Vous êtes sur la page 1sur 170

Jules Verne

AVENTURES DE TROIS RUSSES


ET DE TROIS ANGLAIS
DANS LAFRIQUE AUSTRALE
(1872)

Table des matires

Chapitre I Sur les bords du fleuve Orange............................................................................... 3


Chapitre II Prsentations officielles. ........................................................................................ 9
Chapitre III Le portage............................................................................................................ 14
Chapitre IV Quelques mots propos du mtre. .................................................................... 20
Chapitre V Une bourgade hottentote. .................................................................................... 24
Chapitre VI O lon achve de se connatre. .......................................................................... 29
Chapitre VII Une base de triangle. ......................................................................................... 35
Chapitre VIII Le vingt-quatrime mridien. ......................................................................... 43
Chapitre IX Un kraal. .............................................................................................................. 48
Chapitre X Le rapide................................................................................................................ 58
Chapitre XI O lon retrouve Nicolas Palander. ................................................................... 64
Chapitre XII Une station au got de sir John. ...................................................................... 73
Chapitre XIII Avec laide du feu. ............................................................................................. 82
Chapitre XIV Une dclaration de guerre. .............................................................................. 90
Chapitre XV Un degr de plus................................................................................................. 97
Chapitre XVI Incidents divers............................................................................................... 105
Chapitre XVII Les faiseurs de dserts. ................................................................................. 111
Chapitre XVIII Le dsert. ...................................................................................................... 120
Chapitre XIX Trianguler ou mourir. .................................................................................... 130
Chapitre XX Huit jours au sommet du Scorzef. .................................................................. 137
Chapitre XXI Fiat lux !........................................................................................................... 144
Chapitre XXII O Nicolas Palander semporte. .................................................................. 152
Chapitre XXIII Les chutes du Zambse. ............................................................................... 162

propos de cette dition lectronique .................................................................................. 169

Chapitre I
Sur les bords du fleuve Orange.
Le 27 fvrier 1854, deux hommes, tendus au pied dun gigantesque saule pleureur, causaient en
observant avec une extrme attention les eaux du fleuve Orange. Ce fleuve, le Groote-river des
Hollandais, le Gariep des Hottentots, peut rivaliser avec les trois grandes artres africaines, le Nil, le
Niger et le Zambse. Comme elles, il a des crues, des rapides, des cataractes. Quelques voyageurs,
dont les noms sont connus sur une partie de son cours, Thompson, Alexander, Burchell, ont tour
tour vant la limpidit de ses eaux et la beaut de ses rives.

En cet endroit, lOrange, se rapprochant des montagnes du duc dYork, offrait aux regards un spectacle sublime. Rocs infranchissables, masses imposantes de pierres et de troncs darbres minraliss
sous laction du temps, cavernes profondes, forts impntrables que navait pas encore dflores la
hache du settler, tout cet ensemble, encadr dans larrire-plan des monts Gariepins, formait un site
dune incomparable magnificence. L, les eaux du fleuve, encaisses dans un lit trop troit pour elles
et auxquelles le sol venait manquer subitement, se prcipitaient dune hauteur de quatre cents
pieds. En amont de la chute, ctait un simple bouillonnement des nappes liquides, dchires et l
par quelques ttes de roc enguirlandes de branches vertes. En aval, le regard ne saisissait quun
sombre tourbillon deaux tumultueuses, que couronnait un pais nuage dhumides vapeurs, zbres
des sept couleurs du prisme. De cet abme slevait un fracas tourdissant, diversement accru par les
chos de la valle.

De ces deux hommes que les hasards dune exploration avaient sans doute amens dans cette partie
de lAfrique australe, lun ne prtait quune vague attention aux beauts naturelles offertes ses
regards. Ce voyageur indiffrent, ctait un chasseur bushman, un beau type de cette vaillante race
aux yeux vifs, aux gestes rapides, dont la vie nomade se passe dans les bois. Ce nom de bushman,
mot anglais tir du hollandais Boschjesman, signifie littralement homme des buissons. Il
sapplique aux tribus errantes qui battent le pays dans le nord-ouest de la colonie du Cap. Aucune
famille de ces bushmen nest sdentaire. Leur vie se passe errer dans cette rgion comprise entre
la rivire dOrange et les montagnes de lest, piller les fermes, dtruire les rcoltes de ces imprieux colons qui les ont repousss vers les arides contres de lintrieur, o poussent plus de pierres
que de plantes.

Ce bushman, g de quarante ans environ, tait un homme de haute taille, et possdait videmment
une grande force musculaire. Mme au repos, son corps offrait encore lattitude de laction. La

nettet, laisance et la libert de ses mouvements dnotaient un individu nergique, une sorte de
personnage coul dans le moule du clbre Bas-de-Cuir, le hros des prairies canadiennes, mais avec
moins de calme peut-tre que le chasseur favori de Cooper. Cela se voyait la coloration passagre
de sa face, anime par lacclration des mouvements de son cur.

Le bushman ntait plus un sauvage comme ses congnres, les anciens Saquas. N dun pre anglais
et dune mre hottentote, ce mtis, frquenter les trangers, avait plus gagn que perdu, et il
parlait couramment la langue paternelle. Son costume, moiti hottentot, moiti europen, se composait dune chemise de flanelle rouge, dune casaque et dune culotte en peau dantilope, de
jambires faites de la dpouille dun chat sauvage. Au cou de ce chasseur tait suspendu un petit sac
qui contenait un couteau, une pipe et du tabac. Une sorte de calotte en peau de mouton encapuchonnait sa tte. Une ceinture faite dune paisse lanire sauvage serrait sa taille. ses poignets nus
se contournaient des anneaux divoire confectionns avec une remarquable habilet. Sur ses paules
flottait un kross , sorte de manteau drap, taill dans la peau dun tigre, et qui descendait jusqu
ses genoux. Un chien de race indigne dormait prs de lui. Ce bushman fumait coups prcipits
dans une pipe en os, et donnait des marques non quivoques de son impatience.

Allons, calmons-nous, Mokoum, lui dit son interlocuteur. Vous tes vritablement le plus impatient
des hommes, quand vous ne chassez pas ! Mais comprenez donc bien, mon digne compagnon, que
nous ne pouvons rien changer ce qui est. Ceux que nous attendons arriveront tt ou tard, et ce sera
demain, si ce nest pas aujourdhui !

Le compagnon du bushman tait un jeune homme de vingt-cinq vingt-six ans, qui contrastait avec
le chasseur. Sa complexion calme se manifestait en toutes ses actions. Quant son origine, nul net
hsit la reconnatre. Il tait Anglais. Son costume beaucoup trop bourgeois indiquait que les
dplacements ne lui taient pas familiers. Il avait lair dun employ gar dans une contre sauvage,
et involontairement, on et regard sil ne portait pas une plume son oreille, comme les caissiers,
commis, comptables, et autres varits de la grande famille des bureaucrates.

En effet, ce ntait point un voyageur que ce jeune homme, mais un savant distingu, William Emery,
astronome attach lobservatoire du Cap, utile tablissement qui depuis longtemps rend de vritables services la science.

Ce savant, un peu dpays peut-tre, au milieu de cette rgion dserte de lAfrique australe, quelques centaines de milles de Cape-Town, ne parvenait que difficilement contenir limpatience naturelle de son compagnon.

Monsieur Emery, lui rpondit le chasseur en bon anglais, voici huit jours que nous sommes au
rendez-vous de lOrange, la cataracte de Morgheda. Or, il y a longtemps que pareil vnement

nest arriv un membre de ma famille, de rester huit jours la mme place ! Vous oubliez que nous
sommes des nomades, et que les pieds nous brlent demeurer ainsi !

Mon ami Mokoum, reprit lastronome, ceux que nous attendons viennent dAngleterre, et nous
pouvons bien leur accorder huit jours de grce. Il faut tenir compte des longueurs dune traverse,
des retards que le remontage de lOrange peut occasionner leur barque vapeur, en un mot, des
mille difficults inhrentes une semblable entreprise. On nous a dit de tout prparer pour un voyage dexploration dans lAfrique australe, puis cela fait, de venir attendre aux chutes de Morgheda
mon collgue, le colonel Everest, de lobservatoire de Cambridge. Voici les chutes de Morgheda, nous
sommes lendroit dsign, nous attendons. Que voulez-vous de plus, mon digne bushman ?

Le chasseur voulait davantage sans doute, car sa main tourmentait fbrilement la batterie de son
rifle, un excellent Manton, arme de prcision, balle conique, qui permettait dabattre un chat
sauvage ou une antilope une distance de huit neuf cents yards. On voit que le bushman avait
renonc au carquois dalos et aux flches empoisonnes de ses compatriotes pour employer les
armes europennes.

Mais ne vous tes-vous point tromp, monsieur Emery, reprit Mokoum. Est-ce bien aux chutes de
Morgheda, et vers la fin de ce mois de janvier que lon vous a donn rendez-vous ?

Oui, mon ami, rpondit tranquillement William Emery, et voici la lettre de M. Airy, le directeur de
lobservatoire de Greenwich, qui vous prouvera que je ne me suis pas tromp.

Le bushman prit la lettre que lui prsentait son compagnon. Il la tourna et la retourna en homme peu
familiaris avec les mystres de la calligraphie. Puis la rendant William Emery :

Rptez-moi donc, dit-il, ce que raconte ce morceau de papier noirci ?

Le jeune savant, dou dune patience toute preuve, recommena un rcit vingt fois fait dj son
ami le chasseur. Dans les derniers jours de lanne prcdente, William Emery avait reu une lettre
qui lavisait de la prochaine arrive du colonel Everest et dune commission scientifique internationale destination de lAfrique australe. Quels taient les projets de cette commission, pourquoi se
transportait-elle lextrmit du continent africain ? Emery ne pouvait le dire, la lettre de M. Airy se
taisant ce sujet. Lui, suivant les instructions quil avait reues, stait ht de prparer Lattakou,
une des stations les plus septentrionales de la Hottentotie, des chariots, des vivres, en un mot tout ce
qui tait ncessaire au ravitaillement dune caravane boschjesmane. Puis, connaissant de rputation
le chasseur indigne Mokoum, qui avait accompagn Anderson dans ses chasses de lAfrique occi-

dentale et lintrpide David Livingstone lors de son premier voyage dexploration au lac Ngami et aux
chutes du Zambse, il lui offrit le commandement de cette caravane.

Ceci fait, il fut convenu que le bushman, qui connaissait parfaitement la contre, conduirait William
Emery sur les bords de lOrange, aux chutes de Morgheda, lendroit dsign. Cest l que devait les
rejoindre la commission scientifique. Cette commission avait d prendre passage sur la frgate
Augusta de la marine britannique, gagner lembouchure de lOrange sur la cte occidentale de
lAfrique, la hauteur du cap Volpas, et remonter le cours du fleuve jusquaux cataractes. William
Emery et Mokoum taient donc venus avec un chariot quils avaient laiss au fond de la valle, chariot destin transporter Lattakou les trangers et leurs bagages, sils ne prfraient sy rendre par
lOrange et ses affluents, aprs avoir vit par un portage de quelques milles les chutes de Morgheda.

Ce rcit termin et bien grav cette fois dans lesprit du bushman, celui-ci savana jusquau bord du
gouffre au fond duquel se prcipitait avec fracas lcumante rivire. Lastronome le suivit. L, une
pointe avance permettait de dominer le cours de lOrange, en aval de la cataracte, jusqu une
distance de plusieurs milles.

Pendant quelques minutes, Mokoum et son compagnon observrent attentivement la surface de ces
eaux qui reprenaient leur tranquillit premire un quart de mille au-dessous deux. Aucun objet,
bateau ou pirogue, nen troublait le cours. Il tait trois heures alors. Ce mois de janvier correspond
au juillet des contres borales, et le soleil, presque pic sur ce vingt-neuvime parallle, chauffait
1
lair jusquau cent cinquime degr Fahrenheit lombre. Sans la brise de louest, qui la modrait un
peu, cette temprature et t insoutenable pour tout autre quun bushman. Cependant, le jeune
savant, dun temprament sec, tout os et tout nerfs, nen souffrait pas trop. Lpais feuillage des
arbres qui se penchaient sur le gouffre le prservait dailleurs des atteintes immdiates des rayons
solaires. Pas un oiseau nanimait cette solitude ces heures chaudes de la journe. Pas un quadrupde ne quittait le frais abri des buissons et ne se hasardait au milieu des clairires. On naurait
entendu aucun bruit, dans cet endroit dsert, quand bien mme la cataracte net pas empli lair de
ses mugissements.

Aprs dix minutes dobservation, Mokoum se retourna vers William Emery, frappant impatiemment
la terre de son large pied. Ses yeux, dont la vue tait si pntrante, navaient rien dcouvert.

Et si vos gens narrivent pas ? demanda-t-il lastronome.

40, 55 centigrade.

Ils viendront, mon brave chasseur, rpondit William Emery. Ce sont des hommes de parole, et ils
seront exacts comme des astronomes. Dailleurs, que leur reprochez-vous ? La lettre annonce leur
arrive pour la fin du mois de janvier. Nous sommes au vingt-sept de ce mois, et ces messieurs ont
droit quatre jours encore pour atteindre les chutes de Morgheda.

Et si, ces quatre jours couls, ils nont pas paru ? demanda le bushman.

Eh bien ! matre chasseur, ce sera loccasion ou jamais dexercer notre patience, car nous les attendrons jusquau moment o il me sera bien prouv quils narriveront plus !

Par notre Dieu K ! scria le bushman dune voix retentissante, vous seriez homme attendre que
le Gariep ne prcipite plus ses eaux retentissantes dans cet abme !

Non ! chasseur, non, rpondit William Emery dun ton toujours calme. Il faut que la raison domine
tous nos actes. Or, que nous dit la raison : cest que si le colonel Everest et ses compagnons, harasss
par un voyage pnible, manquant peut-tre du ncessaire, perdus dans cette solitaire contre, ne
nous trouvaient pas au lieu de rendez-vous, nous serions blmables tous gards. Si quelque malheur arrivait, la responsabilit en retomberait justement sur nous. Nous devons donc rester notre
poste tant que le devoir nous y obligera. Dailleurs, nous ne manquons de rien ici. Notre chariot nous
attend au fond de la valle, et nous offre un abri sr pour la nuit. Les provisions sont abondantes. La
nature est magnifique en cet endroit et digne dtre admire ! Cest un bonheur tout nouveau pour
moi de passer quelques jours sous ces forts superbes, au bord de cet incomparable fleuve ! Quant
vous, Mokoum, que pouvez-vous dsirer ? Le gibier de poil ou de plume abonde dans ces forts, et
votre rifle fournit invariablement notre venaison quotidienne. Chasse, mon brave chasseur, tuez le
temps en tirant des daims ou des buffles. Allez, mon brave bushman. Pendant ce temps, je guetterai
les retardataires, et au moins, vos pieds ne risqueront pas de prendre racine !

Le chasseur comprit que lavis de lastronome tait bon suivre. Il rsolut donc daller battre pendant quelques heures les broussailles et les taillis des alentours. Lions, hynes ou lopards ntaient
pas pour embarrasser un Nemrod tel que lui, des forts africaines. Il siffla son chien Top, une espce
de cynhine du dsert Kalaharien, descendant de cette race dont les Balabas ont fait autrefois
des chiens courants. Lintelligent animal, qui semblait tre aussi impatient que son matre, se leva en
bondissant, et tmoigna par ses aboiements joyeux de lapprobation quil donnait aux projets du
bushman. Bientt le chasseur et le chien eurent disparu sous le couvert dun bois dont la masse
paisse couronnait les arrire-plans de la cataracte.

William Emery, demeur seul, stendit au pied du saule, et en attendant le sommeil que devait
provoquer en lui la haute temprature, il se prit rflchir sur sa situation actuelle. Il tait l, loin des
rgions habites, prs du cours de cet Orange, encore peu connu. Il attendait des Europens, des

compatriotes qui abandonnaient leur pays pour courir les hasards dune expdition lointaine. Mais
quel tait le but de cette expdition ? Quel problme scientifique voulait-elle rsoudre dans les
dserts de lAfrique australe ? Quelle observation allait-elle tenter la hauteur du trentime parallle sud ? Voil prcisment ce que ne disait pas la lettre de lhonorable M. Airy, le directeur de
lobservatoire de Greenwich. lui, Emery, on lui demandait son concours comme savant familiaris
avec le climat des latitudes australes, et puisquil sagissait videmment de travaux scientifiques, son
concours tait tout acquis ses collgues du Royaume-Uni.

Pendant que le jeune astronome rflchissait toutes ces choses, et se posait mille questions
auxquelles il ne pouvait rpondre, le sommeil alourdit ses paupires, et il sendormit profondment.
Lorsquil se rveilla, le soleil stait dj cach derrire les collines occidentales qui dessinaient leur
profil pittoresque sur lhorizon enflamm. Quelques tiraillements destomac apprirent William
Emery que lheure du souper approchait. Il tait, en effet, six heures du soir, et le moment arrivait de
regagner le chariot au fond de la valle.

Prcisment, en cet instant mme, une dtonation retentit dans un taillis de bruyres arborescentes,
hautes de douze quinze pieds, qui descendait sur la droite en suivant la pente des collines. Presque
aussitt, le bushman et Top parurent sur la lisire du bois. Mokoum tranait la dpouille dun animal
que son fusil venait dabattre.

Arrivez, arrivez, matre pourvoyeur ! lui cria William Emery. Quapportez-vous pour notre souper ?

Un spring-bok, monsieur William, rpondit le chasseur en jetant terre un animal dont les cornes
sarrondissaient en forme de lyre.

Ctait une sorte dantilope plus gnralement connue sous la dnomination de bouc sauteur, qui
se rencontre frquemment dans toutes les rgions de lAfrique australe. Charmant animal que ce
bouc, au dos couleur de cannelle, dont la croupe disparaissait sous des touffes de poils soyeux dune
clatante blancheur, et qui montrait un ventre ocell de tons chtains. Sa chair, excellente manger,
fut destine au repas du soir.

Le chasseur et lastronome, chargeant la bte au moyen dun bton transversalement plac sur leurs
paules, quittrent les sommets de la cataracte, et une demi-heure aprs, ils atteignaient leur
campement situ dans une troite gorge de la valle, o les attendait le chariot gard par deux
conducteurs de race boschjesmane.

Chapitre II
Prsentations officielles.
Pendant les 28,29 et 30 janvier, Mokoum et William Emery ne quittrent pas le lieu de rendez-vous.
Tandis que le bushman, emport par ses instincts de chasseur, poursuivait indistinctement le gibier
et les fauves sur toute cette rgion boise qui avoisinait la cataracte, le jeune astronome surveillait le
cours du fleuve. Le spectacle de cette nature, grande et sauvage, le ravissait et emplissait son me
dmotions nouvelles. Lui, homme de chiffre, savant incessamment courb sur ses catalogues jour et
nuit, enchan loculaire de ses lunettes, guettant le passage des astres au mridien ou calculant
des occultations dtoiles, il savourait cette existence en plein air, sous les bois presque impntrables qui hrissaient le penchant des collines, sur ces sommets dserts que les embruns de la Morgheda couvraient dune poussire humide. Ctait une joie, pour lui, de comprendre la posie de ces
vastes solitudes, peu prs inconnues lhomme, et dy retremper son esprit fatigu des spculations mathmatiques. Il trompait ainsi les ennuis de lattente, et se refaisait corps et me. La nouveaut de sa situation expliquait donc son inaltrable patience que le bushman ne pouvait partager.
Aussi, de la part du chasseur, toujours mmes rcriminations, de la part du savant, mmes rponses
calmes, qui ne calmaient point le nerveux Mokoum.

Le 31 janvier arriva, dernier jour fix par la lettre de lhonorable Airy. Si les savants annoncs
napparaissaient pas ce jour-l, William Emery serait forc de prendre un parti, ce qui
lembarrasserait beaucoup. Le retard pouvait se prolonger indfiniment, et comment indfiniment
attendre ?

Monsieur William, lui dit le chasseur, pourquoi nirions-nous pas au devant des trangers ? Nous ne
pouvons les croiser en route. Il ny a quun chemin, le chemin de la rivire, et sils la remontent,
comme le dit votre bout de papier, nous les rencontrerons invitablement.

Une excellente ide que vous avez l, Mokoum, rpondit lastronome. Poussons une reconnaissance en aval des chutes. Nous en serons quittes pour revenir au campement par les contre-valles
du sud. Mais dites-moi, honnte bushman, vous connaissez en grande partie le cours de lOrange ?

Oui, monsieur, rpondit le chasseur, je lai remont deux fois depuis le cap Volpas jusqu sa jonction avec le Hart sur les frontires de la rpublique de Transvaal.

Et son cours est navigable en toutes ses parties, except aux chutes de Morgheda ?

Comme vous le dites, monsieur, rpliqua le bushman. Jajouterai toutefois, que vers la fin de la
saison sche, lOrange est peu prs sans eau jusqu cinq ou six milles de son embouchure. Il se
forme alors une barre sur laquelle la houle de louest se brise avec violence.

Peu importe, rpondit lastronome, puisquau moment o nos Europens ont du atterrir, cette
embouchure tait praticable. Il nexiste donc aucune raison qui puisse motiver leur retard, et par
consquent, ils arriveront.

Le bushman ne rpondit pas. Il plaa sa carabine sur son paule, siffla Top, et prcda son compagnon dans ltroit sentier qui rejoignait quatre cents pieds plus bas les eaux infrieures de la cataracte.

Il tait alors neuf heures du matin. Les deux explorateurs, on pourrait vraiment leur donner ce
nom, descendirent le cours du fleuve en suivant sa rive gauche. Le chemin, il sen fallait, noffrait
pas les terrassements planes et faciles dune digue ou dune route de hallage. Les berges de la rivire,
hrisses de broussailles, disparaissaient sous un berceau dessences diverses. Des festons de ce
cynauchum filiforme, mentionn par Burchell, se croisaient dun arbre lautre, et tendaient un
rseau de verdure devant les pas des deux voyageurs. Aussi, le couteau du bushman ne demeurait-il
pas inactif. Il tranchait impitoyablement ces guirlandes embarrassantes. William Emery respirait
pleins poumons les senteurs pntrantes de la fort, particulirement embaume des parfums du
camphre que rpandaient dinnombrables fleurs de diosmes. Fort heureusement, quelques
clairires, des portions de berges dnudes, au long desquelles les eaux poissonneuses coulaient
paisiblement, permirent au chasseur et son compagnon de gagner plus rapidement vers louest.
onze heures du matin, ils avaient franchi environ quatre milles.

