil Tching-Tong racontait sa femme le rve quil
1 Lempereur Jin-Tsong, de la dynastie des Song, monta sur le trne en 1023.

130

Contes et nouvelles

venait davoir, quand les gens de la maison vinrent apprendre


qu la porte du prfet de Teng-Tcheou tait affiche une
dclaration entirement conforme au rapport entendu pendant la
nuit, de la bouche de ltre surnaturel. La joie de Tching fut au
comble, et il voulait envoyer son fils chercher la capitale la
magistrature promise par ldit ; mais sa femme sy opposa.
Nous navons quun enfant, disait-elle, devons-nous le
laisser sloigner de nous : la fortune et la noblesse sont
des choses que le ciel donne avec la naissance ! Croyezmoi, cher poux, nesprez rien de cette affaire.
Comme elle parlait ainsi, Lieou-Yng sapprocha de ceux dont il
tait le fils adoptif.
Votre jeune fils, leur dit-il, na point encore acquitt
envers vous la dette de la reconnaissance : puisquun
envoy cleste est venu vous donner cet avis, il me
serait bien doux daller la capitale, en place de mon
frre ; si la dclaration faite sa

p.154

Majest me vaut

une rcompense quelconque, je reviendrai la dposer


aux mains de votre cher fils.
Cette proposition plut beaucoup Tching-Tong, qui fournit
largent ncessaire au voyage et en ordonna les prparatifs ; le
lendemain Lieou-Yng, tout dispos se mettre en route, fit ses
adieux sa famille adoptive. Le vieux Tching lui renouvela
plusieurs reprises ses recommandations :
Si laffaire russit, lui dit-il, ne sois pas ingrat.
Le jeune homme promit et sloigna.
Il partit donc dans la direction de Tong-King, arriva bientt
aux portes de la ville et se rendit enfin lentre du palais
imprial. L, il remit une demande daudience aux gardes qui

131

Contes et nouvelles

lintroduisirent prs du matre des requtes ; et Lieou-Yng, ayant


dclin ses noms ce magistrat, lui dclara le lieu on se trouvait
le cachet perdu.
Le matre des requtes fit immdiatement conduire ltranger
lhtel des Postes, en le priant dattendre au lendemain, et se
hta

daller

communiquer

lempereur

une

nouvelle

si

importante. Jin-Tsong manda limpratrice-mre, et linterrogea


ce sujet. La princesse se souvint qutant alle en compagnie des
jeunes filles du palais admirer lclat de la lune pendant une belle
nuit dautomne, elle stait approche du bassin de porphyre
octogone, et quen plongeant sa main dans leau, elle stait
laisse choir par mgarde. En effet, une des filles de sa suite
ayant reu lordre de descendre dans le bassin, pour sassurer du
fait, le cachet sy trouva.
p.155

Aussitt lempereur fit venir Lieou-Yng au palais, et lui

demanda comment il avait t inform de la prsence du cachet


au fond du bassin de porphyre. Le jeune homme parla sans
mystre, et dit sa Majest quun avis lui avait t donn en
songe par un tre surnaturel.
Je vois bien, scria alors Jin-Tsong, que vous avez
accumul des mrites secrets.
L-dessus il dcora Lieou-Yng du titre de second gendre de
lempereur et lui

donna pour pouse la seconde

fille de

limpratrice.
Le

fils

adoptif

de

Tching-Tong

tmoigna

au

prince

la

reconnaissance dont il se sentait pntr : son bonheur et sa joie


taient leur comble. Quelques jours aprs, lempereur fit
disposer le palais du Fou-Ma (gendre de sa Majest), quil affecta
pour rsidence Lieou-Yng. Arriv tout dun coup au fate des
honneurs, des dignits et du pouvoir, le jeune ingrat oublia
132

Contes et nouvelles

entirement ses anciens bienfaiteurs.


Cependant depuis quil tait parti, et il y avait de cela deux
mois, Tching-Tong attendait matin et soir, avec une extrme
impatience,

quelque

nouvelle

de

Lieou ;

lorsque,

sur

ces

entrefaites, un homme venu de la capitale rpandit le bruit que


ce mme Lieou, lev la dignit de gendre de lempereur, tait
environn dune grande gloire. Daprs cela Tching se dcida
envoyer son fils Tsouy-Youen, accompagn dun domestique
affid, vers Lieou-Yng. Le fils respectueux prit cong

p.156

de ses

parents et se dirigea vers la rsidence impriale. Il ne tarda pas


arriver au but de son voyage ; il chercha immdiatement une
htellerie o il put descendre, et ds le lendemain se rendit aux
portes du palais du Fou-Ma, pour avoir des informations.
Au moment o il se prsentait lentre de lhtellerie, des
coureurs arrivrent en criant dune voix hautaine :
Place ! voil sa Seigneurie !
Tsouy-Youen se tint debout ct de la porte, attendant
Lieou-Yng au passage. Celui-ci parut bientt mont sur un
cheval ; il savanait rapidement dans la direction du palais ;
mais, ds quil aperut son frre qui sapprochait avec lintention
vidente de le reconnatre, il scria dune voix courrouce :
Quel est cet audacieux qui ose insolemment me
barrer le chemin ! A moi ! gardes, saisissez-le !
Frre, frre, interrompit Tsouy-Youen, pourquoi donc
me refuser connaissance ?
Mais le nouveau seigneur, toujours furieux, se contenta de
rpondre :
Est-ce que jai un frre ?
Et, sans plus dexplications, Tsouy-Youen, entran dans le palais,
133

Contes et nouvelles

subit le chtiment terrible de la bastonnade : il reut trente


coups.
Quelle horreur ! La violence du supplice avait dchir en
lambeaux la peau et la chair de cet infortun, le sang ruisselait
sur tout son corps ; et dans cet tat il fut jet en prison. Inform
des mauvais traitements dont on

p.157

accablait son matre, le

domestique, qui tait rest lhtellerie, accourut et demanda la


permission de le voir : elle lui fut refuse.
Tsouy-Youen

avait

racont

sa

douloureuse

histoire

aux

geliers, et ceux-ci mus de compassion sempressrent de lui


procurer quelque soulagement. Mais hlas ! lev au sein de
laisance, pouvait-il rsister un changement de situation si cruel
et si inopin ? En proie aux tourments de la faim et de la soif, il
aurait bien voulu porter sa bouche un mets savoureux, quand
tout coup un singe franchit la porte et entra dans la prison : il
portait un peu de viande cuite, quil prsenta au captif.
A la vue de lanimal, Tsouy-Youen se rappela ce quavait fait
son pre lpoque de linondation, et trouva que ce singe
ressemblait beaucoup celui quil avait sauv ce jour-l ; il prit
donc et mangea cette viande. Quelques jours scoulrent, au
bout desquels le singe reparut avec des vivres ; et il continua
ainsi de pourvoir aux besoins de Tsouy-Youen. A force de le voir,
les geliers connurent la cause qui le faisait agir, et ils se
disaient :

Voyez,

les

animaux

sont

susceptibles

de

reconnaissance, tandis que lhomme est ingrat !


Le singe ne cessait donc pas daller et de venir, lorsquun jour,
de lautre ct de la muraille, arrivrent une dizaine de corbeaux
qui tous, rassembls dans la

p.158

prison, se mirent pousser des

cris douloureux. Ce doivent tre l, songea Tsouy-Youen, les


134

Contes et nouvelles

oiseaux auxquels mon pre a sauv la vie , et il ajouta haute


voix :
Si vous avez pour moi quelque piti, allez de ma part
auprs de mon pre et de ma mre leur porter une
lettre.
Les corbeaux comprirent sa pense, et ils se mirent battre des
ailes devant le prisonnier. Alors, grce au pinceau et au papier
que les geliers lui avaient procurs, Tsouy-Youen crivit un
billet, quil attacha la patte dun des corbeaux ; et loiseau prit
immdiatement son vol.
Il lui fallut peu de temps pour se rendre la demeure du vieux
Tching-Tong. Assis ct de sa femme, celui-ci stonnait avec
elle de ce quil narrivait aucune nouvelle de leur enfant chri.
Tout aussitt un oiseau vient sabattre sur le bord de la table.
Tching tonn ne sait que penser ; il regarde la patte du
corbeau :...

une

lettre

est

attache.

Il

louvre

avec

empressement ; cest lcriture de son fils !... Ce billet lui fait


connatre lingratitude de Lieou-Yng, et les maux que Tsouy
souffre dans sa prison.
A la lecture de cette lettre Tching clate en sanglots, et quand
la pauvre mre apprend la cause de cette douleur, elle mle ses
larmes celles de son poux.
Je vous lavais bien dit ds le commencement, scriet-elle : il ne fallait pas garder cet homme ! Maintenant
les

p.159

bienfaits ont engendr une inimiti terrible ;

notre fils est plong dans un abme de maux, et qui sait,


hlas ! sil sera possible de len tirer !
Ainsi, ajouta Tching, les animaux ont connu la vertu,
et lui, qui a un cur dhomme. il a pu arriver cet excs

135

Contes et nouvelles

de perversit et dingratitude ! Eh bien ! il faut que jaille


moi-mme la capitale, afin de savoir si tout ceci est
vrai ou faux.
Allez, lui rpondit Tchang-Chy, notre fils est dans la
douleur ; htez-vous, courez !
Ds le lendemain Tching ayant dispos ses bagages, dit adieu
sa femme et partit. En peu de temps il arriva la capitale,
chercha un logement ; et, ds que le jour parut, il se mit
parcourir la ville pour avoir des nouvelles, lorsque le domestique
qui avait accompagn son fils soffrit subitement ses regards.
Couvert de haillons, le pauvre homme allait mendier aux
portes : il neut pas plus tt aperu son matre quil se prcipita
dans ses bras en fondant en larmes. Tching-Tong, suffoqu par la
douleur, le questionnait avec empressement : il apprit de lui tous
les dtails de cette fatale aventure ; toutefois il se refusait y
croire, il voulait courir au palais, pntrer jusqu Lieou-Yng et le
voir. Mais le fidle serviteur le retint de toutes ses forces et
lempcha de partir : il redoutait pour son matre la violence du
nouveau prince.
p.160

Pendant ce temps, on annona que le gendre de

lempereur allait passer ; et toute la population fuyait devant son


cheval. Tching-Tong se plaa debout en face de lhtel pour
lattendre ; et ds que le parvenu fut arriv prs de lui, le
vieillard scria :
Lieou-Yng, mon fils, aujourdhui que vous tes riche
et combl dhonneurs, avez-vous oubli votre pre ?
Le Fou-Ma leva les yeux, et reconnaissant son bienfaiteur, il
passa sans dtourner la tte. Cependant le vieux Tching
sattachait aux pas de son cheval et courait aprs lui ; il parvint

136

Contes et nouvelles

jusquaux portes du palais, quon ne lui permit pas de franchir.


Emport par la colre, le vieillard scriait :
Que tu ne me reconnaisses point, passe encore ; mais
pourquoi

fais-tu

endurer

mon

fils

de

si

cruels

tourments au fond dun cachot ?


L-dessus il se rendit au palais du juge Pao-Kong 1 , pour y
dposer une requte daccusation.
Prcisment Pao-Kong revenait de brler des parfums dans le
temple : Tching se jeta genoux la tte de son cheval et lui
prsenta sa ptition. Aprs lavoir introduit dans le palais, le juge
adressa des questions dtailles au pauvre vieillard, qui raconta
laventure non sans verser bien des larmes, tant la douleur
laccablait.

p.161

Restez ici, dans mon htel, lui dit Pao.


Et il envoya un huissier du tribunal la prison, sinformer auprs
des geliers sils avaient sous leur garde un individu appel
Tsouy-Youen.
Oui, oui, dirent ces derniers ; tel mois, tel jour, on la
mis au cachot ; toute nourriture lui est refuse ; il est
trait avec la dernire cruaut.
Aussitt Pao-Kong ordonna aux geliers de cesser toute
rigueur lgard du captif, et le lendemain il dputa des huissiers
auprs de Lieou-Yng le Fou-Ma, pour le convier un banquet,
dans son htel, invitation laquelle le fier parvenu sempressa de
rpondre. Aprs avoir conduit son convive dans la salle du fond,
Pao prescrivit aux gardes arms de se tenir la porte, et de ne
laisser entrer ni sortir qui que ce ft : dociles aux volonts du
1 Pao-Chy, ministre de la justice sous Jin-Tsong, est clbre en Chine par ses

jugements, qui ont servi de sujet bien des drames, des nouvelles et des histoires
fantastiques.

137

Contes et nouvelles

matre, ils se placrent leur poste.


Vers la fin du repas, et on avait bu largement, Pao-Kong
demanda avec un accent de colre simule, pourquoi on ne
versait plus de vin. Le majordome rpondit que tout tait bu.
Ah ! rpliqua Pao-Kong en riant, il ny a plus de vin....
eh bien ! apportez de leau ; qu cela ne tienne.
Les domestiques obirent, et bientt on servit une grande cruche.
Le ministre y puisa, remplit une tasse copieuse et la prsenta
Lieou-Yng, en lui disant :
Illustre Fou-Ma, grand homme, conformez-vous aux
circonstances et buvez !
p.162

Pao-Kong me manque, songea Lieou-Yng, puis levant la

voix avec colre :


Seigneur juge, dit-il, vous aimez plaisanter. Sa
Majest ma ennobli et revtu dune charge ; tout le
monde me respecte !... pourquoi donc minviter boire
de leau au lieu de vin ?
Noble Fou-Ma, rpondit Pao-Kong, ne vous formalisez
pas ! Si tous les magistrats tmoignent du respect
votre grandeur, il est un certain Pao qui se permet de
vous mpriser ! Cette anne mme, il y a six mois, vous
avez bu un fameux coup dans le fleuve ; ne pouvez-vous
par hasard avaler cette coupe ?
Ces mots firent frissonner Lieou-Yng de la tte aux pieds ; et
tout coup Tching-Tong savana vers lui, le montra du doigt et
scria, en le maudissant :
Monstre dingratitude, vil sclrat, aprs avoir trop
longtemps abus de mes bienfaits, maintenant tu abuses

138

Contes et nouvelles

des faveurs de lempereur ! Jespre que le grand


ministre daignera me rendre justice.
A un signe de Pao-Kong on saisit Lieou ; il est dpouill du
bonnet et de la ceinture, insignes de sa dignit ; ensuite on
ltend sur les degrs du palais, et on lui donne quarante coups
de bton, afin de le forcer avouer son crime.
Lieou-Yng vit bien que cela tournait mal pour lui ; il dchargea
donc sa conscience et fit des aveux complets. Pao-Kong voulut
quon mit au cou du

p.163

misrable la cangue la plus rude, puis on

le jeta en prison. Le lendemain le juge prsenta ce sujet une


requte lempereur. Jin-Tsong, ayant fait appeler Tching, le
reut dans son palais, linterrogea avec bont et couta le rcit de
cette trange aventure.
Puisque votre vertu, dit alors le prince, en donnant de
grands

loges

au

vieillard,

sest

distingue

dune

manire si clatante, votre fils recevra le titre de


noblesse du premier rang, avec une charge qui lui donne
des

appointements ;

et

ds

demain

nous

le

proclamerons dune manire officielle.


Tching-Tong se retira aprs avoir exprim sa reconnaissance
lempereur
Le lendemain lordonnance promise fut publie. Lieou-Yng qui,
par des mrites dautrui et oubliant tout sentiment dquit,
stait montr ingrat et cruel, fut condamn la peine de mort ;
Tsouy-Youen reut le titre de commandant militaire dans le
district de Wou-Hien, et il devait ce jour mme monter cheval
pour se rendre au lieu de sa charge. Quant son pre, qui
pendant toute sa vie stait plu la pratique du bien, un dit
particulier ordonna aux magistrats dlever en son honneur une
arcade destine conserver le souvenir de ses vertus.
139

Contes et nouvelles

Conformment la teneur du dcret imprial, Pao-Kong fit


sortir de prison Tsouy-Youen et lui remit, avec le bonnet et la
ceinture, le diplme de sa

p.164

nomination : le nouveau magistrat

partit donc pour le lieu de sa rsidence.


Au solstice dhiver de la mme anne, le coupable Lieou-Yng
fut dcapit.

140

Contes et nouvelles

LA LGENDE

DU ROI DES DRAGONS

Histoire bouddhique
@
p.167

La ville de Tchang-Ngan, capitale de lempire chinois,

situe dans le Chen-Sy, est le lieu que les souverains ont choisi
pour y tablir leur cour, depuis la dynastie des Tcheou, des Tsin
et des Han jusquaux Tang. Elle possde trois fleuves tincelants
drouls comme des toffes de soie ; huit bras de rivires
baignent ses murs en passant ; elle compte trente-six alles
plantes de saules et de fleurs, et soixante-douze pavillons o
retentissent

p.168

des instruments de musique de toute espce.

Sur les cartes qui figurent la Chine et les contres barbares, cette
capitale apparat bien comme le point principal de toute la terre ;
et en vrit cest un endroit admirable.
Lorsque le grand souverain de la dynastie actuelle des Tang,
Wen-Wang-Ti (son titre honorifique fut Ta-Tsong) monta sur le
trne, il changea le nom de lanne Long-Sy en celui de TchingKwan, qui fut la premire de son rgne. Au temps dont nous
parlons, ce prince rgnait depuis treize ans, et on se trouvait
dans lanne Y-Sse.
Nous ne parlerons pas des hros qui, avant son rgne, avaient
pacifi les provinces et affermi lempire, ni des hommes minents
qui avaient fond des dynasties et disput les frontires aux
Barbares ; nous dirons seulement qu cette poque vivaient,
hors de la ville, sur le bord du fleuve King-Ho, deux vritables

1 Cette lgende, tire du roman bouddhique Sy-Yeou-Ki cit plus haut, remplace dans

ldition in-8 de la bibliothque de lArsenal celle du Bonze sauv des eaux, insre
dans lin-18. Au reste, le premier alina est le seul point de ressemblance qui existe
entre ces deux histoires.

141

Contes et nouvelles

sages. Lun tait pcheur et se nommait Tchang-Sao, lautre,


appel Ly-Ting, tait bcheron. Bien quils ne fussent ni lun ni
lautre

des

docteurs

arrivs

au

premier

rang

des

grades

littraires, ils nen mritaient pas moins le titre de potes.


Un jour, ils taient venus vendre la capitale, celui-ci le bois
apport sur son paule, celui-l le poisson dont son panier tait
rempli. Aprs le march, ils entrrent ensemble dans un cabaret,
burent largement, puis,

p.169

prenant chacun sa cruche la main,

ils sen retournrent en suivant les rives du fleuve.


Mon frre, dit alors le pcheur Tchang, jai toujours
pens que se disputer pour la renomme, cest se
sacrifier dans lespoir dun vain nom ; sarracher les
emplois lucratifs, cest se perdre par lappt de lintrt ;
vivre dans les honneurs, cest dormir en tenant un tigre
entre ses bras ; rpandre des bienfaits, cest rchauffer
un serpent dans sa manche. Quand jy songe bien, rien
ne me semble valoir la frache beaut des eaux et le vert
horizon des montagnes : rien nest doux comme de se
laisser aller, joyeux, sans trouble, sans passions ni
envie, la pente de sa destine.
Mon frre a raison, reprit le bcheron ; toutefois
llgante beaut de ses fleuves ne vaut pas le dme
verdoyant de nos montagnes.
Ah ! interrompit le pcheur, le dme verdoyant de vos
montagnes ne peut se comparer la beaut de nos
flots ; il y a un recueil de posies, intitul le Papillon
amoureux des fleurs, qui le prouve par les vers
suivants :
Au milieu des vagues fumantes sur limmense tendue, lesquif est bien
petit ! Mais errant et solitaire, il vogue tranquille comme la belle

142

Contes et nouvelles

Si-Che 1 au sein de la musique qui la berce. Le cur est calme


et pur, quand

p.170

la gloire et lintrt en sont absents. Aux

heures de loisir, on cueille les tiges panouies des plantes du


rivage et les herbes fleuries. Les oiseaux plongeurs sbattent
sur les grves quils couvrent de leurs longues files ; parmi les
saules de la rive, les joncs des anses profondes, la femme et les
enfants du pcheur viennent chanter et rire : ils reposent en
paix, leur me est un flot calme que le vent nagite pas ; ils
reposent sans dsir de gloire, sans honte secrte, sans haine
importune.

Le bcheron reprit :
Non, les eaux que vous clbrez ne valent pas le vert
horizon des montagnes. Le mme livre que vous venez
de citer, nen donne-t-il pas la preuve dans les lignes
suivantes ?
Au milieu des forts aux dmes vaporeux, les mlzes slvent, les
fleurs spanouissent en foule. Dans le calme du silence, on
entend la plainte de la perruche, sa langue a des inflexions
pareilles aux sons de la flte. La teinte sombre de lhiver sefface
devant la verdure qui stend au loin ; le printemps va faire
sentir sa douce influence ; mais voici que lt arrive dun pas
rapide, et il passe ramenant aprs lui lautomne qui a bientt fait
clore dautres fleurs brillantes et embaumes, lautomne qui a
ses plaisirs aussi ; puis tout coup lhiver austre et srieux
reparat au jour qui lui est assign. Joyeux et tranquille pendant
les quatre saisons, on vit sur la montagne dans une complte
indpendance des hommes.

Non, rpliqua le pcheur, vos vertes montagnes ne


peuvent se comparer la frache lgance des eaux ;
nous avons pour nous de prcieux avantages, clbrs

1 Si-Che, femme plus clbre par sa beaut que par sa vertu, souvent cite par les

potes et les romanciers.

143

Contes et nouvelles

dans le recueil intitul la Perdrix regarde les cieux.


coutez.

p.171

Les eaux ou se refltent les nues, sjour des Immortels, fournissent


abondamment aux aises de la vie. La barque qui vogue au gr
de laviron, cest l notre demeure : on ouvre le dos cailleux
des poissons, on fait rtir la tortue la verte carapace, on fait
bouillir au milieu des flammes le crabe tachet et la rouge
crevette. La tige encore tendre des bambous, le fruit prcieux
qui mrit en flottant sur les lacs, la chtaigne deau : voil des
choses quon peut vanter. Le gracieux nnuphar, le lotus vnr,
la violette des tangs, la menthe, la lagunea des fosss talent
nos yeux le luxe de leur vgtation brillante.

Le bcheron repartit son tour :


Non, la frache posie des eaux ne vaut pas lazur de
nos

montagnes.

Elles

ont

leurs

charmes

et leurs

avantages, vants dans les vers du mme pote, que


voici :
Les sommets des monts, les pics lancs dans la nue touchent les
limites du ciel ; une cabane dherbes sches, un toit de chaume,
cest l notre demeure. La venaison sale, la poule et loie
lemportent sur le crabe et la tortue ; le daim, le sanglier et le
livre sont bien suprieurs au poisson et la crevette. La feuille
embaume du citronnier, celle des phyllodes dont le parfum se
communique aux mets quelle enveloppe, la premire pousse du
bambou, le nflier, voil ce quon peut plutt vanter. La prune
violette, la pche rouge, labricot mri par le soleil, la poire si
douce au got, la jujube dont la saveur est piquante, tels sont
les produits dlicats de notre vgtation.

Non, reprit encore le pcheur, vous ne pouvez mettre


en parallle vos riantes montagnes avec nos

p.172

eaux si

potiques. Les vers de lImmortel des cieux lont dit :


Petite comme la feuille flottante, la barque est encore la demeure qui
nous convient. Au milieu des vagues cumantes amonceles de

144

Contes et nouvelles

toutes parts, le pcheur nprouve ni crainte ni terreur ; il tend


lhameon, il jette ses filets pour prendre de beaux poissons ;
sans tre assaisonns dpices, ces mets flattent le got : le
matre de la barque, sa femme et ses enfants se runissent avec
joie aprs les travaux qui les ont spars. Si la pche est
abondante, ils la portent au march de la capitale et lchangent
pour le vin parfum qui se boit grands verres. Les habits
dcorce de bambous tiennent lieu de couvertures, et la famille
du pcheur clt ses yeux et dort dun sommeil profond ; sans
chagrin, sans trouble, sans sattacher, comme on le fait parmi
les hommes, la gloire et la noblesse.

Non, rpliqua le bcheron ; encore une fois, vos eaux


si fraches ne peuvent lutter avec nos vertes montagnes.
Ces mmes vers ont dit aussi :
La cabane de paille, soutenue par quelques branches, se cache au pied
de la montagne. Les pins, les bambous, les abricotiers, les
vanilliers forment un ravissant ombrage. On pntre dans la
fort, on gravit les collines pour aller chercher le bois sec :
personne ninquite le bcheron. Le gain est tantt minime,
tantt abondant, et suivant les habitudes du sicle, on emploie
son argent acheter du vin. Au gr de ses dsirs, les verres, les
coupes, les tasses de porcelaine servent aux joyeux festins ;
aprs avoir bu largement, on sendort dans une douce ivresse
lombre des pins, libre de toute inquitude, sans tre

p.173

menac dans ses intrts, sans dpendre, comme ceux qui


vivent parmi les hommes, du succs ou de la ruine.