La brise soufflait alors du ct du couchant. Elle portait donc vers la cataracte dont les mugissements
ne pouvaient plus tre entendus cette distance. Au contraire, les bruits qui se propageaient en aval
devaient tre perus distinctement.

William Emery, et le chasseur, arrts en cet endroit, apercevaient le cours du fleuve qui se prolongeait en droite ligne sur un espace de deux trois milles. Le lit de la rivire tait alors profondment encaiss et domin par une double falaise crayeuse, haute de deux cents pieds.

Attendons en cet endroit, dit lastronome, et reposons-nous. Je nai pas vos jambes de chasseur,
matre Mokoum, et je me promne plus habituellement dans le firmament toil que sur les routes
terrestres. Reposons-nous donc. De ce point, notre regard peut observer deux ou trois milles du
fleuve, et si peu que la barque vapeur se montre au dernier tournant, nous ne manquerons pas de
lapercevoir.

10

Le jeune astronome saccota au pied dun gigantesque euphorbe dont la cime slevait une hauteur
de quarante pieds. De l, son regard stendait au loin sur la rivire. Le chasseur, lui, peu habitu
sasseoir, continua de se promener sur la berge, pendant que Top faisait lever des nues doiseaux
sauvages qui ne provoquaient aucunement lattention de son matre.

Le bushman et son compagnon ntaient en cet endroit que depuis une demi-heure, quand William
Emery vit que Mokoum, post une centaine de pas au-dessous de lui, donnait des signes dune
attention plus particulire. Le bushman avait-il aperu la barque si impatiemment attendue ?

Lastronome, quittant son fauteuil de mousse, se dirigea vers la partie de la berge occupe par le
chasseur. En quelques moments, il leut atteinte.

Voyez-vous quelque chose, Mokoum ? demanda-t-il au bushman.

Rien, je ne vois rien, monsieur William, rpondit le chasseur, mais si les bruits de la nature sont
toujours familiers mon oreille, il me semble quun bourdonnement inaccoutum se produit sur le
cours infrieur du fleuve !

Puis, cela dit, le bushman, recommandant le silence son compagnon, se coucha loreille contre
terre, et il couta avec une extrme attention.

Aprs quelques minutes, le chasseur se releva, secoua la tte, et dit :

Je me serai tromp. Ce bruit que jai cru entendre nest autre que le sifflement de la brise travers
la feuille ou le murmure des eaux sur les pierres de la rive. Et, cependant

Le chasseur prta encore une oreille attentive, mais il nentendit rien.

Mokoum, dit alors William Emery, si le bruit que vous avez cru percevoir est produit par la machine
de la chaloupe vapeur, vous lentendrez mieux en vous baissant au niveau de la rivire. Leau
propage les sons avec plus de nettet et de rapidit que lair.

Vous avez raison, monsieur William ! rpondit le chasseur, et plus dune fois, jai surpris ainsi le
passage dun hippopotame travers les eaux.

11

Le bushman descendit la berge, trs-accore, se cramponnant aux lianes et aux touffes dherbes.
Lorsquil fut au niveau du fleuve, il y entra jusquau genou, et se baissant, il posa son oreille la
hauteur des eaux.

Oui ! scria-t-il, aprs quelques instants dattention, oui ! Je ne mtais pas tromp. Il se fait l-bas,
quelques milles au-dessous, un bruit deaux battues avec violence. Cest un clapotis monotone et
continu qui se produit lintrieur du courant.

Un bruit dhlice ? rpondit lastronome.

Probablement, monsieur Emery. Ceux que nous attendons ne sont plus loigns.

William Emery, connaissant la finesse de sens dont le chasseur tait dou, soit quil employt la vue,
loue ou lodorat, ne mit pas en doute lassertion de son compagnon. Celui-ci remonta sur la berge,
et tous deux rsolurent dattendre en cet endroit, duquel ils pouvaient facilement surveiller le cours
de lOrange.

Une demi-heure se passa, que William Emery, malgr son calme naturel, trouva interminable. Que de
fois il crut voir le profil indtermin dune embarcation glissant sur les eaux. Mais sa vue le trompait
toujours. Enfin, une exclamation du bushman lui fit battre le cur.

Une fume ! stait cri Mokoum.

William Emery, regardant vers la direction indique par le chasseur, aperut, non sans peine, un lger
panache qui se droulait au tournant du fleuve. On ne pouvait plus douter.

Lembarcation savanait rapidement. Bientt, William Emery put distinguer sa chemine qui vomissait un torrent de fume noire, mlange de vapeurs blanches. Lquipage activait videmment les
feux afin dacclrer la vitesse, et atteindre le lieu du rendez-vous au jour dit. La barque se trouvait
encore sept milles environ des chutes de Morgheda.

Il tait alors midi. Lendroit ntant pas propice un dbarquement, lastronome rsolut de retourner
au pied de la cataracte. Il fit connatre son projet au chasseur, qui ne rpondit quen reprenant le
chemin dj fray par lui sur la rive gauche du fleuve. William Emery suivit son compagnon, et stant

12

retourn une dernire fois un coude de la rivire, il aperut le pavillon britannique qui flottait
larrire de lembarcation.

Le retour aux chutes sopra rapidement, et une heure, le bushman et lastronome sarrtaient
un quart de mille en aval de la cataracte. L, la rive, coupe en demi-cercle, formait une petite anse
au fond de laquelle la barque vapeur pouvait facilement atterrir, car leau tait profonde laplomb
mme de la berge.

Lembarcation ne devait pas tre loigne, et elle avait certainement gagn sur les deux pitons,
quelque rapide quet t leur marche. On ne pouvait encore lapercevoir, car la disposition des rives
du fleuve, ombrag par de hauts arbres qui se penchaient au-dessus de ses eaux, ne permettait pas
au regard de stendre. Mais, on entendait sinon le hennissement de la vapeur, du moins, les coups
de sifflets aigus de la machine, qui tranchaient sur les mugissements continus de la cataracte.

Ces coups de sifflets ne discontinuaient pas. Lquipage cherchait ainsi signaler sa prsence aux
environs de la Morgheda. Ctait un appel.

Le chasseur y rpondit en dchargeant sa carabine, dont la dtonation fut rpte avec fracas par les
chos de la rive.

Enfin, lembarcation apparut. William Emery et son compagnon furent aussi aperus de ceux qui la
montaient.

Sur un signe de lastronome, la barque volua et vint se ranger doucement prs de la berge. Une
amarre fut jete. Le bushman la saisit et la tourna sur une souche rompue.

Aussitt, un homme de haute taille slana lgrement sur la rive, et savana vers lastronome,
tandis que ses compagnons dbarquaient leur tour.

William Emery alla aussitt vers cet homme et dit :

Le colonel Everest ?

Monsieur William Emery ? rpondit le colonel.

13

Lastronome et son collgue de lobservatoire de Cambridge se salurent et se prirent la main.

Messieurs, dit alors le colonel Everest, permettez-moi de vous prsenter lhonorable William Emery
de lobservatoire de Cape-Town, qui a bien voulu venir au-devant de nous jusquaux chutes de la
Morgheda.

Quatre passagers de lembarcation qui se tenaient prs du colonel Everest salurent successivement
le jeune astronome, qui leur rendit leur salut. Puis, le colonel les prsenta officiellement en disant
avec son flegme tout britannique :

Monsieur Emery, sir John Murray, du Devonshire, votre compatriote ; monsieur Mathieu Strux, de
lobservatoire de Poulkowa, monsieur Nicolas Palander, de lobservatoire de Helsingfors, et monsieur
Michel Zorn, de lobservatoire de Kiew, trois savants russes qui reprsentent le gouvernement du
tzar dans notre commission internationale.

Chapitre III
Le portage.
Ces prsentations faites, William Emery se mit la disposition des arrivants. Dans sa situation de
simple astronome lobservatoire du Cap, il se trouvait hirarchiquement le subordonn du colonel
Everest, dlgu du gouvernement anglais, qui partageait avec Mathieu Strux la prsidence de la
commission scientifique. Il le connaissait, dailleurs, pour un savant trs-distingu, que des rductions de nbuleuses et des calculs doccultations dtoiles avaient rendu clbre. Cet astronome, g
de cinquante ans, homme froid et mthodique, avait une existence mathmatiquement dtermine
heure par heure. Rien dimprvu pour lui. Son exactitude, en toutes choses, ntait pas plus grande
que celle des astres passer au mridien. On peut dire que tous les actes de sa vie taient rgls au
chronomtre. William Emery le savait. Aussi navait-il jamais dout que la commission scientifique
narrivt au jour indiqu.

Cependant, le jeune astronome attendait que le colonel sexpliqut au sujet de la mission quil venait
remplir dans lAfrique australe. Mais le colonel Everest se taisant, William Emery ne crut pas devoir
linterroger cet gard. Il tait probable que dans lesprit du colonel, lheure laquelle il parlerait
navait pas encore sonn.

14

William Emery connaissait aussi, de rputation, sir John Murray, riche savant, mule de James Ross
et de lord Elgin, qui, sans titre officiel, honorait lAngleterre par ses travaux astronomiques. La
science lui tait redevable de sacrifices pcuniaires trs-considrables. Vingt mille livres sterling
avaient t consacres par lui ltablissement dun rflecteur gigantesque, rival du tlescope de
Parson-Town, avec lequel les lments dun certain nombre dtoiles doubles venaient dtre dtermins. Ctait un homme de quarante ans au plus, lair grand seigneur, mais dont la mine impassible
ne trahissait aucunement le caractre.

Quant aux trois russes, MM. Strux, Palander et Zorn, leurs noms ntaient pas nouveaux pour William
Emery. Mais le jeune astronome ne les connaissait pas personnellement. Nicolas Palander et Michel
Zorn tmoignaient une certaine dfrence Mathieu Strux, dfrence que sa situation, dfaut de
tout mrite, et justifie dailleurs.

La seule remarque que fit William Emery, cest que les savants anglais et russes se trouvaient en
nombre gal, trois anglais et trois russes. Lquipage lui-mme de la barque vapeur, nomme
Queen and Tzar, comptait dix hommes, dont cinq taient originaires de lAngleterre et cinq de la
Russie.

Monsieur Emery, dit le colonel Everest, ds que les prsentations eurent t faites, nous nous
connaissons maintenant comme si nous avions fait ensemble la traverse de Londres au cap Volpas.
Jai pour vous, dailleurs, une estime particulire et bien due ces travaux qui vous ont acquis, jeune
encore, une juste renomme. Cest sur ma demande que le gouvernement anglais vous a dsign
pour prendre part aux oprations que nous allons tenter dans lAfrique australe.

William Emery sinclina en signe de remerciement et pensa quil allait apprendre enfin les motifs qui
entranaient cette commission scientifique jusque dans lhmisphre sud. Mais le colonel Everest ne
sexpliqua pas ce sujet.

Monsieur Emery, reprit le colonel, je vous demanderai si vos prparatifs sont termins.

Entirement, colonel, rpondit lastronome. Suivant lavis qui mtait donn par la lettre de
lhonorable M. Airy, jai quitt Cape-Town, depuis un mois, et je me suis rendu la station de Lattakou. L, jai runi tous les lments ncessaires une exploration lintrieur de lAfrique, vivres et
chariots, chevaux et bushmen. Une escorte de cent hommes aguerris vous attend Lattakou, et elle
sera commande par un habile et clbre chasseur que je vous demande la permission de vous
prsenter, le bushman Mokoum.

15

Le bushman Mokoum, scria le colonel Everest, si toutefois le ton froid dont il parla justifie un tel
verbe, le bushman Mokoum ! Mais son nom mest parfaitement connu.

Cest le nom dun adroit et intrpide africain, ajouta sir John Murray, se tournant vers le chasseur,
que ces Europens, avec leurs grands airs, ne dcontenanaient point.

Le chasseur Mokoum, dit William Emery, en prsentant son compagnon.

Votre nom est bien connu dans le Royaume-Uni, bushman, rpondit le colonel Everest. Vous avez
t lami dAnderson et le guide de lillustre David Livingstone qui mhonore de son amiti.
LAngleterre vous remercie par ma bouche, et je flicite monsieur Emery de vous avoir choisi pour
chef de notre caravane. Un chasseur tel que vous doit tre amateur de belles armes. Nous en avons
un arsenal assez complet, et je vous prierai de choisir, entre toutes, celle qui vous conviendra. Nous
savons quelle sera place en bonnes mains.

Un sourire de satisfaction se dessina sur les lvres du bushman. Le cas que lon faisait de ses services
en Angleterre le touchait sans doute, mais moins assurment que loffre du colonel Everest. Il remercia donc en bons termes, et se tint lcart, tandis que la conversation continuait entre William
Emery et les Europens.

Le jeune astronome complta les dtails de lexpdition organise par lui, et le colonel Everest parut
enchant. Il sagissait donc de gagner au plus vite la ville de Lattakou, car le dpart de la caravane
devait seffectuer dans les premiers jours de mars, aprs la saison des pluies.

Veuillez dcider, colonel, dit William Emery, de quelle faon vous voulez atteindre cette ville.

Par la rivire dOrange, et lun de ses affluents, le Kuruman, qui passe auprs de Lattakou.

En effet, rpondit lastronome, mais si excellente, si rapide marcheuse que soit votre embarcation,
elle ne saurait remonter la cataracte de Morgheda !

Nous tournerons la cataracte, monsieur Emery, rpliqua le colonel. Un portage de quelques milles
nous permettra de reprendre notre navigation en amont de la chute, et si je ne me trompe, de ce
point Lattakou, les cours deau sont navigables pour une barque dont le tirant deau est peu considrable.

16

Sans doute, colonel, rpondit lastronome, mais cette barque vapeur est dun poids tel

Monsieur Emery, rpondit le colonel Everest, cette embarcation est un chef-duvre sorti des
ateliers de Leard & Cie de Liverpool. Elle se dmonte pices par pices, et se remonte avec une
extrme facilit. Une clef et quelques boulons, il nen faut pas plus aux hommes chargs de ce travail. Vous avez amen un chariot aux chutes de Morgheda ?

Oui, colonel, rpondit William Emery. Notre campement nest pas un mille de cet endroit.

Eh bien, je prierai le bushman de faire conduire le chariot au point de dbarquement. On y chargera les pices de lembarcation et sa machine qui se dmonte galement, et nous gagnerons en amont
lendroit o lOrange redevient navigable.

Les ordres du colonel Everest furent excuts. Le, bushman disparut bientt dans le taillis, aprs
avoir promis dtre revenu avant une heure. Pendant son absence, la chaloupe vapeur fut rapidement dcharge. Dailleurs, la cargaison ntait pas considrable, des caisses dinstruments de physique, une collection respectable de fusils de la fabrique de Purdey Moore, ddimbourg, quelques
bidons deau-de-vie, des barils de viande sche, des caissons de munitions, des valises rduites au
plus strict volume, des toiles tentes et tous leurs ustensiles qui semblaient sortir dun bazar de
voyage, un canot en gutta-percha soigneusement repli, qui ne tenait pas plus de place quune
couverture bien sangle, quelques effets de campement, etc, etc., enfin une sorte de mitrailleuse en
ventail, engin peu perfectionn encore, mais qui devait rendre fort redoutable des ennemis quels
quils fussent lapproche de lembarcation.

Tous ces objets furent dposs sur la berge. La machine, de la force de huit chevaux de deux cent-dix
kilogrammes, tait divise en trois parties, la chaudire et ses bouilleurs, le mcanisme quun tour de
clef dtachait des chaudires, et lhlice engage sur le faux tambot. Ces parties, successivement
enleves, laissrent libre lintrieur de lembarcation.

Cette chaloupe, outre lespace rserv la machine et aux soutes, se divisait en chambre davant
destine aux hommes de lquipage, et en chambre darrire occupe par le colonel Everest et ses
compagnons. En un clin dil, les cloisons disparurent, les coffres et les couchettes furent enlevs.
Lembarcation se trouva rduite alors une simple coque.

Cette coque, longue de trente-cinq pieds, se composait de trois parties, comme celle du M-Robert,
chaloupe vapeur qui servit au docteur Livingstone pendant son premier voyage au Zambse. Elle

17

tait faite dacier galvanis, la fois lger et rsistant. Des boulons, ajustant les plaques sur une
membrure de mme mtal, assuraient leur adhrence et ltanchement de la barque.

William Emery fut vritablement merveill de la simplicit du travail et de la rapidit avec laquelle il
saccomplit. Le chariot ntait pas arriv depuis une heure, sous la conduite du chasseur et de ses
deux bochesjmen, que lembarcation tait prte tre charge.

Ce chariot, vhicule un peu primitif, reposait sur quatre roues massives, formant deux trains spars
lun de lautre par un intervalle de vingt pieds. Ctait un vritable car amricain, par sa longueur.
Cette lourde machine, criarde aux essieux et dont le heurtequin dpassait les roues dun bon pied,
tait trane par six buffles domestiques, accoupls deux deux, et trs-sensibles au long aiguillon de
leur conducteur. Il ne fallait pas moins que de tels ruminants pour enlever le vhicule, quand il se
mouvait pleine charge. Malgr ladresse du leader , il devait plus dune fois rester embourb
dans les fondrires.

Lquipage du Queen and Tzar soccupa de charger le chariot, de manire bien lquilibrer en
toutes ses parties. On connat ladresse proverbiale des marins. Larrimage du vhicule ne fut quun
jeu pour ces braves gens. Les grosses pices de la chaloupe reposrent directement au-dessus des
essieux au point le plus solide du chariot. Entre elles, les caisses, caissons, barils, colis plus lgers ou
plus fragiles, trouvrent aisment place. Quant aux voyageurs proprement dits, une course de quatre
milles ntait pour eux quune promenade.

trois heures du soir, le chargement entirement termin, le colonel Everest donna le signal du
dpart. Ses compagnons et lui, sous la conduite de William Emery, prirent les devants. Le bushman,
les gens de lquipage et les conducteurs du chariot suivirent dun pas plus lent.

Cette marche se fit sans fatigue. Les rampes qui menaient au cours suprieur de lOrange facilitaient
le parcours par cela mme quelles lallongeaient considrablement. Ctait une heureuse circonstance pour le chariot lourdement charg, qui, avec un peu plus de temps, atteindrait plus srement
son but.

Quant aux divers membres de la commission scientifique, ils gravissaient lestement le revers de la
colline. La conversation, entre eux, se gnralisait. Mais du but de lexpdition, il ne fut aucunement
question. Ces Europens admiraient fort les sites grandioses qui se dplaaient sous leurs yeux. Cette
grande nature, si belle dans sa sauvagerie, les charmait comme elle avait charm le jeune astronome.
Leur voyage ne les avait pas encore blass sur les beauts naturelles de cette rgion africaine. Ils
admiraient, mais avec une admiration contenue, comme des Anglais ennemis de tout ce qui pourrait
paratre improper . La cataracte obtint de leur part quelques applaudissements de bon got, du
bout des doigts peut-tre, mais significatifs. Le nil admirari ntait pas tout fait leur devise.

18

Dailleurs, William Emery croyait devoir faire ses htes les honneurs de lAfrique australe. Il tait
chez lui, et comme certains bourgeois trop enthousiastes, il ne faisait pas grce dun dtail de son
parc africain.

Vers quatre heures et demie, les cataractes de Morgheda taient tournes. Les Europens, parvenus
sur le plateau, virent le cours suprieur du fleuve se drouler devant eux au del des limites du
regard. Ils camprent donc sur la rive en attendant larrive du chariot.

Le vhicule apparut au sommet de la colline vers cinq heures. Son voyage stait heureusement
accompli. Le colonel Everest fit aussitt procder au dchargement, en annonant que le dpart
aurait lieu le lendemain matin ds laube.

Toute la nuit fut employe divers travaux. La coque de lembarcation rajuste en moins dune
heure, la machine de lhlice remise en place, les cloisons mtalliques dresses entre les chambres,
les soutes refaites, les divers colis embarqus avec ordre, toutes ces dispositions, rapidement prises,
prouvrent en faveur de lquipage du Queen and Tzar. Ces Anglais et ces Russes taient des gens
choisis, des hommes disciplins et habiles, sur lesquels on pouvait justement compter.

Le lendemain 1er fvrier, ds laube, lembarcation fut prte recevoir les passagers. Dj la fume
noire schappait en tourbillon de sa chemine, et le mcanicien, afin dactiver le tirage, lanait
travers cette fume des jets de vapeur blanche. La machine tant haute pression, sans condenseur,
perdait sa vapeur chaque coup de piston, daprs le systme appliqu aux locomotives. Quant la
chaudire, munie de bouilleurs ingnieusement disposs, et prsentant une grande surface de
chauffe, elle nexigeait pas une demi-heure pour fournir une quantit suffisante de vapeur. On avait
fait une bonne provision de bois dbne et de gaac, qui abondait aux environs, et lon chauffait
grand feu avec ces prcieuses essences.

six heures du matin, le colonel Everest donna le signal du dpart. Passagers et marins
sembarqurent sur le Queen and Tzar. Le chasseur, qui la route du fleuve tait familire, les suivit
bord, laissant aux deux bochesjmen le soin de ramener le chariot Lattakou.

Au moment o lembarcation larguait son amarre, le colonel Everest dit lastronome :

propos, monsieur Emery, vous savez ce que nous venons faire ici ?

Je ne men doute mme pas, colonel.

19

Cest bien simple, monsieur Emery. Nous venons mesurer un arc de mridien dans lAfrique australe.

Chapitre IV
Quelques mots propos du mtre.
De tout temps, on peut laffirmer, lide dune mesure universelle et invariable, dont la nature fournirait elle-mme la rigoureuse valuation, a exist dans lesprit des hommes. Il importait, en effet,
que cette mesure pt tre exactement retrouve, quels que fussent les cataclysmes dont la terre
aurait t le thtre. Trs-certainement, les anciens pensrent ainsi, mais les mthodes et les instruments leur manqurent pour excuter cette opration avec une approximation suffisante.

Le meilleur moyen, en effet, dobtenir une immuable mesure, ctait de la rapporter au sphrode
terrestre, dont la circonfrence peut tre considre comme invariable, et par consquent, de mesurer mathmatiquement tout ou partie de cette circonfrence.

Les anciens avaient cherch dterminer cette mesure. Aristote, daprs certains savants de son
poque, considrait le stade, ou coude gyptienne au temps de Ssostris, comme formant la cent
millime partie du ple lquateur. ratosthne, au sicle des Ptolmes, calcula dune manire
assez approximative la valeur du degr le long du Nil, entre Syne et Alexandrie. Mais Posidonius et
Ptolme ne purent donner une exactitude suffisante aux oprations godsiques du mme genre
quils entreprirent. De mme, leurs successeurs.

Ce fut Picard qui, la premire fois en France, commena rgulariser les mthodes employes pour
la mesure dun degr, et en 1669, dterminant la longueur de larc cleste et de larc terrestre entre
Paris et Amiens, il donna pour la valeur dun degr cinquante-sept mille soixante toises.

La mesure de Picard fut continue jusqu Dunkerque et jusqu Collioure par Dominique Cassini et
Lahire, de 1683 1718. Elle fut vrifie, en 1739, de Dunkerque Perpignan, par Franois Cassini et
Lacaille. Enfin, la mesure de larc de ce mridien fut prolonge par Mchain jusqu Barcelone, en
Espagne. Mchain tant mort il succomba aux fatigues provoques par une telle opration, la
mesure de la mridienne de France ne fut reprise quen 1807 par Arago et Biot. Ces deux savants la
poursuivirent jusquaux les Balares. Larc stendait alors de Dunkerque Formentera ; son milieu
se trouvait coup par le quarante-cinquime parallle nord, situ la mme distance du ple et de
lquateur, et dans ces conditions, pour calculer la valeur de quart du mridien, il ntait pas nces-

20

saire de tenir compte de laplatissement de la terre. Cette mesure donna cinquante-sept mille vingtcinq toises pour la valeur moyenne dun arc d un degr en France.

On voit que jusqualors, ctaient spcialement des savants franais qui soccupaient de cette dtermination dlicate. Ce fut aussi la Constituante qui, en 1790, sur la proposition de Talleyrand, rendit
un dcret par lequel lAcadmie des Sciences tait charge dimaginer un modle invariable pour
toutes les mesures et pour tous les poids. cette poque, le rapport sign de ces noms illustres,
Borda, Lagrange, Laplace, Monge, Condorcet, proposa pour mesure de longueur usuelle la dix millionime partie du quart du mridien, et pour valuation de la pesanteur de tous les corps, celle de
leau distille, le systme dcimal tant adopt pour relier toutes les mesures entre elles.

Plus tard, ces dterminations de la valeur dun degr terrestre furent faites en divers lieux de la terre,
car le globe ntant pas un sphrode, mais un ellipsode, des oprations multiples devaient donner la
mesure de son aplatissement aux ples.

En 1736, Maupertuis, Clairaut, Camus, Lemonnier, Outhier et le sudois Celsius mesurrent un arc
septentrional en Laponie et trouvrent cinquante-sept mille quatre cent dix-neuf toises pour la
longueur dun arc dun degr.

En 1745, au Prou, La Condamine, Bouguer, Godin, aids des Espagnols Juan et Antonio Ulloa, accusrent cinquante-six mille sept cent trente-sept toises pour la valeur de larc pruvien.

En 1752, Lacaille rapporta cinquante-sept mille trente-sept toises pour la valeur dun degr du mridien au cap de Bonne-Esprance.

En 1754, les pres Maire et Boscowith obtinrent cinquante-six mille neuf cent soixante-treize toises
pour la valeur de larc entre Rome et Rimini.

En 1762 et 1763, Beccaria valua le degr pimontais cinquante-sept mille quatre cent soixantehuit toises.

En 1768, les astronomes Mason et Dixon, dans lAmrique du Nord, sur les confins du Maryland et de
la Pensylvanie, trouvrent cinquante-six mille huit cent quatre-vingt-huit toises pour la valeur du
degr amricain.

21

Depuis, au XIXe sicle, nombre dautres arcs furent mesurs, au Bengale, dans les Indes orientales,
au Pimont, en Finlande, en Courlande, dans le Hanovre, dans la Prusse orientale, en Danemark, etc.,
mais les Anglais et les Russes soccuprent moins activement que les autres peuples de ces dterminations dlicates, et la principale opration godsique quils firent fut entreprise, en 1784, par le
major gnral Roy, dans le but de relier les mesures franaises aux mesures anglaises.

De toutes les mesures ci-dessus relates, on pouvait dj conclure que le degr moyen devait tre
valu cinquante-sept mille toises, soit vingt-cinq lieues anciennes de France, et en multipliant par
cette valeur moyenne les trois cent soixante degrs que contient la circonfrence, on trouvait que la
terre mesurait neuf mille lieues de tour.

Mais, on la pu voir par les chiffres rapports ci-dessus, les mesures des divers arcs obtenus en divers
lieux du globe ne concordaient pas absolument entre elles. Nanmoins, de cette moyenne de cinquante-sept mille toises prise pour la mesure dun degr, on dduisit la valeur du mtre , cest-dire la dix millionime partie du quart du mridien terrestre, qui se trouve tre de 0.513074, soit
trois pieds onze lignes deux cent quatre-vingt-seize millimes de ligne.

En ralit, ce chiffre est un peu trop faible. De nouveaux calculs, tenant compte de laplatissement de
la terre aux ples qui est de 1/299,15 et non 1/334 comme on lavait admis dabord, donnent, non
plus dix millions de mtres pour la mesure du quart du mridien, mais bien dix millions huit cent
cinquante-six mtres. Cette diffrence de huit cent cinquante-six mtres est peu apprciable sur une
telle longueur ; nanmoins, mathmatiquement parlant, on doit dire que le mtre tel quil est adopt
ne reprsente pas exactement la dix millionime partie du quart du mridien terrestre. Il y a une
erreur, en moins, denviron deux dix millimes de ligne.

Le mtre, ainsi dtermin, ne fut cependant pas adopt par toutes les nations civilises. La Belgique,
lEspagne, le Pimont, la Grce, la Hollande, les anciennes colonies espagnoles, les rpubliques de
lquateur, de la Nouvelle-Grenade, de Costa Rica, etc., ladmirent presque immdiatement ; mais
malgr la supriorit vidente du systme mtrique sur tous les autres systmes, lAngleterre stait
refuse jusqu ce jour ladopter.

Peut-tre, sans les complications politiques qui marqurent la fin du XVIIIe sicle, ce systme et-il
t accept par les populations du Royaume-Uni. Quand, le 8 mai 1790, lAssemble constituante
rendit son dcret, les savants anglais de la Socit royale furent invits se joindre aux savants
franais. Pour la mesure du mtre, on devait dcider si elle serait fonde sur la longueur du pendule
simple qui bat la seconde sexagsimale, ou si lon prendrait pour unit de longueur une fraction de
lun des grands cercles de la terre. Mais les vnements empchrent la runion projete.

22

Ce ne fut quen cette anne 1854, que lAngleterre, comprenant depuis longtemps les avantages du
systme mtrique, et voyant dailleurs des socits de savants et de commerants se fonder pour
propager cette rforme, rsolut de ladopter.

Mais le gouvernement anglais voulut tenir cette rsolution secrte jusquau moment o de nouvelles
oprations godsiques, entreprises par lui, permettraient dassigner au degr terrestre une valeur
plus rigoureuse. Cependant, cet gard, le gouvernement britannique crut devoir sentendre avec le
gouvernement russe qui penchait aussi pour ladoption du systme mtrique.

Une commission, compose de trois astronomes anglais et de trois astronomes russes, fut donc
choisie parmi les membres les plus distingus des socits scientifiques. On la vu, ce furent pour
lAngleterre, le colonel Everest, sir John Murray et William Emery ; pour la Russie, MM. Mathieu
Strux, Nicolas Palander et Michel Zorn.

Cette commission internationale, runie Londres, dcida que tout dabord la mesure dun arc du
mridien serait entreprise dans lhmisphre austral. Cela fait, un nouvel arc du mridien serait
ensuite relev dans lhmisphre boral, et de lensemble de ces deux oprations, on esprait dduire une valeur rigoureuse qui satisferait toutes les conditions du programme.

Restait le choix faire entre les diverses possessions anglaises, situes dans lhmisphre austral, la
colonie du Cap, lAustralie, la Nouvelle-Zlande. La Nouvelle-Zlande et lAustralie, places aux antipodes de lEurope, obligeaient la commission scientifique faire un long voyage. Dailleurs, les Maoris et les Australiens, toujours en guerre avec leurs envahisseurs, pouvaient rendre fort difficile
lopration projete. La colonie du Cap, au contraire, offrait des avantages rels : 1 Elle tait situe
sous le mme mridien que certaines portions de la Russie dEurope, et aprs avoir mesur un arc de
mridien dans lAfrique australe, on pourrait mesurer un second arc du mme mridien dans
lempire du tzar, tout en tenant lopration secrte ; 2 le voyage aux possessions anglaises de
lAfrique australe tait relativement court ; 3 enfin, ces savants anglais et russes trouveraient l une
excellente occasion de contrler les travaux de lastronome franais Lacaille, en oprant aux mmes
lieux que lui, et de vrifier sil avait eu raison de donner le chiffre cinquante-sept mille trente-sept
toises, pour la mesure dun degr du mridien au Cap de Bonne-Esprance.

Il fut donc dcid que lopration godsique serait pratique au Cap. Les deux gouvernements
approuvrent la dcision de la commission anglo-russe. Des crdits importants furent ouverts. Tous
les instruments ncessaires une triangulation furent fabriqus en double. Lastronome William
Emery fut invit faire les prparatifs dune exploration dans lintrieur de lAfrique australe. La
frgate Augusta, de la marine royale, reut lordre de transporter lembouchure du fleuve Orange,
les membres de la commission et leur suite.

23

Il convient aussi dajouter qu ct de la question scientifique, il y avait une question damourpropre national qui exaltait ces savants runis dans une uvre commune. Il sagissait, en effet, de
surpasser la France dans ses valuations numriques, de vaincre en prcision les travaux de ses plus
illustres astronomes, et cela au milieu dun pays sauvage et presque inconnu. Aussi les membres de
la commission anglo-russe taient-ils dcids tout sacrifier, mme leur vie, pour obtenir un rsultat
favorable la science et en mme temps glorieux pour leur pays.

Et voil pourquoi, dans les derniers jours de janvier 1854, lastronome William Emery se trouvait aux
chutes de Morgheda, sur les rives du fleuve Orange.

Chapitre V
Une bourgade hottentote.
Le voyage sur le cours suprieur du fleuve saccomplit rapidement. Le temps, cependant, ne tarda
pas devenir pluvieux ; mais les passagers, confortablement installs dans la chambre de la chaloupe, neurent aucunement souffrir des pluies torrentielles, trs-communes pendant cette saison.
Le Queen and Tzar filait rapidement. Il ne rencontrait ni rapides ni hauts-fonds, et le courant ntait
pas assez fort pour ralentir sa marche.

Les rives de lOrange offraient toujours le mme aspect enchanteur. Les forts dessences varies se
succdaient sur ses bords, et tout un monde doiseaux en habitait les cimes verdoyantes. et l se
groupaient des arbres appartenant la famille des protaces, et particulirement des wagenboom , au bois rougetre et marbr, qui produisaient un effet bizarre avec leurs feuilles dun bleu
intense et leurs larges fleurs jaune-ple ; puis aussi des zwarte-bast , arbres corce noire, des
karrees au feuillage sombre et persistant. Quelques taillis stendaient la distance de plusieurs
milles au del des rives du fleuve, en tout endroit ombrages de saules-pleureurs. et l, de vastes
terrains dcouverts se montraient inopinment. Ctaient de grandes plaines, couvertes
dinnombrables coloquintes, et coupes de buissons sucre, forms de protes mellifres, do
schappaient des bandes de petits oiseaux au doux chant, que les colons du Cap nomment suikervogels.

Le monde volatile offrait des chantillons trs-varis. Le bushman les faisait remarquer sir John
Murray, grand amateur du gibier de poil et de plume. Aussi une sorte dintimit stablit-elle entre le
chasseur anglais et Mokoum, auquel son noble compagnon, accomplissant la promesse du colonel
Everest, avait fait prsent dun excellent rifle, du systme Pauly, longue porte. Inutile de peindre
la satisfaction du bushman, se voir possesseur de cette arme magnifique.

24

Les deux chasseurs sentendaient bien. Tout en tant un savant distingu, sir John Murray passait
pour lun des plus brillants hunter-fox de la vieille Caldonie. Il coutait avec intrt, avec envie
les rcits du bushman. Ses yeux senflammaient quand le chasseur lui montrait sous bois quelques
ruminants sauvages, l des girafes par troupes de quinze vingt individus, ici des buffles hauts de six
pieds, la tte arme dune spire de cornes noires, plus loin, des gnous farouches queue de
cheval, ailleurs, des bandes de caamas , sortes de grands daims, aux yeux enflamms, dont les
cornes prsentent un triangle menaant, et partout, sous les forts paisses comme au milieu des
plaines nues, ces innombrables varits dantilopes qui pullulent dans lAfrique australe, le chamoisbtard, le gemsbok, la gazelle, le bouc des buissons, le bouc sauteur, etc. Ny avait-il pas l de quoi
tenter les instincts dun chasseur, et les chasses au renard des basses-terres dcosse pouvaient-elles
rivaliser avec les exploits dun Cummins, dun Anderson ou dun Baldwin ?

Il faut dire que les compagnons de sir John Murray taient moins mus la vue de ces magnifiques
chantillons de gibier sauvage. William Emery observait ses collgues avec attention et cherchait
les deviner sous leur froide apparence. Le colonel Everest et Mathieu Strux, tous deux du mme ge
peu prs, taient galement rservs, contenus et formalistes. Ils parlaient avec une lenteur mesure, et chaque matin on et dit que jusqu la veille au soir, ils ne staient encore jamais rencontrs.
Il ne fallait pas esprer quune intimit quelconque pt jamais stablir entre ces deux personnages
importants. Il est certain que deux glaons, juxtaposs, finissent par adhrer entre eux, mais jamais
deux savants, quand ils occupent tous deux une haute place dans la science.

Nicolas Palander, g de cinquante-cinq ans, tait un de ces hommes qui nont jamais t jeunes, et
qui ne seront jamais vieux. Lastronome dHelsingfors, constamment absorb dans ses calculs, pouvait tre une machine admirablement organise, mais ce ntait quune machine, une sorte dabaque
ou de compteur universel. Calculateur de la commission anglo-russe, ce savant ntait quun de ces
prodiges qui font, de tte, des multiplications avec cinq chiffres par facteurs, quelque chose
2
comme un Mondeux quinquagnaire.

Michel Zorn, par son ge, son temprament enthousiaste, sa bonne humeur, se rapprochait de
William Emery. Ses qualits aimables ne lempchaient pas dtre un astronome de grand mrite,
ayant dj une clbrit prcoce. Les dcouvertes faites par lui et sous sa direction lObservatoire
de Kiew, au sujet de la nbuleuse dAndromde, avaient eu un grand retentissement dans lEurope
savante. son mrite incontestable il joignait une grande modestie, et seffaait en toute occasion.

Mondeux (Henri), calculateur, n Neuvy-le-Roi (Indre-et-Loire) le 22 juin


1826, mort vers 1862. Dou d'aptitudes prodigieuses pour le calcul, mais ne
sachant ni lire ni crire, il effectuait de tte, tout en gardant les vaches, des
oprations arithmtiques trs complexes, et cela l'aide d'ingnieuses simplifications qu'il avait lui-mme imagines. Note du correcteur ELG.)

25

William Emery et Michel Zorn devaient tre deux amis. Les mmes gots, les mmes aspirations les
runirent. Le plus souvent, ils causaient ensemble. Pendant ce temps, le colonel Everest et Mathieu
Strux sobservaient froidement, Palander extrayait mentalement des racines cubiques sans remarquer les sites enchanteurs de la rive, et sir John Murray et le bushman formaient des projets
dhcatombes cyngtiques.

Ce voyage sur le haut cours de lOrange ne fut marqu par aucun incident. Quelquefois, les falaises,
rives granitiques qui encaissaient le lit sinueux du fleuve, semblaient fermer toute issue. Souvent
aussi, des les boises jetes dans le courant auraient pu rendre incertaine la route suivre. Mais le
bushman nhsitait jamais, et le Queen and Tzar choisissait la route favorable, ou sortait sans retard
du cirque des falaises. Le timonier neut pas se repentir une seule fois davoir suivi les indications
de Mokoum.

En quatre jours, la chaloupe vapeur franchit les deux cent quarante milles qui sparent les cataractes de Morgheda du Kuruman, lun des affluents qui remontait prcisment la ville de Lattakou,
que devait atteindre lexpdition du colonel Everest. Le fleuve, trente lieues en amont des chutes,
formait un coude, et modifiant sa direction gnrale qui est ouest et est, il revenait au sud-est
mordre langle aigu que fait au nord le territoire de la colonie du Cap. De cet endroit, il pointait au
nord-est, et allait se perdre trois cents milles de l dans les rgions boises de la rpublique de
Transvaal.

Ce fut le 5 fvrier, pendant les premires heures de la matine et par une pluie battante, que le
Queen and Tzar atteignit la station de Klaarwater, village hottentot, prs duquel le Kuruman se jette
dans lOrange. Le colonel Everest, ne voulant pas perdre un instant, dpassa rapidement les quelques
cabanes bochjesmanes qui forment le village, et sous limpulsion de son hlice, la chaloupe commena remonter le courant du nouvel affluent. Ce courant rapide, ainsi que lobservrent les passagers
du Queen and Tzar, tait d une particularit singulire de ce cours deau. En effet, le Kuruman,
trs-large sa source, samoindrit, en descendant, sous linfluence des rayons solaires. Mais, en cette
saison, grossi par les pluies, accru des eaux dun sous-affluent, la Moschona, il tait profond et rapide. Les feux furent donc pousss, et la chaloupe remonte le cours du Kuruman raison de trois
milles lheure.

Pendant cette traverse, le bushman signala dans les eaux de la rivire la prsence dun assez grand
nombre dhippopotames. Ces gros pachydermes que les Hollandais du Cap nomment vaches marines , pais et lourds animaux, longs de huit dix pieds, taient dhumeur peu agressive. Les hennissements de la barque vapeur et les patouillements de lhlice les effrayaient. Cette embarcation
leur paraissait quelque monstre nouveau dont ils devaient se dfier, et de fait, larsenal du bord
rendait son approche fort difficile. Sir John Murray et volontiers essay ses balles explosibles sur ces
masses charnues ; mais le bushman lui affirma que les hippopotames ne manqueraient pas dans les
cours deau du nord, et sir John Murray rsolut dattendre de plus favorables occasions.

26

Les cent cinquante milles qui sparent lembouchure du Kuruman de la station de Lattakou furent
franchis en cinquante heures. Le 7 fvrier, trois heures du soir, le point darrive tait atteint.

Lorsque la chaloupe vapeur eut t amarre la berge qui servait de quai, un homme g de
cinquante ans, lair grave, mais de physionomie bonne, se prsenta bord, et tendit la main William Emery. Lastronome, prsentant alors le nouveau venu ses compagnons de voyage, dit :

Le rvrend Thomas Dale, de la Socit des Missions de Londres, et le directeur de la station de


Lattakou.

Les Europens salurent le rvrend Thomas Dale, qui leur souhaita la bienvenue, et se mit leur
entire disposition.

La ville de Lattakou, ou plutt la bourgade de ce nom, forme la station de missionnaires la plus loigne du Cap vers le nord. Elle se divise en ancien et nouveau Lattakou. Lancien, presque abandonn
actuellement, que le Queen and Tzar venait datteindre, comptait encore, au commencement du
sicle, douze mille habitants, qui depuis ont migr dans le nord-est. Cette ville, bien dchue, a t
remplace par le nouveau Lattakou, bti non loin, dans une plaine autrefois couverte dacacias.

Ce nouveau Lattakou, auquel les Europens se rendirent sous la conduite du rvrend, comprenait
une quarantaine de groupes de maisons, et contenait environ cinq ou six mille habitants qui appartiennent la grande tribu des Bchuanas.

Cest dans cette ville que le docteur David Livingstone sjourna pendant trois mois, en 1840, avant
dentreprendre son premier voyage au Zambse, voyage qui devait entraner lillustre voyageur
travers toute lAfrique centrale, depuis la baie de Loanda au Congo, jusquau port de Kilmane, sur la
cte de Mozambique.

Arriv au nouveau Lattakou, le colonel Everest remit au directeur de la mission une lettre du docteur
Livingstone, qui recommandait la commission anglo-russe ses amis de lAfrique australe. Thomas
Dale lut cette lettre avec un extrme plaisir, puis il la rendit au colonel Everest, disant quelle pourrait
lui tre utile pendant son voyage dexploration, le nom de David Livingstone tant connu et honor
dans toute cette partie de lAfrique.

Les membres de la commission furent logs ltablissement des missionnaires, vaste case proprement btie sur une minence, et quune haie impntrable entourait comme une enceinte fortifie.

27

Les Europens sinstallrent dans cette habitation dune faon plus confortable que sils staient
logs chez les Bchuanas. Non que ces demeures ne soient tenues proprement et avec ordre. Au
contraire. Leur sol, en argile trs-lisse, noffre pas un atome de poussire ; leur toit, fait dun long
chaume, est impntrable la pluie ; mais, en somme, ces maisons ne sont que des huttes dans
lesquelles un trou circulaire, peine praticable pour un homme, donne accs. L, dans ces huttes, la
vie est commune, et le contact immdiat des Bchuanas ne saurait passer pour agrable.

Le chef de la tribu, qui rsidait Lattakou, un certain Moulibahan, crut devoir se rendre prs des
Europens, afin de leur rendre ses devoirs. Moulibahan, assez bel homme, nayant du ngre ni les
lvres paisses ni le nez pat, montrant une figure ronde et non rtrcie dans sa partie infrieure
comme celle des Hottentots, tait vtu dun manteau de peaux cousues ensemble avec beaucoup
dart, et dun tablier appel pukoje dans la langue du pays. Il tait coiff dune calotte de cuir, et
chauss de sandales en cuir de buf. ses coudes se contournaient des anneaux divoire ; ses
oreilles se balanait une lame de cuivre longue de quatre pouces, sorte de boucle doreille qui est
aussi une amulette. Au-dessus de sa calotte se dveloppait la queue dune antilope. Son bton de
chasse supportait une touffe de petites plumes noires dautruche. Quant la couleur naturelle du
corps de ce chef Bchuana, on ne pouvait la reconnatre sous lpaisse couche docre qui loignait des
pieds la tte. Quelques incisions la cuisse, rendues ineffaables, indiquaient le nombre dennemis
tus par Moulibahan.