Le pcheur ajouta de nouveau :


La vie que vous menez dans les montagnes na point
les charmes dont nous jouissons au sein des eaux. Il y a
aussi des vers qui en font foi, dans le recueil intitul la
Lune aux bords du fleuve de lOuest. coutez :
Quand les mille fleurs empourpres du rivage refltent lclat de la
lune ; quand les feuilles dores des roseaux se froissent et se
mlent, agites par le vent ; quand le ciel dazur rpand au loin

145

Contes et nouvelles

sur le fleuve sa clart diaphane, laspect des cieux invite


troubler avec laviron londe tranquille, les astres nous convient
jeter les filets. Les grands poissons tombent dans le pige, les
plus petits mordent lhameon, et cette pche abondante,
bouillie sur les flammes ou rtit sur les tisons, a une saveur qui
charme le palais. Ainsi, joyeux et fiers, nous parcourons en
matres les lacs que forme le fleuve Kiang en slargissant.

Le bcheron reprit son tour :


Mon frre, la vie que vous menez sur les eaux na pas
les joies et les avantages de la profession qui nous
attache aux montagnes ; le mme recueil le prouve par
ces lignes :
Quand les lianes desschs jonchent les sentiers, quand les tiges des
bls sont coupes et que les bambous sment leurs feuilles
travers la montagne, quand le chvrefeuille dpouill de sa
verdure, laisse pendre aux troncs des arbres ses rameaux pars,
on coupe et on lie en faisceaux tout ce bois mort, puis on
lemporte sur son paule.

p.174

Les insectes ont rong jusquau

cur lorme et le saule, le vent souffle et brise leur sommet le


pin et loranger ; ce qui a t recueilli grande peine, on
lentasse pour les besoins de lhiver, on lchange pour du vin,
pour de largent, au gr de sa fantaisie.

Malgr tout ce que vous pouvez dire en faveur de vos


montagnes, ajouta encore le pcheur, elles noffrent ni la
paix ni la solitude des eaux bien plus potiques. Il y a
des vers intituls : LImmortel sapproche du fleuve
Kiang, qui expriment ainsi ma pense :
Sur les lacs dserts la nacelle sans compagne tourne et se meut en tout
sens. Quand la nuit est close on cesse de ramer, et lon vogue
en chantant ; on se couvre de ses habits de paille ; et quand la
lune sefface derrire les nuages, quelle silencieuse obscurit !
La mouette effraye nagite plus son aile ! Mais quand lhorizon
les nuages roses sentrouvrent pour laisser paratre le soleil,
fatigus des travaux de la veille, on dort parmi les joncs, sur les

146

Contes et nouvelles

les, sans proccupation ; jusqu la troisime heure du jour, on


prolonge son sommeil. Selon le vu de son cur, on accomplit
ses projets, on dispose son gr lemploi de son temps ; tandis
que les courtisans, lil sur la clepsydre, attendent lheure de
laudience :

est-ce

quils

ont

comme

nous

la

complte

indpendance de leur me ?

La solitude

si

potique

de vos eaux, reprit le

bcheron, ne vaut pas la solitude et le silence de nos


vertes montagnes ; et nous avons dans le recueil que
vous citez des vers qui le prouvent ; les voici :

p.175

Le printemps est pass ; lautomne rgne, on prend la hache, on part


la fracheur du soir, et lon emporte sur son paule la charge du
jour. Les fleurs du dsert hrissent la montagne, quel aspect
plus admirable encore ! Les nues sabaissent lhorizon, on
cherche sa route, on attend que la lune paraisse. Enfin, le
bcheron frappe la porte de sa cabane : son enfant et sa
femme, fille des montagnes, laccueillent avec des chants et de
riantes paroles. Un lit dherbes, un tronc darbre pour oreiller :
comme on prolonge son sommeil sur une telle couche ! On fait
cuire la poire, on mange le millet ; on dispose tout son gr
dans sa demeure. Le vin nouveau fermente et bout dans la
cruche. En vrit, cest l une vie qui donne la sant, une
existence obscure mais indpendante.

Le pcheur rpondit :
Tels sont en effet les travaux par lesquels nous
pouvons, vous et moi, gagner notre vie et pourvoir nos
besoins ; mais vous navez pas, aux instants de loisir,
les agrables ressources qui nous sont donnes. Il y a
des vers qui en font foi, coutez :
Aux heures du repos, au printemps, le pcheur voit la cigogne blanche
voler sous un ciel dazur, le bateau est arrt aux rives
dbordes des lacs ; lombre du treillis qui abrite sa cabane, il
se couche parmi les grandes herbes, et apprend ses enfants
entourer lhameon dun fil de soie. Quand il a cess de ramer, il

147

Contes et nouvelles

sen va, en compagnie de sa femme, faire scher ses filets, La


nature la dou dun caractre ferme et calme, il est semblable
aux flots apaiss. Si, pendant son sommeil, il sent slever une
brise lgre, il dploie selon la saison le ple manteau dcorce
(qui garantit des pluies dhiver), ou le verdoyant parasol (qui
dfend contre les rayons

p.176

du soleil). Combien ce simple

accoutrement lemporte sur le bonnet de gaze noire et la


ceinture laquelle pend le sceau du mandarin : riches habits
quil faut suspendre aux murs du palais, au temps de la
disgrce !

Non, reprit le bcheron, ce qui charme vos loisirs ne


peut

se

comparer

aux

avantages

quoffrent

les

montagnes ; des vers aussi en rendent tmoignage, et


les voici :
Aux heures de loisir, le bcheron regarde voler la nue blanche nuance
de mille reflets ; il sassied solitaire devant sa cabane de
chaume, labri du treillis de bambous ; et l, sans que rien
linquite, il apprend ses enfants dchiffrer les livres. A
loccasion, il fait avec un hte la partie dchecs ; puis la joie
sanime, il prend un bton et parcourt en chantant les sentiers
jonchs de fleurs odorantes. Sa verve sveille et il fait retentir
son luth au pied des vallons. Des souliers de paille, des habits de
toile,

de

grossires

couvertures

donnent

au

cur

plus

dindpendance et dnergie que des vtements de soie brod.

Mon frre, interrompit le pcheur Tchang, nous


pourrions lutter longtemps encore en changeant de
petites pices de vers. Il ne faut pas mettre la coupe
dor sur la table de sandal, et laisser sortir la louange de
la bouche du pote intress ; nos chants seraient ainsi
dpourvus de sens et manqueraient leur but. Dans des
vers lis deux deux, il faut clbrer alternativement les
avantages dont jouissent le bcheron et le pcheur.

148

p.177

Contes et nouvelles

Mon frre a parfaitement raison, repartit le bcheron


Ly, et je le prie de commencer.
Le pcheur Tchang prit donc la parole :
La barque flotte sur les eaux verdoyantes et sur les flots cumeux ; la
cabane slve dans les profondeurs de la montagne, au sein
dune campagne dserte. Que jaime voir au printemps les
ponts jets sur les torrents submergs par les eaux dbordes !
Quel beau spectacle aussi quand les brouillards du matin voilent
et baignent les pics et les flancs caverneux des montagnes. Cest
lpoque ou la carpe brillante prte se changer en dragon est
rtie sur la flamme ; cest le temps o le bois sec rong par les
vers ptille dans ltre. Lhameon et le filet varis linfini
suffisent aux besoins du pcheur : savoir lier le bois en faisceau
et lemporter sur lpaule sont deux choses qui soutiennent le
bcheron pendant toute sa vie.
Couch dans sa nacelle, le pcheur suit des yeux le vol de loie
sauvage ; parmi les sentiers qui serpentent sur la montagne, le
bcheron coute la voix du cormoran. Ce qui fait lobjet des
discours des hommes nous est tranger ; le blme et la louange
ne nous atteignent point sur les mers. Sur le bord des eaux
rpandues dans la valle, on suspend et on fait scher les filets
pareils des charpes ; la hache bien aiguise sur la pierre
tincelle comme lacier du glaive. Au mois dautomne, quand la
lune se reflte sur les fleuves, lhameon solitaire demeure
plong sous les flots ; sur les montagnes, au printemps, aucun
homme ne trouble le bruit des pas.
Le poisson qui charge la barque est chang contre du vin que le
pcheur savoure avec sa femme : laide du bois coup sur les
monts, on emplit sa coupe qui circule la ronde. On sgaie, on
puise le vin au gr

p.178

de son caprice ; on chante, on rit

longtemps, on sabandonne sa folie ! On appelle du nom de


frres tous les compagnons de pche ; on regarde comme amis,
on soutient comme camarades tous les htes de son dsert.
Chemin faisant, on a soin que les rameurs fassent circuler la
bouteille ; on efface de sa devise le mot raison, et les verres

149

Contes et nouvelles

bien remplis passent de main en main. Le crabe rti, la crevette


bouillie sont chaque matin le repas joyeux du pcheur ; le
canard et la poule soigneusement prpars chargent chaque jour
la table du bcheron.
Lpouse de lhabitant des lacs fait bouillir leau du th ; tout son
extrieur

est

comme

sa

pense,

sans

apprt

et

sans

coquetterie ; la femme de lhabitant des montagnes fait prparer


le vin ; elle est soumise et gracieuse. Ds laurore, on lve la
gaffe et lon vogue lestement sur la vague ; peine le jour
parat, et, muni dune ample provision de bois, on chemine par
la grande route ; lorsquil a plu, on jette sur son paule le
manteau dcorce, et lon part pour prendre la carpe vive ; avant
que le vent ne souffle, on saisit la hache pour abattre les pins
desschs. Dans les sentiers solitaires, on fuit le sicle, on se
met labri des folies du monde ; grce lobscurit de son
nom, que rien ne trahit, on vit dans les montagnes sans faire
parler de soi et sans entendre parler des autres.

Le bcheron Ting reprit :


Puisque mon frre a parl le premier, quil me
permette dajouter quelques lignes celles quil a
rcites :
Sous linfluence des vents et de la lune, lhabitant du dsert est
rude et sauvage ; le pcheur est fier de sa libert, en face des
fleuves et des lacs. Aux heures dun pur loisir, on se livre au
plaisir de boire ; les propos fcheux

p.179

ne se font point

entendre au milieu de la paix dune vie libre et joyeuse. Quand


la lune brille, le bcheron dort sous son toit de chaume avec
tranquillit ; quand le ciel devient sombre, le pcheur couvert de
son manteau

dcorce, repose sans proccupation. Quelle

inquitude y aurait-il pour celui dont le mlze et le prunier des


montagnes sont les plus intimes amis ; il y a bien de la joie pour
le pcheur qui a jur affection au cormoran et au hron ! La
gloire et lintrt nagitent point de leurs vains projets la tte et
le cur de celui-ci, et celui-l nentend point bruire ses oreilles
les voix querelleuses de la contradiction. Selon la saison, on boit

150

Contes et nouvelles

une coupe de vin parfum ; chaque jour, aux trois repas, on sert
la chair du mouton cuite avec les herbes du jardin.
Deux fagots de bois suffisent, par le produit de leur vente, la
vie de chaque jour ; un hameon avec sa proie, un filet charg
suffisent pour assurer lexistence. Aux heures du repos, on dit
ses fils daiguiser sa hache ; aux instants de loisir, on dit ses
fils de rparer les vieux filets. Au printemps, que la verte tige
des osiers est charmante voir ! quand souffle une brise
attidie, quelle joie daller admirer les roseaux couleur dargent !
Pendant lt, on fuit lardeur du soleil parmi les jeunes
bambous ; au sixime mois, on profite de la fracheur du soir
pour aller cueillir la chtaigne deau encore tendre. Quand tombe
la gele dautomne (au dixime mois), chaque repas on sert
loie engraisse ; au neuvime jour de la neuvime lune, les
larges crustacs deviennent le rgal de la saison.
Lhiver arrive-t-il, on prolonge longtemps aprs laurore son
profond sommeil ; quelques jours encore et le froid est banni
des cieux. Pendant les huit divisions de lanne, on vit sur les
montagnes selon ses gots ; dans les quatre saisons, sur les
lacs on faonne son existence au gr de ses caprices. Celui qui
cueille le bois dans

p.180

les vallons slve au rang des

immortels ; celui qui tend la ligne dans les flots ne ressemble


plus au mortel vulgaire. A la porte de la cabane, les fleurs
sauvages exhalent un parfum abondant ; la proue de la barque
se droulent les flots verdoyants, calmes et immenses ! Au sein
dun tel repos, ne parlez pas des trois grandes dignits de
lempire : le sage affermi dans la paix ressemble une ville
fortifie. Sur les murs de cette ville un chef veille sa dfense,
tandis que ces trois grands dignitaires prtent aux voix de la
foule une oreille inquite. La joie, partage de lhabitant des
montagnes, la joie, partage de lhabitant des eaux, est une rare
faveur ! Grces en soient rendues au ciel, grces en soient
rendues la terre, grces en soient rendues aux Esprits !

Aprs avoir rcit dabord les pices de vers clbrant les


avantages de chacun, puis ces deux morceaux o la demande et
la rponse marchaient enchanes, les deux potes, arrivs
151

Contes et nouvelles

lendroit o la route se partage, allaient se saluer et se dire adieu,


lorsque le pcheur Tchang-Sao parla ainsi :
Frre, veillez vous prserver des dangers qui vous
menacent

sur

la

route ;

quand

vous

gravirez

la

montagne, si vous alliez rencontrer un tigre ? un tel pril


de mort se prsentant, il se pourrait que demain au
march il me manqut un ami !
Homme stupide et sans cur, scria le bcheron Ly
fort irrit par les paroles du pcheur, quand deux amis
dvous devraient donner leur vie lun pour lautre,
comment me maudissez-vous ainsi par ces expressions
de mauvais augure ! Eh bien ! si je rencontre un tigre, si
je

p.181

suis menac dun tel danger, le pril qui vous

attend viendra des flots, et vous serez renvers dans les


eaux du fleuve.
De toute ma vie, rpondit le pcheur, je ne puis
tomber dans les flots.
Cependant, reprit le bcheron, le ciel recle des vents
et des orages quon ne peut deviner. Lhomme est sujet

de

rapides

alternatives

dheur

et

de

malheur :

comment donc auriez-vous des assurances contre ce


pril ?
Frre, rpondit le pcheur, malgr tout ce que vous
avez dit en faveur de votre profession, vous navez pas
les mmes recours que nous contre le danger ; non,
vous navez pas comme nous un appui assur qui vous
mette labri des malheurs auxquels vous faisiez
allusion.

152

Contes et nouvelles

Mais enfin, ajouta le bcheron, en passant votre vie


sur les flots, vous tes expos mille prils, mille
accidents srieux, impossibles prvoir, viter ; quelle
garantie avez-vous donc ?
coutez, dit alors le pcheur Tchang, il y a quelque
chose que vous ne savez pas. A la capitale mme, dans
la rue de la porte de lOuest, demeure un vieux devin :
chaque jour je lui apporte un petite carpe couleur dor,
et en rcompense, il me prdit lavenir au moyen de sa
table divinatoire. Sil interroge cent fois le sort, cent fois
il russit ; aujourdhui je suis all chez lui pour cela
mme, et il ma dit que si je jette mes filets lentre
dune anse du fleuve King-Ko, du ct de lorient, et

p.182

si je tends lhameon sur la rive occidentale, je suis sr


de prendre des poissons et des crevettes de quoi charger
un chariot. Demain, quand je reviendrai a Tchang-Ngan
vendre ma pche et acheter du vin, je retournerai saluer
le docteur.
L-dessus les deux amis se sparrent : or, comme ils
conversaient ainsi chemin faisant, il y avait quelquun cach dans
les herbes ; et ctait prcisment un des satellites du roi des
dragons, dont le palais se trouve sous les eaux du fleuve King-Ko,
et celui mme qui inspectait les domaines de son matre. Quand il
entendit ces paroles : Si le sorcier interroge cent fois le jour le
sort, cent fois il russit, le petit gnie retourna en toute hte au
palais du dieu, et slanant vers lui, il scria :
Malheur ! malheur !
Et quel malheur nous menace, demanda le roi des
Dragons ?

153

Contes et nouvelles

Seigneur, rpondit le petit gnie, votre sujet, en


faisant son inspection, est all sur les bords du fleuve, et
l il a entendu un bcheron et un pcheur qui causaient
ensemble ; et les dernires paroles prononces par eux
au moment o ils se disaient adieu, renferment un sens
funeste et terrible. Le pcheur a parl dun devin dont il
a indiqu la demeure, devin fort habile connatre
lavenir au moyen des nombres, et qui, pour prix dune
petite carpe dor apporte chaque jour, lui dvoile les
choses futures ; et cela, sans jamais

p.183

se tromper une

fois sur cent. Puisque telle est la puissance de ce sorcier,


si, dans le plus grand intrt des habitants des eaux, on
ne cherche pas le dtruire, quoi servira de veiller
avec zle sur lempire des mers, quoi servira de
galoper sur les vagues et de voltiger sur les flots, pour
assurer la conservation de la puissance imposante que
possde votre Majest.
A ces mots le roi des Dragons transport de colre, saisit son
glaive deux tranchants : il voulait slancer vers la capitale des
Tang pour anantir laudacieux sorcier, mais tout autour de lui
sagitrent les princes ses fils et ses petits-fils, la crevette grand
mandarin, le crabe conseiller dtat, lesturgeon chef des armes,
le turbot matre des requtes, la carpe chef du conseil, et dune
voix respectueuse et unanime ils firent au souverain cette
observation :
Grand roi, modrez votre indignation ! Le proverbe
dit : si une parole traverse votre oreille, ny ajoutez pas
foi. Dailleurs, grand prince. dans cette circonstance,
navez-vous pas les nues pour vous obir, les pluies
pour vous seconder ? Si vous jetez lpouvante parmi le

154

Contes et nouvelles

peuple de Tchang-Ngan, le ciel sirritera ; vos ressources


de toute espce sont incalculables, vos mtamorphoses
illimites ; ainsi changez-vous en jeune lettr, par
exemple, et allez dans la capitale vous informer si ce
devin existe rellement, auquel cas il vous sera trs
facile de lexterminer sur lheure ; si ce sorcier tait

p.184

une vaine chimre, alors il ne faudrait faire de mal a


personne.
Cdant ces observations, le roi des dragons abandonna
immdiatement son glaive prcieux, et sans amonceler ni nues
ni pluies, il monta sur la rive du fleuve et se changea en un
tudiant dont les habits ne portaient les insignes daucun grade
littraire.
Son visage rond et gracieux dcle un merveilleux talent ; il monte sur
le rivage, pareil au soleil slevant vers le znith ; sa marche est
droite et lgante, son pas rgulier et mesur ; ses expressions
sont conformes aux doctrines de Kong-Fou-Tse et de Meng-Tse ;
son allure est pleine de dignit, une grce admirable se trahit
dans toute sa personne. Il est couvert dune tunique de soie de
couleur verte, et sur le bonnet qui orne son front, on lit : joie et
bonheur !

Dun pas rapide il savance sur la route comme sil et fendu la


nue, et arrive la capitale, la grande rue de la porte de lOuest.
L, le roi des dragons aperoit un groupe nombreux et serr,
tumultueux et bruyant, au milieu duquel un respectable docteur
enseignait et parlait de la manire suivante :
La famille entire des dragons a reu du ciel une
existence

spciale,

celle

des

tigres est

en

guerre

continuelle ; bien que les quatre instants du jour yn,


chin, sse et hay se suivent dans un

155

p.185

ordre rigoureux,

Contes et nouvelles

cependant on peut craindre aujourdhui une rvolte


contre le dieu qui prside aux annes 1.
A ces mots, le roi des dragons reconnat quil est dans la demeure
du sorcier ; il savance vers lui en fendant la foule, il regarde et
ses yeux soffrent :
Quatre murailles enrichies de diamants, des broderies de soie tendues
par toute la salle. Dans de prcieuses cassolettes brlent
incessamment dodorants parfums ; l sont rangs des vases de
porcelaine pleins dune eau pure, et sur la tapisserie, au milieu
de portraits placs des deux cts, on voit celui de Wang-Oey 2,
au-dessus de son sige est suspendue limage de Kwei-Ko
Lencrier du devin est une pierre de la rivire Twan-Ky

3.

: son

bton dencre est dor ; prs de lui sont de grands pinceaux


dun poil clatant comme la gele, et des boules de cristal
ranges en files. A ses cts on voyait un exemplaire nouveau
du livre Kouo-Po, souvent interrog par les astrologues ; le
sorcier sait fond les six figures employes dans les divinations,
et possde aussi

p.186

parfaitement le huit Kwas

; il excelle

connatre les lois qui rgissent le ciel et la terre, et pntre par


son savoir lesprit des gnies et des immortels. Son plateau
magique est expos au midi, il y peut lire clairement lordre et la
marche des toiles et des plantes travers les cieux. Lavenir
et le pass sy refltent ses yeux aussi nettement que le
disque de la lune ; les familles qui prosprent et celles qui
scroulent ruines, il les voit comme un esprit les verrait. Il a la
prescience du malheur, il dcide de la mort et dicte la vie. A sa

1 Ce langage cabalistique nest pas plus intelligible en chinois quen franais, cependant

on y retrouve une allusion ce qui va suivre.


2 Wang-Oey est un crivain distingu qui vivait sous la dynastie des Tang.
3 Kwei-Ko, clbre devin du temps de la dynastie des Tsin ; il vivait retir du monde, et
allait souvent sur le mont Yun-Mong-Chan cueillir des herbes mdicinales : il forma
plusieurs disciples et devint immortel.
4 Rivire du Tse-Tcheou dans le Chen-Sy : on sait que les Chinois dlaient leurs btons
dencre sur une pierre plate.
5 Les huit Kwas ou diagrammes invents par Fo-Hi, ou plutt vus par lui sur le dos du
dragon dans les temps fabuleux (3468 avant J.-C.) ; ils reprsentent le ciel, la terre, la
foudre, les montagnes, le feu, les nues, les eaux, le vent. Ce sont les combinaisons
dune ligne horizontale entire ou coupe, modifie de huit faons, et dont la
multiplication donne 64.

156

Contes et nouvelles

voix les vents et les pluies se htent dobir, les gnies et les
esprits tremblent quand il abaisse son pinceau. Son nom est
crit sur une enseigne devant sa porte et on y lit : Demeure du
devin Youen-Cheou-Ting.

Or, cet homme ctait donc Youen, le principal astronome de la


cour, Youen-Cheou-Ting, loncle du gnie qui prside la grande
ourse.

Dou

dune

physionomie

distingue,

remarquable,

gracieuse et pleine de majest, il avait vu sa rputation


saccrotre dans le cleste empire ; on le regardait comme le chef
des devins de la capitale.
Arriv la porte de lastronome, le roi des dragons salua
poliment ; aprs les crmonies dusage, Youen-Cheou prie
ltranger de sasseoir, fait apporter une

p.187

tasse de th, et

demande son hte quelle affaire lamne prs de lui.


Je dsire, rpondit le faux tudiant, apprendre par le
secours de votre art surnaturel ce qui se passera demain
dans latmosphre.
Le docteur eut recours ses procds divinatoires, et rpondit
avec assurance :
Les nues obscurcissent le sommet des monts, la
brume enveloppe lentement les bois comme un rseau :
La divination dclare que demain matin il doit tomber
une pluie bienfaisante.
Et cette pluie, demanda le roi des dragons, tomberat-elle pendant longtemps ? combien de pieds, de
pouces, de lignes slvera-t-elle ?
Le devin rpondit :
Demain, de 7 9 heures, les nuages stendront ; de
9 11, le tonnerre grondera ; la pluie commencera

157

Contes et nouvelles

tomber midi, et 3 heures elle aura fini sa tche ;


leau slvera 3 pieds 3 pouces 8 lignes 1.
Prenez garde interrompit le roi des dragons avec un
sourire, parlez srieusement ! Si tout se passe demain
exactement

comme

vous

lannoncez

avec

tant

dassurance, je viendrai vous offrir 50 leangs dor pour


prix de votre opration magique ; mais sil ne pleut pas,
p.188

ou si la pluie ne tombe pas lheure et dans la

proportion indiques, je vous jure que je ruinerai votre


cole, je mettrai en morceaux lenseigne qui est votre
porte, et je vous ferai sortir au plus vite de la capitale,
afin que vous nabusiez plus ainsi de la crdulit du
peuple.
Le devin se mit aussi sourire et rpondit :
Cest une chose convenue, dcide ; adieu, adieu ;
demain, aprs la pluie !
Le roi des dragons ayant salu le sorcier sortit de la capitale et
revint son palais. Aussitt tous les gnies de lempire des eaux,
grands et petits, vinrent au-devant de leur souverain et lui
demandrent ce quil en tait du devin.
Il existe, il existe en vrit, rpondit le roi des eaux,
mais cest un bavard, un vieux fou qui dbile des
impertinences 2!
Puis il raconta mot pour mot la cour aquatique tout ce qui
stait pass entre lastronome et lui.

1 Ces expressions ne reprsentent pas exactement les mesures chinoises, mais elles

ont lavantage dexprimer des valeurs connues.


2 De nos jours, dit en marge lditeur chinois, est-il un seul devin qui ne soit aussi un
fou et ne dbite des impertinences ?

158

Contes et nouvelles

Grand roi, ajoutrent en riant les habitants des eaux,


vous tes le divin dragon, lesprit qui prside la pluie,
le matre, lordonnateur absolu des huit fleuves : sil doit
pleuvoir ou non, qui le saura, si ce nest vous ?
Comment a-t-il os parler si follement ? Le sorcier a
perdu, il est battu compltement.
p.189

Les fils et les petits-fils du roi des dragons, ainsi que les

grands dignitaires de sa cour rirent et samusrent longtemps de


cette aventure. Mais tout coup ils entendirent au milieu des airs
une voix qui criait :
Roi des huit fleuves, venez recevoir un ordre divin.
Tous les habitants du monde aquatique levrent la tte ; ctait
un guerrier vtu dor qui tenait la main un ordre du matre des
cieux et pntrait dans lempire des ondes. Le roi des dragons
tout troubl ajuste ses vtements, se lve par politesse, brle des
parfums et reoit lordre cleste. Le guerrier la cuirasse dor
disparat travers lespace quil a franchi pour venir ; et alors,
aprs avoir avec une respectueuse reconnaissance bris le sceau
de la lettre, le roi des dragons y lut ce qui suit :
Ordre au matre suprme des huit fleuves de prendre avec lui le
tonnerre, de faire marcher les clairs et de verser demain sur la
ville de Tchang-Ngan une pluie bienfaisante qui rpand partout
labondance et la fertilit.

Sur ce dcret cleste, les dtails de lheure se trouvaient


absolument daccord avec les pronostics de lastronome qui ne
stait pas tromp dune minute. Le roi des dragons tout
pouvant fut prs de svanouir, mais dans un instant il revint
lui, et devant toute sa cour assemble, il scria :
Sur cette terre de poussire, il y a des hommes dous
dune intelligence surnaturelle ;

159

p.190

il est bien vrai que

Contes et nouvelles

ce devin a le pouvoir de connatre les lois qui rgissent le


ciel et la terre, et la partie nest pas gagne contre lui !
Grand roi, prenez courage, dit alors lesturgeon, chef
des armes, il faut vaincre cet astrologue, et la chose
nest pas difficile. Votre sujet a mme un petit projet, et
il se charge de vous expliquer la manire danantir cet
effront bavard.
Et ce plan, quel est-il ? demanda le roi des eaux.
Le voici, rpondit le chef des armes aquatiques. Cest
de faire tomber la pluie de telle sorte quil se trouve une
petite erreur dans le temps et la dure, et malgr son
assurance, le devin sera en dfaut. Alors, il se trouvera
videmment vaincu ; vous ferez voler en clats son
enseigne et vous le forcerez prendre la fuite : quelle
difficult y a-t-il cela ?
Le roi des dragons accueillit cette proposition, et se sentit
soulag. Le lendemain, le gnie de la pluie, le gnie du vent, le
matre de la foudre, les jeunes immortels qui prsident aux
nues, et la reine des clairs eurent ordre de sassembler audessus de la ville de Tchang-Ngan ; runis dans lespace audessus du neuvime tage du firmament, ils sy tinrent serrs.
neuf heures, les nuages stendirent, midi la foudre clata,
dune heure trois la pluie tomba, et quatre elle avait cess ;
p.191

mais la quantit deau ne sleva qu la hauteur de deux

pieds sept lignes. Linstant prcis avait t chang, et il se


trouvait une erreur de trois pouces et une ligne.
Quand la pluie fut passe, le roi des dragons licencia son
cortge, et lui-mme, saisissant un nuage qui sabattait, il reprit
son ancienne forme dtudiant sans grade, et se rendit dans la
grande rue, la porte de lOuest. Dun pas brusque, il savance
160

Contes et nouvelles

vers la demeure de lastronome Youen-Cheou, et sans daigner


sexpliquer davantage, il met lenseigne en morceaux. Mais le
devin, assis sur son sige, reste calme et digne dans une
complte immobilit.
Cependant le dieu des eaux fait sauter les battants de la porte,
et clate en injures contre lastronome :
Homme endiabl, scria-t-il, qui prdisais tort et
travers le bonheur et le malheur, pervers, qui trompais
ta fantaisie le peuple crdule, non, tes divinations nont
rien de surnaturel, tes paroles ntaient que mensonge
et fourberie ! Aujourdhui tu nas pu te trouver daccord
avec lheure laquelle la pluie est tombe, et encore,
tmraire, tu restes effrontment assis devant moi !
profite donc des instants, et sauve-toi, si tu veux viter
la mort qui serait le chtiment de ton crime !
Toujours plein de dignit, inaccessible au plus lger sentiment
de frayeur, le devin leva les yeux au ciel, et rpondit avec un
froid sourire :
Je nai pas peur, je

p.192

nai pas peur ! Je nai pas

commis de crime qui mrite la mort ! Mais je crains que


toi, au contraire, tu ne te sois rendu coupable dun crime
capital. Un autre que moi et t facilement la dupe,
mais moi, il nest pas ais de me tromper. Je te connais,
tu nes point un lettr, mais le roi des dragons : tu as
dsobi lordre du Dieu suprme, tu as drang les
heures, supprim des minutes ; tu tes rvolt contre les
lois du ciel ! Ainsi donc, seigneur roi des mers, jai bien
peur que tu ne puisses chapper au glaive qui te menace
dans la tour de Koua-Long-Tay (du dragon coup en
morceaux) : et tu viens minsulter ici !
161

Contes et nouvelles

A ces paroles, le roi des dragons sentit son cur dfaillir, et


son courage fut ananti : il frissonne de tous ses membres, lche
au plus vite les battants de la porte, et rajustant ses vtements, il
sincline respectueusement devant le devin, puis tombe ses
genoux en scriant :
Docteur, ne vous emportez pas contre moi, ces
paroles ntaient quune plaisanterie ; jtais incapable
de discerner le mensonge de la vrit : mais hlas ! jai
pch contre le ciel ! puis-je esprer que vous daignerez
me sauver ! sinon, quand je devrais mourir ici, je ne
vous quitte pas !
Je ne puis te sauver, reprit le devin, seulement je vais
tindiquer ce qui doit tarriver, et abandonner ton sort
entre tes propres mains.p.193
Je vous en supplie, daignez minstruire ! interrompit le
roi des eaux.
Le devin rpondit :
Demain, midi trois minutes, tu devras te trouver
prs du ministre Oey-Tching, qui rend la justice parmi
les mortels, afin dentendre la sentence, et si tu tiens
la vie, il faut aller ensuite en toute hte demander grce
lempereur Ta-Tsong de la dynastie actuelle des
Tang ; cest le meilleur moyen : Oey-Tching remplit les
fonctions de premier ministre prs de Ta-Tsong ; et si tu
peux mouvoir le prince en ta faveur, il ne tarrivera rien
de fcheux.
A ces mots, le roi des dragons salua lastronome, lui dit
adieu, et se retira en essuyant ses larmes : puis tout coup le
soleil de pourpre se coucha dans les profondeurs de loccident, la

162

Contes et nouvelles

lune sleva avec les toiles, et alors :


Les montagnes aux sommets neigeux, couvertes de vapeurs, prennent
une teinte violette, les corneilles reviennent au gte, lasses dun
long trajet ; le voyageur cherche une retraite pour la nuit ;
auprs

du

gu, les

oies

sauvages nouvellement

arrives

reposent le long des grves. La voie lacte tincelle comme


largent, les heures passent rapides ; dans le village isol, les
lumires ne jettent plus quun ple reflet ; une brise lgre
rpand le pur parfum qui slve des cassolettes au fond des
couvents de bonzes ; les songes riants et lgers entrent dans
lhomme et il ne voit plus rien ; la lune fait

p.194

mouvoir lombre

des fleurs sur la balustrade, la foule confuse des toiles brille


aux cieux, la clepsydre est retourne, la goutte deau ne rend
plus le mme son, dj la moiti de la nuit silencieuse et calme
sest coule.

Le roi des dragons ne retourna donc point dans son empire


des eaux, mais aprs avoir attendu jusqu minuit dans le milieu
des airs, il senveloppa dun nuage, assembla le brouillard autour
de lui, et arriva aux portes du palais de Ta-Tsong.
Or, ce moment, le grand souverain de la dynastie des Tang
rvait, et voici quel tait son rve : tant se promener hors du
palais, la clart tincelante de la lune, le roi des dragons soffrit
prcipitamment sa vue sous les traits dun mortel, et se jetant
genoux devant lui, il scria : Seigneur, sauvez-moi, grce,
grce pour moi ! Qui es-tu pour que je te sauve, demanda
lempereur. et la rponse de linconnu fut celle-ci : Votre
humble sujet est sous sa vritable forme un dragon ; sa
profession est de rgner sur les eaux, mais il sest rvolt contre
le

ciel ;

le

sage

ministre

de

votre

majest,

Oey-Tching,

administrateur de la justice parmi les mortels, doit prononcer la


sentence, voil pourquoi le coupable implore la misricorde de
votre Majest ; quelle daigne le sauver ! Puisque cest mon

163

Contes et nouvelles

ministre qui excute la sentence, rpondit lempereur, je puis te


faire grce, reprends courage et va en paix.

p.195

Le roi des

dragons, transport de joie, salua Ta-Tsong et partit.


Cependant son rveil lempereur avait rflchi srieusement
son rve de la nuit, puis 5 heures 3 minutes, tous les
magistrats civils et militaires taient par son ordre runis autour
du trne. Alors :
Les lanternes sont suspendues aux portes du Phnix, les parfums
abondants brlent dans les appartements du dragon
lumires scintillent, le paravent

, les

couleur de pourpre sagite ; les

nuages dencens sont chasss en lair, et scoulent en lambeaux


tincelants ; le roi et le sujet sont unis comme Yao et Chun

les rites et la musique sont svres et graves comme au temps


des dynasties des Han et des Tcheou. Les serviteurs qui portent
des flambeaux, les jeunes filles du palais qui tiennent les
ventails, placs deux deux, silluminent dun double clat. Les
crans sur lesquels sont peints des paons, ceux qui reprsentent
les licornes apparaissent de toutes parts resplendissants comme
une nue
voix

p.196

flottante. Tout le peuple scrie dune seule

: Longue vie au souverain ! et prie le ciel de lui

accorder dix mille automnes.


Tout coup, au milieu du silence, le fouet

retentit trois reprises, les

courtisans en habit de fte se dcouvrent devant le bonnet


imprial, tout le palais est inond de riantes lumires, il slve
un parfum enivrant ; on entend retentir une musique douce et

1 Phnix et dragon sont des pithtes des choses qui appartiennent lempereur.
2 Paravent derrire lequel sa Majest se tient assise pendant laudience.

3 Lempereur Yao, qui commenta rgner lan 2357 avant J.-C., associa lempire Yu-

Chun, tranger sa famille, mais admis cet honneur cause de ses vertus, et
lexclusion de lhritier du trne que des vices loignrent de la succession. Le souvenir
de ces deux personnages qui apparaissent laurore de lhistoire est rest cher aux
Chinois.
4 Le texte dit : crier comme la montagne. Le Sse-Ki rapporte que le grand matre des
crmonies tant, dans une circonstance solennelle, mont sur la montagne sacre du
milieu (il y en eut cinq sous les Tcheou), les officiers subalternes rests en bas
entendirent un bruit qui semblait sortir de la montagne et imiter le son de Wan-Souy,
dix mille annes lempereur !
5 Le fouet dont on se sert pour carter la foule devant le cortge.

164

Contes et nouvelles

suave comme la brise dans les saules de la digue ; les stores


enrichis de pierres prcieuses, les paravents aux dessins
fantastiques et riches sont suspendus et relevs par des agrafes
dor ; voici les ventails sur lesquels brillent le phnix et le
dragon,

sur

lesquels

sont

dessins

des

fleuves

et

des

montagnes. Le char de diamants sarrte, les magistrats civils,


lettrs minents par leur savoir, les magistrats militaires, hros
la fire dmarche, se tiennent rangs des deux cts de la
route que suit lempereur ; ils scoulent en ordre et par files sur
le parquet tincelant ; trois lphants savancent couverts
dornements dor et de housses de soie violettes, les cieux et la
terre sont infinis et ternels ! Puisse sa Majest vivre dix mille
automnes.

Quand les magistrats eurent fini de faire leur cour, chacun


reprit son rang ; alors le grand souverain de la famille des Tang,
ouvrant son il de phnix et roulant sa

p.197

prunelle de dragon,

les regarde lun aprs lautre. Tous taient l prsents, pleins


dune majestueuse dignit, et debout dans une attitude de
respect ; le ministre Oey-Tching, lui seul, manquait lappel.
Ta-Tsong, ayant fait venir prs de lui lintendant du palais YuChi-Tsy, lui raconta son rve, puis il ajouta :
Jai donn ma parole au dragon, jai promis de le
sauver, mais voil que mon ministre ne parat pas au
milieu de vous, pourquoi cela ?
Sire, rpondit lintendant, puisque dans ce rve le
ministre tait spcialement dsign comme celui qui doit
excuter la sentence, il faut le faire appeler la cour, ly
garder, et ne pas le laisser sortir de tout le jour ; de
cette manire, vous pourrez sauver celui qui vous est
apparu en songe.
Cette rponse plut beaucoup lempereur ; et aussitt un
officier du palais fut charg de transmettre au ministre lordre de
165

Contes et nouvelles

se prsenter immdiatement devant le trne de sa Majest.


Or, pendant quil tait dans son htel, au milieu de cette
mme nuit, Oey-Tching avait aperu la troupe cleste occupe
faire brler de prcieux parfums, puis le chant de la cigogne du
haut des neuf tages de latmosphre avait frapp son oreille, et
lenvoy du Dieu suprme, mont sur loiseau, tenait la main un
ordre qui portait ces mots : A midi trois

p.198

minutes, tu feras,

en rve, subir la peine capitale au roi des dragons. Oey-Tching


stait prostern avec respect et reconnaissance devant ce divin
dcret, puis, aprs avoir pris un repas maigre et fait sa toilette, il
demeurait dans son htel occup examiner ltat de son glaive ;
la direction de ses ides avait t change, et voil pourquoi il
ntait pas all la cour prsenter ses hommages lempereur.
Quand arriva lordre de Ta-Tsong, le ministre fort pouvant
ne savait trop quel parti prendre ; toutefois il nosait refuser
obissance aux volonts de son souverain. Il lui fallut donc au
plus tt rajuster ses vtements, attacher sa ceinture laquelle
est suspendu le sceau marque de sa dignit, et se rendre au
palais ; l, il frappe la terre de son front aux pieds du trne, et
demande lempereur pardon du crime dont il sest rendu
coupable.
Je vous pardonne, et vous ne mavez point offens,
rpondit gracieusement Ta-Tsong ;
peine les magistrats staient retirs hors de la salle daudience,
quil ordonna de faire rouler le paravent : la sance tait leve.
Oey-Tching fut seul admis rester avec lempereur, qui lemmena
dans le palais des Clochettes dOr, et le fit entrer avec lui dans le
lieu rserv aux plaisirs du repos.
Dabord ils sentretinrent des moyens de

p.199

maintenir la paix

dans les provinces, formrent des projets tendant affermir


166

Contes et nouvelles

lempire, soccupant ainsi des intrts les plus voisins et les plus
loigns. Mais lheure de midi approchait, et lempereur dit aux
serviteurs du palais dapporter un jeu dchecs, pour quil fit une
partie avec son sage ministre. La volont du souverain fut
immdiatement excute par les jeunes filles de sa cour ; et elles
disposrent la table de jeu destine aux loisirs de sa Majest.
Oey-Tching tmoigna lempereur combien il tait sensible
un tel honneur, et la partie commena. Or, le souverain et le
ministre jouaient ensemble dans la salle des loisirs, les coups se
succdaient,

les

deux

armes

dployaient

leurs

rangs

et

sattaquaient ; il y a un livre qui dit :


La principale rgle du jeu dchecs, cest de se tenir sur ses gardes
avec attention. Les pices principales sont au centre, les plus
faibles sur les cts, les moyennes protgent les ailes de
larme ; telle est la loi invariable qui prside la disposition des
forces. Cette loi dit : il vaut mieux sacrifier un pion que de
perdre une pice importante 1 . Tout en attaquant gauche,
veillez votre droite. Si vous harcelez larrire-garde de
lennemi, songez dfendre les premires lignes. Car si vous
tes victorieux sur les premiers rangs, vous le serez sur les
derniers. Ce sont deux membres dun mme corps, qui

p.200

pour tre vivants, demandent ne pas tre spars, et


cependant pour les conserver, ne les faites pas trop dpendre
lun de lautre. Naffaiblissez pas votre jeu en lparpillant trop ;
en le serrant trop aussi vous lembarrassez. Plutt que de tenir
aveuglment un pion et de chercher le sauver tout prix,
sacrifiez-le et vous vous en trouverez bien ; plutt que de ne
rien risquer et de rester en ligne, consolidez votre jeu, et
rparez vos pertes. Si ladversaire est en force et nous trop
affaiblis, songeons dfendre notre vie. Si au contraire,
lennemi est rduit quelques pices, et nous bien affermis,
sachons tirer parti de notre puissance. Le bon joueur, quand il
1

Lditeur chinois dit en marge : le monde est un damier, les hommes en sont les
pices ; il ny a que les mots de changs.

167

Contes et nouvelles

combat, nest point querelleur ; le bon joueur, quand il range


son arme, nprouve aucune crainte ; le bon joueur, quand on
le serre de prs, nest pas battu pour cela ; le bon joueur, quand
il perd, ne se trouble pas. La partie, commence avec des pices
disposes en bon ordre, se termine par une clatante victoire.
Rparer ses pertes, quand lennemi ne vous attaque pas, cest le
vrai moyen de prparer une attaque furtive. Abandonner les
pices minimes, sans trop chercher les sauver, cest la pense
dun plan dune haute porte. Le joueur qui touche une pice
laventure, sans rflexion, cest un homme qui ne sait pas
calculer ses coups ; rpondre lattaque de ladversaire, sans
songer sil tend un pige, cest le moyen dtre battu. Les vers
disent : doucement, attention, comme lorsque vous entrez
dans la valle obscure !...

Cependant comme Ta-Tsong et son ministre taient assis la


table de jeu, lheure de midi trois minutes les surprit : la partie
ntait point encore acheve ; Oey-Tching laissa tout coup
tomber se tte sur le damier et

p.201

sendormit dun sommeil

profond. A cette vue lempereur se mit sourire et dit :


Mon sage ministre a lesprit fatigu, tant il soccupe
avec ardeur des intrts de lempire ; il a puis ses
forces tablir la division des provinces, voil pourquoi
le sommeil la subitement vaincu !
Il le laissa donc dormir son aise, sans lappeler, ni lveiller.
Oey-Tching ne tarda pas revenir lui, puis il se jeta aux
pieds de son empereur, en scriant :
Sire, votre sujet a mrit mille fois la mort, il est mille
fois coupable ! le sommeil la accabl, et il na su ce quil
faisait !

Doit-il

esprer

que

le

souverain

daignera

pardonner son sujet ce manque de respect.


Et en quoi, rpondit Ta-Tsong, mavez-vous manqu
de respect, relevez-vous !
168

Contes et nouvelles

Or, la partie qui avait t brusquement interrompue, et


demeurait inacheve, il la continua de nouveau avec Oey-Tching
qui exprimait haute voix combien il tait touch de tant
dindulgence. Cependant comme lempereur tournant un pion
entre ses doigts, cherchait le placer sur le damier, de grands
cris se firent entendre aux portes du palais ; aussitt Tsin-ChoPao et Yu-Meou-Kong apportrent une tte de dragon toute
sanglante, quils dposrent aux pieds du prince, en disant :
Sire, on a vu des mers manquer deau, des fleuves se
scher, mais une aventure aussi trange que celle-ci,
jamais on nen a entendu parler !

p.202

Et comment la chose sest-elle passe, demandrent


la fois le prince et son ministre, en se levant de leurs
siges ?
Cest quelques pas dici, au sud du palais,
rpondirent les deux chefs des gardes, dans telle rue,
que cette tte de dragon est venue tomber au milieu
dun nuage, votre ministre nosera vous refuser des
explications ce sujet.

Et

quavez-vous

mapprendre,

lui

demanda

lempereur tout effray ?


A ces mots Oey-Tching se tourna vers son souverain, frappa la
terre de son front, et dit :
Sire, cest la tte du dragon que jai dcapit en rve.
Cette rponse frappa de stupeur le grand prince de la dynastie
des Tang,
Mais, scria-t-il, pendant que mon sage ministre
dormait, il na pas remu, il na fait aucun mouvement, il

169

Contes et nouvelles

navait pas de glaive prs de lui ! comment donc a-t-il pu


excuter ce dragon ?
Le ministre rpondit de la manire suivante :
Grand prince, votre sujet,
Tout en tant devant son souverain, sest loign de lui dans un rve ;
bien quil ft assis prs de son empereur devant une partie
commence, ses yeux stant voils et obscurcis, il est parti en
songe bien loin, dans un nuage ; ses esprits sortis de son corps
ont pris leur vol librement ; ltre surnaturel tait captif dans la
tour du dragon coup par morceaux ; l, les guerriers clestes
p.203

le tenaient li et garrott. Alors, sire, votre sujet lui a dit :

Tu tes rvolt contre les lois du ciel, ton crime mrite la mort,
et jai reu du Dieu suprme lordre dexcuter la sentence. A
ces mots le dragon gmit et se dsola, et votre sujet ranima ses
propres esprits ; le dragon versa des larmes et sanglota, puis il
retira ses griffes, coucha ses cailles et soffrit volontiers la
mort.
Votre sujet reprit donc un nouveau courage ; aprs avoir retrouss sa
robe, et march quelques pas, il leva son glaive tincelant, et
dun seul coup la sentence fut excute : voil pourquoi la tte
est venue tomber ici, en roulant travers lespace.

170

Contes et nouvelles

LES RENARDS-FES
Conte tao-sse
I
@
p.207

Sous le rgne de Hiouan-Tsong

de la dynastie des Tang,

vivait un jeune homme originaire de la capitale, dont le nom de


famille tait Wang et le petit nom Tchin : peu vers dans la
connaissance

des

livres

classiques

et

historiques,

et

trs

superficiellement instruit en littrature, il aimait le vin et la bonne


chre, et il maniait lpe avec un rare talent ; son occupation
favorite tait de courir cheval arm de son arbalte.
Wang perdit son pre de bonne heure, et comme il ne lui
restait plus que sa mre, il se maria. Son jeune

p.208

frre nomm

Wang-Tsay tait dune force extraordinaire et ne rencontrait


jamais de rivaux dans les exercices militaires : ce Wang-Tsay prit
du service dans les gardes particulires de lempereur et ne
songea point se marier. Ces deux jeunes gens jouissaient dune
fortune brillante, un grand nombre de serviteurs obissaient
leurs ordres ; ils se trouvaient dans une position assure et
tranquille qui promettait la joie et le bonheur.
Mais tout coup vint clater la rvolte de Ngan-Lo-Chan

le dfil de Tong-Kwan, entre les monts Hoa-Chan et le fleuve


Jaune, stant trouv dpourvu de garnison, Hiouan-Tsong se
retira dans louest, et Wang-Tsay fit partie de lescorte qui
accompagna lempereur fugitif. Quant Wang-Tchin, pensant
quil ny avait plus moyen de rester sur le mme pied dans la

1 Il monta sur le trne lan 713 de J.-C.


2 Il a t question de la rbellion de Ngan-Lo-Chan, dans la nouvelle de Ly-Ta-Pe.

171

Contes et nouvelles

capitale tombe au pouvoir des rebelles, il abandonna ses


proprits, runit tous les objets susceptibles dtre emports,
puis emmena avec lui sa mre, son pouse et les gens de sa
maison ; ils allrent dans le Kiang-Nan se mettre labri des
troubles. L, Wang-Tchin stablit dans larrondissement de HangTcheou, au village de Siao-Chouy -Ouan (lanse de la petite
rivire), et passa ses jours prendre soin des terres quil avait
achetes autour de sa nouvelle demeure.
p.209

Dans la suite, Wang-Tchin entend dire que la capitale a

t reprise par les troupes de lempire, que les chemins sont srs
et tranquilles ; il lui vient lide daller faire un voyage
Tchang-Ngan, pour apprendre ce que sont devenus ses parents et
ses amis, et remettre en tat ses anciennes proprits. Bien
dcid partir, il communique son projet sa mre et sa
femme, dispose ses bagages, et aprs avoir fait ses adieux en fils
soumis, il se met en route, ne prenant avec lui quun seul
domestique du nom de Ouang-Fo. Dabord le voyage se fit par
eau, et Wang arriva ainsi jusquau lieu du dbarquement dans le
Yang-Tcheou : au temps de la dynastie des Souy, ce district
sappelait Kiang-Tou. Cest un point fort important o se
runissent les deux fleuves Kiang et Hoay, cest comme la clef
des routes du nord et du sud ; les mts des navires qui vont et
viennent y sont serrs comme les brins de chanvre dans un
champ ; tout le rivage est couvert de maisons trs rapproches ;
il y a l un continuel concours de marchands et dacheteurs : ce
lieu est, en vrit, plein de gat et de mouvement.
Or, ce fut l prcisment que Wang-Tchin quitta son bateau
pour continuer sa route par terre ; il loua des btes de somme
pour porter son bagage, et prit le costume dun officier de larme.
Chemin faisant ses regards se promenaient avec satisfaction sur

172

Contes et nouvelles

les fleuves et les

p.210

montagnes, la nuit il se reposait, puis

reprenait sa course au matin ; ainsi en peu de temps il arriva la


ville de Fan-Tchouen, la mme qui sous la dynastie des Han fut
concde Tang-Hoey titre de revenu. Cet endroit nest pas fort
loign de la capitale, et comme le fer et la flamme y avaient
port leurs ravages, les cent familles de la ville et des campagnes
staient caches ou avaient pris la fuite. Il ne se trouvait donc pas
une maison habite sur toute la route, et peine un rare
voyageur ; aussi ce que voyait Wang-Tchin ctaient :
Les sommets lancs des collines que les forts enveloppaient de leur
ombre ; les pics hardis si potiques dont le front dchire les
nues azures. Au milieu des rocs escarps et des monts perte
de vue serpente la rivire Han aux eaux limpides, et la nappe
deau dans son vol oblique lance dix mille pieds ses vagues
argentes ; des plantes grimpantes se suspendent au-dessus de
labme et la brise les fait flotter comme une charpe brode de
toutes couleurs. A travers limmense tendue de ces monts
perdus dans les nuages, sont dtroits sentiers faits pour loiseau
et que le rare voyageur suit en se courbant ; les forts
vaporeuses se confondent avec les nues ; les villages ravags
sont solitaires et lhomme a disparu de ces campagnes
dsertes ; pares de mille nuances, les fleurs des montagnes
spanouissent avec joie, et les oiseaux sans nom, habitants du
dsert, troublent seuls cette solitude de leurs cris.