Ce chef, au moins aussi grave que Mathieu Strux lui-mme, sapprocha des Europens, et les prit
successivement par le nez. Les Russes se laissrent faire srieusement. Les Anglais furent un peu plus
rcalcitrants. Cependant, suivant les murs africaines, ctait un engagement solennel de remplir
envers les Europens les devoirs de lhospitalit.

Cette crmonie acheve, Moulibahan se retira sans avoir prononc une seule parole.

Et maintenant que nous voici naturaliss Bchuanas, dit le colonel Everest, occupons-nous, sans
perdre ni un jour ni une heure, de nos oprations.

Ni un jour ni une heure ne furent perdus, et cependant, tant lorganisation dune telle expdition
exige de soins et de dtails, la commission ne fut pas prte partir avant les premiers jours de
mars. Ctait, dailleurs, la date assigne par le colonel Everest. cette poque, la saison des pluies
venait de finir, et leau, conserve dans les plis de terrain, devait fournir une ressource prcieuse aux
voyageurs du dsert.

Le dpart fut donc fix au 2 mars. Ce jour-l toute la caravane, mise sous les ordres de Mokoum,
tait prte. Les Europens firent leurs adieux aux missionnaires de Lattakou, et quittrent la bourgade sept heures du matin.

28

O allons-nous, colonel ? demanda William Emery, au moment o la caravane tournait la dernire


case de la ville.

Droit devant nous, monsieur Emery, rpondit le colonel, jusquau moment o nous aurons trouv
un emplacement convenable pour ltablissement dune base !

huit heures, la caravane avait dpass les collines aplaties et couvertes darbrisseaux nains, qui
cernent la bourgade de Lattakou. Immdiatement, le dsert avec ses dangers, ses fatigues, ses hasards, se droula devant le pas des voyageurs.

Chapitre VI
O lon achve de se connatre.
Lescorte, commande par le bushman, se composait de cent hommes. Ces indignes taient tous
Bochjesmen, gens laborieux, peu irritables, peu querelleurs, capables de supporter de grandes fatigues physiques. Autrefois, avant larrive des missionnaires, ces Bochjesmen, menteurs et inhospitaliers, ne recherchaient que le meurtre et le pillage, et profitaient habituellement du sommeil de
leurs ennemis pour les massacrer. Les missionnaires ont en partie modifi ces murs barbares ; mais
cependant ces indignes sont toujours plus ou moins pilleurs de fermes et enleveurs de bestiaux.

Dix chariots, semblables au vhicule que le bushman avait conduit aux chutes de Morgheda, formaient le matriel roulant de lexpdition. Deux de ces chariots, sortes de maisons ambulantes,
offraient un certain confort, et devaient servir au campement des Europens. Le colonel Everest et
ses compagnons taient ainsi suivis dune habitation en bois, au plancher sec, bien bche dune
toile impermable, et garnie de diverses couchettes et dustensiles de toilette. Dans les lieux de
campement, ctait autant de temps conomis pour dresser la tente, puisque la tente arrivait toute
dresse.

Un de ces chariots tait destin au colonel Everest et ses deux compatriotes, sir John Murray et
William Emery. Lautre tait habit par les Russes, Mathieu Strux, Nicolas Palander et Michel Zorn.
Deux autres vhicules, disposs sur le mme modle, appartenaient, lun aux cinq Anglais, et lautre
aux cinq Russes, qui formaient lquipage du Queen and Tzar.

Il va sans dire que la coque et la machine de la chaloupe vapeur, dmontes par pices et charges
sur un des chariots de lexpdition, suivaient les voyageurs travers le dsert africain. Les lacs sont

29

nombreux lintrieur de ce continent. Quelques-uns pouvaient exister sur le parcours que choisirait
la commission scientifique, et sa chaloupe lui rendrait alors de grands services.

Les autres chariots transportaient les instruments, les vivres, les colis des voyageurs, leurs armes,
leurs munitions, les ustensiles ncessaires la triangulation projete, tels que pylnes portatifs,
poteaux de signal, rverbres, chevalets ncessaires la mesure de la base, et enfin les objets destins aux cent hommes de lescorte. Les vivres des Bochjesmen consistaient principalement en biltongue , viande dantilope, de buffle ou dlphant, dcoupe en longues lanires, qui, sche au
soleil ou soumise laction dun feu lent, peut se conserver sous cette forme pendant des mois
entiers. Ce mode de prparation conomise lemploi du sel, et il est fort suivi dans les rgions o
manque cet utile minral. Quant au pain, les Bochjesmen comptaient le remplacer par divers fruits
ou racines, les amandes de larachide, les bulbes de certaines espces de mesembryanthmes, tels
que la figue indigne, des chtaignes, ou la moelle dune varit de zamic, qui porte prcisment le
nom de pain de cafre. Ces aliments, emprunts au rgne vgtal, devaient tre renouvels sur la
route. Quant la nourriture animale, les chasseurs de la troupe, maniant avec une adresse remarquable leurs arcs en bois dalos et leurs assagaies, sortes de longues lances, devaient battre les
forts ou les plaines et ravitailler la caravane.

Six bufs, originaires du Cap, longues jambes, paules hautes, cornes grandes, taient attels au
timon de chaque chariot avec des harnais de peaux de buffle. Ainsi trans, ces lourds vhicules,
grossiers chantillons du charronage primitif, ne devaient redouter ni les ctes ni les fondrires, et se
dplacer srement, sinon rapidement, sur leurs roues massives.

Quant aux montures destines au service des voyageurs, ctaient de ces petits chevaux de race
espagnole, noirs ou gristres de robe, qui furent imports au Cap des contres de lAmrique mridionale, btes douces et courageuses qui sont fort estimes. On comptait aussi dans la troupe
quatre pattes une demi-douzaine de couaggas domestiques, sortes dnes jambes fines,
formes rebondies, dont le braiement rappelle laboiement du chien. Ces couaggas devaient servir
pendant les expditions partielles ncessites par les oprations godsiques, et transporter les
instruments et ustensiles l o les lourds chariots nauraient pu saventurer.

Par exception, le bushman montait avec une grce et une adresse remarquable un animal magnifique qui excitait ladmiration de sir John Murray, fort connaisseur. Ctait un zbre dont le pelage,
ray de bandes brunes transversales, tait dune incomparable beaut. Ce zbre mesurait quatre
pieds au garrot, sept pieds de la bouche la queue. Dfiant, ombrageux par nature, il net pas
souffert dautre cavalier que Mokoum, qui lavait asservi son usage.

Quelques chiens de cette espce demi sauvage, improprement dsigns quelquefois sous le nom
de hynes chasseresses , couraient sur les flancs de la caravane. Ils rappelaient par leurs formes et
leurs longues oreilles, le braque europen.

30

Tel tait lensemble de cette caravane, qui allait senfoncer dans les dserts de lAfrique. Les bufs
savanaient tranquillement, guids par le jambox de leurs conducteurs, qui les piquait au flanc,
et ctait un spectacle curieux que celui de cette troupe se dveloppant au long des collines dans son
ordre de marche.

O se dirigeait lexpdition aprs avoir quitt Lattakou ?

Allons droit devant nous, avait dit le colonel Everest.

En effet, en ce moment, le colonel et Mathieu Strux ne pouvaient suivre une direction dtermine.
Ce quils cherchaient avant de commencer leurs oprations trigonomtriques, ctait une vaste
plaine, rgulirement aplanie, afin dy tablir la base du premier de ces triangles, dont le rseau
devait couvrir la rgion australe de lAfrique sur une tendue de plusieurs degrs.

Le colonel Everest expliqua au bushman ce dont il sagissait. Avec laplomb dun savant auquel toute
cette langue scientifique est familire, le colonel parla au chasseur triangles, angles adjacents, base,
mesure de mridienne, distances znithales, etc. Le bushman le laissa dire pendant quelques instants ; puis, linterrompant dans un mouvement dimpatience :

Colonel, rpondit-il, je nentends rien vos angles, vos bases, vos mridiennes. Je ne comprends mme en aucune faon ce que vous allez faire dans le dsert africain. Mais, aprs tout, cela
vous regarde. Quest-ce que vous me demandez ? une belle et vaste plaine, bien droite, bien rgulire ? Eh bien, on va vous chercher cela.

Et sur lordre de Mokoum, la caravane, qui venait de dpasser les collines de Lattakou, redescendit
vers le sud-ouest. Cette direction la ramenait un peu plus au sud de la bourgade, cest--dire vers
cette rgion de la plaine arrose par le Kuruman. Le bushman esprait trouver au niveau de cet
affluent une plaine favorable aux projets du colonel.

Le chasseur prit, ds ce jour, lhabitude de se tenir en tte de la caravane. Sir John Murray, bien
mont, ne le quittait pas, et, de temps en temps, une dtonation apprenait ses collgues que sir
John faisait connaissance avec le gibier africain. Le colonel, lui, tout absorb, se laissait mener par
son cheval, et songeait lavenir dune telle expdition, vritablement difficile diriger au milieu de
ces contres sauvages. Mathieu Strux, tantt cheval, tantt en chariot, suivant la nature du terrain,
ne desserrait pas souvent les lvres. Quant Nicolas Palander, aussi mauvais cavalier quon peut
ltre, il marchait le plus souvent pied ou se confinait dans son vhicule, et l, il sabsorbait dans les
plus profondes abstractions des hautes mathmatiques.

31

Si, pendant la nuit, William Emery et Michel Zorn occupaient leur chariot particulier, du moins, le jour
les runissait pendant la marche de la caravane. Ces deux jeunes gens se liaient chaque jour dune
plus troite amiti que les incidents du voyage devaient cimenter encore. Dune tape lautre, ils
chevauchaient ensemble, causant et discutant. Souvent ils sloignaient, tantt scartant sur les
flancs de lexpdition, tantt la devanant de quelques milles, lorsque la plaine stendait perte de
vue devant leurs regards. Ils taient libres alors, et comme perdus au milieu de cette sauvage nature.
Comme ils causaient de tout, la science excepte ! Comme ils oubliaient les chiffres et les problmes,
les calculs et les observations. Ce ntaient plus des astronomes, des contemplateurs de la vote
constelle, mais bien deux chapps de collge, heureux de traverser les forts paisses, de courir
les plaines infinies, de respirer ce grand air tout charg de pntrantes senteurs. Ils riaient, oui, ils
riaient comme de simples mortels, et non comme des gens graves, qui font leur socit habituelle
des comtes et autres sphrodes. Sils ne riaient jamais de la science, ils souriaient quelquefois en
songeant ces austres savants qui ne sont pas de ce monde. Aucune mchancet en tout ceci,
dailleurs. Ctaient deux excellentes natures, expansives, aimables, dvoues, qui contrastaient
singulirement avec leurs chefs, plutt raidis que raides, le colonel Everest et Mathieu Strux.

Et prcisment ces deux savants taient souvent lobjet de leurs remarques. William Emery, par son
ami Michel Zorn, apprenait les connatre.

Oui, dit ce jour-l Michel Zorn, je les ai bien observs pendant notre traverse bord de lAugusta,
et, je suis malheureusement forc den convenir, ces deux hommes sont jaloux lun de lautre. Si le
colonel Everest semble commander en chef notre expdition, mon cher William, Mathieu Strux nen
est pas moins son gal. Le gouvernement russe a tabli nettement sa position. Nos deux chefs sont
aussi imprieux lun que lautre. En outre, je vous le rpte, il y a entre eux jalousie de savants, la
pire de toutes les jalousies.

Et celle qui a le moins raison dtre, rpondit William Emery, car tout se tient dans le champ des
dcouvertes, et chacun de nous tire profit des efforts de tous. Mais si vos remarques sont justes, et
jai lieu de croire quelles le sont, mon cher Zorn, cest une circonstance fcheuse pour notre expdition. Il nous faut, en effet, une entente absolue pour quune opration aussi dlicate russisse.

Sans doute, rpondit Michel Zorn, et je crains bien que cette entente nexiste pas. Jugez un peu de
notre dsarroi, si chaque dtail de lopration, le choix de la base, la mthode de calculs,
lemplacement des stations, la vrification des chiffres, amne chaque fois une discussion nouvelle !
Ou je me trompe fort, ou je prvois bien des chicanes, quand il sagira de collationner nos doubles

32

registres, et dy porter des observations qui nous auront permis dapprcier jusqu des quatre cents
3
millimes de toises .

Vous meffrayez, mon cher Zorn, rpondit William Emery. Il serait pnible, en effet, de stre aventur si loin et dchouer faute de concorde dans une entreprise de ce genre. Dieu veuille que vos
craintes ne se ralisent pas.

Je le souhaite, William, rpondit le jeune astronome russe ; mais, je vous le rpte, pendant la
traverse, jai assist certaines discussions de mthodes scientifiques qui prouvent un enttement
inqualifiable chez le colonel Everest et son rival. Au fond, jy sentais une misrable jalousie.

Mais ces deux messieurs ne se quittent pas, fit observer William Emery. On ne les surprendrait pas
lun sans lautre. Ils sont insparables, plus insparables que nous-mmes.

Oui, rpondit Michel Zorn, ils ne se quittent pas, tant que le jour dure, mais ils nchangent pas dix
paroles. Ils se surveillent, ils spient. Si lun ne parvient pas annihiler lautre, nous oprerons dans
des conditions vraiment dplorables.

Et selon vous, demanda William avec une certaine hsitation, auquel de ces deux savants souhaiteriez-vous ?

Mon cher William, rpondit Michel Zorn avec une grande franchise, jaccepterai loyalement pour
chef celui des deux qui saura simposer comme tel. Dans cette question scientifique, napporte aucun
prjug, aucun amour-propre national. Mathieu Strux et le colonel Everest sont deux hommes remarquables. Ils se valent tous deux. LAngleterre et la Russie doivent profiter galement du rsultat
de leurs travaux. Il importe donc peu que ces travaux soient dirigs par un Anglais ou par un Russe.
Ntes-vous pas de mon avis ?

Absolument, mon cher Zorn, rpondit William Emery. Ne nous laissons donc point distraire par des
prjugs absurdes, et dans la limite de nos moyens, employons tous deux nos efforts au bien commun. Peut-tre nous sera-t-il possible de dtourner les coups que se porteront les deux adversaires.
Dailleurs votre compatriote, Nicolas Palander

Des deux centimes de millimtres.

33

Lui ! rpondit en riant Michel Zorn, il ne verra rien, il nentendra rien, il ne comprendra rien. Il
calculerait pour le compte de Theodoros, pourvu quil calcult. Il nest ni Russe, ni Anglais, ni Prussien, ni Chinois ! Ce nest pas mme un habitant du globe sublunaire. Il est Nicolas Palander, voil
tout.

Je nen dirai pas autant de mon compatriote, sir John Murray, rpondit William Emery. Son Honneur est un personnage trs-anglais, mais cest aussi un chasseur dtermin, et il se lancera plus
facilement sur les traces dune girafe ou dun lphant que dans une discussion de mthodes scientifiques. Ne comptons donc que sur nous-mmes, mon cher Zorn, pour amortir le contact incessant de
nos chefs. Il est inutile dajouter que, quoi quil arrive, nous serons toujours franchement et loyalement unis.

Toujours, quoi quil arrive ! rpondit Michel Zorn, tendant la main son ami William.

Cependant la caravane, guide par le bushman, continuait descendre vers les rgions du sud-ouest.
Pendant la journe du 4 mars, midi, elle atteignit la base de ces longues collines boises, quelle
suivait depuis Lattakou. Le chasseur ne stait pas tromp ; il avait conduit lexpdition vers la plaine.
Mais cette plaine, encore ondule, ne pouvait se prter aux premiers travaux de la triangulation. La
marche en avant ne fut donc pas interrompue. Mokoum reprit la tte des cavaliers et des chariots,
tandis que sir John Murray, William Emery et Michel Zorn poussaient une pointe en avant.

Vers la fin de la journe, toute la troupe atteignit une de ces stations occupes par les fermiers
nomades, ces boors que la richesse des pturages fixe pour quelques mois en certains lieux. Le
colonel Everest et ses compagnons furent hospitalirement accueillis par ce colon, un Hollandais,
chef dune nombreuse famille, qui, en retour de ses services, ne voulut accepter aucune espce de
ddommagement. Ce fermier tait un de ces hommes courageux, sobres et travailleurs, dont le
faible capital, intelligemment employ llevage des bufs, des vaches et des chvres, se change
bientt en une fortune. Quand le pturage est puis, le fermier, comme un patriarche des anciens
jours, cherche une source nouvelle, des prairies grasses, et reconstitue son campement dans dautres
conditions plus favorables.

Ce fermier indiqua trs propos au colonel Everest une large plaine, situe une distance de quinze
milles, vaste tendue de terrain plat qui devait parfaitement convenir des oprations godsiques.

Le lendemain 5 mars, la caravane partit ds laube. On marcha toute la matine. Aucun incident
naurait vari la monotonie de cette promenade, si John Murray net abattu dune balle, douze
cents mtres, un curieux animal, museau de buf, longue queue blanche, et dont le front tait
arm de cornes pointues. Ctait un gnou, un buf sauvage, qui fit entendre en tombant un gmissement sourd.

34

Le bushman fut merveill voir la bte, frappe avec une telle prcision malgr la distance, tomber
morte du coup. Cet animal, haut de cinq pieds environ, fournit lordinaire une notable quantit de
chair excellente, si bien que les gnous furent spcialement recommands aux chasseurs de la caravane.

Vers midi, lemplacement dsign par le fermier tait atteint. Ctait une prairie sans limite vers le
nord, et dont le sol ne prsentait aucune dnivellation. On ne pouvait imaginer terrain plus favorable
la mesure dune base. Aussi, le bushman, aprs avoir examin lendroit, revint vers le colonel
Everest, et lui dit :

La plaine demande, colonel.

Chapitre VII
Une base de triangle.
Lopration godsique quallait entreprendre la commission tait, on le sait, un travail de triangulation ayant pour but la mesure dun arc de mridien. Or, la mesure dun ou de plusieurs degrs, directement, au moyen de rgles mtalliques poses bout bout, serait un travail absolument impraticable, au point de vue de lexactitude mathmatique. Aucun terrain, dailleurs, en aucun point du
globe, ne serait assez uni sur un espace de plusieurs centaines de lieues, pour se prter efficacement
lexcution dune opration aussi dlicate. Fort heureusement, on peut procder dune faon plus
rigoureuse, en partageant tout le terrain que doit traverser la ligne du mridien en un certain
nombre de triangles ariens , dont la dtermination est relativement peu difficile.

Ces triangles sobtiennent en visant au moyen dinstruments prcis, le thodolite ou le cercle rptiteur, des signaux naturels ou artificiels, tels que clochers, tours, rverbres, poteaux. chaque signal
aboutit un triangle, dont les angles sont donns par les instruments susdits avec une prcision mathmatique. En effet, un objet quelconque, un clocher, le jour, un rverbre, la nuit, peuvent tre
relevs avec une exactitude parfaite par un bon observateur qui les vise au moyen dune lunette
dont le champ est divis par des fils dun rticule. On obtient ainsi des triangles, dont les cts mesurent souvent plusieurs milles de longueur. Cest de cette faon quArago a joint la cte de Valence en
Espagne aux les Balares par un immense triangle, dont lun des cts a quatre-vingt-deux mille cinq
4
cent cinquante-cinq toises de longueur .

Soit 160 kilomtres ou 40 lieues.

35

Or, daprs un principe de gomtrie, un triangle quelconque est entirement connu , quand on
connat un de ses cts et deux de ses angles, car on peut conclure immdiatement la valeur du
troisime angle et la longueur des deux autres cts. Donc, en prenant pour base dun nouveau
triangle un ct des triangles dj forms, et en mesurant les angles adjacents cette base, on
tablira ainsi de nouveaux triangles qui seront successivement mens jusqu la limite de larc
mesurer. On a donc, par cette mthode, les longueurs de toutes les droites comprises dans le rseau
de triangles, et par une srie de calculs trigonomtriques, on peut facilement dterminer la grandeur
de larc du mridien qui traverse le rseau entre les deux stations terminales.

Il vient dtre dit quun triangle est entirement connu, quand on connat un de ses cts et deux de
ses angles. Or, ses angles on peut les obtenir exactement au moyen du thodolite ou du cercle rptiteur. Mais ce premier ct, base de tout le systme, il faut dabord le mesurer directement sur
le sol, avec une prcision extraordinaire, et cest l le travail le plus dlicat de toute triangulation.

Lorsque Delambre et Mchain mesurrent la mridienne de France depuis Dunkerque jusqu Barcelone, ils prirent pour base de leur triangulation une direction rectiligne sur la route qui va de Melun
Lieusaint, dans le dpartement de Seine-et-Marne. Cette base avait douze mille cent cinquante
mtres, et il ne fallut pas moins de quarante-cinq jours pour la mesurer. Quels moyens ces savants
employrent-ils pour obtenir une exactitude mathmatique, cest ce quapprendra lopration du
colonel Everest et de Mathieu Strux, qui agirent comme avaient agi les deux astronomes franais. On
verra jusqu quel point la prcision devait tre porte.

Ce fut pendant cette journe du 5 mars que les premiers travaux godsiques commencrent au
grand tonnement des Bochjesmen, qui ny pouvaient rien comprendre. Mesurer la terre avec des
rgles longues de six pieds, places bout bout, cela paraissait au chasseur une plaisanterie de
savants. En tout cas, il avait rempli son devoir. On lui avait demand une plaine bien unie, et il avait
fourni la plaine.

Lemplacement tait bien choisi, en effet, pour la mesure directe dune base. La plaine, revtue dun
petit gazon sec et ras, stendait jusquaux limites de lhorizon suivant un plan nettement nivel.
Certainement les oprateurs de la route de Melun navaient pas t aussi favoriss. En arrire ondulait une ligne de collines qui formait lextrme limite sud du dsert de Kalahari. Au nord, linfini. Vers
lest mouraient en pentes douces les versants de ces hauteurs qui composaient le plateau de Lattakou.

louest, la plaine, sabaissant encore, devenait marcageuse, et simbibait dune eau stagnante qui
alimentait les affluents du Kuruman.

36

Je pense, colonel Everest, dit Mathieu Strux, aprs avoir observ cette nappe herbeuse, je pense
que lorsque notre base sera tablie, nous pourrons fixer ici mme le point terminal de la mridienne.

Je penserai comme vous, monsieur Strux, rpondit le colonel Everest, ds que nous aurons dtermin la longitude exacte de ce point. Il faut, en effet, reconnatre, en le reportant sur la carte, si cet
arc de mridien ne rencontre pas sur son parcours des obstacles infranchissables qui pourraient
arrter lopration godsique.

Je ne le crois pas, rpondit lastronome russe.

Nous le verrons bien, rpondit lastronome anglais. Mesurons dabord la base en cet endroit,
puisquil se prte cette opration, et nous dciderons ensuite sil conviendra de la relier par une
srie de triangles auxiliaires au rseau des triangles que devra traverser larc du mridien.

Cela dcid, on rsolut de procder sans retard la mesure de la base. Lopration devait tre
longue, car les membres de la commission anglo-russe voulaient laccomplir avec une exactitude
rigoureuse. Il sagissait de vaincre en prcision les mesures godsiques faites en France sur la base
de Melun, mesures si parfaites cependant, quune nouvelle base, mesure plus tard prs de Perpignan, lextrmit sud de la triangulation, et destine la vrification des calculs exigs par tous les
triangles, nindiqua quune diffrence de onze pouces sur une distance de trois cent trente milles
5
toises , entre la mesure directement obtenue et la mesure seulement calcule.

Les ordres pour le campement furent alors donns, et une sorte de village bochjesman, une espce
de kraal, simprovisa dans la plaine. Les chariots furent disposs comme des maisons vritables, et la
bourgade se divisa en quartier anglais et en quartier russe au-dessus desquels flottaient les pavillons
nationaux. Au centre stendait une place commune. Au del de la ligne circulaire des chariots paissaient les chevaux et les buffles sous la garde de leurs conducteurs, et pendant la nuit, on les faisait
rentrer dans lenceinte forme par les chariots, afin de les soustraire la rapacit des fauves qui sont
trs-communs dans lintrieur de lAfrique australe.

Ce fut Mokoum qui se chargea dorganiser les chasses destines au ravitaillement de la bourgade. Sir
John Murray, dont la prsence ntait pas indispensable pour la mesure de la base, soccupa plus
spcialement du service des vivres. Il importait, en effet, de mnager les viandes conserves, et de
fournir quotidiennement la caravane un ordinaire de venaison frache. Grce lhabilet de Mokoum, sa pratique constante, et ladresse de ses compagnons, le gibier ne manqua pas. Les

Soit 175 lieues.

37

plaines et les collines furent battues dans un rayon de plusieurs milles autour du campement, et
retentirent toute heure des dtonations des armes europennes.

Le 6 mars, les oprations godsiques commencrent. Les deux plus jeunes savants de la commission
furent chargs des travaux prliminaires.

En route, mon camarade, dit joyeusement Michel Zorn William Emery, et que le Dieu de la prcision nous soit en aide !

La premire opration consista tracer sur le terrain, dans sa partie la plus plate et la plus unie, une
direction rectiligne. La disposition du sol donna cette droite lorientation du sud-est au nord-ouest.
Son rectilisme fut obtenu au moyen de piquets plants en terre une courte distance lun de lautre
et qui formrent autant de jalons. Michel Zorn, muni dune lunette rticule, vrifiait la pose de ces
jalons et la reconnaissait exacte, lorsque le fil vertical du rticule partageait toutes leurs images
focales en parties gales.

Cette direction rectiligne fut ainsi releve pendant neuf milles environ, longueur prsume que les
astronomes comptaient donner leur base. Chaque piquet avait t muni son sommet dune mire
qui devait faciliter le placement des rgles mtalliques. Ce travail demanda quelques jours pour tre
men bonne fin. Les deux jeunes gens laccomplirent avec une scrupuleuse exactitude.

Il sagissait alors de poser bout bout les rgles destines mesurer directement la base du premier
triangle, opration qui peut paratre fort simple, mais qui demande, au contraire, des prcautions
infinies, et de laquelle dpend en grande partie le succs dune triangulation.

Voici quelles furent les dispositions prises pour le placement des rgles en question, qui vont tre
dcrites plus bas.

Pendant la matine du 10 mars, des socles en bois furent tablis sur le sol, suivant la direction rectiligne dj releve. Ces socles, au nombre de douze, reposaient par leur partie infrieure sur trois vis
de fer, dont le jeu ntait que de quelques pouces, qui les empchaient de glisser et les maintenaient
par leur adhrence dans une position invariable.

Sur ces socles, on disposa de petites pices de bois parfaitement dresses, qui devaient supporter les
rgles, et les contenir dans de petites montures. Ces montures en fixaient la direction, sans gner
leur dilatation qui devait varier suivant la temprature et dont il importait de tenir compte dans
lopration.

38

Lorsque les douze socles eurent t fixs et recouverts des pices de bois, le colonel Everest et
Mathieu Strux soccuprent de la pose si dlicate des rgles, opration laquelle prirent part les
deux jeunes gens. Quant Nicolas Palander, le crayon la main, il tait prt noter sur un double
registre les chiffres qui lui seraient transmis.

Les rgles employes taient au nombre de six, et dune longueur dtermine davance avec une
prcision absolue. Elles avaient t compares lancienne toise franaise, gnralement adopte
pour les mesures godsiques.

Ces rgles taient longues de deux toises, larges de six lignes sur une paisseur dune ligne. Le mtal
employ dans leur fabrication avait t le platine, mtal inaltrable lair dans les circonstances
habituelles, et compltement inoxydable, soit froid, soit chaud. Mais ces rgles de platine devaient subir un allongement ou une diminution dont il fallait tenir compte, sous laction variable de la
temprature. On avait donc imagin de les pourvoir chacune de leur propre thermomtre, thermomtre mtallique fond sur la proprit quont les mtaux de se modifier ingalement sous
linfluence de la chaleur. Cest pourquoi chacune de ces rgles tait recouverte dune autre rgle en
6
cuivre, un peu infrieure en longueur. Un vernier , dispos lextrmit de la rgle de cuivre, indiquait exactement lallongement relatif de ladite rgle, ce qui permettait de dduire lallongement
absolu du platine. De plus, les variations du vernier avaient t calcules de telle sorte, que lon
pouvait valuer une dilatation, si petite quelle ft, dans la rgle de platine. On comprend donc avec
quelle prcision il tait permis doprer. Ce vernier tait, dailleurs, muni dun microscope qui permettait destimer des quarts de cent millime de toise.

Les rgles furent donc disposes sur les pices de bois, bout bout, mais sans se toucher, car il fallait
viter le choc si lger quil ft, qui et rsult dun contact immdiat. Le colonel Everest et Mathieu
Strux placrent eux-mmes la premire rgle sur la pice de bois, dans la direction de la base. cent
toises de l, environ, au-dessus du premier piquet, on avait tabli une mire, et comme les rgles
taient armes de deux pointes verticales de fer implantes sur laxe mme, il devenait facile de les
placer exactement dans la direction voulue. En effet, Emery et Zorn, stant ports en arrire, et se
couchant sur le sol, examinrent si les deux pointes de fer se projetaient bien sur le milieu de la mire.
Cela fait, la bonne direction de la rgle tait assure.

Maintenant, dit le colonel Everest, il faut dterminer dune faon prcise le point de dpart de
notre opration, en portant un fil plomb tangent lextrmit de la premire rgle. Aucune mon-

Appareil qui sert fractionner lintervalle entre les points de division dune
ligne droite ou dun arc de cercle.

39

7
tagne nexercera daction sensible sur ce fil , et de cette faon, il marquera exactement sur le sol
lextrmit de la base.

Oui, rpondit Mathieu Strux, la condition, cependant, que nous tenions compte de la demipaisseur du fil au point de contact.

Je lentends bien ainsi, rpondit le colonel Everest.

Le point de dpart fix dune faon prcise, le travail continua. Mais il ne suffisait pas que la rgle ft
place exactement dans la direction rectiligne de la base, il fallait encore tenir compte de son inclinaison par rapport lhorizon.

Nous navons pas la prtention, je pense, dit le colonel Everest, de placer cette rgle dans une
position parfaitement horizontale ?

Non, rpondit Mathieu Strux, il suffira de relever avec un niveau langle que chaque rgle fera avec
lhorizon, et nous pourrons ainsi rduire la longueur mesure avec la longueur vritable.

Les deux savants tant daccord, on procda ce relvement au moyen dun niveau spcialement
construit cet effet, form dune alidade mobile autour dune charnire place au sommet dune
querre en bois. Un vernier indiquait linclinaison par la concidence de ses divisions avec celles dune
rgle fixe portant un arc de dix degrs, divis de cinq minutes en cinq minutes.

Le niveau fut appliqu sur la rgle et le rsultat fut reconnu. Au moment o Nicolas Palander allait
linscrire sur son registre, aprs quil eut t successivement contrl par les deux savants, Mathieu
Strux demanda que le niveau ft retourn bout bout, de manire lire la diffrence des deux arcs.
Cette diffrence devenait alors le double de linclinaison cherche, et le travail se trouvait alors
contrl. Le conseil de lastronome russe fut suivi depuis lors dans toutes les oprations de ce genre.

La prsence dune montagne peut, en effet, par son attraction, dvier la direction dun fil, et ce fut prcisment le voisinage des Alpes qui produisit une
diffrence assez notable entre la longueur observe et la longueur mesure de
larc qui fut calcul entre Andrate et Mondovi.

40

ce moment, deux points importants taient observs : la direction de la rgle par rapport la base,
et langle quelle formait par rapport lhorizon. Les chiffres rsultant de cette observation furent
consigns sur deux registres diffrents, et signs en marge par les membres de la commission anglorusse.

Restaient deux observations non moins importantes noter pour terminer le travail relatif la premire rgle : dabord sa variation thermomtrique, puis lvaluation exacte de la longueur mesure
par elle.

Pour la variation thermomtrique, elle fut facilement indique par la comparaison des diffrences de
longueur entre la rgle de platine et la rgle de cuivre. Le microscope, successivement observ par
Mathieu Strux et le colonel Everest, donna le chiffre absolu de la variation de la rgle de platine,
variation qui fut inscrite sur le double registre, de manire tre rduite plus tard la temprature
de 16 degrs centigrades. Lorsque Nicolas Palander eut port les chiffres obtenus, ces chiffres furent
immdiatement collationns par tous.

Il sagissait alors de noter la longueur rellement mesure. Pour obtenir ce rsultat, il tait ncessaire
de placer la seconde rgle sur la pice de bois, la suite de la premire rgle, en laissant un petit
intervalle entre elles. Cette seconde rgle fut dispose comme lavait t la prcdente, aprs quon
eut scrupuleusement vrifi si les quatre pointes de fer taient bien alignes avec le milieu de la
mire.

Il ne restait donc plus qu mesurer lintervalle laiss entre les deux rgles. lextrmit de la premire, et dans la partie que ne recouvrait point la rgle de cuivre, se trouvait une petite languette de
platine qui glissait lger frottement entre deux coulisses. Le colonel Everest poussa cette languette,
de manire ce quelle vnt toucher la seconde rgle. Comme ladite languette tait divise en dix
millimes de toise, et quun vernier inscrit sur une des coulisses et muni de son microscope donnait
des cent millimes, on put valuer avec une certitude mathmatique lintervalle laiss dessein
entre les deux rgles. Le chiffre fut aussitt port sur le double registre et immdiatement collationn.

Une autre prcaution fut encore prise, sur lavis de Michel Zorn, pour obtenir une valuation plus
rigoureuse. La rgle de cuivre recouvrait la rgle de platine. Il pouvait donc arriver que, sous
linfluence des rayons solaires, le platine abrit schaufft plus lentement que le cuivre. Afin
dobvier cette diffrence dans la variation thermomtrique, on recouvrit les rgles dun petit toit
lev de quelques pouces, de manire ne pas gner les diverses observations. Seulement, quand, le
soir ou le matin, les rayons solaires, obliquement dirigs, pntraient sous le toit jusquaux rgles, on
tendait une toile du ct du soleil, de manire en arrter les rayons.

41

Telles furent les oprations qui furent conduites avec cette patience et cette minutie pendant plus
dun mois. Lorsque les quatre rgles avaient t conscutivement poses et vrifies au quadruple
point de vue de la direction, de linclinaison, de la dilatation et de la longueur effective, on recommenait le travail avec la mme rgularit, en reportant les socles, les trteaux et la premire rgle
la suite de la quatrime. Ces manuvres exigeaient beaucoup de temps, malgr lhabilet des oprateurs. Ils ne mesuraient pas plus de deux cent vingt deux cent trente toises par jour, et encore, par
certains temps dfavorables, lorsque le vent tait trop violent et pouvait compromettre limmobilit
des appareils, on suspendait lopration.

Chaque jour, lorsque le soir arrivait, environ trois quarts dheure avant que le dfaut de lumire et
rendu impossible la lecture des verniers, les savants suspendaient leur travail, et prenaient les prcautions suivantes, afin de la recommencer le lendemain matin. La rgle portant le numro 1 tait
prsente dune faon provisoire, et lon marquait sur le sol le point o elle devait aboutir. ce
point, on faisait un trou dans lequel tait enfonc un pieu sur lequel une plaque de plomb tait
attache. On replaait alors la rgle numro 1 dans sa position dfinitive, aprs en avoir observ
linclinaison, la variation thermomtrique et la direction ; on notait lallongement mesur par la rgle
numro 4 ; puis, au moyen dun fil plomb tangent lextrmit antrieure de la rgle numro 1, on
faisait une marque sur la plaque du piquet. Sur ce point, deux lignes se coupant angle droit, lune
dans le sens de la base, lautre dans le sens de la perpendiculaire, taient traces avec soin. Puis, la
plaque de plomb ayant t recouverte dune calotte de bois, le trou tait rebouch et le pieu enterr
jusquau lendemain. De la sorte, un accident quelconque pouvait dranger les appareils pendant la
nuit, sans quil ft ncessaire de recommencer lopration entirement.

Le lendemain, la plaque tant dcouverte, on replaait la premire rgle dans la mme position que
la veille, au moyen du fil plomb, dont la pointe devait tomber exactement sur le point trac par les
deux lignes.

Telle fut la srie des oprations qui furent poursuivies pendant trente-huit jours sur cette plaine si
favorablement nivele. Tous les chiffres furent crits en double, vrifis, collationns, approuvs par
tous les membres de la commission.

Peu de discussions se produisirent entre le colonel Everest et son collgue russe. Quelques chiffres,
lus au vernier, et qui accusaient des quatre cents millimes de toise, donnrent lieu parfois un
change de paroles aigres-douces. Mais la majorit tant appele se prononcer, son opinion faisait
loi, et il fallait se courber devant elle.

Une seule question amena entre les deux rivaux des reparties plus que vives, qui ncessitrent
lintervention de sir John Murray. Ce fut la question de la longueur donner la base du premier
triangle. Il tait certain que plus cette base serait longue, plus langle formant le sommet du premier
triangle serait facile mesurer puisquil serait plus ouvert. Cependant, cette longueur ne pouvait se

42

prolonger indfiniment. Le colonel Everest proposait une base longue de six mille toises, peu prs
gale la base directement mesure sur la route de Melun. Mathieu Strux voulait prolonger cette
mesure jusqu dix mille toises, puisque le terrain sy prtait.

Sur cette question, le colonel Everest se montra intraitable. Mathieu Strux semblait galement dcid ne pas cder. Aprs les arguments plus ou moins plausibles, les personnalits furent engages.
La question de nationalit menaa de surgir un certain moment. Ce ntaient plus deux savants,
ctaient un Anglais et un Russe en prsence lun de lautre. Fort heureusement, ce dbat fut arrt
par suite dun mauvais temps qui dura quelques jours ; les esprits se calmrent et il fut dcid la
majorit que la mesure de la base serait dfinitivement arrte huit mille mtres environ, ce qui
partagea le diffrend par moiti.

Bref, lopration fut mene bien et conduite avec une extrme prcision. Quant la rigueur mathmatique, on devait la contrler plus tard, en mesurant une nouvelle base lextrmit septentrionale de la mridienne.

En somme, cette base, directement mesure, donna comme rsultat huit mille trente-sept toises et
soixante-quinze centimes, et sur elle allait sappuyer la srie des triangles dont le rseau devait
couvrir lAfrique australe sur un espace de plusieurs degrs.

Chapitre VIII
Le vingt-quatrime mridien.
La mesure de la base avait demand un travail de trente-huit jours. Commence le 6 mars, elle ne fut
termine que le 13 avril. Sans perdre un instant, les chefs de lexpdition rsolurent dentreprendre
immdiatement la srie des triangles.

Tout dabord, il sagit de relever la latitude du point sud auquel commencerait larc de mridien quil
sagissait de mesurer. Pareille opration devait tre renouvele au point terminal de larc dans le
nord, et par la diffrence des latitudes on devait connatre le nombre de degrs de larc mesur.

Ds le 14 avril, les observations les plus prcises furent faites dans le but de dterminer la latitude du
lieu. Dj, pendant les nuits prcdentes, lorsque lopration de la base tait suspendue, William
Emery et Michel Zorn avaient obtenu de nombreuses hauteurs dtoiles au moyen dun cercle rptiteur de Fortin. Ces jeunes gens avaient observ avec une prcision telle, que la limite des carts
extrmes des observations ne fut mme pas de deux secondes sexagsimales, carts dus probable-

43

ment aux varits des rfractions produites par le changement de figure des couches atmosphriques.

De ces observations si minutieusement rptes, on put dduire avec une approximation plus que
suffisante la latitude du point austral de larc.

Cette latitude tait, en degrs dcimaux, de 27.951789.

La latitude ayant t ainsi obtenue, on calcula la longitude, et le point fut report sur une excellente
carte de lAfrique australe, tablie sur une grande chelle. Cette carte reproduisait les dcouvertes
gographiques faites rcemment dans cette partie du continent africain, les routes des voyageurs ou
naturalistes, tels que Livingstone, Anderson, Magyar, Baldwin, Vaillant, Burchell, Lichteinstein. Il
sagissait de choisir sur cette carte le mridien dont on devait mesurer un arc entre deux stations
assez loignes lune de lautre de plusieurs degrs. On comprend, en effet, que plus larc mesur
sera long, plus linfluence des erreurs possibles dans la dtermination des latitudes sera attnue.
Celui qui stend de Dunkerque Formentera comprenait prs de dix degrs du mridien de Paris,
soit exactement 9 56.

Or, dans la triangulation anglo-russe qui allait tre entreprise, le choix du mridien devait tre fait
avec une extrme circonspection. Il fallait ne point se heurter des obstacles naturels, tels que
montagnes infranchissables, vastes tendues deau, qui eussent arrt la marche des observateurs.
Fort heureusement, cette portion de lAfrique australe semblait se prter merveilleusement une
opration de ce genre. Les soulvements du sol sy tenaient dans une proportion modeste. Les cours
deau taient peu nombreux et facilement praticables. On pouvait se heurter des dangers, non
des obstacles.

Cette partie de lAfrique australe est occupe, en effet, par le dsert de Kalahari, vaste terrain qui
stend depuis la rivire dOrange jusquau lac Ngami, entre le vingtime et le vingt-neuvime parallle mridionaux. Sa largeur comprend lespace contenu entre lAtlantique louest, et le vingtcinquime mridien lest de Greenwich. Cest sur ce mridien que sleva, en 1849, le docteur
Livingstone, en suivant la limite orientale du dsert, lorsquil savana jusquau lac Ngami et aux
chutes de Zambse. Quant au dsert lui-mme, il ne mrite point ce nom proprement parler. Ce ne
sont plus les plaines du Sahara, comme on serait tent de le croire, plaines sablonneuses, dpourvues de vgtation, que leur aridit rend peu prs infranchissables. Le Kalahari produit une grande
quantit de plantes ; son sol est recouvert dherbes abondantes ; il possde des fourrs pais et des
forts de grands arbres ; les animaux y pullulent, gibier sauvage et fauves redoutables, il est habit
ou parcouru par des tribus sdentaires ou nomades de Bushmen et de Bakalaharis. Mais leau
manque ce dsert pendant la plus grande partie de lanne. Les nombreux lits de rios qui le coupent sont alors desschs, et la scheresse du sol est le vritable obstacle lexploration de cette
partie de lAfrique. Toutefois, cette poque, la saison des pluies venait peine de finir, et on pou-

44

vait encore compter sur dimportantes rserves deau stagnante, conserve dans les mares, les
tangs ou les ruisseaux.

Tels furent les renseignements donns par le chasseur Mokoum. Il connaissait ce Kalahari pour lavoir
mainte fois frquent, soit comme chasseur pour son propre compte, soit comme guide attach
quelque exploration gographique. Le colonel Everest et Mathieu Strux furent daccord sur ce point,
que ce vaste emplacement prsentait toutes les conditions favorables une bonne triangulation.

Restait choisir le mridien sur lequel on devait mesurer un arc de plusieurs degrs. Ce mridien
pourrait-il tre pris lune des extrmits de la base, ce qui viterait de relier cette base un autre
8
point du Kalahari par une srie de triangles auxiliaires ?