Wang-Tchin contemplait avidement la riante perspective des


montagnes et des rivires, et il allait en

p.211

laissant flotter les

rnes de son cheval, lorsque vers le soir, lheure o le ciel


sobscurcit peu peu, il entendit dans lpaisseur de la fort
quelque chose qui ressemblait des voix humaines. Le voyageur
approche et regarde... Or, ce ntaient point des hommes, mais
deux renards sauvages qui, appuys contre le tronc dun vieil
arbre, tenaient devant eux un livre crit. La patte fixe sur
lcriture, ils discutaient comme feraient deux personnes qui ne
173

Contes et nouvelles

sont pas daccord propos dun passage douteux.


Ah ! scria Wang-Tchin en riant, ces deux animaux-l
sont vraiment prodigieux ; ce sont des fes ! Mais quel
peut tre le livre qui fixe leur attention ?... Si je leur
faisais avaler une de mes balles ?
Et l-dessus serrant les rnes de soie pour arrter son cheval, il
lve tout doucement lextrmit de la bride orne dune corne
polie la meule, dispose la corde de larbalte 1, plonge sa main
dans son sac et en tire une balle quil place dans le canon, puis il
ajuste avec la plus grande attention : larbalte sarrondit comme
la lune en son plein, la balle siffle en volant avec la rapidit de
ltoile filante. Les deux renards, plongs dans une occupation
remplie dintrt pour eux, ne se doutaient pas du tout que
quelquun les piait hors de la lisire du bois : au sifflement de la
corde de larbalte, ils lvent la tte

p.212

pour voir do vient ce

bruit ; mais dans son vol rapide, la balle tait dj entre, ni


ct, ni de travers, mais tout juste au milieu de lil gauche du
renard qui tenait le livre.
Lanimal abandonna son manuscrit en jetant des cris perants,
et senfuit avec sa blessure ; lautre renard se baissait dj pour
ramasser le livre laiss par son compagnon, lorsque une seconde
balle de Wang-Tchin latteignit la tempe droite ; il se mit jouer
des jambes, et senfuit aussi avec de grands cris pour chapper
la mort. Le voyageur poussa son cheval en avant, et ordonna
son domestique de ramasser le livre ; mais quand il lexamina, il
saperut que les pages taient couvertes de caractres faits
comme des ttards 2, et tous parfaitement indchiffrables pour lui.

1 Il sagit ici dun arbalte lancer les balles.


2 Nom que lon donne en chinois une ancienne criture dont les caractres

ressemblent ces animaux.

174

Contes et nouvelles

En vrit, songea Wang-Tchin en lui-mme, je ne sais pas


du tout ce quil peut y avoir dcrit sur ce livre, mais je
lemporterai pour consulter plus tard loisir des lettrs verss
dans la connaissance des critures anciennes. Aussitt il cache
le manuscrit dans sa manche, sort de la fort en trottant, et
reprend la grande route qui conduit la capitale.
Or, cette poque, le Turc Ngan-Lo-Chan tait mort, il est
vrai ; mais son fils Ngan-Youen, qui avait pris sa

p.213

place, tait

tout aussi terrible. Un des chefs de linsurrection Chy-Sse-Ming,


aprs stre soumis, stait rvolt de nouveau ; dans toutes les
colonies militaires taient runies des forces imposantes, mais
nulle part on ne voyait se manifester lintention de rentrer dans le
devoir ; et comme on craignait que des conjurs ne vinssent
jusqu la capitale pier les mesures du gouvernement, on faisait
aux portes de la ville une garde svre : ceux qui entraient ou
sortaient taient soumis un examen rigoureux, et ds le
crpuscule on fermait les portes. Lorsque Wang-Tchin se prsenta
au pied des murailles, le soleil avait dj pli vers loccident, et
les verrous taient tirs ; il songea donc trouver un gte pour la
nuit.
Arriv la porte dune htellerie, le voyageur descend de
cheval et entre ; le matre du lieu qui vit un tranger, larbalte
sur le dos, le sabre la ceinture, en habit dofficier, se garda bien
de le recevoir froidement ; et savanant au-devant de WangTchin avec politesse, il pria sa Seigneurie de vouloir bien prendre
un sige. Les domestiques eurent lordre de prparer et de servir
une tasse de th. Pendant ce temps, le laquais Ouang-Fo avait
dcharg les bagages et les apportait dans la maison.

175

Contes et nouvelles

Htelier,

demanda

Wang-Tchin

au

matre

de

lauberge, avez-vous une chambre sre et commode,


p.214

dont vous puissiez disposer pour moi ?

Jen ai beaucoup de vides dans mon htel, rpondit le


matre, votre Seigneurie na qu choisir celle qui sera
son gr.
Et l-dessus, allumant une lampe, laubergiste conduisit son hte
dans tous ses appartements : ce qui convint le mieux WangTchin, ce fut une petite chambre propre et bien tenue, dans
laquelle furent dposs les effets, tandis quon menait lcurie
les btes de somme pour y tre bien soignes.
A peine le voyageur fut-il install que le petit domestique de
lauberge vint demander si sa Seigneurie souhaitait de boire une
coupe de vin.
Si vous en avez de bon, rpondit Wang-Tchin,
apportez men deux mesures, avec un plat de viande de
buf hache, et veillez tous ici excuter fidlement
mes ordres.
Le domestique se retira en assurant que sa Seigneurie serait
ponctuellement obie. Wang-Tchin, aprs avoir eu soin de fermer
la porte derrire lui, sortait de sa chambre, lorsque le garon de
lauberge reparut avec le vin et le plat demand ; il venait pour
savoir si sa Seigneurie dsirait aller jusque dans le salon prendre
son repas, ou bien sil fallait servir dans lappartement.
Je mangerai ici, rpondit le voyageur.
Et aussitt les mets furent placs sur une petite table. WangTchin sassit ; et son domestique Ouang-Fo, debout prs de lui,
versait le vin.
p.215

Il avait bu tout au plus deux ou trois verres, lorsque


176

Contes et nouvelles

laubergiste

savanant vers

son

hte, lui

demanda

si

sa

Seigneurie venait de la frontire


Non, rpondit Wang-Tchin, je viens de Kiang-Nan.

Cependant,

objecta

lhtelier,

laccent

de

sa

Seigneurie nest point celui des habitants de Kiang-Nan.

Eh

bien !

ajouta

Wang-Tchin,

je

parlerai

franchement : je suis originaire de la capitale ; depuis


que la rvolte de Ngan-Lo-Chan a forc le char imprial
de se retirer dans le pays de Cho, jai abandonn ma
demeure pour fuir les troubles dans le Kiang-Nan : on dit
que maintenant les rebelles sont rentrs dans le devoir ;
lempereur est revenu Tchang-Ngan, et je vais rparer
les

dsastres

quont

souffrir

mes

anciennes

proprits ; ensuite jirai chercher ma famille pour


lemmener avec moi dans notre premire patrie ; comme
je craignais de faire sur la route quelque mauvaise
rencontre, voil pourquoi jai pris luniforme dun officier
de larme.
Eh bien ! reprit lhtelier, votre Seigneurie et moi,
nous sommes dans le mme cas : il ny a pas plus dun
an que je suis venu chercher un abri dans ce village.
Et comme tous les deux taient compatriotes et gens de la
capitale, bien qutrangers lun lautre, ils devinrent comme de
vieux amis, et ils se firent part rciproquement de ce quils
savaient touchant ces troubles dsastreux ! On a raison de dire :
p.216

Les fleuves, les monts, la brise prsentent toujours lil le mme


spectacle ;
Mais les familles de la ville et des faubourgs ont moiti disparu !

Leur conversation tait fort anime, lorsquon entendit une

177

Contes et nouvelles

voix du dehors qui disait :


Htelier, y a-t-il une chambre disponible pour cette
nuit ?
Oui, il y en a, rpondit le matre, mais je ne sais pas
combien vous tes de voyageurs.
Il ny en a quun, reprit la voix ; je suis seul.
Laubergiste vit en effet un individu seul, et qui navait pas de
bagages, et il rpondit :
Puisque vous tes sans compagnon, je ne puis me
hasarder vous recevoir.
Auriez-vous peur, par hasard, que je ne vous paie
pas ? reprit linconnu fort en colre ; est-ce l le motif
qui vous empche de mouvrir ?
Monsieur, rpondit laubergiste, mon motif nest pas
celui

auquel

vous

faites

allusion ;

mais

le

noble

commandant de la garnison a fait publier de tous cts


une proclamation par laquelle il dfend aux hteliers de
donner un abri tout voyageur inconnu ou suspect.
Celui qui serait dnonc comme ayant reu et log
clandestinement

un

tranger

sexposerait

aux

plus

graves chtiments. Et puis maintenant, Chy-Sse-Ming


stant rvolt, la dfense devient plus expresse :
dailleurs

Monsieur est

sans

bagages,

je

nai

pas

lavantage de le connatre, il y aurait donc de grands


inconvnients le loger.

p.217

Quoi ! scria linconnu en souriant, vous ne me


connaissez pas ? je suis prcisment le commandant de
la garnison. Une affaire mavait appel Fan-Tchouen,
et jen reviens ; comme je suis arriv trop tard pour

178

Contes et nouvelles

entrer en ville, je me vois oblig de vous demander asile


pour cette nuit ; vous comprenez pourquoi je nai pas de
bagages :

sil

vous reste

encore

des

doutes,

des

soupons, demain matin venez avec moi jusquaux


portes de la capitale et interrogez les gardes, il ny en
aura pas un qui ne me reconnaisse.
Grce

au

grand

bonnet

quta

ltranger

en

saluant,

laubergiste ajouta foi ses paroles.

Par

malheur,

rpondit-il,

le

vieux

Chinois

ne

connaissait pas le seigneur commandant, veuillez donc


ne pas vous formaliser de son refus, et daignez prendre
un sige dans le salon.
Ne vous tourmentez pas, ajouta linconnu, seulement
je meurs de faim, si vous avez du vin et du riz cuit, jen
prendrai un peu.
L-dessus il entra sans tarder dans la salle de lhtel, et dit
laubergiste :
Je fais abstinence de viande, il me faut seulement des
aliments maigres et du vin.
Puis il alla tout droit sasseoir la table sur laquelle mangeait
lautre

voyageur.

Le

domestique

avait

apport

les

mets

commands.
Cependant

Wang-Tchin, ayant

dirig

son

regard

sur le

nouveau venu, saperut quil cachait son il droit sous les plis de
sa manche, avec des signes non quivoques de

p.218

la plus

cuisante douleur ; ce fut pourtant lui qui rompit le silence.


Matre, dit-il laubergiste, jai eu bien du malheur
aujourdhui ! jai rencontr deux mchants animaux qui
sont cause que je suis tomb et que jai perdu lil.
179

Contes et nouvelles

Comment,

quavez-vous

rencontr ?

demanda

laubergiste.
coutez, continua le prtendu commandant ; en
revenant du Fan-Tchouen, jai aperu deux renards
sauvages qui sautaient dun ct sur lautre, en poussant
de grands cris : je me suis mis courir pour les prendre,
mais tout dun coup mon pied sest embarrass ; les
deux renards galopaient toujours, et je suis tomb si
rudement que la prunelle de mon il gauche est
gravement attaque.
Aussi, ajouta laubergiste, je mtonnais de voir que
votre Seigneurie cachait la moiti de son visage sous sa
manche.
Eh bien ! interrompit son tour Wang-Tchin, en
parcourant la mme route aujourdhui, jai fait rencontre
aussi de deux renards.
Est-ce que vous avez pu mettre la main dessus ?
demanda linconnu avec vivacit.
Ils taient dans la fort, trs attentionns regarder
dans un manuscrit, rpondit Wang-Tchin ; jai envoy
une balle dans lil gauche de celui qui tenait le livre ; il
la laiss tomber et a pris sa course. Lautre allait
ramasser le bouquin, mais une seconde balle partie de
p.219

mon arbalte la bless la joue, et il sest sauv.

Ainsi je nai pu avoir que le livre, et les deux btes mont


chapp.
Quoi ! scrirent en mme temps linconnu et le
matre de lauberge, des renards qui savent lire ! voil
une trange aventure.

180

Contes et nouvelles

Et sur ce livre, reprit le nouvel arriv, quy a-t-il


dcrit ? Pourrais-je obtenir dy jeter un coup dil ?
Oh ! cest un livre bien trange, ajouta Wang-Tchin, il
ny a pas un caractre quon puisse dchiffrer.
Et laissant l sa tasse pleine, il tira de sa manche le livre
mystrieux pour le faire voir ; mais ce qui est long dire fut
prompt faire ! il navait pas encore port la main sa manche
que le petit-fils du matre de lhtel, jeune enfant de cinq ou six
ans, arriva en courant ; sa vue tait perante, et il reconnut que
cet tranger tait un renard. Il se garda bien de trahir sa pense,
mais slana droit devant lanimal, et montrant du doigt le faux
commandant, il scria :
Mon pre, voyez quel vilain renard sauvage est venu
sasseoir ici ! et vous ne le chassez pas ?
A ces mots, Wang-Tchin frapp dune ide subite, reconnut
que

ce devait tre le renard bless

par lui ; il

se jeta

prcipitamment sur son pe, et en dirigea la pointe vers la


porte ; mais lanimal, qui se vit menac, esquiva le coup, fit une
culbute, et se laissa voir sous sa forme naturelle ; puis il sortit en
se sauvant tout effar.

p.220

Wang-Tchin le poursuivit lpe la

main, la distance de quelques maisons, mais les traces du


renard le conduisirent tout droit au pied dun mur. Ctait au
milieu de lobscurit de la nuit ; Wang-Tchin ne trouvant pas de
porte qui pt faciliter ses recherches, il lui fallut donc revenir ; le
matre de lhtel arriva avec une lampe allume, accompagn de
Ouang-Fo, le domestique de son hte ; tous les deux allrent audevant de lui, lengagrent laisser la vie ce pauvre animal, et
ne plus sen occuper.

181

Contes et nouvelles

Cependant, scria Wang-Tchin, si ce net t votre


petit-fils, qui la dcouvert, peut-tre cet animal endiabl
aurait repris son livre.
Ces btes-l ont des moyens magiques, interrompit
lhtelier, je crains bien quil ninvente quelque autre
ruse pour vous drober ce que vous leur avez pris.
Dsormais, ajouta Wang-Tchin, cette aventure du
renard va tre, dans la bouche de bien des gens, un
sujet de railleries : il faut absolument que dun coup
dpe je traverse cette maudite bte, et tout sera dit.
Il revint donc lhtel ; mais les marchands voyageurs qui
occupaient les chambres voisines droite et gauche, ayant
appris lhistoire, la tinrent pour merveilleuse et accoururent pour
en connatre les dtails : ils firent tant de questions quils en
avaient le gosier cuisant et la langue sche.

p.221

Aprs avoir fini de souper. Wang-Tchin remonta dans son


appartement pour prendre du repos ; et il pensait en lui-mme
que, puisque ce renard tmoignait tant de dsir de recouvrer son
livre, ce devait tre un objet prcieux, et il se promit bien de le
tenir cach avec tout le soin possible. Mais ds la troisime veille
de la nuit, on entendit frapper la porte et une voix disait :
Rendez, rendez-moi vite mon livre, et je saurai
trouver

un

moyen

de

vous

tmoigner

ma

reconnaissance ; mais si vous ne voulez pas me le


donner, il vous arrivera des choses fcheuses : ne vous
prparez donc pas des regrets pour lavenir.
Ces paroles jetrent Wang-Tchin dans un grand accs de
fureur ; il se revt la hte de ses vtements, se lve, saisit son
pe, et pour ne pas rveiller brusquement les voisins, il sort de

182

Contes et nouvelles

sa chambre tout doucement. Mais au moment o il va pour ouvrir


la grande porte, il saperoit que dj laubergiste est descendu la
fermer clef. Avant que je laie appel et quil soit venu lever
ces verrous, pensa Wang-Tchin, la diable de bte se sera
esquive, et je ne pourrai la traverser de mon pe. Jaurai
vainement provoqu le mcontentement et le dplaisir de ceux
qui dorment autour de moi ; il vaut donc mieux pour linstant
rprimer une colre passagre, et demain matin, je saurai
prendre mes mesures.
L-dessus, il revint dans sa chambre et se disposa

p.222

dormir comme auparavant, mais le renard recommena ses


lamentations plusieurs reprises, de telle sorte que les gens de
lhtellerie ayant tous, jusquau dernier, entendu ces plaintes, se
runirent en masse le lendemain matin et firent des observations
Wang-Tchin.
Puisque vous ne pouvez, lui dirent-ils, dchiffrer un
seul caractre de ce livre, quoi bon le garder, rendezle donc, a vaut mieux, et tout sera fini ! Assurment il
vous en arrivera quelque chose de fcheux, et il sera
bien temps alors de vous repentir !
Si Wang-Tchin avait pu savoir o cette affaire le mnerait, il
et suivi les conseils de ses voisins et rendu le livre au renardfe ; tout et t fini ainsi : mais non, ctait un homme entt et
orgueilleux, il ncouta les avis de personne ; et dans la suite ce
renard surnaturel, sacharnant sur ses biens, se fit un malin
plaisir de le ruiner de fond en comble. On dit avec raison :
Si vous ne voulez pas suivre les avis des gens de bien,
Vous ressentirez infailliblement des chagrins et vous verserez des
larmes !

Aprs djeuner, Wang-Tchin rgla avec laubergiste ; les

183

Contes et nouvelles

bagages furent chargs sur les btes de somme, il monta


cheval, et entra dans la capitale. A mesure quil regardait autour
de lui sur sa route, il voyait des maisons en ruines, peine
quelques

rares

habitants ;

les

montraient tristes et dserts ! Ce

places
p.223

et

les

marchs

se

ntait plus l laspect si

brillant des jours dautrefois : quelle diffrence ! Arriv devant


son ancienne demeure il regarde .... et ne distingue plus quun
amas de briques et de pierres. Un tel spectacle le jeta dans une
tristesse quil ne put surmonter, il ne lui restait ni toit, ni abri.
Wang fut donc oblig de chercher un logement dans une
htellerie. Aprs y avoir fait porter ses bagages, il sen va
chercher des nouvelles de sa famille.
Les habitants taient fort clairsems : pendant le bonjour
darrive, chacun raconte les vnements qui ont laiss des
traces dans son souvenir, et quand on arrive lendroit sensible
o le cur est bless, ce sont des torrents de larmes qui
baignent et inondent le visage.
Je voulais, dit son tour Wang-Tchin, revenir me fixer
dans ma patrie, mais jtais loin de me douter que ma
maison ne ft plus quun amas de dcombres !
Hlas ! il ne me reste plus de demeure.
Depuis que les rvoltes militaires ont clat, reprirent
les parents de Wang, combien de personnes ont t
violemment spares, le pre au sud, le fils au nord ; les
uns sont prisonniers, les autres ont t tus ! Nous
avons eu souffrir des calamits sans bornes ; et si,
nous tous prsents ici, avons pu chapper au glaive dont
la pointe nous menaait, ce nest pas sans peine que
nous sommes arrivs vivants jusqu ce jour. Vous
autres, gens riches, grands seigneurs, quaucune affaire
184

Contes et nouvelles

ne retenait, vous

p.224

avez tout simplement quitt votre

maison et il ne vous est rien arriv de bien fcheux ;


dailleurs ces biens que vous aviez abandonns, nous en
avons pris soin ; grce nous, vous retrouvez vos terres
dans le mme tat : si donc vous avez le dsir de vous
fixer de nouveau dans cette ville, rparez les dommages
causs par le dsastre, et il vous restera encore de quoi
remonter une brillante maison.
Ces conseils furent accueillis avec reconnaissance par WangTchin : il acheta une maison dans laquelle il pt loger, fit
emplette de tout ce qui tait ncessaire pour la meubler, puis il y
ajouta un jardin, et vcut tranquille et paisible. Deux mois
venaient de scouler ainsi, lorsque Wang-Tchin, tant sorti la
porte de sa maison, vit un homme qui arrivait du ct de lest et
se dirigeait vers lui ; vtu de deuil de la tte aux pieds, malgr le
paquet attach sur son paule, cet homme marchait comme sil
et eu des ailes, et bientt il fut prs de lui. Wang-Tchin lve les
yeux, regarde.... quelle surprise ! Cet individu nest rien autre
que Ouang-Lieou, domestique de sa maison.
Do viens-tu, Lieou, scrie Wang-Tchin, que veut
dire ce vtement de deuil ?
Ds quil entend prononcer son nom, le domestique se hte de
rpondre :
Ah ! vous voil ici, mon matre, jai ordre de vous
chercher jusqu extinction.
Mais, dis-moi donc

p.225

vite ce que veut dire ce

costume.
Il y a une lettre, mon matre, une lettre qui vous
mettra au fait de tout.

185

Contes et nouvelles

Et le domestique, dposant son paquet terre, louvre et en tire


la lettre quil remet Wang-Tchin. Celui-ci se hte de la
dcacheter, il regarde,... cest lcriture de sa mre, et le billet
contenait ce qui suit :
Aprs votre dpart, nous avons appris la nouvelle de la seconde rvolte
de Chy-Sse-Ming ; nuit et jour accable dinquitude et danxit,
je suis bientt tombe gravement malade. La mdecine et les
prires restent sans effet : tt ou tard il faut tre inscrit sur le
livre des morts ! Mais jai dj dpass douze lustres, et mon
trpas naura rien de prmatur. Seulement, je mafflige des
troubles qui ont clat dans cette anne fatale, et qui me forcent
de mourir trangre dans un pays loign ; sans que ni vous, ni
votre jeune frre, puissiez me rendre les derniers devoirs ! Jen
ressens une profonde douleur ! Mais, je ne veux pas tre
ensevelie dans une terre lointaine ; cependant je songe avec
effroi que les rbellions sont flagrantes, je crains que la capitale
ne revienne pas de sitt dans son ancien tat de tranquillit, et
quelle ne soit pas habitable : ainsi, mes derniers instants, jai
pens quil valait mieux laisser tout fait les biens ruins et
moiti perdus que vous avez l-bas, et revenir ici vous occuper du
soin des funrailles. Aprs que vous aurez emmen mon corps
pour le rendre la terre, au lieu dsign, allez dans le KiangTong : cest une terre fertile et peuple ; les murs des habitants
sont douces et hospitalires : dailleurs, combien il serait difficile
de fonder la capitale une maison comme celle que nous avions
auparavant !

Ainsi

nagissez

point

avec

une

lgret

compromettrait vos intrts, attendez que le bouclier et

qui

p.226

la

lance soient en repos ; alors vous pourrez songer vous fixer de


nouveau dans la capitale. Si vous dsobissiez mes ordres, vous
attireriez sur vous une srie de malheurs dans lesquels vous
seriez envelopp : vous rendriez inutiles les sacrifices et les
prires, et mme lorsque vous viendriez au bord des neuf
fontaines 1, je vous jure que nous ne serions pas runis.
Lisez et retenez ceci.

1 Les rgions infrieures.

186

Contes et nouvelles

A cette lecture, Wang-Tchin tomba terre en sanglotant.


Jesprais, en venant ici, scria-t-il, rtablir ma
maison dans son ancienne splendeur et me fixer dans
ma patrie, et voil quau contraire la douleur et
linquitude que lui cause mon absence conduisent ma
mre au tombeau ! et encore, si je lavais su plus tt !
Mais je ne puis arriver temps ! Tout est fini ! Mes
regrets sont impuissants !
Aprs stre ainsi dsol, il demanda au domestique Ouang-Lieou
si sa mre ne lui avait point adress dautres recommandations
son heure dernire.
Non, rpondit le serviteur Lieou ; seulement elle a
ajout ceci en insistant beaucoup : Vos terres et les
biens que vous possdez ici sont dans un complet tat
de ruine, et les choses sont devenues pires encore par
suite

de

la

rvolte

de

Chy-Sse-Ming,

la

capitale

prouvera de nouveaux bouleversements, elle ne pourra


rester dans cette tranquillit momentane. Ainsi donc,
mon matre, dcidez-vous ; il faut

p.227

abandonner la

ville et vos biens pour aller vous occuper des soins des
funrailles, et aprs que le corps de votre mre aura t
conduit par vous dans la tombe, le Fan-Tchouen vous
offrira, comme par le pass, une retraite assure contre
les dsordres et les rvoltes. Si mon matre se refusait
dobir aux volonts de sa mre mourante, la pauvre
dame ne pourrait fermer les yeux en paix.
Oserais-je ne pas accomplir les ordres que me dicte
ma mre expirante, scria Wang-Tchin ; le pays de
Kiang-Tong dailleurs est une contre fort habitable,
tandis que la capitale est en proie des guerres civiles
187

Contes et nouvelles

incessantes : ce quil y a de mieux, cest encore de fuir


cette ville !
Et aussitt il sempressa de faire confectionner des habits de deuil
et de faire prparer le cercueil ; puis dun ct il envoya des
hommes lever la terre du spulcre, et de lautre donna
commission de vendre sa maison et ses terres.
Aprs tre rest deux jours Tchang-Ngan, le domestique
Ouang-Lieou objecta son matre que tous ces prparatifs
dlever un spulcre et de lentourer dune muraille de terre,
demanderaient bien un mois entier, et comme on lattendait avec
impatience la maison, il valait mieux quil partt en avant pour
tranquilliser ceux qui taient rests. Wang-Tchin approuva cet
avis, et il avait eu la mme ide ; il crivit donc une lettre, la
remit au domestique avec tout largent dont il avait besoin

p.228

pour sa route, et lexpdia vers le Fan-Tchouen. Au moment o il


tait sur le seuil de la porte, le domestique dit encore son
matre :
Bien que je parte en avant, sa Seigneurie ne doit pas
oublier quil faut au plus vite quitter ces lieux et revenir
prs des siens !
Hlas ! rpondit Wang-Tchin, que ne puis-je ds
prsent tre libre, je volerais vers ma demeure : ces
instances sont superflues !
Une fois dehors, le domestique sloigna et disparut.
Cependant ds quils apprirent cette nouvelle, les parents de
Wang-Tchin vinrent tous pour lui faire des compliments de
condolance, et ils lui conseillrent aussi de ne pas sexposer
trop perdre sur ses terres en les vendant sans rflexion. Mais
tourment par les dernires volonts de sa mre, Wang-Tchin

188

Contes et nouvelles

sobstina

et

neut

point

gard

leurs

avis :

dans

son

empressement, dans sa prcipitation, il se dessaisit moiti prix


de ses biens qui avaient une grande valeur ; peine sil put au
bout de vingt jours faire lever le tertre et creuser la caverne au
milieu de ldifice funraire. Lorsque tout fut achev dans le plus
grand dtail, il disposa ses bagages et partit de Tchang-Ngan,
emmenant avec lui son domestique. A la clart des toiles, au
milieu de la nuit, il se dirigea rapidement vers Kiang-Tong,
impatient de rencontrer le char mortuaire et de veiller aux
crmonies funbres. Hlas !

p.229

Ce voyage vers la capitale entrepris les armes la main lui cause bien
des regrets !
Il lui faut changer de rsolution, et suivre le cours du fleuve en
retournant lest.
Cest en vain que dans la capitale du nord il se livre des rves
brillants,
Car le ciel commande aux larmes qui baignent le visage comme aux
nues argentes qui se droulent.

II
@

Nous laisserons donc Wang-Tchin continuer sa route, et nous


reviendrons sa mre et son pouse qui taient restes dans
leur demeure de Fan-Tchouen. La nouvelle de la rvolte de ChySse-Ming tait arrive aux oreilles des deux dames, et elles
passrent les jours et les nuits dans linquitude et la tristesse,
en songeant leur fils et leur poux ; elles se repentaient
cruellement de lavoir laiss partir. Deux ou trois mois staient
couls, lorsquun jour un des serviteurs vint annoncer que
Ouang-Fo, le domestique affid du matre absent, arrivait de la
capitale et avait une lettre prsenter. A ces mots, les deux
189

Contes et nouvelles

dames donnent lordre de faire entrer ce Ouang-Fo ; et celui-ci,


frappant la terre de son front, remit la missive dont il tait
porteur.

On

entirement

remarqua
perdu ;

que

mais

ce

Ouang-Fo

sans

prendre

avait
le

lil

temps

droit
de

le

questionner ce sujet, les dames ouvrirent la lettre et y lurent ce


qui suit :

p.230

Depuis que je me suis loign dauprs de vous, grce la protection


que le ciel vous accorde, jai toujours joui dune excellente
sant. Arriv la capitale, jai fait une inspection dtaille de
nos proprits : par bonheur, rien na souffert, et tout a
continu dtre comme par le pass, dans un tat satisfaisant.
Enfin, pour surcrot de bonheur, jai fait rencontre de mon ami
Hou-Pa, le juge, qui ma introduit chez le premier ministre, et je
lui

dois

bien de la

reconnaissance

pour sa bienveillante

attention, car il ma nomm une magistrature dans le YeouSou. Jai dj reu ma nomination officielle, et comme lpoque
laquelle je dois entrer en fonction est assez rapproche, je
vous envoie tout exprs Ouang-Fo qui doit vous remettre cette
lettre toutes les deux. Ds que vous laurez reue, htez-vous
de vendre les proprits que nous avons achetes dans le KiangNan, et accourez la capitale avec la rapidit de la foudre, ne
vous arrtez pas de frivoles dtails ; le temps ou je dois partir
pour le Yeou-Sou approche ; comme nous allons bientt tre
runis, cette lettre ne contient que ce quil est strictement utile
de vous annoncer.
Tchin vous salue mille fois.

Quand les deux dames eurent pris connaissance de cette


lettre, elles ne purent contenir leur joie, et demandrent alors
Ouang-Fo ce qui lui avait mis lil dans un si triste tat.
Ce nest gure la peine den parler, rpondit le
domestique : comme je mtais endormi de fatigue sur
mon cheval, jai fait une chute par hasard, et voil ce qui
ma bless.

190

Contes et nouvelles

On linterrogea aussi sur laspect quoffrait la capitale dans ces


derniers temps : tout y tait-il comme autrefois, les parents

p.231

taient-ils tous vivants dans Tchang-Ngan ? A ces questions,


lenvoy rpondit :
Toute la ville est au moins moiti ruine, il sen faut
bien quelle ressemble ce quelle tait auparavant.
Parmi vos parents, il y en a de morts, il y en a qui sont
prisonniers, dautres encore ont pris la fuite, et il y a peu
de maisons qui soient restes intactes ; de plus, on a
pill et vol les meubles et les objets prcieux, incendi
et dtruit des habitations, confisqu les biens de la
campagne : vos proprits, terres, jardins et maisons,
sont les seules qui naient eu absolument rien souffrir.
Ces nouveaux dtails augmentrent beaucoup la joie et la
satisfaction des deux dames.
Quoi ! scrirent-elles, nos biens nont pas t
touchs, et encore Wang-Tchin a t nomm une
magistrature ! Tant de bonheur est d la protection du
matre suprme du ciel et de la terre : nous ne pouvons
assez lui en tmoigner notre reconnaissance. Quand le
moment sera venu, il faudra la lui prouver en faisant de
bonnes uvres, et renouveler nos prires loccasion de
cet vnement, afin que dans lavenir, les magistratures
devenant plus importantes encore, la prosprit et les
appointements aillent toujours croissant.
Puis elles ajoutrent en sadressant Ouang-Fo :
Ce Hou-Pa, ce juge dont il est question dans la lettre,
quest-ce ?

191

Contes et nouvelles

Cest un ami de mon matre, rpondit le

p.232

domestique.
Jusquici, repartit la mre de Wang-Tchin, je navais
jamais entendu dire quil y et un magistrat de ce nom,
ami de mon fils.

Cest

peut-tre,

ajouta

la

bru,

une

nouvelle

connaissance de mon mari, avec lequel nous navons


point eu de relations.
Ouang-Fo, prenant part la conversation assura ces dames
que lindividu en question tait effectivement une nouvelle
connaissance de son matre, et il demanda quon le charget bien
vite

dune

rponse.

La

mre

de

Wang-Tchin

objecta

au

domestique quaprs un voyage aussi fatiguant, il devait manger


pour se refaire et prendre un peu de repos, au moins jusquau
lendemain.
Madame, reprit son tour Ouang-Fo, les dispositions
quil vous faut faire pour le dpart, demanderont bien
quelques jours ; mon matre est seul dans la capitale, il
na personne pour le servir ; il est impatient de voir
arriver en avant un serviteur, afin de tout prparer pour
le dpart ; et si jattends que madame se mette en
marche, comment mon matre pourra-t-il arriver
lpoque voulue au lieu de sa charge ?
Celle observation parut trs juste la mre de Wang-Tchin ;
elle crivit donc la rponse demande, donna au domestique
largent dont il avait besoin pour la route, et lexpdia en avant.
Aussitt aprs le dpart de ce Ouang-Fo, la vieille dame vendit
compltement tout ce quils possdaient dans le Fan-Tchouen,
terres,

p.233

maison, meubles et ustensiles, et ne garda que

quelques bagatelles ; puis, dans la crainte de faire manquer par


192

Contes et nouvelles

ses lenteurs lpoque fixe pour lentre en fonction, elle ne


sarrta point trouver un bon prix de ces divers articles. Elle
donna en offrandes la moiti de la valeur et chargea un bonze
demployer cet argent en bonnes uvres. Enfin, elle loua un
bateau de mandarin et choisit un jour heureux pour se mettre en
marche. Pendant les derniers instants de leur sjour, la maison
fut pleine du matin au soir de jeunes dames du voisinage, qui
venaient faire des visites dadieu ; toutes allrent conduire leur
bateau la mre et lpouse de Wang-Tchin, qui sembarqurent et
partirent.
Sloignant

donc

du

Fan-Tchouen,

elles

traversrent

joyeusement le H-Fou et le Tang-Kouey-Tcheou ; aprs avoir


dbouch dans le Tai-Kiang, le bateau fit route droit devant lui
dans la direction de la capitale. Les servantes des deux dames,
pour clbrer la nomination de leur matre une charge
importante, excutaient des danses sur le pont ; et cependant ce
ntait pas le cas de sexalter ainsi !
Quand il fuit vers le sud pour chapper aux dsastres, il a lieu de
saffliger !
Qui peut savoir quand les honneurs et les richesses viennent au-devant
de nous !

p.234

Les serviteurs de cette famille triomphante clbrent leur joie par des
chants et des danses :
Au jour fix, des nuages se drouleront encore sur le ciel de la capitale.

Mais revenons Wang-Tchin que nous avons laiss tournant


les talons la capitale, et marchant vers le Fan-Tchouen : il lui
avait fallu moins dun jour pour arriver au lieu dembarquement
dans le Yang-Tcheou. L, il fit dposer ses bagages dans une
htellerie, congdia ses btes de somme, et aprs son repas, il
envoya Ouang-Fo, son valet, au bord du fleuve, pour retenir un
bateau. Lui-mme, il tait assis la porte de lhtellerie, occup

193

Contes et nouvelles

veiller des yeux sur son bagage, lorsquil voit au milieu du fleuve
un bateau qui savance. Il regarde... cest un bateau de mandarin
qui remonte le courant ; la proue sont quatre ou cinq
domestiques qui font clater leur joie par des cris et des chants ;
ils sont au comble de lallgresse ! Le bateau marche toujours, il
approche. Wang-Tchin regarde encore !... Ce ne sont point des
trangers, mais tout simplement les gens de sa maison. Cette
vue le laisse stupfait. Comment se fait-il que les serviteurs de
chez moi se trouvent sur un bateau de mandarin ? Probablement,
la mort de ma mre, ils auront pass au service dune autre
personne. Et comme il tait en proie cette incertitude, voici
que devant le treillage qui ferme la porte de la cabine une

p.235

jeune fille savance, met sa tte hors du balcon et regarde.


Wang-Tchin fixe sur elle des yeux attentifs et scrutateurs ; cest
la servante de lappartement de sa femme !
En vrit, cest miraculeux , songea Wang-Tchin. Dun pas
rapide il slance pour avoir lexplication de ce mystre, et au
mme instant tous les gens qui taient sur le pont du bateau
scrirent dune seule voix en lapercevant :
Quoi, notre matre est ici ! comment cela se fait-il ? et
que signifient les habits de deuil dont il est revtu ?
Aussitt ils dirent au patron de conduire le bateau vers le rivage,
et courent dans leur tonnement la cabine de larrire, avertir
les deux dames, qui lvent le treillis de bambou et regardent de
leurs propres yeux.
Or, Wang-Tchin qui dirigeait son attention de ce ct aperut
sa mre vivante devant lui ! A cette vue, il arrache en toute
hte ses vtements de toile, et tire de son paquet, rest prs de
lui, dautres habits plus convenables ainsi quun bonnet ; et tous
les gens de sa maison, qui taient dj sauts terre, se
194

Contes et nouvelles

pressent sa rencontre. Wang-Tchin fait porter ses bagages dans


le bateau, et lui-mme passe bord pour aller voir sa mre. Dun
regard il dcouvre sur le devant du pont Ouang-Lieou, le
domestique porteur de la lettre fatale, et sans plus de questions,
il larrte au collet et va le frapper. La mre de Wang-Tchin
slance pour retenir son fils :

p.236

Le domestique na commis aucune faute, pourquoi se


jeter sur lui et le menacer ?
Ds quil avait vu sa mre sortir de la cabine, Wang avait lch
son serviteur et saluait respectueusement la vieille dame.
Nest-ce pas ce sclrat, lui dit-il, qui est venu
mapporter la capitale une lettre de vous, ma mre,
une lettre qui mannonait votre mort prochaine ? Na-til pas t cause que jai manqu de pit filiale en me
prsentant devant vous en habit de deuil ?
Quoi ! reprit la vieille dame, il est rest constamment
la maison, comment aurait-il pu vous porter une lettre
la capitale ?
Mais enfin, il y a un mois, ce Ouang-Lieou ma remis
une lettre de ma mre, une lettre qui contenait telle et
telle chose, donnait tel et tel avertissement ! il est rest
deux jours prs de moi, puis je lai expdi en avant
pour aller rassurer et consoler ceux qui vivaient encore !
Aprs cela, jai vendu mes biens, et partant en pleine
nuit, la lueur des toiles, je suis accouru : comment
dites-vous quil nest pas venu Tchang-Ngan !
Tout le monde resta stupfait ces paroles : cest vraiment
une merveilleuse aventure ! Y a-t-il donc un autre Ouang-Lieou
parfaitement semblable celui-ci ?

195

Contes et nouvelles

Ouang-Lieou lui-mme leva la voix dun air moqueur :


Matre, dit-il, ne prtendez pas que votre serviteur
soit all la capitale, cest un Ouang-Lieou rv que
vous avez vu, et non un tre rel ! Eh bien !

p.237

interrompit la mre de Wang-Tchin, voyons, montrez


cette lettre, que je voie si lcriture est de moi.
Eh ! si ce net t lcriture de ma mre, reprit
Wang-Tchin, aurais-je pu ajouter foi cette lettre ?
L-dessus il dploie ses bagages, en tire la lettre, la regarde....
Ctait bien une feuille de papier, mais y restait-il quelque trace
de caractre ? Voyant lair stupfait de Wang-Tchin, debout, les
yeux ouverts et la bouche bante, occup tourner en tous les
sens et parcourir du haut en bas la feuille mystrieuse, sa mre
lui dit :
O donc est-elle, cette lettre, montrez-la-moi que je
la regarde.
Hlas ! rpondit Wang, ne vous fchez pas, mais ce
papier qui contenait tant de paroles, comment se fait-il
quil se soit transform en une feuille toute blanche ?
Je vous le disais bien, reprit la vieille dame toujours
incrdule, depuis votre dpart il na pas t chang
entre nous une seule lettre, si ce nest ces jours derniers
que vous mavez envoy votre domestique Ouang-Fo ;
je lui ai remis une rponse la missive quil mapportait,
et lai dpch en avant. Assurment il y a eu un faux
Ouang-Lieou, porteur dune fausse lettre, dont vous avez
t dupe, et maintenant vous dites que les caractres
ont disparu de dessus le papier : quel tait donc lhabile
fripon de qui venaient ces paroles diaboliques ?

196

Contes et nouvelles

Quand Wang-Tchin entendit parler dun prtendu

p.238

Ouang-

Fo qui tait all de sa part dans le Fan-Tchouen, son tonnement


et son effroi furent au comble,
Mais Ouang-Fo, mon domestique, est toujours rest
Tchang-Ngan, scria-t-il ; il est venu avec moi jusquici.
Quand est-ce quil a t envoy porter de ma part une
lettre ma mre ?
Les deux dames leur tour poussrent un cri de surprise.
En vrit, voil qui est plus extravagant encore !
rpondirent-elles. Le mois dernier, Ouang-Fo nous a
remis un message portant que nos biens taient rests
intacts au milieu de la capitale et quun certain juge
appel

Hou-Pa,

rencontr

par

hasard,

vous

avait

introduit prs du premier ministre, lequel vous avait


nomm une magistrature ; enfin vous nous avez
enjoint de vendre tout ce que nous possdions dans le
Kiang-Nan, et darriver dans la capitale avec la rapidit
de la foudre, tant vous-mme sur le point de partir
pour

entrer

en

fonction.

Ainsi

aprs

nous

tre

dbarrasses des proprits, nous avons lou un bateau


pour faire notre entre dans Tchang-Ngan. Et vous
dites encore que votre domestique nest pas venu faire
un voyage vers nous !
Wang-Tchin tait confondu.
Cest l une diabolique affaire, scria-t-il ; a-t-il
jamais exist un juge Hou-Pa, qui mait conduit chez le
premier ministre ? est-ce que jai t nomm un
emploi ? est-ce que je vous ai jamais envoy une lettre ?

197

Contes et nouvelles

Mais enfin, reprit

p.239

sa mre, est-ce que par hasard

il y aurait un faux Ouang-Fo : appelez-le vite, je veux


linterroger !
Il est all louer des bateaux, rpondit Wang-Tchin,
mais il ne tardera pas rentrer.
Tous les domestiques sassemblent la proue et dirigeant
leurs regards vers la rive, ils voient Ouang-Fo qui revenait en
courant, vtu de la tte aux pieds dhabits de deuil : ils lappellent
par leurs gestes, lui font des signes, et le pauvre domestique qui
reconnat ses compagnons se demande avec tonnement par quel
hasard il les trouve en cet endroit. Il sapproche davantage, et
quand il arrive prs du bateau, les domestiques, en le considrant
de plus prs, constatent quil existe une diffrence entre ce
Ouang-Fo et celui des jours prcdents ; et cest que lil droit
du prtendu envoy tait dans le plus dplorable tat, tandis que
ce vrai Ouang-Fo ouvre une paire dyeux larges, vifs, clairs et
brillants comme une clochette de cuivre.
Ouang-Fo, scrirent-ils tous la fois, du haut du
bord, ces jours derniers tu avais lil droit bien malade,
comment

se

fait-il

que

tu

sois

si

bien

rtabli

aujourdhui ?
Cest--dire, rpondit Ouang-Fo, avec un air et un ton
ironique, cest--dire que vous-mmes vous avez perdu
la vue. Est-ce que jai fait un voyage la maison ?
Parlez-vous donc ainsi pour me donner une maldiction
et me causer la perte dun il ?
Dfinitivement, se dirent en souriant les autres

p.240

domestiques, il y a de la diablerie dans cette affaire ! La


mre de notre matre est l qui tappelle dans la cabine.

198

Contes et nouvelles

te donc vite tes habits de deuil et cours te prsenter


devant elle.
A ces paroles le serviteur resta confondu.
Quoi ! la mre de notre matre vit encore ! elle est
ici !
Mais, rpondirent les domestiques, o serait-elle donc
partie pour ntre pas ici ?
Ouang-Fo nen croyait rien, et sobstinait ne pas quitter ses
habits de deuil ; il sen va se prsenter brusquement la porte de
la cabine, et l son matre larrte dune voix svre :
Misrable ! ma mre est vivante, elle est ici, et tu ne
te dpouilles pas de ces vtements de tristesse, pour
paratre devant elle !
Le pauvre domestique sortit donc prcipitamment pour aller
changer dhabits, et revint, sous un costume plus convenable, se
prosterner devant la mre de son matre.
Or, la vieille dame frottait et essuyait ses vieux yeux ; elle
regarde attentivement le domestique et crie :
miracle ! le Ouang-Fo qui est venu ces jours
derniers avait lil droit une blessure grave, et celui-ci
a la vue parfaitement saine ! Dfinitivement lhomme de
lautre fois, ce ntait pas lui !
Aussitt elle sempresse datteindre la lettre, louvre, jette un
regard,... Ce ntait ni plus ni moins quun papier blanc, sur
lequel on ne voyait aucune trace dcriture !

p.241

Tout le monde

fut saisi de trouble et de surprise ; on ne pouvait sexpliquer ni


ces transformations, ni la cause de ces mauvais tours. Mais par
suite de cette double dception, la famille Wang avait des deux
cts la fois port un coup mortel sa fortune, et on pouvait
199

Contes et nouvelles

craindre pour lavenir de nouveaux piges du mme genre. Aussi,


on tait effray, inquiet, on ne savait sur quoi compter ! WangTchin lui-mme, fort agit, demeura la moiti du jour absorb
dans de srieuses penses ; puis, il lui vint une ide propos de
ce prtendu Ouang-Fo bless lil gauche, et, quoique
vaguement clair sur ce mystre, il devina juste, et scria :
Cest cela, jy suis !... Ce doit tre cette bte
endiable qui sest transforme ainsi pour se jouer de
moi !
Et quest-ce que vous voulez dire par-l ? demanda sa
mre.
Wang-Tchin raconta laventure de la fort, larrive du renard
bless dans lhtellerie, ses instances pendant la nuit, ses plaintes
dans la cour de lauberge, et il ajouta :
A cette poque, je pensais bien que cet animal enrag
stait mtamorphos en homme pour venir reprendre
son livre, mais, ne pouvant prvoir quil pousserait si loin
ses intelligentes diableries, je ntais point en mesure de
les repousser.
A ces paroles, tous les gens de la maison secourent la tte en
se mordant la langue.
Ces renards, dirent-ils, ont de diaboliques moyens de
nuire : malgr la

p.242

distance, ils ont pu employer la

ressemblance dans lcriture et la physionomie des


personnes, pour tromper cette famille spare, et sen
faire un jouet. Plt Dieu que notre matre et pu
deviner ce qui le menaait ; il et rendu le livre, et tout
tait fini !

200

Contes et nouvelles

Non, repartit Wang-Tchin, puisque jai eu souffrir les


insolences de ces mchantes btes, cest une raison de
plus pour garder prs de moi ce livre mystrieux ; si de
nouveaux malheurs menveloppent encore, je jette dans
les

flammes

ce

misrable

objet,

source

de

tant

dinfortunes !
Hlas ! interrompit son pouse, les choses en sont
tel point quil ne faut pas tenir de vains discours, mais
prendre un parti srieux et raisonnable ; o demeurer
maintenant ? je nen sais rien ! et encore, quel moyen
de subsistance nous reste-t-il ?
Nos biens de la capitale sont vendus, reprit WangTchin, je ne sais plus que faire ! et dailleurs il y a bien
loin pour y retourner, le mieux est encore daller au
Kiang-Tong.
Mais, scria son tour la mre de Wang-Tchin, les
proprits

de Kiang-Nan nexistent

plus ;

tout

est

entirement vendu, o habiter maintenant ?


Puisque les circonstances nous y forcent, rpondit
Wang, nous y prendrons une maison loyer et nous
nous y installeront de nouveau.
L-dessus, ils orientent en sens contraire la proue du bateau, et
se dirigent sur le Kiang-Tong. Les domestiques, partis nagure
dans un accs

p.243

de joie et denthousiasme, sen retournaient

dans un morne abattement : pareils une poupe dont les fils


sont

briss, leurs pieds

et leurs mains

retombaient

sans

mouvement ; aucune parole ne sortait de leur bouche ; eux qui


taient venus dans lexaltation du triomphe, ils sen allaient dans
lhumiliation de la dfaite.