Afin de faire mieux comprendre ceux de nos lecteurs qui ne sont pas
suffisamment familiariss avec la gomtrie, ce quest cette opration godsique quon appelle une triangulation, nous empruntons les lignes suivantes
aux Leons nouvelles de Cosmographie de M. H. Garcet, professeur de mathmatiques au lyce Henri IV. A laide de la figure ci-jointe, ce curieux travail sera
facilement compris :
Soit AB larc du mridien dont il sagit de trouver la longueur. On mesure avec
le plus grand soin une base AC, allant de lextrmit A du mridien une premire station C. Puis on choisit de part et dautre de la mridienne, dautres stations D, E, F, G, H, I, etc. de chacune desquelles on puisse voir les stations
voisines, et lon mesure au thodolite, les angles de chacun des triangles ACD,
CDE, EDF, etc., quelles forment entre elles. Cette premire opration permet
de rsoudre ces divers triangles: car, dans le premier on connait AC et les angles, et lon peut calculer le cot CD; dans le deuxime, on connait CD et les
angles, et lon peut calculer le cot DE; dans le troisime, on connait DE et les
angles, et lon peut calculer le cot EF, et ainsi de suite. Puis on dtermine en A
la direction de la mridienne par le procd ordinaire, et lon mesure langle
MAC que cette direction fait avec la base AC: on connait donc dans le triangle
ACM le cot AC et les angles adjacents, et lon peut calculer le premier tronon
AM de la mridienne. On calcule en mme temps langle M et le cot CM: on
connait donc dans le triangle MDN le cot DM = CD - CM et les angles adjacents, et lon peut calculer le deuxime tronon MN de la mridienne, langle N
et le cot DN. On connait donc dans le triangle NEP le cot EN = DE - DN, et les

45

Cette circonstance fut soigneusement examine, et aprs discussion, on reconnut que lextrmit
sud de la base pouvait servir de point de dpart. Ce mridien tait le vingt-quatrime lest de
Greenwich : il se prolongeait sur un espace dau moins sept degrs, du vingtime au vingt-septime
sans rencontrer dobstacles naturels, ou tout au moins, la carte nen signalait aucun. Vers le nord
seulement, il traversait le lac Ngami dans sa portion orientale, mais ce ntait point l un empchement insurmontable, et Arago avait prouv des difficults bien autrement grandes, lorsquil joignit
godsiquement la cte dEspagne aux les Balares.

angles adjacents, et lon peut calculer le troisime tronon NP de la mridienne, et ainsi de suite. On comprend que lon pourra ainsi dterminer par partie la longueur de larc total AB.

46

Il fut donc dcid que larc mesurer serait pris sur le vingt-quatrime mridien, qui, prolong en
Europe, donnerait la facilit de mesurer un arc septentrional sur le territoire mme de lempire
russe.

Les oprations commencrent aussitt, et les astronomes soccuprent de choisir la station laquelle devait aboutir le sommet du premier triangle, qui aurait pour base la base mesure directement.

La premire station fut choisie vers la droite de la mridienne. Ctait un arbre isol, situ une
distance de dix milles environ, sur une extumescence du sol. Il tait parfaitement visible, et de
lextrmit sud-est de la base et de son extrmit nord-ouest, points auxquels le colonel Everest fit
lever deux pylnes. Son sommet effil permettait de le relever avec une extrme prcision.

Les astronomes soccuprent dabord de mesurer langle que faisait cet arbre avec lextrmit sudest de la base. Cet angle fut mesur au moyen dun cercle rptiteur de Borda, dispos pour les
observations godsiques. Les deux lunettes de linstrument taient places de telle faon que leurs
axes optiques fussent exactement dans le plan du cercle ; lune visait lextrmit nord-ouest de la
base, et lautre, larbre isol choisi dans le nord-est ; elles indiquaient ainsi par leur cartement, la
distance angulaire qui sparait ces deux stations. Inutile dajouter que cet admirable instrument,
construit avec une extrme perfection, permettait aux observateurs de diminuer autant quils le
voulaient les erreurs dobservation. Et en effet, par la mthode de la rptition, ces erreurs, quand
les rptitions sont nombreuses, tendent se compenser et se dtruire mutuellement. Quant aux
verniers, aux niveaux, aux fils plomb destins assurer la pose rgulire de lappareil, ils ne laissaient rien dsirer. La commission anglo-russe possdait quatre cercles rptiteurs. Deux devaient
servir aux observations godsiques, tels que le relvement des angles qui devaient tre mesurs ;
les deux autres, dont les cercles taient placs dans une position verticale, permettaient, au moyen
dhorizons artificiels, dobtenir des distances znithales, et par consquent de calculer, mme dans
une seule nuit, la latitude dune station avec lapproximation dune petite fraction de seconde. En
effet, dans cette grande opration de triangulation, il fallait non-seulement obtenir la valeur des
angles qui formaient les triangles godsiques, mais aussi mesurer de certains intervalles la hauteur mridienne des toiles, hauteur gale la latitude de chaque station.

Le travail fut commenc dans la journe du 14 avril. Le colonel Everest, Michel Zorn et Nicolas Palander calculrent langle que extrmit sud-est de la base faisait avec larbre, tandis que Mathieu Strux,
William Emery et sir John Murray, se portant extrmit nord-ouest, mesurrent langle que cette
extrmit faisait avec le mme arbre.

Pendant ce temps, le camp tait lev, les bufs taient attels, et la caravane, sous la direction du
bushman, se dirigeait vers la premire station qui devait servir de lieu de halte. Deux caamas et leurs
conducteurs, affects au transport des instruments, accompagnaient les observateurs.

47

Le temps tait assez clair et se prtait lopration. Il avait t dcid, dailleurs, que si latmosphre
venait gner les relvements, les observations seraient faites pendant la nuit au moyen de rverbres ou de lampes lectriques, dont la commission tait munie.

Pendant cette premire journe, les deux angles ayant t mesurs, le rsultat des mesures fut port
sur le double registre, aprs avoir t soigneusement collationn. Lorsque le soir arriva, tous les
astronomes taient runis avec la caravane autour de larbre qui avait servi de mire.

9
Ctait un norme baobab dont la circonfrence mesurait plus de quatre-vingts pieds . Son corce,
couleur de synite, lui donnait un aspect particulier. Sous limmense ramure de ce gant, peupl dun
monde dcureuils trs-friands de ses fruits ovodes pulpes planches, toute la caravane put trouver
place, et le repas fut prpar pour les Europens par le cuisinier de la chaloupe, auquel la venaison
ne manqua pas. Les chasseurs de la troupe avaient battu les environs et tu un certain nombre
dantilopes. Bientt, lodeur des grillades fumantes emplit latmosphre et sollicita lapptit des
observateurs qui navait pas besoin dtre excit.

Aprs ce repas rconfortant, les astronomes se retirrent dans leur chariot spcial, tandis que Mokoum tablissait des sentinelles sur la lisire du campement. De grands feux, dont les branches
mortes du gigantesque baobab firent les frais, demeurrent allums toute la nuit, et contriburent
tenir une respectueuse distance les btes fauves quattirait lodeur de la chair saignante.

Cependant, aprs deux heures de sommeil, Michel Zorn et William Emery se relevrent. Leur travail
dobservateurs ntait pas termin. Ils voulaient calculer la latitude de cette station par lobservation
de hauteurs dtoiles. Tous les deux, sans se soucier des fatigues du jour, ils sinstallrent aux lunettes de leur instrument, et tandis que le rire des hynes et le rugissement des lions retentissaient
dans la sombre plaine, ils dterminrent rigoureusement le dplacement que le znith avait subi en
passant de la premire station la seconde.

Chapitre IX
Un kraal.

Adanson a mesur dans lAfrique occidentale des baobabs qui ont jusqu 26
mtres de circonfrence.

48

Le lendemain, 25 avril, les oprations godsiques furent continues sans interruption. Langle que
faisait la station du baobab avec les deux extrmits de la base indiques par les pylnes fut mesur
avec prcision. Ce nouveau relvement permettait de contrler le premier triangle. Puis, cela fait,
10
deux autres stations furent choisies droite et gauche de la mridienne , lune forme par un
monticule trs-apparent qui slevait six milles dans la plaine, lautre jalonne au moyen dun
poteau indicateur une distance de sept milles environ.

La triangulation se poursuivit ainsi sans encombre pendant un mois. Au 15 mai, les observateurs
staient levs dun degr vers le nord, aprs avoir construit godsiquement sept triangles.

Le colonel Everest et Mathieu Strux, pendant cette premire srie doprations, staient rarement
trouvs en rapport lun avec lautre. On a vu que dans la distribution du travail et pour le contrle
mme des mesures, les deux savants taient spars. Ils opraient quotidiennement en des stations
distantes de plusieurs milles, et cette distance tait une garantie contre toute dispute damourpropre. Le soir venu, chacun rentrait au campement et regagnait son habitation particulire.
Quelques discussions, il est vrai, slevrent plusieurs reprises sur le choix des stations qui devait
tre dcid en commun ; mais elles namenrent pas daltercations srieuses. Michel Zorn et son ami
William pouvaient donc esprer, que, grce la sparation des deux rivaux, les oprations godsiques se poursuivraient sans amener un clat regrettable.

Ce 15 mai, les observateurs, ainsi que cela a t dit, stant levs dun degr depuis le point austral
de la mridienne, se trouvaient sur le parallle de Lattakou. La bourgade africaine tait situe
trente-cinq milles dans lest de leur station.

Un vaste kraal avait t rcemment tabli en cet endroit. Ctait un lieu de halte tout indiqu, et sur
la proposition de sir John Murray, il fut dcid que lexpdition sy reposerait pendant quelques
jours. Michel Zorn et William Emery devaient profiter de ce temps darrt pour prendre des hauteurs
du soleil. Durant cette halte, Nicolas Palander soccuperait des rductions faire dans les mesures,
pour les diffrences de niveau des mires, de manire ramener toutes ces mesures au niveau de la
mer. Quant sir John Murray, il voulait se dlasser de ses observations scientifiques, en tudiant,
coups de fusil, la faune de cette rgion.

Les indignes de lAfrique australe appellent kraal, une sorte de village mobile, de bourgade
ambulante qui se transporte dun pturage un autre. Cest un enclos, compos dune trentaine
dhabitations environ, et que peuplent plusieurs centaines dhabitants.

10

Stations qui correspondraient aux points F et E de la figure, page 73.

49

Le kraal, atteint par lexpdition anglo-russe, formait une importante agglomration de huttes,
circulairement disposes sur les rives dun ruisseau, affluent du Kuruman. Ces huttes, faites de nattes
appliques sur des montants en bois, nattes tisses de joncs et impermables, ressemblaient des
ruches basses, dont lentre, ferme dune peau, obligeait lhabitant ou le visiteur ramper sur les
genoux. Par cette unique ouverture sortait en tourbillons lcre fume du foyer intrieur, qui devait
rendre lhabitabilit de ces huttes fort problmatique pour tout autre quun Bochjesman ou un
Hottentot.

larrive de la caravane, toute cette population fut en mouvement. Les chiens, attachs la garde
de chaque cabane, aboyrent avec fureur. Les guerriers du village, arms dassagaies, de couteaux,
de massues, et protgs sous leur bouclier de cuir, se portrent en avant. Leur nombre pouvait tre
estim deux cents, et indiquait limportance de ce kraal qui ne devait pas compter moins de
soixante quatre-vingts maisons ; enfermes dans une haie palissade et garnie dagaves pineuses
longues de cinq six pieds, ces cases taient labri des animaux froces.

Cependant, les dispositions belliqueuses des indignes seffacrent promptement, ds que le chasseur Mokoum eut dit quelques mots lun des chefs du kraal. La caravane obtint la permission de
camper prs des palissades, sur les rives mmes du ruisseau. Les Bochjesmen ne songrent mme
pas lui disputer sa part des paturages qui stendaient de part et dautre sur une distance de plusieurs milles. Les chevaux, les bufs et autres ruminants de lexpdition pouvaient sy nourrir abondamment sans causer aucun prjudice la bourgade ambulante.

Aussitt, sous les ordres et la direction du bushman, le campement fut organis suivant la mthode
habituelle. Les chariots se grouprent circulairement, et chacun vaqua ses propres occupations.

Sir John Murray, laissant alors ses compagnons leurs calculs et leurs observations scientifiques,
partit, sans perdre une heure, en compagnie de Mokoum. Le chasseur anglais montait son cheval
ordinaire, et Mokoum, son zbre domestique. Trois chiens suivaient en gambadant. Sir John Murray
et Mokoum taient arms chacun dune carabine de chasse, balle explosive, ce qui dnotait de leur
part lintention de sattaquer aux fauves de la contre.

Les deux chasseurs se dirigrent dans le nord-est, vers une rgion boise, situe une distance de
quelques milles du kraal. Tous deux chevauchaient lun prs de lautre et causaient.

Jespre, matre Mokoum, dit sir John Murray, que vous tiendrez ici la promesse que vous mavez
faite aux chutes de Morgheda, de me conduire au milieu de la contre la plus giboyeuse du monde.
Mais sachez bien que je ne suis pas venu dans lAfrique australe pour tirer des livres ou forcer des
renards. Nous avons cela dans nos highlands de lcosse. Avant une heure, je veux avoir jet terre

50

Avant une heure ! rpondit le bushman. Votre Honneur me permettra de lui dire que cest aller un
peu vite, et quavant tout, il faut tre patient. Moi, je ne suis patient qu la chasse, et je rachte
dans ces circonstances toutes les autres impatiences de ma vie. Ignorez-vous donc, sir John, que
chasser la grosse bte, cest toute une science, quil faut apprendre soigneusement le pays, connatre
les murs des animaux, tudier leurs passages, puis, les tourner pendant de longues heures de faon
les approcher sous le vent ? Savez-vous quil ne faut se permettre ni un cri intempestif, ni un faux
pas bruyant, ni un coup dil indiscret ! Moi, je suis rest des journes entires guetter un buffle
ou un gemsbok, et quand aprs trente-six heures de ruses, de patience, javais abattu la bte, je ne
croyais pas avoir perdu mon temps.

Fort bien, mon ami, rpondit sir John Murray, je mettrai votre service autant de patience que
vous en demanderez : mais noublions pas que cette halte ne durera que trois ou quatre jours, et
quil ne faut perdre ni une heure ni une minute !

Cest une considration, rpondit le bushman dun ton si calme que William Emery naurait pu
reconnatre son compagnon de voyage au fleuve Orange, cest une considration. Nous tuerons ce
qui se prsentera, sir John, nous ne choisirons pas. Antilope ou daim, gnou ou gazelle, tout sera bon
pour des chasseurs si presss !

Antilope ou gazelle ! scria sir John Murray, je nen demande pas tant pour mon dbut sur la terre
africaine. Mais quesprez-vous donc moffrir, mon brave bushman ?

Le chasseur regarda son compagnon dun air singulier, puis, dun ton ironique :

Du moment que Votre Honneur se dclarera satisfait, rpondit-il, je naurai plus rien dire. Je
croyais quil ne me tiendrait pas quitte moins dune couple de rhinocros ou dune paire
dlphants ?

Chasseur, rpliqua sir John Murray, jirai o vous me conduirez. Je tuerai ce que vous me direz de
tuer. Ainsi, en avant, et ne perdons pas notre temps en paroles inutiles.

Les chevaux furent mis au petit galop, et les deux chasseurs savancrent rapidement vers la fort.

La plaine quils traversaient remontait en pente douce vers le nord-est. Elle tait seme et l de
buissons innombrables, alors en pleine floraison, et desquels scoulait une rsine visqueuse, transparente, parfume, dont les colons font un baume pour les blessures. Par bouquets pittoresquement
groups slevaient des nwanas, sortes de figuiers-sycomores, dont le tronc, nu jusqu une

51

hauteur de trente quarante pieds, supportait un vaste parasol de verdure. Dans cet pais feuillage
caquetait un monde de perroquets criards, trs-empresss becqueter les figues aigrelettes du
sycomore. Plus loin, ctaient des mimosas grappes jaunes, des arbres dargent qui secouaient
leurs touffes soyeuses, des alos aux longs pis dun rouge vif, quon et pris pour des arborescences
corallignes arraches du fond des mers. Le sol, maill de charmantes amaryllis feuillage bleutre,
se prtait la marche rapide des chevaux. Moins dune heure aprs avoir quitt le kraal, sir John
Murray et Mokoum arrivaient la lisire de la fort. Ctait une haute futaie dacacias qui stendait
sur un espace de plusieurs milles carrs. Ces arbres innombrables, confusment plants, enchevtraient leurs ramures, et ne laissaient pas les rayons du soleil arriver jusquau sol, embarrass
dpines et de longues herbes. Cependant le zbre de Mokoum et le cheval de sir John nhsitrent
pas saventurer sous cette paisse vote et se frayrent un chemin entre les troncs irrgulirement
espacs. et l, quelques larges clairires se dveloppaient au milieu du taillis, et les chasseurs sy
arrtaient pour observer les fourrs environnants.

Il faut dire que cette premire journe ne fut pas favorable Son Honneur. En vain son compagnon
et lui parcoururent-ils une vaste portion de la fort. Aucun chantillon de la faune africaine ne se
drangea pour les recevoir, et sir John songea plus dune fois ses plaines cossaises sur lesquelles
un coup de fusil ne se faisait pas attendre. Peut-tre le voisinage du kraal avait-il contribu loigner
le gibier souponneux. Quant Mokoum, il ne montrait ni surprise, ni dpit. Pour lui cette chasse
ntait pas une chasse, mais une course prcipite travers la fort.

Vers six heures du soir, il fallut songer revenir au camp. Sir John Murray tait trs-vex, sans vouloir
en convenir : un chasseur mrite revenir bredouille ! jamais ! Il se promit donc de tirer le premier animal, quel quil ft, oiseau ou quadrupde, gibier ou fauve, qui passerait porte de son fusil.

Le sort sembla le favoriser. Les deux chasseurs ne se trouvaient pas trois milles du kraal, quand un
rongeur, de cette espce africaine dsigne sous le nom de lepus rupestris, un livre en un mot,
slana dun buisson cent cinquante pas de sir John. Sir John nhsita pas, et envoya linoffensif
animal une balle de sa carabine.

Le bushman poussa un cri dindignation. Une balle un simple livre dont on aurait eu raison avec
du six ! Mais le chasseur anglais tenait son rongeur, et il courut au galop vers lendroit o la
bte avait d tomber.

Course inutile ! De ce livre nulle trace ; un peu de sang sur le sol, mais pas un poil. Sir John cherchait
sous les buissons, parmi les touffes dherbe. Les chiens furetaient vainement travers les broussailles.

Je lai pourtant touch ! scriait sir John.

52

Trop touch ! rpondit tranquillement le bushman. Quand on tire un livre avec une balle explosive, il serait tonnant quon en retrouvt une parcelle !

Et en effet, le livre stait dispers en morceaux impalpables ! Son Honneur, absolument dpit,
remonta sur son cheval, et, sans ajouter un mot, il regagna le campement.

Le lendemain, le bushman sattendait ce que sir John Murray lui fit de nouvelles propositions de
chasse. Mais lAnglais, trs-prouv dans son amour-propre, vita de se rencontrer avec Mokoum. Il
parut oublier tout projet cyngtique, et soccupa de vrifier les instruments et de faire des observations. Puis, par dlassement, il visita le kraal bochjesman, regardant les hommes sexercer au maniement de larc, ou jouer du gorah, sorte dinstrument compos dun boyau tendu sur un arc, et
que lartiste met en vibration en soufflant travers une plume dautruche. Pendant ce temps, les
femmes vaquaient aux travaux du mnage, en fumant le matokouan, cest--dire la plante
malsaine du chanvre, distraction partage par le plus grand nombre des indignes. Suivant
lobservation de certains voyageurs cette inhalation du chanvre augmente la force physique au
dtriment de lnergie morale. Et, en effet, plusieurs de ces Bochjesmen paraissaient comme hbts
par livresse du matokouan.

Le lendemain, 17 mai, sir John Murray, au petit jour, fut rveill par cette simple phrase prononce
son oreille :

Je crois, Votre Honneur, que nous serons plus heureux aujourdhui. Mais ne tirons plus les livres
avec des obusiers de montagnes !

Sir John Murray ne broncha pas en entendant cette recommandation ironique, et il se dclara prt
partir. Les deux chasseurs sloignrent de quelques milles sur la gauche du campement, avant
mme que leurs compagnons ne fussent veills. Sir John portait cette fois un simple fusil, arme
admirable de F. Goldwin, et vritablement plus convenable pour une simple chasse au daim ou
lantilope, que la terrible carabine. Il est vrai que les pachydermes et les carnivores pouvaient se
rencontrer par la plaine. Mais sir John avait sur le cur lexplosion du livre, et il et mieux aim
tirer un lion avec de la grenaille que de recommencer un pareil coup sans prcdent dans les annales
du sport.

Ce jour-l, ainsi que lavait prvu Mokoum, la fortune favorisa les deux chasseurs. Ils abattirent un
couple dharrisbucks, sortes dantilopes noires, trs-rares et difficiles tuer. Ctaient de charmantes btes, hautes de quatre pieds, aux longues cornes divergentes et lgamment arrondies en
forme de cimeterre. Leur mufle tait aminci et comprim latralement, leur sabot noir, leur poil
serr et doux, leurs oreilles troites et pointues. Leur ventre et leur face, blancs comme la neige,

53

contrastaient avec le pelage noir de leur dos, que caressait une ondoyante crinire. Des chasseurs
pouvaient se montrer fiers dun pareil coup, car lharrisbuck a toujours t le desideratum des Delegorgue, des Valhberg, des Cumming, des Baldwin, et cest aussi lun des plus admirables spcimens
de la faune australe.

Mais ce qui fit battre le cur du chasseur anglais, ce furent certaines traces que le bushman lui
montra sur la lisire dun pais taillis, non loin dune vaste et profonde mare, entoure de gigantesques euphorbes, et dont la surface tait toute constelle des corolles bleu-ciel du lys deau.

Monsieur, lui dit Mokoum, si demain, vers les premires heures du jour, Votre Honneur veut venir
lafft en cet endroit, je lui conseillerai, cette fois, de ne point oublier sa carabine.

Qui vous fait parler ainsi, Mokoum ? demanda sir John Murray.

Ces empreintes fraches que vous voyez sur la terre humide.

Quoi ! ces larges traces sont des empreintes danimaux ? Mais alors les pieds qui les ont faites ont
plus dune demi-toise de circonfrence !

Cela prouve tout simplement, rpondit le bushman, que lanimal qui laisse de pareilles empreintes
mesure au moins neuf pieds la hauteur de lpaule.

Un lphant ! scria sir John Murray.

Oui, Votre Honneur, et, si je ne me trompe, un mle adulte parvenu toute sa croissance.

demain donc, bushman.

demain, Votre Honneur.

Les deux chasseurs revinrent au campement, rapportant les harrisbucks qui avaient t chargs
sur le cheval de sir John Murray. Ces belles antilopes, si rarement captures, provoqurent
ladmiration de toute la caravane. Tous flicitrent sir John, sauf peut-tre le grave Mathieu Strux,

54

qui, en fait danimaux, ne connaissait gure que la Grande-Ourse, le Dragon, le Centaure, Pgase et
autres constellations de la faune cleste.