201

Contes et nouvelles

Arrivs dans le Fan-Tchouen, Wang-Tchin dbarqua le premier


avec les gens de sa suite. A une petite distance de lancienne
demeure, il loua une habitation ; et aprs avoir employ quelques
jours meubler cette maison, quand tout fut prt pour recevoir
sa mre et sa femme, il fit apporter les bagages et installa les
deux dames. Puis quand ces interminables prliminaires furent
achevs, accabl par le chagrin, domin par la colre, il ne voulut
plus sortir, et couva sa tristesse dans son intrieur.
Cependant les voisins, surpris de voir revenir les deux dames
dont ils avaient reu les adieux, vinrent en masse pour savoir la
cause de ce retour, et Wang-Tchin satisfit toutes leurs
questions. Laventure fut tenue pour merveilleuse par tout le
monde ; elle passa de bouche en bouche, et fit bientt le tour de
la ville principale du Fan-Tchouen.
Un jour que Wang-Tchin tait assis dans la grande salle,
occup surveiller les travaux des gens de sa maison, il vit
entrer un individu qui arrivait rapidement

p.244

du dehors. Son

extrieur tait grave et majestueux, ses vtements pleins


dlgance et bien arrangs ; or ce quil aperut ctait :
Un homme ayant sur la tte un bonnet de gaze noire, tel quon en
portait au temps des Tang ; le vtement qui couvre tout son
corps est une robe de soie verte comme celles des tao-sse. Des
pierres dune couleur azure et des morceaux de jade tincellent
autour de son bonnet ; de longs fils de soie de nuances diverses
descendent de sa large ceinture au bas de son ample tunique.
Ses chaussettes de soie semblent deux nues blanches comme la
neige, et la semelle en est brillante comme deux nues
empourpres. Son aspect est imposant ; toute sa personne
respire une lgance qui na rien de terrestre ; les colliers qui
flottent doucement sur sa poitrine feraient rougir de colre la
brume glace. Si ce nest un gnie immortel habitant des cieux,
cest au moins un monarque parmi les hommes !

202

Contes et nouvelles

Ltranger entra donc tout droit dans la grande salle, et tandis


quil le regarde avec attention, Wang-Tchin reconnat son jeune
frre Wang-Tsay : celui-ci le salue affectueusement, et demande
comment il sest port depuis leur sparation.
Mon sage frre, dit Wang-Tchin en rpondant ses
politesses, je me flicite de ce que vous soyez venu me
chercher ici.
Quand jarrivai la capitale, reprit Wang-Tsay, pour
rentrer dans notre ancienne demeure, jai vu que nos
proprits staient
mcriai :

p.245

changes en un

dsert, et

je

sil avait t envelopp dans les dsastres

de la guerre civile, quel malheur ! Je pris donc des


informations auprs de nos parents et de nos amis, et ils
mapprirent que vous tiez all dans le Kiang-Tong
chercher un abri contre les troubles : on me dit aussi
quarriv vous-mme, il y avait peu de jours, dans la
capitale, vous tiez occup rtablir nos proprits,
lorsque la nouvelle de ltat dsespr de notre mre
vous avait dtermin quitter de nouveau Tchang-Ngan,
en marchant prcipitamment la nuit, la clart des
toiles. A mon arrive ici, jai dabord t frapper la
porte de notre prcdente demeure, mais les voisins ont
rpondu

que,

depuis

peu

de

temps,

vous

aviez

transport votre habitation en ce lieu. Cependant notre


mre est en bonne sant, aussi je suis all dans mon
bateau changer mes vtements de deuil ; mais enfin,
puisque celle que nous avons cru morte est vivante,
pourquoi donc tes-vous venu vous fixer dans cette
maison qui ne parat pas encore habitable ?

203

Contes et nouvelles

Tout cela ne peut tre racont dun seul mot, rpondit


Wang-Tchin ; en attendant, venez voir notre mre, et
vous apprendrez ces aventures en causant avec elle.
L-dessus il introduisit son frre dans lappartement du fond, prs
de la vieille dame, que les domestiques avaient dj informe de
larrive de Wang-Tsay. Or, ds quelle sut que son jeune fils tait
de retour, la

p.246

mre de Wang-Tsay fut au comble de la joie,

elle slana au-devant de lui pour le voir ; lui-mme il se jeta


aux pieds de celle quil avait quitte depuis si longtemps, et
lorsquil se releva, elle lui dit :
Mon fils, jour et nuit je songeais vous : comment
vous tes-vous port pendant cette longue absence ?
Et Wang-Tsay remerciait affectueusement sa mre de son bon
souvenir ; puis en attendant quil pt voir sa belle-sur, il dsira
apprendre de la bouche de la vieille dame les dtails des
vicissitudes passes.
Leur conversation fut interrompue par larrive de lpouse de
Wang-Tchin, qui vint voir son beau-frre, accompagne des
femmes de sa maison : les deux frres sortirent de lappartement
de leur mre, et la jeune dame les ayant suivis, tous les trois
sassirent dans la grande salle. L, le nouvel arriv demanda le
rcit des malheurs dont ils avaient tous t victimes, et WangTchin satisfit ses questions, en lui racontant laventure des
renards et les vnements qui en taient rsults.
Croyez-moi, dit alors Wang-Tsay, tout cela tait ds
les temps anciens dcrt par le destin, voil pourquoi
ces calamits vous ont assaillis : ne vous en prenez donc
qu vous-mme et non ces pauvres animaux ! Ces
deux renards lisaient tranquillement dans la fort, et
vous, vous passiez sur la grande route, ainsi ils ne vous
204

Contes et nouvelles

gnaient en rien du tout : pourquoi donc les

p.247

maltraiter ? pourquoi voler leur livre ? Plus tard, dans


lhtellerie, ils sont venus vous tmoigner leur douleur,
leurs regrets de la perte de cet objet, ils sont venus pour
vous le reprendre ; malgr tout, leur dsir na pu tre
ralis, et vous vous tes obstin ne pas rendre le
livre. Bien... mais pourquoi cette mauvaise pense de
vous jeter sur votre pe pour les gorger linstant ?
Plus tard encore, quand ils sont revenus avec des
observations svres, mais honntes, vous ritrer
instamment

leur

prire,

vous

avez

refus

avec

enttement dacquiescer leur demande. Et puis,


remarquez : vous ne pouvez dchiffrer un mot de ce
livre, jamais de votre vie vous nen pourrez faire usage ;
quoi bon le garder ? Maintenant, vous voyez, grce
leurs mauvais tours, vos affaires dans un dplorable
tat ; assurment vous ne devez en accuser que vous
seul.
Cest prcisment ce que je dis mon mari,
interrompit lpouse de Wang-Tchin ; enfin, quoi peut
lui servir ce livre ?... et voil dans quel ddale de maux il
nous a jets !
Aux rprimandes que son jeune frre lui adressait, Wang-Tchin
ne rpondit rien du tout, mais au fond de son cur, il tait
froiss.
Et ce livre, reprit Wang-Tsay, est-il volumineux ? en
quels caractres est-il crit ?
Il est assez grand, rpondit le frre an, mais questce quil y a dessus ?... Je nen sais rien, il ny a pas un
caractre que je connaisse !
205

Contes et nouvelles

Voyons,

p.248

montrez-le-moi un peu, demanda Wang-

Tsay.
En effet, interrompit la belle-sur, en insistant sur
cette ide, allez donc le chercher pour que votre frre
lexamine, peut-tre il sera plus habile, qui sait !...
Je crois bien, reprit Wang-Tsay, que ce doit tre une
criture fort difficile dchiffrer, seulement, je serais
curieux de regarder ces pages comme une chose rare et
trange ; voil tout.
Wang-Tchin tait all chercher le livre, et il le remit aux mains
de son frre : celui-ci le prend, le tourne, le retourne, lexamine
du haut en bas.
Oui, scria-t-il, ce sont en vrit des caractres
comme on en voit peu !...
Puis il se leva, traversa la salle, et vint dire la face de WangTchin :
Le Ouang-Lieou de ces jours derniers, ctait moimme : aujourdhui que je tiens de nouveau entre mes
mains

ce

livre

divin,

je

ne

viendrai

plus

vous

tourmenter.... Adieu.... Rassurez-vous !


Puis ces mots il sortit, et courut en fuyant.
Dans lexcs de sa colre, Wang-Tchin slana la poursuite
de ltre surnaturel, il criait de toute sa force :
Audacieuse bte, o vas-tu !
Et dune main il le saisit par ses vtements : le fuyard se
dbattait

avec effort,

vigoureuse.

Puis

on

et

lagresseur le

entendit

marmotter

tenait

dune main

quelques

paroles

inarticules. Wang arrachait les vtements de lanimal-fe qui,

206

Contes et nouvelles

stant secou vivement, se dpouilla des habits dont il

p.249

tait

couvert, reprit sa premire forme et se mit fuir dehors toutes


jambes ; il disparut comme un tourbillon. Wang accompagn de
tous les gens de sa maison courut pour le poursuivre jusque dans
la rue ; il promena ses regards de tous cts, mais sans en
dcouvrir la moindre trace.
Ruin dabord, puis maltrait en paroles par ce renard, WangTchin tait furieux de la perte du livre enlev dans cette troisime
rencontre ; grinant des dents, il regardait avidement dun ct
et de lautre pour tcher de voir son ennemi. Il ne vit rien, rien
quun vieux tao-sse borgne assis la porte sous la partie saillante
du toit ; et quand il lui demanda de quel ct fuyait le renard quil
avait d voir passer, le vieillard lui fit signe en dirigeant son bras
du ct de lest. Wang-Tchin et les siens se prcipitrent donc
vers la partie de lhorizon dsigne par le tao-sse, et ils navaient
pas couru la longueur de cinq ou six maisons, que le vieillard
borgne scria :
Wang-Tchin, le Ouang-Fo de ces jours derniers, ctait
moi ! Votre jeune frre est ici.
En entendant ces paroles, toute la bande revint en grande
hte sur ses pas : les deux renards tenaient le livre recouvr, et
gambadaient devant leurs ennemis pour les narguer. Wang-Tchin
avait de vigoureux domestiques qui se mirent la poursuite des
animaux ;

mais les

deux

renards

jourent

senfuirent comme sils avaient eu des ailes.

p.250

des

pattes

et

Wang-Tchin tait

arriv jusqu la porte en continuant la chasse, mais sa mre lui


cria :
Il est parti ce livre qui a caus la ruine de nos biens et
les malheurs de nous tous ! Laissez-les, restez donc

207

Contes et nouvelles

tranquille, quand vous les poursuivriez, ils sont loin, et


ils ne vous rendront pas ce quils vous ont pris !
Ainsi Wang, malgr la colre qui ltouffait, fut oblig dobir aux
paroles de sa mre, et il rentra avec tous les domestiques dont il
tait accompagn dans sa poursuite. Son premier soin fut de
prendre les vtements laisss par le renard pour les examiner,
mais peine les eut-il touchs quils se mtamorphosrent. Si
vous voulez savoir ce qui resta, lecteur, le voici :
Ctait une feuille de bananier brise qui avait pris lapparence dune
robe de soie ; de vieilles tiges de nnuphar composaient ce
bonnet de gaze ; ces morceaux de jade, ces pierres dazur,
ctaient de petits ronds de bois taills dans une branche de
saule pourrie ; la plante rampante, dont on tisse les manteaux
contre la pluie, reprsentait les longs fils de soie violette
suspendus la ceinture ; les chaussettes de soie ntaient rien
que du papier blanc, et la semelle si tincelante des sandales,
deux vieilles corces de sapin.

Cette vue jeta de nouveau la stupeur parmi ceux qui se


trouvaient prsents. On cria :
miracle ! ces renards possdaient en vrit un
esprit surnaturel, puisquils sont dous dun tel pouvoir !
et encore, qui sait o

p.251

est notre jeune matre, car

enfin, celui qui sest montr ntait quune apparition


revtue de sa forme !
Ainsi disaient les domestiques ; et Wang-Tchin au fond de son
cur retournait ses penses et dvorait sa douleur. Cette colre
lui donna un violent accs de fivre, il se mit au lit et ne put se
lever. Sa mre fit appeler un mdecin pour le soigner ; nous le
laisserons entre leurs mains.
Quelques jours staient couls, lorsque les domestiques se
trouvant dans la grande salle (qui faisait face la rue) virent

208

Contes et nouvelles

arriver un voyageur : et ctait, ainsi quils le constatrent au


premier regard, Wang-Tsay le frre de leur matre. Son bonnet de
gaze noire, sa tunique de soie tisse ressemblaient en tout point
laccoutrement du renard-fe.
Assurment, dirent aussitt les domestiques, ce doit
tre le faux Wang-Tsay !
et tous se mirent crier confusment :
Voil le renard-fe, le voil venu !
Puis chacun sarmant dun bton le prit deux mains, et ils se
rurent tumultueusement sur le nouvel arriv pour lassommer.
Misrable canaille, criait Wang-Tsay en colre, do
me vient un si grossier accueil, tandis que vous devriez
aller mannoncer ma mre !
Mais les gens de la maison continuaient leur aimable rception, et
se prcipitaient sur lui en dsordre. Or, Wang-Tsay ne pouvait les
contenir, et comme il tait naturellement violent et colre,

p.252

il

parvint arracher un bton de la main dun des valets, et


frappant dans la troupe, il en culbuta cinq ou six. Le reste nosa
plus approcher, mais tout en se retirant ils restaient ct de la
porte dans lintrieur de lappartement, montraient du doigt
Wang-Tsay et linjuriaient toujours :
Mchante bte, criaient-ils, puisque tu as repris ton
livre, que viens-tu faire ici ?
Il tait impossible pour Wang-Tsay de comprendre leur
pense, la colre le dominait ; et il pntra brusquement dans
lappartement de sa mre, tandis que les domestiques, refouls
en dsordre devant ses pas, pouvantaient par leurs cris et leur
tapage la vieille dame qui, surprise dentendre un pareil tumulte
sa porte, sortit prcipitamment. L elle rencontre les gens de la
209

Contes et nouvelles

maison et leur demande la cause dun tel dsordre.


Cest le renard-fe, rpondirent les domestiques
pouvants, le voil sous les traits de notre jeune
matre, il entre, il avance malgr tout !
Quoi ! serait-il vrai ? scria son tour la mre de
Wang-Tsay.
Et elle navait pas achev que son fils tait devant ses yeux. A la
vue de la vieille dame. il jette prcipitamment le bton dont il
stait arm, et se prosternant ses pieds :
Ma mre, demanda-t-il, pourquoi ces bandits de
domestiques, me prenant pour un renard endiabl,
slancent-ils sur moi avec des btons ?
Es-tu bien mon fils, reprit celle-ci ? Oui, je suis
lenfant que vous, ma mre,

p.253

avez mis au jour,

rpondit le jeune homme ; est-il donc un faux WangTsay ?


Au milieu de ce dialogue, sept ou huit domestiques trangers
vinrent apporter les bagages du frre de Wang-Tchin, et
convaincus alors que leur jeune matre est rellement prsent
sous leurs yeux, les serviteurs viennent ses pieds frapper la
terre de leur front, et lui faire des excuses.
Mais enfin, que veut dire tout cela ? demanda encore
Wang-Tsay.
Sa mre lui raconta la diabolique histoire des renards, et lavertit
que son frre attaqu dune grave maladie ne se rtablissait pas
du tout.
Eh bien ! reprit brusquement Wang-Tsay, surpris et
effray quand il connut ces dtails, jen ai autant vous
apprendre. Pendant que jtais au pays de Cho, Ouang210

Contes et nouvelles

Lieou, votre domestique, est venu mapporter une lettre,


et ce devait tre aussi un renard mtamorphos !
Et que disait cette lettre ?
Vous savez, continua Wang-Tsay, que jtais arriv au
pays de Cho, la suite de lempereur, en qualit de
simple garde ; au service du gnral en chef de KienNan ; l jobtins le commandement en second de la
compagnie Yen-Wou, et voil pourquoi, lorsque sa
Majest revint la capitale, votre jeune fils ne put
laccompagner, et resta hors des frontires du royaume.
Il y a deux mois, un prtendu Ouang-Lieou

p.254

mapporte une lettre de mon frre an, par laquelle il


mannonait sa fuite dans le Kiang-Tong, la mort de
notre mre, et en finissant il mengageait venir se
concerter avec lui pour la crmonie des funrailles. Ce
faux Ouang-Lieou voulut partir bien vite pour la capitale
afin de prparer lui-mme lemplacement destin la
spulture, et se mit en route avant moi, ds le
lendemain ; moi-mme je prends cong de mon chef et
pars en laissant l bien des petits objets prcieux,
quip la lgre et nemportant que le ncessaire pour
ne pas retarder ma marche. Arriv votre prcdente
habitation, japprends des voisins que ma mre est
vivante, et je cours au bateau quitter mes vtements de
deuil. Enfin, me voil ; mais je voudrais apprendre de
mon frre lui-mme quel est celui qui sest plu nous
alarmer et nous tromper par ces fcheuses nouvelles ;
car, en vrit, je nentends rien ces incroyables
aventures !
L-dessus, il ouvre ses paquets et en tire la lettre, mais ce

211

Contes et nouvelles

ntait plus quun papier blanc : ce dsappointement donna


autant denvie de rire que de se fcher tout le monde.
Wang-Tsay entre avec sa mre chez sa belle-sur, et
demanda voir Wang-Tchin : mais celui-ci avait la raison
gare :
Mon fils, dit alors sa vieille mre, ces vilains renards
nous ont la vrit fait bien du mal, mais je leur sais
gr de tavoir jou ce tour et ramen du

p.255

pays de

Cho. Au moins ils sont cause que la mre et le fils sont


runis, et par ce seul mrite leur faute est rachete ! Il
ne faut pas leur en vouloir trop.
Pendant deux mois Wang-Tchin fut dans le dlire, puis il entra
en convalescence, et se fit inscrire sur la liste des habitants du
Fan-Tchouen, lieu qui se trouve maintenant dans le Ou-Youe. On
le surnomma lui-mme, dans ce pays, le ravisseur 1, parce quil
avait drob le livre qui tait comme lme de ces renards.
Les serpent rampe, le tigre bondit, chacun selon lespce laquelle il
appartient,
Le renards possdent des livres divins, auxquels ils attachent un grand
prix :
La maison a t dtruite, les biens ont laiss une place vide, le livre
mme a disparu ;
Mais aujourdhui on rit encore de Wang-Tchin, et on en rira dans mille
ans.

1 Le mot chinois kouang-tse, rpond langlais kidnapper : celui qui vole des tres

humains.

212

Contes et nouvelles

LE LUTH BRIS
Nouvelle historique
@
On parle beaucoup dans le monde de la gnreuse amiti de Pao et de
Cho ;
Mais quel homme apprcie dignement le luth de Pe-Ya !
Aujourdhui que les amis nont plus lun pour lautre que des sentiments
de haine,
On traverserait en vain les lacs et les mers pour rencontrer un cur
sincre.
p.259

Parmi les plus beaux exemples dune amiti gnreuse

dont lhistoire a gard la mmoire depuis les temps antiques, il


nen est pas de plus clbre que celui de Kwan et de Pao. Ce sont
Kwan-Y-Ou

et

Pao-Cho-Ya.

Ces

deux

personnages,

contemporains du roi Tchoang-Wang, de la dynastie des Tcheou1,


staient associs

p.260

pour faire du commerce, et ils gagnaient

beaucoup dargent ; quand venait le temps de partager le


bnfice, Kwan se servait lui-mme trs largement, mais Pao-Cho
ne le traitait point pour cela dhomme avide et insatiable : il
savait que son ami avait une pauvre famille soutenir. Plus tard,
pendant les rvolutions qui dsolrent lempire, Kwan ayant t
fait prisonnier, son ancien compagnon Pao-Cho le sauva, et fit de
lui un si grand loge au roi de Tsy, que ce prince le nomma aux
fonctions de ministre. Deux individus qui se donnent de telles
marques daffection, sont vraiment ce quon peut appeler des
amis ; mais dans lamiti il y a des degrs, des nuances
dsignes par des qualifications diverses. Ainsi quand deux
personnes sont unies par le lien dune reconnaissance mutuelle,

1 Vers 890 avant J.-C.

213

Contes et nouvelles

on les dsigne par lexpression tchy-ki, cest--dire, qui vous


connat fond. Deux amis qui sentent lun pour lautre une
grande sympathie, sont appels tchy-tin, intimes de cur. Si
cest simplement le son de la voix ou de la musique qui dtermine
deux personnes se porter de laffection, cela sappelle tchy-yn,
se connatre par leffet des sons. Cependant ceux qui sont lis de
cur, dune faon quelconque, rentrent sous la dnomination
gnrale damis, siang-tchy.
Or, maintenant, voici lancienne histoire de Yu-Pe-Ya que nous
allons raconter. Si donc, lecteur honor,

p.261

vous dsirez

lentendre, secouez vos oreilles et coutez ; si au contraire vous


ne daignez pas prendre cette peine, ne vous drangez pas, restez
dans votre noble repos, car :
Quand celui qui connat son ami au son de sa voix parle, lautre
lcoute ;
Mais sil ne sadresse pas celui qui distingue les sons, alors il ne
pourra se faire entendre.

Aux temps dont lhistoire est consigne dans le Tchun-Tsieou


de Confucius, lpoque ou les guerres civiles dchiraient
lempire, vivait un personnage dune naissance distingue, dont le
nom tait Yu-Chouy et le surnom honorifique Pe-Ya. Bien quil ft
originaire de Yng-Tou, capitale du royaume de Tsou (aujourdhui
le district de King-Tcheou, dans le Hou-Kwang), le gnie qui
prside aux magistratures le conduisit vers le royaume de Tsin,
o il arriva au rang lev de ta-fou. L, il reut du souverain
lordre daller remplir une ambassade prs du roi de Tsou. Pe-Ya
sut tirer un grand avantage de cette mission, et cela de deux
manires : dabord les beaux talents dont il tait dou le mirent
mme de remplir dignement la haute fonction que lui confiait le
monarque ; puis, comme il parcourait et visitait le pays, il fit
dune pierre deux coups, et put, tout en continuant de faire route
214

Contes et nouvelles

par terre, aller dans sa ville natale,


Il se prsenta donc la cour du roi de Tsou, pour lui

p.262

faire

connatre les ordres de son souverain. Le roi de Tsou de son ct


traita magnifiquement Pe-Ya, et lui tmoigna les plus grands
gards.
Le pays de Yng-Tou tait le lieu paisible o avait vcu sa
famille

; Pe-Ya ne put donc rsister au dsir daller rendre une

visite aux tombeaux de ses anctres, et de se retrouver encore


au milieu de ses parents et de ses amis. Mais, malgr tout, celui
qui sert avec zle son souverain, quand il se voit charg des
ordres du prince, nose sarrter longtemps en chemin. Aussi, ds
que sa mission fut remplie, Pe-Ya prit cong du roi de Tsou, qui
lui donna en prsent de lor, des pices de soie prcieuses et un
char magnifique tran par quatre chevaux.
Cependant Pe-Ya avait t prs de vingt ans absent de son
pays natal ; et quand il se mit songer que son ancienne patrie
renfermait de si beaux fleuves et de si belles montagnes, il sentit
natre en lui un violent dsir de revoir et dadmirer encore ces
paysages : son plan fut de voyager par eau et de rentrer dans le
royaume de Tsin, en faisant un grand tour. Voici comment il
exprima son ide devant le roi de Tsou :
Sire, lui dit-il, votre sujet a malheureusement la
mme incommodit que les chiens et les chevaux, il a
trop voyag par terre et il ne

p.263

lui convient pas dtre

ballott sur un char au galop ; il ose donc vous prier de


lui accorder un bateau et des rames : cette manire de
voyager serait plus favorable son rtablissement.
Le roi de Tsou accueillit favorablement cette demande, et

1 Mot mot, un pays o croissent le mrier et losier.

215

Contes et nouvelles

ordonna lintendant des rivires de mettre la disposition de


Pe-Ya

deux

grands

bateaux,

lun

spcialement

destin

lambassadeur, lautre supplmentaire, bien fourni de provisions,


pour les bagages et les hommes de sa suite. Les deux
embarcations avaient des avirons de bois odorant et des gaffes
peintes, des rideaux de soie brode, et de hautes voiles. Quand
tout fut ainsi prpar avec le plus grand soin, les magistrats de
Tsou

vinrent

en

foule

reconduire

Pe-Ya

jusquau

lieu

dembarquement et lui faire leurs adieux.


Si vous voulez voir des prodiges et entendre des merveilles,
Ne vous inquitez pas si les montagnes sont distantes et les rivires
loignes !

Dou de tous les talents quveille une brillante imagination,


Pe-Ya jouissait cur ouvert des belles scnes que lui offraient
les monts et les fleuves. Il mit donc la voile, fendit au loin les
vagues transparentes et azures, et contempla, sans pouvoir les
puiser toutes, les montagnes lointaines entassant leurs pics dun
bleu sombre, et les rivires aux ondes calmes et limpides.p.264
Bientt les bateaux arrivrent lembouchure du fleuve Kiang,
dans le Han-Yang : on tait alors au quinzime jour du huitime
mois, la deuxime division de lautomne 1 . Tout coup, au
milieu de la nuit, il sleva un vent terrible et les vagues se
mirent crotre ; la pluie tombait torrents : dans limpossibilit
de continuer la route, le patron des bateaux fit porter une ancre
sur le rivage.
Cependant la brise ne tarda gure sadoucir, les flots
sapaisrent, la pluie cessa, et les nuages entrouverts laissrent
voir le ciel ; puis alors parut le disque de la lune, et comme cela
arrive aprs la pluie, son clat paraissait doubl. Assis tout seul
1 Les Chinois toujours minutieux divisent les quatre saisons (se-chy) en deux parties,

qui forment les huit tsie.