Le lendemain, quatre heures, les deux compagnons de chasse, immobiles sur leurs chevaux, les
chiens leur ct, attendaient au milieu dun pais taillis larrive de la troupe de pachydermes. de
nouvelles empreintes, ils avaient reconnu que les lphants venaient par bande se dsaltrr la
mare. Tous deux taient arms de carabines rayes balles explosives. Ils observaient le taillis depuis
une demi-heure environ, immobiles et silencieux, quand ils virent le sombre massif sagiter cinquante pas de la mare.

Sir John Murray avait saisi son fusil, mais le bushman lui retint la main et lui fit signe de modrer son
impatience.

Bientt, de grandes ombres apparurent. On entendait les fourrs souvrir sous une pression irrsistible ; le bois craquait ; les broussailles crases crpitaient sur le sol ; un souffle bruyant passait
travers les ramures. Ctait la troupe dlphants. Une demi-douzaine de ces gigantesques animaux,
presque aussi gros que leurs congnres de lInde, savanaient dun pas lent vers la mare.

Le jour qui se faisait peu peu permit sir John dadmirer ces puissants animaux. Lun deux, un
mle, de taille norme, attira surtout son attention. Son large front convexe se dveloppait entre de
vastes oreilles qui lui pendaient jusquau-dessous de la poitrine. Ses dimensions colossales semblaient encore accrues par la pnombre. Cet lphant projetait vivement sa trompe au-dessus du
fourr, et frappait de ses dfenses recourbes les gros troncs darbres qui gmissaient au choc. Peuttre lanimal pressentait-il un danger prochain.

Cependant, le bushman stait pench loreille de sir John Murray, et lui avait dit :

Celui-l vous convient-il ?

Sir John fit un signe affirmatif.

Bien, ajouta Mokoum, nous le sparerons du reste de la troupe.

En ce moment, les lphants arrivrent au bord de la mare. Leurs pieds spongieux senfoncrent
dans la vase molle. Ils puisaient leau avec leur trompe, et cette eau, verse dans leur large gosier,

55

produisait un glou-glou retentissant. Le grand mle, srieusement inquiet, regardait autour de lui et
aspirait bruyamment lair afin de saisir quelque manation suspecte.

Soudain, le bushman fit entendre un cri particulier. Ses trois chiens, aboyant aussitt avec vigueur,
slancrent hors du taillis et se prcipitrent vers la troupe des pachydermes. En mme temps,
Mokoum, aprs avoir dit son compagnon ce seul mot : restez, enleva son zbre, et franchit le
buisson de manire couper la retraite au grand mle.

Ce magnifique animal, dailleurs, ne chercha pas se drober par la fuite. Sir John, le doigt sur la
gchette de son fusil, lobservait. Llphant battait les arbres de sa trompe, et remuait frntiquement sa queue donnant, non plus des signes dinquitude, mais des signes de colre. Jusqualors, il
navait que senti lennemi. En ce moment, il laperut et fondit sur lui.

Sir John Murray tait alors post soixante pas de lanimal. Il attendit quil ft arriv quarante pas,
et le visant au flanc, il fit feu. Mais un mouvement du cheval drangea la justesse de son tir, et la
balle ne traversa que des chairs molles sans rencontrer un obstacle suffisant pour clater.

Llphant, furieux, prcipita sa course, qui tait plutt une marche excessivement rapide quun
galop. Mais cette marche et suffi distancer un cheval.

Le cheval de sir John, aprs stre cabr, se jeta hors du taillis, sans que son matre pt le retenir.
Llphant le poursuivait, dressant ses oreilles et faisant retentir sa trompe comme un appel de
clairon. Le chasseur, emport par sa monture, la serrant de ses jambes vigoureuses, cherchait
glisser une cartouche dans le tonnerre de son fusil.

Cependant, llphant gagnait sur lui. Tous deux furent bientt sur la plaine, hors de la lisire du bois.
Sir John dchirait de ses perons les flancs de son cheval qui semportait. Deux des chiens, aboyant
ses jambes, fuyaient perdre haleine. Llphant ntait pas deux longueurs en arrire. Sir John
sentait son souffle bruyant, il entendait les sifflements de la trompe qui fouettait lair. chaque
instant il sattendait tre enlev de sa selle par ce lasso vivant.

Tout coup, le cheval plia de son arrire-train. La trompe, sabattant, lavait frapp la croupe.
Lanimal poussa un hennissement de douleur, et fit un cart qui le jeta de ct. Cet cart sauva sir
John dune mort certaine. Llphant, emport par sa vitesse, passa au-del, mais sa trompe, balayant le sol, ramassa lun des chiens quelle secoua dans lair avec une indescriptible violence.

56

Sir John navait dautre ressource que rentrer sous bois. Linstinct de son cheval ly portait aussi, et
bientt il en franchissait la lisire par un prodigieux lan.

Llphant, matre de lui, stait remis sa poursuite, brandissant le malheureux chien, dont il fracassa la tte contre le tronc dun sycomore en se prcipitant dans la fort. Le cheval slana dans un
pais fourr, entrelac de lianes pineuses, et sarrta.

Sir John, dchir, ensanglant, mais nayant pas un instant perdu de son sang-froid, se retourna, et,
paulant sa carabine, il visa llphant au dfaut de lpaule, travers le rseau de lianes. La balle,
rencontrant un os, fit explosion. Lanimal chancela, et presque au mme moment, un second coup de
feu, tir de la lisire du bois, latteignit au flanc gauche. Il tomba sur les genoux, prs dun petit tang
demi-cach sous les herbes. L, pompant leau avec sa trompe, il commena arroser ses
blessures, en poussant des cris plaintifs.

ce moment apparut le bushman. Il est nous ! il est nous ! scria Mokoum.

En effet, lnorme animal tait mortellement bless. Il poussait des gmissements plaintifs ; sa respiration sifflait ; sa queue ne sagitait plus que faiblement, et sa trompe, puisant la mare de sang
forme par lui, dversait une pluie rouge sur les taillis voisins. Puis, la force lui manquant, il tomba
sur les genoux, et mourut ainsi.

En ce moment, sir John Murray sortit du fourr dpines. Il tait demi-nu. De ses vtements de
chasse, il ne restait plus que des loques. Mais il et pay de sa propre peau son triomphe de sportsman.

Un fameux animal, bushman ! scria-t-il en examinant le cadavre de llphant, un fameux animal,


mais un peu trop lourd pour le carnier dun chasseur !

Bon ! Votre Honneur, rpondit Mokoum. Nous allons le dpecer sur place et nous nemporterons
que les morceaux de choix. Voyez de quelles magnifiques dfenses la nature la pourvu ! Elles psent
au moins vingt-cinq livres chacune, et cinq schellings la livre divoire, cela fait une somme.

Tout en parlant, le chasseur procdait au dpeage de lanimal. Il coupa les dfenses avec sa hache,
et se contenta denlever les pieds et la trompe qui sont des morceaux de choix, dont il voulait rgaler
les membres de la commission scientifique. Cette opration lui demanda quelque temps, et son
compagnon et lui ne furent pas de retour au campement avant midi.

57

L, le bushman fit cuire les pieds du gigantesque animal suivant la mode africaine, en les enterrant
dans un trou pralablement chauff comme un four au moyen de charbons incandescents.

Il va sans dire que ce mets fut apprci sa juste valeur, mme par lindiffrent Palander, et quil
valut sir John Murray les compliments de toute la troupe savante.

Chapitre X
Le rapide.
Pendant leur sjour au kraal des Bochjesmen, le colonel Everest et Mathieu Strux taient rests
absolument trangers lun lautre. Les observations de latitude avaient t faites sans leur concours. Ntant point obligs de se voir scientifiquement, ils ne staient point vus. La veille du
dpart, le colonel Everest avait tout simplement envoy sa carte P. P. C., lastronome russe, et
avait reu la carte de Mathieu Strux avec la mme formule.

Le 19 mai, toute la caravane leva le camp, et reprit sa route vers le nord. Les angles adjacents la
base du huitime triangle, dont le sommet tait sur la gauche de la mridienne, par un piton judicieusement choisi une distance de six milles, avaient t mesurs. Il ne sagissait donc plus que
datteindre cette nouvelle station, afin de reprendre les oprations godsiques.

Du 19 au 29 mai, la contre fut rattache la mridienne par deux triangles nouveaux. Toutes les
prcautions avaient t prises dans le but dobtenir une prcision mathmatique. Lopration marchait souhait et jusqualors, les difficults navaient pas t grandes. Le temps tait rest favorable
aux observations de jour, et le sol ne prsentait aucun obstacle insurmontable. Peut-tre mme, par
sa planit, ne se prtait-il pas absolument aux mesures des angles. Ctait comme un dsert de
verdure, coup de ruisseaux qui coulaient entre des ranges de karre-hout, sorte darbres, qui,
par la disposition de leur feuillage, ressemblent au saule, et dont les Bochjesmen emploient les
branches la fabrication de leurs arcs. Ce terrain, sem de fragments de roches dcomposes, ml
dargile, de sable et de parcelles ferrugineuses, offrait en certains endroits des symptmes dune
grande aridit. L, toute trace dhumidit disparaissait, et la flore ne se composait plus que de certaines plantes mucilagineuses qui rsistent la plus extrme scheresse. Mais, pendant des milles
entiers, cette rgion ne prsentait aucune extumescence qui pt tre choisie pour station naturelle.
Il fallait alors lever soit des poteaux indicateurs, soit des pylnes hauts de dix douze mtres, qui
pussent servir de mire. De l, une perte de temps plus ou moins considrable, qui retardait la marche
de la triangulation. Lobservation faite, il fallait alors dmonter le pylne et le reporter quelques
milles de l afin dy former le sommet dun nouveau triangle. Mais, en somme, cette manuvre se
faisait sans difficult. Lquipage de la Queen and Tzar, prpos ce genre de travail, sacquittait
lestement de sa tche. Ces gens, bien instruits, opraient rapidement, et il ny aurait eu qu les louer

58

de leur adresse, si des questions damour-propre national neussent souvent sem la discorde entre
eux.

En effet, cette impardonnable jalousie qui divisait leurs chefs, le colonel Everest et Mathieu Strux,
excitait parfois ces marins les uns contre les autres. Michel Zorn et William Emery employaient toute
leur sagesse, toute leur prudence, combattre ces tendances fcheuses ; mais ils ny russissaient
pas toujours. De l, des discussions, qui, de la part de gens demi-grossiers, pouvaient dgnrer en
agressions dplorables. Le colonel et le savant russe intervenaient alors, mais de manire envenimer les choses, chacun deux, prenant invariablement parti pour ses nationaux, et les soutenant
quand mme, de quelque ct que fussent les torts. Des subordonns, la discussion montait ainsi
jusquaux suprieurs et saccroissait proportionnellement aux masses disait Michel Zorn. Deux
mois aprs le dpart de Lattakou, il ny avait plus que les deux jeunes gens qui eussent conserv
entre eux le bon accord si ncessaire la russite de lentreprise. Sir John Murray et Nicolas Palander, eux-mmes, si absorbs quils fussent, celui-ci par ses calculs, celui-l par ses aventures de chasse,
commenaient se mler ces discussions intestines. Bref, un certain jour, la dispute fut assez vive
pour que Mathieu Strux crt devoir dire au colonel Everest :

Prenez-le de moins haut, Monsieur, avec des astronomes qui appartiennent cet observatoire de
Poulkowa, dont la puissante lunette a permis de reconnatre que le disque dUranus est parfaitement
circulaire !

quoi le colonel Everest rpondit quon avait le droit de le prendre de plus haut encore, quand on
avait lhonneur dappartenir lobservatoire de Cambridge, dont la puissante lunette avait permis de
classer parmi les nbuleuses irrgulires la nbuleuse dAndromde !

Puis, Mathieu Strux ayant pouss les personnalits jusqu dire que la lunette de Poulkowa, avec son
objectif de quatorze pouces, rendait visibles les toiles de treizime grandeur, le colonel Everest
rpliqua vertement que lobjectif de la lunette de Cambridge mesurait quatorze pouces tout comme
la sienne, et que, dans la nuit du 31 janvier 1862, elle avait enfin dcouvert le mystrieux satellite qui
cause les perturbations de Sirius !

Quand des savants en arrivent se dire de telles personnalits, on comprend bien quaucun rapprochement nest plus possible. Il tait donc craindre que lavenir de la triangulation ne ft bientt
compromis par cette incurable rivalit.

Trs-heureusement, jusquici du moins, les discussions navaient touch qu des systmes ou des
faits trangers aux oprations godsiques. Quelquefois les mesures releves au thodolite ou au
moyen du cercle rptiteur taient dbattues, mais, loin de les troubler, ce dbat ne faisait au con-

59

traire quen dterminer plus rigoureusement lexactitude. Quant au choix des stations, il navait
jusquici donn lieu aucun dsaccord.

Le 30 mai, le temps, jusque-l clair et par consquent favorable aux observations, changea presque
subitement. En toute autre rgion, on et prdit coup sr quelque orage, accompagn de pluies
torrentielles. Le ciel se couvrit de nuages dun mauvais aspect. Quelques clairs sans tonnerre apparurent un instant dans la masse des vapeurs. Mais la condensation ne se fit pas entre les couches
suprieures de lair, et le sol, alors trs-sec, ne reut pas une goutte deau. Seulement, le ciel
demeura embrum pendant quelques jours. Ce brouillard intempestif ne pouvait que gner les
oprations. Les points de mire ntaient plus visibles un mille de distance.

Cependant, la commission anglo-russe, ne voulant pas perdre de temps, rsolut dtablir des signaux
de feu, afin doprer pendant la nuit. Seulement, sur le conseil du bushman, on dut prendre quelques
prcautions dans lintrt des observateurs. Et en effet, pendant la nuit, les btes fauves, attires par
lclat des lampes lectriques, se rangeaient par troupes autour des stations. Les oprateurs entendaient alors les cris glapissants des chacals, et le rauque ricanement des hynes, qui rappelle le
rire particulier des ngres ivres.

Pendant ces premires observations nocturnes, au centre dun cercle bruyant danimaux redoutables, parmi lesquels un rugissement formidable annonait parfois la prsence du lion, les astronomes
se sentirent un peu distraits de leur travail. Les mesures furent moins rapidement conduites, sinon
moins exactement. Ces yeux enflamms, fixs sur eux et perant lombre paisse, gnaient un peu
les savants. Dans de telles conditions, prendre les distances au znith des rverbres et leurs distances angulaires, demandait un extrme sang-froid, et une imperturbable possession de soi-mme.
Mais ces qualits ne manqurent pas aux membres de la commission. Aprs quelques jours, ils
avaient repris toute leur prsence desprit, et opraient au milieu des fauves aussi nettement que
sils eussent t dans les tranquilles salles des observatoires. Dailleurs, chaque station, on adjoignait quelques chasseurs, arms de fusils, et un certain nombre dhynes trop audacieuses
tombrent alors sous les balles europennes. Inutile dajouter que sir John Murray trouvait adorable cette manire de conduire une triangulation. Pendant que son il tait fix loculaire des
lunettes, sa main tenait son Goldwing, et il fit plus dune fois le coup de feu, entre deux observations
znithales.

Les oprations godsiques ne furent donc pas interrompues par linclmence du temps. Leur prcision nen souffrit en aucune faon, et la mesure de la mridienne continua rgulirement savancer
vers le nord.

Aucun incident digne dtre relat ne marqua la suite des travaux godsiques depuis le 30 mai
jusquau 17 juin. De nouveaux triangles furent tablis au moyen de stations artificielles. Et avant la

60

fin du mois, si quelque obstacle naturel narrtait pas la marche des oprateurs, le colonel Everest et
Mathieu Strux comptaient bien avoir mesur un nouveau degr du vingt-quatrime mridien.

Le 17 juin, un cours deau assez large, affluent du fleuve Orange, coupa la route. Les membres de la
commission scientifique ntaient pas embarrasss de le traverser de leur personne. Ils possdaient
un canot de caoutchouc, prcisment destin franchir les fleuves ou les lacs de moyenne grandeur.
Mais les chariots et le matriel de la caravane ne pouvaient passer ainsi. Il fallait chercher un gu soit
en amont, soit en aval du cours deau.

Il fut donc dcid, malgr lopinion de Mathieu Strux, que les Europens, munis de leurs instruments,
traverseraient le fleuve, tandis que la caravane, sous la conduite de Mokoum, irait quelques milles
au-dessous prendre un passage guable que le chasseur prtendait connatre.

Cet affluent de lOrange mesurait en cet endroit un demi-mille de largeur. Son rapide courant, bris
et l par des ttes de rocs et des troncs darbres engags dans la vase, offrait donc un certain
danger pour une frle embarcation. Mathieu Strux avait prsent quelques observations cet gard.
Mais ne voulant pas paratre reculer devant un pril que ses compagnons allaient braver, il se rangea
lopinion commune.

Seul, Nicolas Palander dut accompagner le reste de lexpdition dans son dtour vers le bas cours du
fleuve. Non que le digne calculateur et conu la moindre crainte ! Il tait trop absorb pour souponner un danger quelconque. Mais sa prsence ntait pas indispensable la conduite des oprations, et il pouvait sans inconvnient quitter ses compagnons pendant un jour ou deux. Dailleurs,
lembarcation, fort petite, ne pouvait contenir quun nombre limit de passagers. Or, il valait mieux
ne faire quune traverse de ce rapide, et transporter dune seule fois, les hommes, les instruments
et quelques vivres sur la rive droite. Des marins expriments taient ncessaires pour diriger le
canot de caoutchouc, et Nicolas Palander cda sa place lun des Anglais du Queen and Tzar,
beaucoup plus utile en cette circonstance que lhonorable astronome dHelsingfors.

Un rendez-vous ayant t convenu au nord du rapide, la caravane commena descendre la rive


gauche sous la direction du chasseur. Bientt les derniers chariots eurent disparu dans lloignement,
et le colonel Everest, Mathieu Strux, Emery, Zorn, sir John Murray, deux matelots et un Bochjesman
fort entendu en matire de navigation fluviale, restrent sur la rive du Nosoub.

Tel tait le nom donn par les indignes ce cours deau, trs-accru, en ce moment, par les ruisseaux
tributaires forms pendant la dernire saison des pluies.

61

Une fort jolie rivire, dit Michel Zorn, son ami William, tandis que les marins prparaient
lembarcation destine les transporter sur lautre rive.

Fort jolie, mais difficile traverser, rpondit William Emery. Ces rapides, ce sont des cours deau
qui ont peu de temps vivre, et qui jouissent de la vie ! Dans quelques semaines, avec la saison
sche, il ne restera peut-tre pas de quoi dsaltrer une caravane dans le lit de cette rivire, et
maintenant, cest un torrent presque infranchissable. Il se hte de couler et tarira vite ! Telle est,
mon cher compagnon, la loi de la nature physique et morale. Mais nous navons pas de temps
perdre en propos philosophiques. Voici le canot prpar, et je ne suis pas fch de voir comment il se
comportera sur ce rapide.

En quelques minutes, lembarcation de caoutchouc, dveloppe et fixe sur son armature intrieure,
avait t lance la rivire. Elle attendait les voyageurs au bas dune berge, coupe en pente douce
dans un massif de granit rose. En cet endroit, grce un remous produit par une pointe avance de
la rive, leau tranquille baignait sans murmure les roseaux entremls de plantes sarmenteuses.
Lembarquement sopra donc facilement. Les instruments furent dposs dans le fond du canot, sur
une couche dherbages, afin de nprouver aucun choc. Les passagers prirent place de manire ne
point gner le mouvement des deux rames confies aux matelots. Le Bochjesman se mit larrire et
prit la barre.

Cet indigne tait le foreloper de la caravane, cest--dire lhomme qui ouvre la marche. Le
chasseur lavait donn comme un habile homme, ayant une grande pratique des rapides africains.
Cet indigne savait quelques mots danglais, et il recommanda aux passagers de garder un profond
silence pendant la traverse du Nosoub.

Lamarre qui retenait le canot la rive fut dtache, et les avirons leurent bientt pouss en dehors
du remous. Il commena sentir linfluence du courant qui, une centaine de yards plus loin, se transformait en rapide. Les ordres donns aux deux matelots par le foreloper taient excuts avec prcision. Tantt, il fallait lever les rames, afin dviter quelque souche demi-immerge sous les eaux,
tantt forcer au contraire quelque tourbillon form par un contre-courant. Puis, quand
lentranement devenait trop fort, on laissait courir en maintenant la lgre embarcation dans le fil
des eaux. Lindigne, la barre en main, lil fixe, la tte immobile, parait ainsi tous les dangers de la
traverse. Les Europens observaient avec une vague inquitude cette situation nouvelle. Ils se
sentaient emports avec une irrsistible puissance par ce courant tumultueux. Le colonel Everest et
Mathieu Strux se regardaient lun lautre sans desserrer les lvres. Sir John Murray, son insparable
rifle entre les jambes, examinait les nombreux oiseaux dont laile effleurait la surface du Nosoub. Les
deux jeunes astronomes admiraient sans proccupation et sans rserve les rives qui fuyaient dj
avec une vertigineuse vitesse.

62

Bientt, la frle embarcation eut atteint le vritable rapide quil sagissait de couper obliquement,
afin de regagner vers la berge oppose des eaux plus tranquilles. Les matelots, sur un mot du
Bochjesman, appuyrent plus vigoureusement sur leurs avirons. Mais, en dpit de leurs efforts, le
canot, irrsistiblement entran, reprit une direction parallle aux rives, et glissa vers laval. La barre
navait plus daction sur lui ; les rames ne pouvaient mme plus le redresser. La situation devenait
fort prilleuse, car le heurt dun roc ou dun tronc et infailliblement renvers le canot.

Les passagers sentirent le danger, mais pas un deux ne pronona une parole.

Le foreloper stait lev demi. Il observait la direction suivie par lembarcation dont il ne pouvait
enrayer la vitesse sur des eaux qui, ayant prcisment la mme rapidit quelle, rendaient nulle
laction du gouvernail. deux cents yards du canot, une sorte dlot, dangereuse agrgation de
pierres et darbres, se dressait hors du lit de la rivire. Il tait impossible de lviter. En quelques
instants, le canot devait latteindre et sy dchirer immanquablement.

En effet, un choc eut lieu presque aussitt, mais moins rude quon ne let suppos. Lembarcation
sinclina ; quelques pintes deau y entrrent. Cependant, les passagers purent se maintenir leur
place. Ils regardrent devant eux. Le roc noir quils avaient heurt se dplaait et sagitait au milieu
du bouillonnement des eaux.