216

Contes et nouvelles

dans la cabine, Pe-Ya tait triste et ennuy. Il ordonna donc


son domestique de brler des parfums dans une cassolette,
pendant que lui-mme il prendrait son luth pour en tirer quelques
notes, et ramener le calme dans son esprit.
Le domestique ayant allum le feu et brl les parfums,
apporta le luth dans son tui et le dposa sur la table devant son
matre. Pe-Ya ouvrit la bote et prit linstrument ; puis il le mit
daccord, et essaya de jouer un air : mais il navait pas achev
son premier couplet, que les notes sortirent pniblement sous ses
doigts, et une des cordes du luth se brisa.
p.265

Fort surpris de cet incident, Pe-Ya envoya demander au

patron du bateau quelle tait la nature du pays dans lequel ils se


trouvaient.
Le vent et la pluie dhier, rpondit le marinier, nous
ont forcs de jeter lancre au pied dune montagne ; elle
parat, la vrit, couverte dherbes et bien boise, mais
on ny voit aucune habitation.
Ltonnement de Pe-Ya redoubla. Cette montagne, pensa-til, est dserte et inhabite ; si jtais prs dune ville ou dune
campagne bien peuple, je pourrais supposer quun homme
instruit, connaisseur en musique, a entendu furtivement les
accents de mon luth, et ce serait la cause de la langueur des
notes et de la rupture subite de la corde ; or, ici, au pied de cette
colline solitaire, peut-il y avoir un tre qui

connaisse et

comprenne cet instrument ? non. Voici ce que cest. Il me vient


lesprit que peut-tre est-ce un ennemi qui envoie un bandit pour
mattaquer ; peut-tre est-ce un voleur qui attend lheure
avance de cette nuit dorage, pour se glisser dans le bateau et
me dvaliser. Eh bien ! il faut que jappelle mes hommes et que
jaille avec eux faire une tourne au bord du fleuve : sil ny a rien
217

Contes et nouvelles

sous lombre des saules, sur la plage solitaire, assurment il y


aura quelquun parmi les touffes paisses des roseaux.
Les domestiques sempressrent dobir, et ils appelrent les
hommes des quipages ; tous montrent de

p.266

compagnie sur

la rive, et bientt du haut des rochers une voix humaine se fit


entendre qui disait :
O vous, seigneur qui tes dans le bateau, dissipez vos
inquitudes, car lhumble habitant de la rive na rien
dans ses murs qui le rapproche des brigands ; il est
bcheron, et il retourne au soir vers sa cabane aprs
avoir coup son bois. Au moment o la pluie tombait
avec violence, o louragan se dchanait, il na pu
trouver un abri, et comme il stait avanc sur un
escarpement de la montagne, l, il a cout les vers
harmonieux du Sage, et sest arrt quelque temps
juger les sons du luth.
Quoi ! rpondit en riant Pe-Ya, lhomme qui coupe du
bois dans la montagne ose prononcer ces mois : juger
les sons du luth ! Mais enfin, que cela soit vrai ou faux,
peu mimporte ! Vous autres, dites-lui de se retirer.
Or linconnu ne se retira pas, et du haut du rivage il rpondit
dune voix ferme :
Le seigneur du bateau a prononc des paroles
errones. Ne sait-il donc pas que la sincrit habite dans
les hameaux, et que sil y a un sage dans la maison, un
autre sage ne tarde pas se montrer la porte. grand
homme ! si, au milieu du dsert et de la montagne qui
excitent votre mpris, il ny avait pas eu un homme
capable dapprcier vos accents, eh bien ! au milieu de
cette nuit silencieuse, au pied de ces rochers dserts,
218

Contes et nouvelles

vous ne deviez pas vous arrter faire rsonner votre


luth.
p.267

Ces expressions navaient rien de vulgaire, et quand il les

entendit, Pe-Ya pensa que sans doute ctait un vritable


connaisseur dont jusqualors il avait ignor lexistence. Son
premier soin fut dempcher ses gens de parler malhonntement
linconnu ; lui-mme il revint la porte de la cabine, sa colre
stait change en joie, et sadressant au bcheron, il lui dit :
toi, sage qui habites la rive, puisque tu es vraiment
un amateur instruit, tu tes arrt assez longtemps pour
savoir quelle est la chanson que je chantais tout
lheure en maccompagnant.
Si je ne lavais pas su, rpondit ltranger, je ne serais
pas venu prter loreille vos accents. La chanson que le
grand homme vient de rpter, est celle que Confucius a
compose sur la mort prmature de Yen-Oey ; ces vers
ont t mis en musique pour tre chants sur le kin, et
les voici :
Quelle douleur ! Yen-Oey est mort la fleur de lge !
A cette pense, les hommes sentent leurs cheveux blanchir.
Et comme il se contentait de sa vie misrable au fond des rues
pauvres et obscures...

Aprs que vous avez eu chant ces trois vers, la corde


sest brise, et vous navez pu faire entendre le
quatrime : le pauvre bcheron se le rappelle, et le
voici :
Il a pu conserver la renomme dun sage accompli pendant des
sicles infinis.
p.268

Cette rponse causa bien de la joie Pe-Ya.

219

Contes et nouvelles

Matre, scria-t-il, assurment vous tes un lettr


dun mrite suprieur ; mais il y a trop loin dici au
rocher du rivage, et il est difficile de converser ainsi.
L-dessus, il dit aux gens de sa suite de sauter terre et daller
prier le savant docteur de vouloir bien venir sentretenir plus
longuement dans la cabine.
Les ordres de Pe-Ya furent excuts, et linconnu passa sur le
bateau. Ctait en effet un bcheron : il portait sur sa tte un
bonnet dcorce de bambou, et sur toute sa personne des
vtements dherbe tresse ; dans sa main il tenait un bton
aiguis, destin suspendre la charge de bois sur son paule, et
la hache tait fixe sa ceinture ; ses pieds se cachaient dans
des souliers de paille.
Les gens de la suite de Pe-Ya, qui ne savaient gure garder
dans leurs paroles un ton convenable, baissrent les yeux et se
regardrent en souriant quand le bcheron parut devant eux.
Coupeur de bois, lui dirent-ils assez durement,
descendez dans la cabine, et en vous prsentant en face
de notre matre, songez frapper votre front sur le
parquet ; quand il vous interrogera, ayez grand soin de
rpondre comme il convient un honorable magistrat.
Mais le bcheron tait un homme de sens :
Messieurs, rpondit-il, soyez un peu plus polis ;
attendez

p.269

que jte ces vtements avant daller voir

votre matre.
Aussitt il enleva sa coiffure dcorce, et il lui resta sur la tte un
bonnet de toile bleue ; ses vtements grossiers tant quitts, son
corps ntait plus revtu que dune courte tunique de toile de la
mme couleur, qui couvrait ses paules, se liait la ceinture et

220

Contes et nouvelles

descendait peine aussi bas que lexigeait la biensance. Ensuite,


sans se presser, sans se troubler, il prit le bonnet et les habits
dcorce, le bton pointu et la hache, puis il dposa tout cela la
porte de la cabine ; enfin, il quitta ses souliers de paille, en
essuya la boue, et les remit ses pieds. Aprs ces dispositions il
entra dans la chambre de Pe-Ya. Dans cette cabine destine un
magistrat, les lampes et les bougies jetaient un vif clat tout
autour du sige o lenvoy de Tsou tait assis.
Le bcheron approcha les mains de sa poitrine en faisant un
long salut, et sans se mettre genoux il dit :
Grand homme, je vous prsente mes civilits.
Or Pe-Ya appartenait aux premires familles du pays de Tsou, et
dans ce moment il se trouvait face face avec un pauvre
bcheron en habits de toile ! sil se levait de son sige pour lui
rendre

son

salut,

peut-tre

par

cette

condescendance

il

dshonorait le corps des magistrats ; et cependant, puisquil avait


appel

le

bcheron

dans

sa

cabine,

il

ne

pouvait

pas

raisonnablement le renvoyer.
p.270

Ne sachant trop quel parti prendre, Pe-Ya fit un lger salut

de la main son hte inconnu.


Mon sage ami, rpondit-il, vous tes dispens de tout
crmonial.
Puis il ordonna dapporter un sige ; et le domestique dressa un
petit banc lextrmit de la table.
Laissant donc de ct ltiquette dusage vis--vis dun
tranger, Pe-Ya dit linconnu dun ton sec :

221

Contes et nouvelles

Asseyez-vous, nous aurons le temps de savoir nos


noms dans le courant de la conversation 1.
Celui-ci ne laissa point paratre dhumilit dans ses manires, il
sassit avec une noble aisance ; et Pe-Ya, qui le vit prendre un
sige sans plus de faon, ne put sempcher dtre un peu choqu
de ces manires ; il ne lui demanda donc point ses noms et
prnoms, et se dispensa aussi de faire servir le th. Enfin, depuis
quelques minutes le bcheron tait assis et ne disait rien, lorsque
Pe-Ya demanda, avec quelque surprise :
Est-ce bien vous qui tout lheure avez du haut du
rivage cout en connaisseur les sons de mon luth ?
Le bcheron narticula aucune rponse.
Puisque vous tes amateur, reprit Pe-Ya, je vous
demanderai (et vous devez le savoir) dans quel lieu le
luth a pris naissance, quel en est linventeur, et quelles
sont les ressources et les beauts de cet instrument ?
p.271

Or, comme il faisait ces questions, le patron du bateau

vint annoncer que le vent prenait une direction favorable.


La lune, ajoutait-il, jette une clart pareille celle du
jour ; il faut mettre la voile.
Pe-Ya tait davis quon attendt un peu, et le bcheron prit
enfin la parole.
Grand homme, dit-il, vous avez daign interroger le
pauvre habitant du dsert, mais sil rpond votre
demande, la longueur de son explication peut vous
causer du retard ; il craint donc dempcher votre
Seigneurie de profiter de la brise favorable.

1 Ltiquette chinoise exige quon dcline ses noms avant de prendre un sige.

222

Contes et nouvelles

Oh ! reprit Pe-Ya en souriant, ce quil y a craindre,


cest que vous nentendiez rien ce qui concerne cet
instrument ; car si vous tiez capable de me donner
lexplication
maintenant

demande,
dans

comme

lexercice

de

je
mes

ne

suis

pas

fonctions,

et

quaucune affaire grave ne me presse, il serait fort


indiffrent dapporter quelques instants de retard mon
voyage !
Puisque vous le prenez ainsi, rpondit le bcheron, le
pauvre homme va sans se gner donner son explication
en dtail. Cet instrument, cest lempereur Fo Hi
en est linventeur : il avait vu lme des cinq

qui

p.272

plantes sabattre en volant sur larbre Ou-Tong ; le


phnix aussi aimait y faire briller son beau plumage ;
or, le phnix est le roi des oiseaux, il ne se nourrit que
du fruit du bambou, ne se perche que sur larbre OuTong, ne boit quaux sources pures dune eau douce. FoHi connut alors que cet arbre lemportait par ses qualits
sur tous ceux de la fort ; il sut drober lessence subtile
de ces lments favorables son invention, et put par
leur secours obtenir des sons harmonieux. Il ordonna
donc ses gens dabattre cet arbre, dont la hauteur tait
de 33 pieds, en rapport avec les 33 sphres clestes.
Puis il coupa le bois en trois parties, figurant le ciel, la
terre et lhomme qui sont les trois puissances primitives.
Quand il frappa la premire de ces trois parties, elle
rendit un son trop clair : il la trouva trop lgre et la mit
de ct. La partie infrieure ainsi essaye rendit un son
1 Fo-Hi apparat dans les annales de la Chine la fin des temps fabuleux et laurore

des temps semi-historiques. Les auteurs chinois lui attribuent les premiers lments de
leur civilisation et linvention de la plupart des instruments et ustensiles encore
employs dans les crmonies.

223

Contes et nouvelles

obscur, trop peu articul : Fo-Hi la rejeta comme tant


trop pesante. Enfin, il frappa la partie intermdiaire, qui
produisit un son la fois clair et grave, dans lequel les
deux qualits prcdentes se balanaient dans un parfait
quilibre. Alors il plongea ce bois dans les eaux de la
rivire et ly laissa tremper pendant soixante-douze
jours,

qui

correspondent

aux

soixante-douze

heou

(petites divisions de lanne) ; puis il le porta lombre


pour le faire scher ; et aprs avoir choisi une poque
favorable et un jour heureux, il le

p.273

confia aux mains

dun charpentier habile, Lieou-Tse-Ky, lequel en fit un


instrument de musique. Comme il servit dans ce temps
excuter la musique appele Yao-Tchy, on le nomma
Yao-Kin. Sa longueur fut de 3 pieds 6 pouces 1 ligne,
figurant les 361 degrs du ciel ; sa partie suprieure
large de 8 pouces reprsentait les huit divisions de
lanne. Les quatre saisons taient figures par le ct
infrieur large de 4 pouces, et son paisseur de 2 pouces
seulement tait un symbole du ciel et de la terre. Voici
quelles sont ses diverses parties : la tte quon nomme
le jeune immortel dor, la ceinture quon appelle la jeune
fille de jade, le dos dsign par le nom dhabitant des
cieux. Le plus grand est dit bassin du dragon ; le plus
court, tang du phnix : tous les deux ont des chevilles
de jade et des touches dor, au nombre de douze, en
harmonie avec les douze lunes de lanne, il y en a
mme une de plus pour reprsenter la lune intercalaire.
Jadis, le kin portait cinq cordes, figurant lil les cinq
lments, les mtaux, leau, le bois, le feu et la terre ;
mais au fond et dans leur essence, ils reprsentaient les
cinq tons de la gamme (qui portaient le nom de chacune

224

Contes et nouvelles

de ces cordes). Au temps de Yu, de Yao et de Chun 1, on


touchait le luth cinq cordes pour chanter les vers de
p.274

Nan-Fong (le vent du sud), qui servaient tablir le

rgne des lois dans lempire. Plus tard, Wen-Wang de la


dynastie des Tcheou ayant t captif Mey-Li, il voulut
pour consoler son fils le prince Pe-Y-Kao, y ajouter une
corde qui par ses sons la fois clatants et tristes
exprimait le deuil et la douleur : on lappela la corde de
Wen-Wang. Wou-Wang son tour ayant dtrn CheouSin (le dernier empereur de la dynastie des Chang) 2, fit
refleurir la musique aux dpens de la danse ; il ajouta
donc encore au kin une corde qui rendait un son
majestueux et brillant : on lappela la corde de WouWang. Linstrument en compta alors sept.
Or, il y a six choses que redoute le kin, sept occasions
dans lesquelles on ne doit pas le faire rsonner, et huit
qualits minentes qui le distinguent. Les six choses quil
redoute, ce sont : le grand froid, la grande chaleur, le
grand vent, la grande pluie, la foudre qui suit de prs
lclair, et la neige trop abondante.
Voici les sept circonstances dans lesquelles il faut
sabstenir de jouer du luth : quand on apprend une
nouvelle de mort, quand on joue de la flte dans le
voisinage,

quand

on

est

accabl

daffaires

qui

proccupent, quand on na pas purifi son corps, quand


on na pas

p.275

ses vtements et son bonnet de

crmonie, quand on na pas fait brler des parfums, et

1 Les trois premiers empereurs dont soccupent les livres sacrs des Chinois. Leurs trois

rgnes stendent de 2277 2205 avant J.-C.


2 1134 avant J.-C.

225

Contes et nouvelles

quand on ne se trouve pas porte dun ami qui connat


la musique.
Maintenant quelles sont les huit grandes beauts des
sons de cet instrument ? Les voici : ils sont clairs,
mystrieux,

mlancoliques,

harmonieux,

vibrants,

tristes, graves et tendus comme le temps et lespace.


Quand le musicien arrive en touchant le luth ses plus
beaux, ses plus puissants effets, le tigre furieux, sil
vient lentendre, cesse de rugir ; le singe qui se
lamente, si ces accents frappent son oreille, interrompt
sa

plainte.

Telles

sont

les

admirables

vertus

de

lharmonie !
Quand il entendit ce flux de rponses qui coulait grands
flots, Pe-Ya craignit davoir rencontr un demi-savant qui rcitait
au hasard des choses apprises. Si tel homme est ce que je
pense, se dit-il lui-mme, nos relations se borneront cet
accueil un peu sans faon ; cependant voyons, il faut mettre une
fois encore son rudition lpreuve ; et dailleurs, nous navons
point jusqu ce moment dclin nos noms, je puis donc
continuer sur le mme pied.

Puisque vous connaissez les fondements de lart

musical, dit-il alors haute voix, je vous ferai cette


question : Au moment o Confucius jouait du luth dans
sa maison, Yen-Oey qui se trouvait dehors entra, et
quand le son triste et couvert de linstrument frappa son
oreille, il eut quelques soupons quep.276 des penses
davidit et de meurtre traversaient lesprit du Sage. Il
en fut fort surpris et questionna Confucius qui lui
rpondit : Tandis que je jouais du luth, jai aperu un
chat qui cherchait prendre une souris ; je voulais quil

226

Contes et nouvelles

la prt, et je craignais mme quelle ne lui chappt.


Voil quelles taient les penses davidit et de meurtre
qui traversaient mon esprit. Or, daprs ce que vous
avez laiss voir dans votre explication sur les cordes et
le bois de linstrument, vous avez commenc faire
connatre les bases de la musique daprs les coles des
anciens sages ; mais il sagit dentrer dans de plus
subtils dtails. Maintenant, quand je vais toucher mon
luth, pourrez-vous, laudition de la musique, connatre
les sentiments de mon cur ?
Le bcheron rpondit :
Les vers disent : Ce que les autres hommes ont dans
la pense, moi je le pse et lexamine. Si sa Seigneurie
veut bien, pour essayer, jouer un petit air, je pourrai
hasarder

quelques

conjectures,

rsultat

de

mes

rflexions ; si je ne devine pas juste, le grand homme


voudra bien ne pas sen offenser.
L-dessus, Pe-Ya rajusta la corde brise, et aprs quil eut
rflchi profondment pendant quelques instants, ses penses
prirent leur vol vers les hautes montagnes ; peine avait-il
touch son luth que le bcheron scria avec enthousiasme :
Quelle beaut ! quelle immensit ! les penses du
grand homme se portent sur les

p.277

montagnes leves.

Pe-Ya ne rpondit rien, mais il crut avoir devant lui un immortel ;


puis il fit de nouveau rsonner son luth : cette fois, il laissait
voguer sa pense au gr des eaux. Mais ltranger scria de
nouveau avec admiration :
Quelle beaut ! quelle vaste tendue ! vos penses se
portent sur le courant des fleuves.

227

Contes et nouvelles

Et par ces deux phrases il avait devin ce qui occupait le cur de


Pe-Ya 1.
Or, celui-ci tait tout stupfait : il laissa l son luth, et, saluant
le bcheron avec toutes les politesses quon doit son hte, il lui
dit plusieurs reprises :
Jai manqu dgards, jai manqu de respect au noble
tranger. Dans la pierre se cachait un jade prcieux ! En
jugeant daprs les dehors dun homme, ne sexpose-ton pas mconnatre le plus sage docteur de lempire !
Matre, quels sont les nobles noms de votre Seigneurie ?
Tchong est celui de ma famille, rpondit le bcheron
en sinclinant, et mon petit nom est Tse-Ky.
A ces mots lenvoy du roi de Tsin joignit ses mains et les
rapprocha de sa poitrine en rptant les noms de son

p.278

hte

qui, son tour, fit les mmes questions avec les mmes
crmonieuses politesses. Ensuite Pe-Ya mit le bcheron la
place dhonneur et sassit lui-mme la seconde ; bien vite il
ordonna aux domestiques de servir le th ; aprs le th il fit
apporter le vin, on remplit la coupe, et alors le magistrat dit son
hte :
Mon intention en vous offrant ce verre est dentrer en
conversation avec vous, daignez, je vous en conjure, ne
pas vous formaliser dun si grossier accueil.
Le bcheron se tut par politesse ; mais les domestiques
avaient enlev le kin, et les deux amateurs de musique, assis la
table, se mirent boire quelques gouttes de vin. Ce fut encore
1 Ce genre de conversation entre deux lettrs a sans doute plus dattrait pour lhabitant

du cleste empire que pour le lecteur franais : toutefois, ces passages font connatre
quelle importance les Chinois attachent leur histoire, et avec quel soin ils tudient les
plus anciennes traditions de leur pays. Ces phrases sont toujours crites dans un style
serr et soutenu, ce qui est pour le traducteur une difficult de plus.

228

Contes et nouvelles

Pe-Ya qui rompit le silence.


Matre, demanda-t-il, votre accent est bien celui des
habitants de Tsou, mais jignore en quel lieu est votre
noble demeure.
Tout prs dici, rpondit le bcheron Tse-Ky, dans la
montagne Niao-Ngan, au village de Tsy-Hien : cest l
quest ma pauvre maison.
Bien, reprit Pe-Ya, en hochant la tte, lendroit que
vous habitez est en vrit un village abondant en sages
(Tsy-Hien) !

mais,

dites-moi,

quelle

est

votre

profession ?
Je coupe du bois dans la fort pour gagner ma vie.
Docteur Tse-Ky, scria de nouveau Pe-Ya, avec un
sourire, lhumble magistrat ne devrait pas parler de
choses qui sont au-dessus de sa sphre ; mais dou
dautant de connaissances que vous ltes, docteur,

p.279

comment

une

ne

cherchez-vous

pas

obtenir

renomme, rcompense des services que vous pouvez


rendre ? pourquoi ne cherchez-vous pas vous lever
aux rangs qui donnent accs dans le palais imprial, et
crire vos noms sur des pages qui le fassent passer la
postrit ? Sacrifier ainsi son got au milieu des forts et
des ruisseaux, confondre ses traces avec celles des
bcherons et des bergers, cest sexposer pourrir avec
le tronc des arbres : jose dsapprouver votre conduite,
docteur.
Seigneur, rpondit le bcheron, je ne vous cacherai
pas la vrit. Jai chez moi de vieux parents qui nont
point dautre soutien que moi, car je nai pas de frre ;

229

Contes et nouvelles

ainsi il faut que jaille exercer ma profession pour


subvenir leurs besoins quotidiens, et cela jusqu la fin
de leur vie. Quand je devrais tre lev lune des trois
grandes dignits de lempire, je ne changerais pas cette
gloire pour le soin de chaque jour.
Un tel exemple de pit filiale est assurment plus
rare encore que les talents qui vous distinguent ! dit PeYa.
Puis tous les deux se mirent vider quelques verres.
Le bcheron ne stait pas plus mu de ces faveurs quil ne
stait choqu des fierts du grand seigneur, et comme lestime
que celui-ci avait conue pour son hte stait beaucoup accrue :
Docteur, lui demanda-t-il encore, combien comptezvous de printemps ?
Dj jen ai laiss passer vingt-sept.
Je suis lain de dix ans,

p.280

reprit Pe-Ya ; si le

docteur Tse-Ky ne refusait pas de cimenter notre liaison


par le titre de frres, je pourrais ainsi ntre point ingrat
envers celui qui a conquis mon amiti en apprciant la
musique !
Grand homme, objecta le bcheron, vous vous laissez
garer. Navez-vous pas la cour un nom et des titres,
tandis que le coupeur de bois Tse-Ky nest quun pauvre
villageois dune obscure campagne ! Il y aurait pour lui
de laudace slever si haut, et pour vous du
dshonneur vous abaisser si bas !
coutez, ajouta Pe-Ya, des gens qui se connaissent
demi, il y en a plein lempire, mais des amis de cur, le
nombre en est born ; dailleurs si lhumble magistrat,
230

Contes et nouvelles

faible grain de poussire chass par le vent, pouvait lier


amiti avec un sage distingu comme vous, il sen
fliciterait mille fois le reste de ses jours : si parce que
vous tes pauvre et dune humble naissance, vous avez
du mpris pour la fortune et la noblesse, quel homme
est donc Pe-Ya vos yeux ?
Aussitt il ordonna son serviteur de ranimer le feu de la
cassolette, et dy jeter de nouveau des parfums prcieux ; puis
au milieu de la cabine, il fit huit salutations profondes devant le
bcheron qui les lui rendit : Pe-Ya tant plus g prit le titre de
frre an, celui de frre cadet appartint Tse-Ky, comme le plus
jeune des deux. Du jour o deux personnages se sont unis par le
lien de fraternit, pendant toute leur vie, jusqu

p.281

la mort,

cette intimit ne doit pas se dmentir. Aprs ces crmonies, PeYa demanda le vin chaud, et ils en burent encore une coupe.
Le bcheron cda donc la place dhonneur son frre an, et
sur ses instances Pe-Ya reporta au haut de la table son verre et
ses btonnets. Dj tous familiariss par cette appellation
amicale, ils causrent cur ouvert, et cependant daprs lordre
quimposait la diffrence dge. Car, on dit avec raison :
Quand on reoit un hte avec lequel on sympathise, les sentiments de
laffection sexpriment sans rserve,
Et lami qui vous a connu par leffet des sons coute vos paroles
longtemps et avec une oreille favorable.

Ainsi donc ils causaient et discutaient bien et beaucoup,


lorsque la lune plit, les toiles diminurent peu peu, et du ct
de lest parut une blanche lumire. Les mariniers se mirent
prparer les cordages des mts et faire toutes les dispositions
pour mettre la voile. Tse-Ky se leva donc pour prendre cong
de son hte. Mais le grand seigneur remplit une coupe, la donna
au bcheron, et saisissant sa main, il lui dit avec un soupir :
231

Contes et nouvelles

Mon sage frre cadet, pourquoi notre visite amicale


sest-elle tant prolonge ? Pourquoi se sparer si tt !
A ces mots des larmes sortirent des yeux du bcheron

p.282

et

coulrent goutte goutte dans sa coupe ; cependant quand il eut


aval dun trait le vin que lui avait prsent Pe-Ya, il lui renouvela
ses adieux avec respect.
Tous les deux taient dj unis par le lien dune amiti solide
et indlbile ; alors Pe-Ya prenant la parole, dit son hte :
Je nai pu vous exprimer tous mes sentiments, eh
bien ! je suis dcid retenir prs de moi mon sage
frre cadet, afin de voyager quelques jours dans sa
compagnie : cette proposition est-elle accepte ?
Hlas ! rpondit Tse-Ky, il nest rien que je ne fisse
pour me conformer votre volont, mais tant que mon
vieux pre et ma vieille mre sont vivants, je ne puis
mabsenter pour un long voyage !
Eh bien ! ajouta Pe-Ya, puisque vos nobles parents
sont dans votre illustre demeure, allez leur demander la
permission de venir rendre une visite votre frre
indigne dans le pays de Tsin. De cette manire, vous
pourrez excuter ce voyage, puisqualors, ainsi que
lordonne le livre des rites, vous aurez fait connatre
vos parents le lieu o vous allez.
Je nose promettre lgrement, reprit le bcheron, ni
mexposer manquer de fidlit, selon les expressions
de Lao-Tse ; par un engagement tmraire je serais li.
Il me faut donc avant tout demander la permission
mes

vieux

parents ;

mais

au

cas

ils

ne

maccorderaient pas ma demande, mon sage an

232

Contes et nouvelles

pourrait mattendre en vain

p.283

une si grande

distance, et ce serait de la part de votre jeune frre un


plus grand crime encore !
Vos paroles pleines de sens, rpondit Pe-Ya, sont
celles dun sage de la plus haute vertu. Lanne
prochaine je reviendrai vous voir.
A quelle poque de cette prochaine anne dois-je
attendre lhonorable arrive de mon sage ami ?
coutez, rpondit Pe-Ya en comptant sur ses doigts,
cest ce matin mme qua commenc la 2e division de
lautomne ; ce jour va tre le seizime du huitime
mois : cette mme poque je reviendrai vous rendre
ma visite. Si, pass la seconde quinzaine, vous attendez
en vain jusqu la moiti du troisime mois dautomne
laccomplissement de mes promesses, ne me tenez plus
pour un sage.
Puis il recommanda son domestique de bien se rappeler le
nom du lieu o habitait son ami Tchong-Tse et le jour fix pour le
rendez-vous, et lcrivit lui-mme sur un portefeuille.
Puisque la chose demeure ainsi arrange, ajouta le
bcheron, je serai au jour fix sur le bord du fleuve
Kiang vous attendre avec respect, ne craignez pas que
jy manque. Mais laurore parat dj, et il faut que je
prenne cong de mon frre.
Pe-Ya le pria dattendre quelques minutes encore. Il chargea
son domestique datteindre de ses coffres deux lingots dor ; et
sans prendre la peine de les envelopper, il les prsenta de chaque
main son ami, en lui

p.284

disant :

233

Contes et nouvelles

Ces deux petits prsents pourraient-ils, faute de


mieux, avoir le bonheur dtre accepts volontiers de vos
honorables parents ? Deux membres de la famille des
lettrs, unis comme la chair et les os, comme les fils
dune mme mre, ne doivent pas ddaigner de faibles
prsents !
Le bcheron nosait refuser ; toutefois en recevant ces
cadeaux il fit un profond salut dadieu, et prit cong. En sortant
de la cabine il parvint arrter ses larmes, ressaisit le bton
laiss la porte, jeta sur son paule les vtements de travail et
suspendit de nouveau la hache sa ceinture, puis saidant de la
main, il sauta sur la rive : Pe-Ya lavait conduit jusqu la proue
du bateau, et l ils se sparrent les yeux humides.
Nous laisserons Tse-Ky retourner dans sa maison, et nous
continuerons de suivre Pe-Ya, qui lheure convenue fit voile
pour continuer son voyage dagrment. Il navait plus de got
pour admirer les fleuves et les montagnes, la tristesse tait dans
son cur, et son esprit restait occup du souvenir de lami qui
lavait connu par le son du luth. Aprs quelques jours de route
par eau il quitta ses bateaux et continua de voyager par terre.
Dans les lieux o il passait, comme on savait que le seigneur PeYa tait un grand dignitaire du roi de Tsin, on se gardait bien de
manquer de prvenance. On envoya donc au-devant de lui un
char sur lequel il fit son

p.285

entre dans la ville capitale : l,

lenvoy rendit compte de sa mission au souverain.


Cependant le temps passe avec rapidit : lautomne, lhiver
staient succd ; le printemps scoula aussi et lt arriva.
Toujours plein daffection pour son ami de la montagne, Pe-Ya
ntait pas un jour sans songer lui : voyant donc la seconde
moiti de lautomne approcher, il demanda au roi de Tsin un

234

Contes et nouvelles

cong pour retourner dans les provinces. Cette permission lui fut
accorde ; et aussitt le seigneur Pe-Ya, disposant ses bagages,
partit pour recommencer la mme tourne. Il fit route en suivant
le cours du fleuve, et la voile tait peine hisse quil
recommanda au patron du bateau de venir lavertir quand on
serait arriv au lieu o lon jette lancre.
Le hasard voulut que, prcisment la nuit du quinzime jour
de lautomne, le matre de la barque vint annoncer dans la cabine
quon tait une toute petite distance du mont Niao-Ngan. En
effet, il sembla bien Pe-Ya reconnatre le lieu o lanne
prcdente il avait eu lentrevue avec le bcheron ; il donna donc
lordre darrter le bateau, et les mariniers laissant tomber dans
leau les griffes de lancre, la barque fut amarre le long du
rivage.
La nuit tait claire et sereine, la lune jetait furtivement
travers la cabine une lumire clatante qui perait le rouge treillis
plac devant la porte. Pe-Ya ordonna son

p.286

domestique de

rouler le store de bambou, et sortant lui-mme hors de la


chambre, il alla se placer sur la proue du bateau. L, il se mit
contempler la constellation de la grande ourse, le fond des eaux,
la vote des cieux, et toute cette vaste immensit tait lumineuse
comme un jour brillant. Alors lui revint en mmoire la rencontre
de lanne prcdente, la pluie soudainement arrte, la lune
rpandant sa clart ; or, cette mme nuit se reproduisait : ctait
la dernire de la deuxime quinzaine du mois, poque du rendezvous. Pe-Ya, les yeux fixs sur le rivage, stonnait de ce que rien
ne trahissait la prsence de lami attendu.... aurait-il donc
manque sa promesse ?
Enfin, aprs une assez longue attente, il se dit lui-mme :
Je comprends maintenant.... Sur les bords de ce grand fleuve

235

Contes et nouvelles

Kiang, il passe tant de bateaux, et puis celui qui mamne


aujourdhui nest pas le mme que celui de lan dernier. Ainsi,
comment mon jeune frre maurait-il reconnu ? Puisque lan
dernier cest la voix du luth qui a t mouvoir le cur de lami
qui ma connu par les sons, cette nuit donc je vais jouer un air
afin que mon frre lentende, et il ne manquera pas de se
prsenter au rendez-vous. Aussitt il demanda quon dresst le
luth sur la table la proue du bateau ; les parfums furent jets
dans

la

cassolette, le

sige

fut

linstrument de son enveloppe se mit

prpar,
p.287

et

Pe-Ya

tirant

laccorder ; mais les

sons quil rendait taient sombres et sans clat, et la corde du sol


vibrait avec un accent de douleur.
Pe-Ya ne voulut pas jouer davantage. Puisque cette corde
rend un son si lugubre, songea-t-il en soupirant, cest que dans la
maison de mon jeune frre, il y a du deuil ! Lan dernier, je me
rappelle, il a parl de ses parents qui sont fort gs : si ce nest
son pre, peut-tre ce sera sa vieille mre quil a perdue ; lui
dailleurs est si plein de pit filiale ! il faut avant tout peser les
circonstances : me manquer de parole, ce serait une bagatelle, et
cela ne vaut-il pas bien mieux que de ne pas rendre des
parents les devoirs promis ! Sans aucun doute les choses se sont
passes ainsi, et voil pourquoi Tse-Ky nest pas venu. Oh ! quil
me tarde de voir arriver le jour, pour aller moi-mme sur le
rivage minformer de mon frre.
L-dessus, Pe-Ya fit ramasser linstrument, et lui-mme il
descendit dans la cabine pour dormir en attendant le jour, mais
de toute la nuit il ne put fermer lil ; il appelait laurore de tous
ses vux et laurore ne venait pas, il souhaitait le jour et les
tnbres ne se dissipaient pas. Peu peu la lune, en se retirant,
fit changer lombre du treillis de la porte, et avec le jour, parut le

236

Contes et nouvelles

pic de la montagne. Bien vite Pe-Ya se lve et fait sa toilette ; il


senveloppe la tte dune toffe de soie, prend

p.288

des vtements

commodes, et sans autre suite que son petit domestique, qui


portait linstrument, il dbarque aprs stre muni denviron
vingt-cinq onces dor. Car, pensait-il, si mon frre garde le
deuil, ce petit prsent pourra lui tre utile pour les frais des
crmonies funbres.
Descendu sur le rivage, il savance dun pas lent et grave dans
la direction du mont Niao-Ngan, et peine avait-il march
pendant dix lys, quil dbouche dans une valle, et l il fit halte.
Seigneur, demande alors le domestique, pourquoi
sarrter ?
Ici la montagne se divise, rpondit Pe-Ya, une partie
va vers le sud, lautre vers le nord ; une route suit la
direction de lest, une seconde celle du couchant : ainsi
cette double montagne forme une double valle, qui
prsente aussi deux grands chemins. Or, comment
savoir lequel conduit au village de Tsy-Hien ? il faut donc
attendre quil passe quelquun qui connaisse la route,
nous linterrogerons, et sur sa rponse, nous pourrons
continuer notre marche.
Le matre se reposa donc un peu sur une pierre, tandis que le
petit domestique restait debout derrire lui. Mais bientt par la
grande route qui souvrait sur la droite, arriva un vieillard dont la
barbe pendait comme des fils de jade, et les cheveux flottaient
pareils un tissu dargent. Sa tte est couverte dun bonnet
dcorce, ses vtements sont ceux dun campagnard ; sa main
droite

p.289

sappuie sur un bton de rotin, son bras gauche est

suspendu un panier de bambou ; il savance pas lents.


A sa vue, Po-Ya rajuste ses habits et savance pour le saluer
237

Contes et nouvelles

avec respect ; mais sans se troubler, sans se presser, le vieillard


dpose terre son panier avec la plus grande aisance et levant le
bton de ses deux mains, il sincline son tour, en disant :
Docteur, que daignez-vous ordonner ?
Il y a ici deux routes, rpondit Pe-Ya, et je dsirerais
savoir de vous laquelle conduit au village de Tsy-Hien.
Toutes les deux y conduisent, reprit le vieillard ; celle
de droite mne la partie haute, et celle de gauche la
partie basse du village. On compte trente lys de
distance ; quand vous serez sorti de la valle dans
laquelle vous marchez maintenant, vous vous trouverez
moiti route. Par lest, il y a quinze lys, et quinze
aussi, par la route de louest ; mais je ne sais dans
laquelle des deux parties du village, votre Seigneurie
veut aller ?
Pe-Ya resta silencieux ; au lieu de rpondre, il songeait avec
tonnement que son jeune frre, homme plein de tact et
dintelligence, lui avait indiqu sa demeure dune manire bien
peu prcise. Au jour o nous nous sommes vus, dit-il en luimme, tu savais bien quil y avait deux villages distincts portant
le nom de Tsy-Hien !... Est-ce celui den haut, est-ce celui den
p.290

bas ? Pourquoi ne pas stre mieux expliqu ?

Et Pe-Ya restait dans une grande indcision.


Docteur, reprit alors le vieillard, je vous vois plong
dans des rflexions profondes ; cependant quelle que
soit la route que vous adoptiez, peu importe, car il ny a
aucun intervalle entre ces deux villages, qui portent tous
les deux la mme dnomination. Je puis vous assurer,

238

Contes et nouvelles

docteur, quil ny a pas de danger que vous cherchiez


longtemps.
Eh bien ! la bonne heure, dit Pe-Ya.
Et le vieillard reprit :
Ces deux villages ensemble consistent en une vingtaine
de maisons de paysans. Nous autres habitants nous vivons
tous ici dans la retraite, fuyant les bruits du monde. Moimme jai demeur bien des annes dans la montagne, et
voil trente ans que jhabite ces lieux. Il ny a personne qui
ne soit mon parent, pas une de ces fermes qui ne soit
habite par quelquun de ma famille, ou tout au moins
quelquun de mes amis. Sans doute aussi, docteur, vous
allez dans ce village pour vous informer dune personne de
votre connaissance : si vous voulez bien me dire ses
noms, il est sr que je connatrai sa demeure.
Je dsirerais aller la ferme dun individu nomm
Tchong, dit Pe-Ya.

Quoi !

interrompit

le

vieillard,

vous

allez

chez

Tchong ? Et qui voulez-vous voir dans cette maison ?


Tse-Ky, rpondit Pe-Yu.
p.291

A ce nom de Tse-Ky, la vue du vieillard se troubla, des

larmes commencrent couler de ses yeux, il se mit gmir,


sangloter, et dune voix touffe par la douleur, il scria :
Tse-Ky-Tchong, ctait mon fils !.. Lan dernier, pareil
jour, il tait all couper du bois, et revenait vers le soir
quand il rencontra le seigneur Pe-Ya, haut fonctionnaire
de la cour du roi de Tsin : tout en conversant, ils se
prirent damiti, et au moment de se sparer, le seigneur
Pe donna mon fils deux lingots dor avec lesquels celui239

Contes et nouvelles

ci acheta des livres, et se plongea dans ltude. Moi,


vieillard ignorant et dnu de connaissances, je ne sus
pas len empcher. Le matin il allait couper le bois et
revenait bien charg, le soir il lisait, et se fatiguait par un
travail opinitre : ses forces ne tardrent pas faiblir, il
devint languissant et tomba malade dpuisement ; puis
au bout de quelques mois, il mourut....
Quand il entendit ces paroles, Pe-Ya fut prt dfaillir, des
larmes schapprent en torrents de ses yeux, il poussa un grand
cri, et comme si les pics des montagnes se fussent, droite et
gauche, renverss avec fracas, il svanouit et roula terre.
Surpris et effray, le vieillard arrta ses pleurs, et soutenant PeYa, il demanda au petit domestique quel personnage tait son
matre ! Lenfant se pencha et dit loreille du vieillard :
Cest le seigneur Yu-Pe-Ya lui-mme !

p.292

Quoi ! cest le seigneur Pe-Ya, reprit vivement le vieux


paysan, cest lami de mon pauvre fils !
Puis il le releva, et celui-ci aprs avoir recouvr ses sens, resta
assis sur la terre ; il tait suffoqu par la douleur, il frappait sa
poitrine, et dans lexcs de son chagrin il scria :
Mon sage frre, la nuit dernire quand je jetai lancre,
je taccusais davoir manqu ta parole : jignorais que
tu ntais plus quun esprit habitant au bord des neuf
fontaines ! Tu avais un talent si suprieur : pourquoi
navoir pas vcu plus longtemps !
Le pre de Tse-Ky avait suspendu le cours de ses larmes, et
quand Pe-Ya eut ainsi exprim son chagrin, il se leva, et salua le
vieillard avec la plus grande politesse, en disant :

240

Contes et nouvelles

Oserais-je donner au vnrable Tchong mon propre


nom, pour perptuer ainsi le lien de fraternit qui
munissait son fils ?
Puis interpellant alors le vieux paysan du nom de Lao-Pe, il lui
demanda si le corps de son cher fils tait encore dans son
cercueil la maison, ou si dj on lavait dpos hors de la ville,
dans le cimetire.
Ce que jai vous dire sur la dernire heure de mon
enfant, rpondit le vieillard, ne saurait sexprimer en peu
de mots. Jtais avec sa pauvre mre, assis au chevet de
son

lit,

lorsquil

nous

donna, avant

dexpirer, les

recommandations suivantes. Vivre longtemps ou mourir


jeune, cela dpend du ciel ; votre fils va mourir

p.293

sans

pouvoir remplir envers vous les devoirs dun enfant


pieux. Quand il aura rendu le dernier soupir, enterrez-le,
il vous en supplie, sur les bords du Kiang, auprs du
mont Niao-Ngan, afin que soit accomplie la promesse
quil a faite nagure au seigneur Pe-Ya. Et moi, je nai
pas voulu mpriser les dernires volonts de mon fils :
gauche du sentier par lequel vous tes venu, seigneur, il
y a un petit tertre frachement lev, et cest sous son
abri que repose Tchong-Tse-Ky. Aujourdhui, voici le
centime jour qui scoule depuis sa mort, javais pris
quelques feuilles de papier dor, pour aller les brler sur
sa tombe, quand jai rencontr, par hasard, votre
Seigneurie.
Eh bien ! reprit Pe-Ya, je vous accompagnerai, mon
pre, je veux aller me prosterner devant le tombeau.
Puis il dit son petit serviteur de prendre son bras le panier
que portait le vieillard, qui chemina en avant appuy sur son
241

Contes et nouvelles

bton, pour montrer la route ; derrire lui marchait le seigneur


Pe-Ya, et le domestique fermait le cortge.
Tous trois ils revinrent lentre de la valle : l soffrit leurs
regards un amas de terre frachement remue, la gauche du
chemin ( gauche puisquils retournaient). Pe-Ya fit un salut
crmonieux, et dit :
Mon sage frre, sur la terre vous tiez un homme
minent par vos talents et votre gnie, aprs votre mort
vous devez

p.294

tre un esprit immortel qui peut

manifester sa puissance par des prodiges. Votre humble


frre vous salue. Cest avec une sincre affection quil
vous dit un ternel adieu.
A ces mots la voix lui manqua, et il clata en sanglots avec une
telle violence quil toucha et mut les montagnes voisines. Les
gens des environs sans distinction, voyageurs ou habitants, ceux
qui se trouvaient loigns comme les plus proches voisins, furent
saisis de tristesse ; au bruit de ses plaintes, tous accoururent
pour savoir la cause de cette scne inattendue, et quand ils
surent que ctait un grand dignitaire de la cour qui prsentait
des offrandes sur la tombe de Tse-Ky, ils se pressrent lenvi
autour du tertre funbre, pour tre tmoins de ce spectacle.
Cependant Pe-Ya ne voulait point se borner ces crmonies, il
et cru navoir pas obi aux impulsions de son cur : il se fit donc
apporter linstrument de musique, le plaa devant lui sur le banc
de pierre qui couvrait le corps de son ami, et sasseyant les
jambes croises devant le tertre funraire, il joua un air tandis que
les larmes coulaient sur ses joues. Tous ceux qui taient prsents
eurent peine entendu les sons aigus et vibrants du kin, quils
battirent des mains et se dispersrent avec des clats de rire.

242

Contes et nouvelles

Digne vieillard, demanda Pe-Ya fort surpris, pendant


que je consolais par ces notes lme de votre noble fils,
p.295

jtais en proie la plus profonde douleur ; pourquoi

donc tous ces gens se sont-ils retirs en riant ?


Ce sont des paysans qui nentendent rien la
musique ; les sons de votre luth leur ont sembl ceux
dun instrument qui exprime la joie, et voil la cause de
leur gat subite !
Puisquil en est ainsi, reprit Pe-Ya, je demanderai
mon

noble

pre

si

lui-mme

est

vers

dans

la

connaissance de cet art ?


Dans ma jeunesse, rpondit le vieillard, je my suis
beaucoup exerc, mais dsormais me voil bien g, jai
pass 60 ans, mes organes smoussent, et mon cur
obscurci nest plus capable de discerner clairement ce
qui le toucherait.
A linstant mme, continua Pe-Ya, jai improvis
quelques strophes destines consoler votre cher fils
dans sa tombe, je vais vous les rciter, prtez loreille.
Le vieillard tmoigna un grand dsir dentendre ces vers, et
Pe-Ya rpta les lignes suivantes :
Je me rappelais que lan dernier au printemps

Javais sur les bords du Kiang rencontr un sage ;


Aujourdhui je revenais pour le voir :
Mais je ne trouvai plus lami qui mavait connu par la musique,
Je ne rencontrai quun tertre funbre.
Oh ! douleur !... combien mon cur fut navr !

p.296

Oh ! chagrin ! oh ! malheur ! oh ! sort cruel !


1 La rencontre de Pe-Ya et du bcheron a eu lieu, comme on la vu, en automne ; le

mot printemps est sans doute appel par la rime du vers suivant : Tchun printemps, et
Kun sage.

243

Contes et nouvelles

Malgr moi mes larmes roulent comme des perles sur mes
joues ;
Jtais

venu

plein

de

joie,

et

combien mon

dpart

est

douloureux !
Au bord du Kiang slve un brouillard de tristesse,
Oh ! Tse-Ky, oh ! Tse-Ky !.... nous tions unis, par les liens
dune amiti pure et prcieuse !
Toute ltendue des cieux ne suffirait pas lexprimer.
Mais cette chanson sachve et je ne ferai plus rsonner mon
luth,
Le luth destin chanter les vers de ltang Yao-Tchy :
Le luth des anciens empereurs est mort cause de vous !

Aprs avoir fait entendre ces vers, Pe-Ya tira de la doublure de


son vtement un couteau, louvrit et coupa les cordes du luth ;
puis levant linstrument deux mains au-dessus de la pierre sur
laquelle on dposait les offrandes, il le laissa tomber avec
violence : le chevalet de jade sauta en clat, et les touches dor
furent mises en pices.
Le vieillard tout surpris lui demanda pourquoi il brisait ainsi
son luth, et voici la rponse que lui fit Pe-Ya :
Jai bris le luth, la queue du phnix est dj froide.
Tse-Ky nest plus...., devant qui ferais-je rsonner linstrument ?
Du printemps lautomne on trouve chaque pas des
compagnons et des amis ;
Mais rencontrer un homme qui apprcit le luth, ce serait trop
difficile.

p.297

Quel malheur ! quelle piti ! scria le vieillard !


Dans quelle partie du village de Tsy-Hien habitezvous, mon noble pre ? demanda Pe-Ya.
Ma pauvre demeure est dans la partie haute du
village ; cest la huitime maison. Mais pourquoi sa
Seigneurie madresse-t-elle cette question ?

244

Contes et nouvelles

Mon me est plonge dans la tristesse, continua Pe-Ya,


je nose vous suivre dans votre demeure. Javais apport
sur moi quelques onces dor : daignerez-vous en accepter
la moiti ? lautre part servirait acheter quelques arpents
qui encloront la tombe, afin quon puisse, au printemps et
lautomne, nettoyer le terrain autour du lieu o repose
votre fils. De retour la cour o mappellent mes
fonctions, je demanderai la permission de men aller pour
toujours dans mon pays natal, et alors je reviendrai ici
chercher mon noble pre avec sa respectable compagne,
et je les emmnerai dans mon humble demeure, ou ils
couleront en paix les annes que le ciel leur accordera :
Tse-Ky et moi, nest-ce pas la mme chose ? Veuillez donc
ne point me considrer comme un homme tranger
votre famille, et ne pas mpriser mon offre !
Aprs ces mots, Pe-Ya prsenta largent au vieillard, et
sinclina devant lui jusqu terre en fondant en larmes ; le pre de
Tse-Ky rpondit ce salut et remercia en pleurant aussi. La
moiti du jour stait passe en panchements prolongs, quand
ils se sparrent.
p.298

Telle est lhistoire de Yu-Pe-Ya, qui brisa son luth en disant

adieu son ami ; plus tard on a compos cette occasion les


vers suivants :
Le lien de laffection est puissant, lamiti a de gnreux efforts.
Parmi les lettrs, qui pourra rappeler lexemple de Tchong-Tse qui
connut Pe-Ya par la voix de son luth ?
Si Pe-Ya net pas pass la postrit, Tse-Ky fut rest dans loubli ;
Mais cause de lui, aprs bien des sicles, on parle encore du luth
bris.
@

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