Ce roc, ctait un monstrueux hippopotame, que le courant avait entran jusqu llot, et qui nosait
saventurer dans le rapide afin de gagner lune ou lautre rive. En se sentant heurt par
lembarcation, il releva la tte, et la secouant horizontalement, il regarda autour de lui avec ses petits
yeux hbts. Lnorme pachyderme, long de dix pieds, la peau dure, brune et dpourvue de poils, la
gueule ouverte, montrait des incisives suprieures et des canines extrmement dveloppes.
Presque aussitt, il se prcipita sur lembarcation quil mordit avec rage, et que ses dents menaaient
de lacrer.

Mais sir John Murray tait l. Son sang-froid ne labandonna pas. Il paula tranquillement son fusil, et
frappa dune balle lanimal prs de loreille. Lhippopotame ne lcha pas prise, et secoua le canot
comme un chien fait dun livre. Le rifle, immdiatement recharg, blessa de nouveau lanimal la
tte. Le coup fut mortel, car toute cette masse charnue coula immdiatement, aprs avoir, dans un
dernier effort dagonie, repouss le canot au large de llot.

Avant que les passagers eussent pu se reconnatre, lembarcation, prise de travers, tournoyant
comme une toupie, reprenait obliquement la direction du rapide. Un coude brusque de la rivire,
quelques centaines de yards au-dessous, brisait alors le courant du Nosoub. Le canot y fut port en
vingt secondes. Un choc violent larrta, et les passagers, sains et saufs, slancrent sur la berge,
aprs avoir t entrans pendant un espace de deux milles, en aval de leur point dembarquement.

63

Chapitre XI
O lon retrouve Nicolas Palander.
Les travaux godsiques furent repris. Deux stations successivement adoptes, jointes la station
dernire, situe en de du fleuve, servirent la formation dun nouveau triangle. Cette opration se
fit sans difficult. Cependant, les astronomes durent se dfier des serpents qui infestaient cette
rgion. Ctaient des mambas fort venimeux, longs de dix douze pieds, et dont la morsure et
t mortelle.

Quatre jours aprs le passage du rapide de Nosoub, le 21 juin, les oprateurs se trouvaient au milieu
dun pays bois. Mais les taillis qui le couvraient, forms darbres mdiocres, ne gnrent pas le
travail de la triangulation. tous les points de lhorizon, des minences bien distinctes, et que sparaient une distance de plusieurs milles, se prtaient ltablissement des pylnes et des rverbres.
Cette contre, vaste dpression de terrain sensiblement abaisse au-dessous du nivellement gnral,
tait, par cela mme, humide et fertile. William Emery y reconnut par milliers le figuier de la Hottentotie, dont les fruits aigrelets sont trs-gots des Bochjesmen. Les plaines, largement tendues
entre les taillis, rpandaient un suave parfum d la prsence dune infinit de racines bulbeuses,
assez semblables aux plantes du colchique. Un fruit jaune, long de deux trois pouces, surmontait
ces racines et parfumait lair de ses odorantes manations. Ctait le kucumakranti de lAfrique
australe, dont les petits indignes se montrent particulirement friands. En cette rgion, o les eaux
environnantes affluaient par des pentes insensibles, reparurent aussi les champs de coloquintes, et
dinterminables bordures de ces menthes dont la transplantation a si parfaitement russi en Angleterre.

Quoique fertile et propice de grands dveloppements agricoles, cette rgion extratropicale


paraissait peu frquente des tribus nomades. On ny voyait aucune trace dindignes. Pas un kraal,
pas mme un feu de campement. Cependant, les eaux ny manquaient pas, et formaient en maint
endroit des ruisseaux, des mares, quelques lagons assez importants et deux ou trois rivires cours
rapide qui devaient affluer aux divers tributaires de lOrange.

Ce jour-l, les savants organisrent une halte avec lintention dattendre la caravane. Les dlais fixs
par le chasseur allaient expirer, et sil ne stait pas tromp dans ses calculs, il devait arriver ce jour
mme, aprs avoir franchi le passage guable sur les bas cours du Nosoub.

Cependant, la journe scoula. Aucun Bochjesman ne parut. Lexpdition avait-elle rencontr quelque obstacle qui lempchait de rejoindre ? Sir John Murray pensa que le Nosoub ntant pas guable
cette poque o les rserves deau sont encore abondantes, le chasseur avait d aller chercher plus

64

au sud un gu praticable. Cette raison tait plausible, en effet. Les pluies avaient t trs-abondantes
pendant la dernire saison et devaient provoquer des crues inaccoutumes.

Les astronomes attendaient. Mais quand la journe du 22 juin se fut galement acheve sans
quaucun des hommes de Mokoum net paru, le colonel Everest se montra fort inquiet. Il ne pouvait
continuer sa marche au nord, quand le matriel de lexpdition lui manquait. Or ce retard, sil se
prolongeait, pouvait compromettre le succs des oprations.

Mathieu Strux, cette occasion, fit observer que son opinion avait t daccompagner la caravane,
aprs avoir reli godsiquement la dernire station en de du fleuve, avec les deux stations situes
au del ; que si son avis et t suivi, lexpdition ne se trouverait pas dans lembarras ; que si le sort
de la triangulation tait compromis par ce retard, la responsabilit en remonterait ceux qui avaient
cru devoir, etc Quen tout cas, les Russes, etc.

Le colonel Everest, on le pense bien, protesta contre ces insinuations de son collgue, rappelant que
la dcision avait t prise en commun ; mais sir John Murray intervint, et demanda que cette discussion, parfaitement oiseuse, dailleurs, ft immdiatement close. Ce qui tait fait tait fait, et toutes
les rcriminations du monde ne changeraient rien la situation. Il fut dit seulement que si le
lendemain, la caravane bochjesmane navait pas ralli les Europens, William Emery et Michel Zorn,
qui staient offerts, iraient sa recherche en descendant vers le sud-ouest sous la conduite du
foreloper. Pendant leur absence, le colonel Everest et ses collgues demeureraient au campement,
et attendraient leur retour pour prendre une dtermination.

Ceci convenu, les deux rivaux se tinrent lcart lun de lautre pendant le reste de la journe. Sir
John Murray occupa son temps en battant les taillis voisins. Mais le gibier de poil lui fit dfaut. Quant
aux volatiles, il ne fut pas trs-heureux au point de vue comestible. En revanche, le naturaliste, dont
est souvent doubl un chasseur, eut lieu dtre satisfait. Deux remarquables espces tombrent sous
le plomb de son fusil. Il rapporta un beau francolin, long de treize pouces, court de tarse, gris fonc
au dos, rouge de pattes et de bec, dont les lgantes rmiges se nuanaient de couleur brune ;
remarquable chantillon de la famille des ttraonids, dont la perdrix est le type. Lautre oiseau, que
sir John avait abattu par un remarquable coup dadresse, appartenait lordre des rapaces. Ctait
une espce de faucon particulier lAfrique australe, dont la gorge est rouge, la queue blanche, et
que lon cite justement pour la beaut de ses formes. Le foreloper dpouilla adroitement ces deux
oiseaux, de manire ce que leur peau pt tre conserve intacte.

Les premires heures du 23 juin staient dj coules. La caravane navait pas encore t signale,
et les deux jeunes gens allaient se mettre en route, quand des aboiements loigns suspendirent leur
dpart. Bientt, au tournant dun taillis dalos situ sur la gauche du campement, le chasseur Mokoum apparut sur son zbre lanc toute vitesse.

65

Le bushman avait devanc la caravane, et sapprochait rapidement des Europens.

Arrivez donc, brave chasseur, scria joyeusement sir John Murray. Vritablement, nous dsesprions de vous ! Savez-vous que je ne me serais jamais consol de ne pas vous avoir revu ! Il semble
que le gibier me fuit quand vous ntes pas mon ct. Venez donc que nous ftions votre retour par
un bon verre de tonre usquebaugh dcosse !

ces bienveillantes et amicales paroles de lhonorable sir John, Mokoum ne rpondit pas. Il dvisageait chacun des Europens. Il les comptait les uns aprs les autres. Une vive anxit se peignait sur
son visage.

Le colonel Everest sen aperut aussitt, et allant au chasseur qui venait de mettre pied terre :

Qui cherchez-vous, Mokoum ? lui demanda-t-il.

Monsieur Palander, rpondit le bushman.

Na-t-il pas suivi votre caravane ? Nest-il pas avec vous ? reprit le colonel Everest.

Il ny est plus ! rpondit Mokoum. Jesprais le retrouver votre campement ! Il sest gar !

Sur ces derniers mots du bushman, Mathieu Strux stait rapidement avanc :

Nicolas Palander perdu ! scria-t-il, un savant confi vos soins, un astronome dont vous rpondiez, et que vous ne ramenez pas ! Savez-vous bien, chasseur, que vous tes responsable de sa
personne, et quil ne suffit pas de dire : Monsieur Nicolas Palander est perdu !

Ces paroles de lastronome russe chauffrent les oreilles du chasseur, qui ntant point en chasse,
navait aucune raison dtre patient.

Eh ! eh ! monsieur lastrologue de toutes les Russies, rpondit-il dune voix irrite, est-ce que vous
nallez pas mesurer vos paroles ? Est-ce que je suis charg de garder votre compagnon qui ne sait pas
se garder lui-mme ! Vous vous en prenez moi, et vous avez tort, entendez-vous ? Si monsieur
Palander sest perdu, cest par sa faute ! Vingt fois, je lai surpris, toujours absorb dans ses chiffres,

66

et sloignant de notre caravane. Vingt fois, je lai averti et ramen. Mais avant-hier, la tombe de
la nuit, il a disparu, et malgr mes recherches, je nai pu le retrouver. Soyez plus habile, si vous le
pouvez, et puisque vous savez si bien manuvrer votre lunette, mettez votre il au bout, et tchez
de dcouvrir votre compagnon !

Le bushman aurait sans doute continu sur ce ton, la grande colre de Mathieu Strux, qui, la
bouche ouverte, ne pouvait placer un mot, si John Murray net calm lirascible chasseur. Fort
heureusement pour le savant russe, la discussion entre le bushman et lui sarrta. Mais Mathieu
Strux, par une insinuation sans fondement, se rabattit sur le colonel Everest qui ne sy attendait pas.

En tout cas, dit dun ton sec lastronome de Poulkowa, je nentends pas abandonner mon malheureux compagnon dans ce dsert. En ce qui me regarde, jemploierai tous mes efforts le retrouver. Si
ctait sir John Murray ou monsieur William Emery, dont la disparition et t ainsi constate, le
colonel Everest, jimagine, nhsiterait pas suspendre les oprations godsiques pour porter
secours ses compatriotes. Or, je ne vois pas pourquoi on ferait moins pour un savant russe que
pour un savant anglais !

Le colonel Everest, ainsi interpell, ne put garder son calme habituel.

Monsieur Mathieu Strux, scria-t-il les bras croiss, le regard fix sur les yeux de son adversaire,
est-ce un parti pris chez vous de minsulter gratuitement ? Pour qui nous prenez-vous, nous autres
Anglais ! Nous avons-nous donn le droit de douter de nos sentiments dans une question
dhumanit ? Qui vous fait supposer que nous nirons pas au secours de ce maladroit calculateur

Monsieur, riposta le Russe sur ce qualificatif appliqu Nicolas Palander.

Oui ! maladroit, reprit le colonel Everest, en articulant toutes les syllabes de son pithte, et pour
retourner contre vous ce que vous avanciez si lgrement tout lheure, jajouterai quau cas o nos
oprations manqueraient par ce fait, la responsabilit en remonterait aux Russes et non aux Anglais !

Colonel, scria Mathieu Strux, dont les yeux lanaient des clairs, vos paroles

Mes paroles sont toutes peses, monsieur, et cela dit, nous entendons qu compter de ce moment
jusquau moment o nous aurons retrouv votre calculateur toute opration soit suspendue ! tesvous prt partir ?

67

Jtais prt avant mme que vous neussiez prononc une seule parole ! rpondit aigrement
Mathieu Strux.

Sur ce, les deux adversaires regagnrent chacun son chariot, car la caravane venait darriver.

Sir John Murray qui accompagnait le colonel Everest ne put sempcher de lui dire :

Il est encore heureux que ce maladroit nait pas gar avec lui le double registre des mesures.

Cest quoi je pensais, rpondit simplement le colonel.

Les deux Anglais interrogrent alors le chasseur Mokoum. Le chasseur leur apprit que Nicolas
Palander avait disparu depuis deux jours ; quon lavait vu pour la dernire fois sur le flanc de la
caravane la distance de douze milles du campement ; que lui, Mokoum, aussitt la disparition du
savant, stait mis sa recherche, ce qui avait retard son arrive ; que ne le trouvant pas, il avait
voulu voir si, par hasard, ce calculateur naurait pas rejoint ses compagnons au nord du Nosoub.
Or, puisquil nen tait rien, il proposait de diriger les recherches vers le nord-est, dans la partie
boise du pays, ajoutant quil ny avait pas une heure perdre si lon voulait retrouver vivant le sieur
Nicolas Palander.

En effet, il fallait se hter. Depuis deux jours, le savant russe errait laventure dans une rgion que
les fauves parcouraient frquemment. Ce ntait point un homme se tirer daffaires, ayant toujours
vcu dans le domaine des chiffres, et non dans le monde rel. O tout autre et trouv une nourriture quelconque, le pauvre homme mourrait invitablement dinanition. Il importait donc de le
secourir au plus tt.

une heure, le colonel Everest, Mathieu Strux, sir John Murray et les deux jeunes astronomes quittaient le campement, guids par le chasseur. Tous montaient de rapides chevaux, mme le savant
russe qui se cramponnait sa monture dune faon grotesque, et maugrait entre ses dents contre
linfortun Palander qui lui valait une telle corve. Ses compagnons, gens graves et comme il faut,
voulurent bien ne pas remarquer les attitudes divertissantes que lastronome de Poulkowa prenait
sur son cheval, bte vive et trs-sensible de la bouche.

Avant de quitter le campement, Mokoum avait pri le foreloper de lui prter son chien, animal fin et
intelligent, habile fureteur, trs-apprci du bushman. Ce chien, ayant flair un chapeau appartenant
Nicolas Palander, slana dans la direction du nord-est, tandis que son matre lexcitait par un

68

sifflement particulier. La petite troupe suivit aussitt lanimal et disparut bientt sur la lisire dun
pais taillis.

Pendant toute cette journe, le colonel Everest et ses compagnons suivirent les alles et venues du
chien. Cette bte sagace avait parfaitement compris ce quon lui demandait ; mais les traces du
savant gar lui manquaient encore, et aucune piste ne pouvait tre suivie ni rgulirement ni srement. Le chien, cherchant reconnatre les manations du sol, allait en avant, mais revenait bientt
sans tre tomb sur une trace certaine.

De leur ct, les savants ne ngligeaient aucun moyen de signaler leur prsence dans cette rgion
dserte. Ils appelaient, ils tiraient des coups de fusil, esprant se faire entendre de Nicolas Palander,
si distrait ou absorb quil ft. Les environs du campement avaient t ainsi parcourus dans un rayon
de cinq milles, quand le soir arriva et suspendit les recherches. On devait les reprendre le lendemain,
ds le petit jour.

Pendant la nuit, les Europens sabritrent sous un bouquet darbres, devant un feu de bois que le
bushman entretint soigneusement. Quelques hurlements de btes fauves furent entendus. La prsence danimaux froces ntait pas faite pour les rassurer lendroit de Nicolas Palander. Ce malheureux, extnu, affam, transi par cette nuit froide, expos aux attaques des hynes qui abondent
dans toute cette partie de lAfrique, pouvait-on conserver quelque espoir de le sauver ! Ctait la
proccupation de tous. Les collgues de linfortun passrent ainsi de longues heures discuter,
former des projets, chercher des moyens darriver jusqu lui. Les Anglais montrrent, dans cette
circonstance, un dvouement dont Mathieu Strux lui-mme dut tre touch, quoiquil en et. Mort
ou vif, il fut dcid que lon retrouverait le savant russe, dussent les oprations trigonomtriques
tre indfiniment ajournes.

Enfin, aprs une nuit dont les heures valaient des sicles, le jour parut. Les chevaux furent harnachs
rapidement, et les recherches reprises dans un rayon plus tendu. Le chien avait pris les devants, et
la petite troupe se maintenait sur ses traces.

En savanant vers le nord-est, le colonel Everest et ses compagnons parcoururent une rgion fort
humide. Les cours deau, sans importance, il est vrai, se multipliaient. On les passait aisment gu,
en se garant des crocodiles, dont sir John Murray vit alors les premiers chantillons. Ctaient des
reptiles de grande taille, dont quelques-uns mesuraient de vingt-cinq trente pieds de longueur,
animaux redoutables par leur voracit, et difficiles fuir sur les eaux des lacs ou des fleuves. Le
bushman, ne voulant pas perdre de temps combattre ces sauriens, les vitait par quelque dtour,
et retenait sir John, toujours prpar leur envoyer une balle. Lorsquun de ces monstres se montrait entre les hautes herbes, les chevaux, prenant le galop, se drobaient facilement sa poursuite.
Au milieu des larges tangs crs par le trop plein des rios, on les voyait par douzaines, la tte au-

69

dessus de leau, dvorant quelque proie la manire des chiens, et happant par petites bouches
avec leurs formidables mchoires.

Cependant, la petite troupe, sans grand espoir, continuait ses recherches, tantt sous dpais taillis,
difficiles fouiller, tantt en plaine, au milieu de linextricable lacis des cours deau, interrogeant le
sol, relevant les plus insignifiantes empreintes, ici, une branche brise hauteur dhomme, l, une
touffe dherbe rcemment foule, plus loin, une marque demi-efface et dont lorigine tait dj
mconnaissable. Rien ne pouvait mettre ces chercheurs sur la trace de linfortun Palander.

En ce moment, ils staient avancs dune dizaine de milles dans le nord du dernier campement, et
sur lavis du chasseur, ils allaient se rabattre vers le sud-ouest, quand le chien donna subitement des
signes dagitation. Il aboyait, remuant sa queue frntiquement. Il scartait de quelques pas, le nez
sur le sol, chassant du souffle les herbes sches du sentier. Puis il revenait la mme place, attir par
quelque manation particulire.

Colonel, scria alors le bushman, notre chien a senti quelque chose. Ah ! lintelligente bte ! Il est
tomb sur les traces du gibier, pardon, du savant que nous chassons. Laissons-le faire ! laissons-le
faire !

Oui ! rpta sir John Murray aprs son ami le chasseur, il est sur la voie. Entendez ces petits jappements ! On dirait quil se parle lui-mme, quil cherche se faire une opinion. Je donnerai cinquante livres dun tel animal, sil nous conduit lendroit o sest gt Nicolas Palander.

Mathieu Strux ne releva pas la manire dont on parlait de son compatriote. Limportant tait, avant
tout, de le retrouver. Chacun se tint donc prt slancer sur les traces du chien, ds que celui-ci
aurait assur sa voie.

Cela ne tarda gure, et aprs un jappement sonore, lanimal, bondissant au-dessus dun hallier,
disparut dans la profondeur du taillis.

Les chevaux ne pouvaient le suivre travers cette fort inextricable. Force fut au colonel Everest et
ses compagnons de tourner le bois, en se guidant sur les aboiements loigns du chien. Un certain
espoir les excitait alors. Il ntait pas douteux que lanimal ne ft sur les traces du savant gar, et sil
ne perdait pas cette piste, il devait arriver droit son but.

Une seule question se prsentait alors : Nicolas Palander tait-il mort ou vivant ?

70

Il tait onze heures du matin. Pendant vingt minutes environ, les aboiements sur lesquels se
guidaient les chercheurs ne se firent plus entendre. tait-ce lloignement, ou le chien tait-il alors
drout ? Le bushman et sir John, qui tenaient les devants, furent fort inquiets. Ils ne savaient plus
dans quelle direction entraner leurs compagnons, quand les aboiements retentirent de nouveau,
un demi-mille environ dans le sud-ouest, mais en dehors de la fort. Aussitt, les chevaux, vivement
peronns, de se diriger de ce ct.

En quelques bonds, la troupe fut arrive sur une portion trs-marcageuse du sol. On entendait
distinctement le chien, mais on ne pouvait lapercevoir. Des roseaux, hauts de douze quinze pieds,
hrissaient le terrain.

Les cavaliers durent mettre pied terre, et aprs avoir attach leurs chevaux un arbre, ils se glissrent travers les roseaux, en se guidant sur les aboiements du chien.

Bientt ils eurent dpass ce rseau trs-serr et fort impropre la marche. Un vaste espace, couvert deau et de plantes aquatiques, soffrit leurs regards. Dans la plus grande dpression du sol, un
lagon, large et long dun demi-mille, tendait ses eaux bruntres.

Le chien, arrt sur les bords vaseux du lagon, aboyait avec fureur.

Le voil ! le voil ! scria le bushman.

En effet, lextrmit dune sorte de presqule, assis sur une souche, immobile, trois cents pas de
distance, Nicolas Palander tait l, ne voyant rien, nentendant rien, un crayon la main, un carnet
plac sur ses genoux, calculant sans doute !

Ses compagnons ne purent retenir un cri. Le savant russe tait guett, vingt pas au plus, par une
bande de crocodiles, la tte hors de leau, dont il ne souponnait mme pas la prsence. Ces voraces
animaux avanaient peu peu, et pouvaient lenlever en un clin dil.

Htons-nous ! dit le chasseur voix basse, je ne sais ce que ces crocodiles attendent pour se jeter
sur lui !

Ils attendent peut-tre quil soit faisand ! ne put sempcher de rpondre sir John, faisant allusion ce fait observ par les indignes, que ces reptiles ne se repaissent jamais de viande frache.

71

Le bushman et sir John recommandrent leurs compagnons de les attendre en cet endroit, et ils
tournrent le lagon de manire gagner listhme troit qui devait les conduire prs de Nicolas
Palander.

Ils navaient pas fait deux cents pas, quand les crocodiles, quittant les profondeurs de leau, commencrent ramper sur le sol, marchant droit leur proie.

Le savant ne voyait rien. Ses yeux ne quittaient pas son carnet. Sa main traait encore des chiffres.

Du coup dil, du sang-froid, ou il est perdu ! murmura le chasseur loreille de sir John.

Tous deux, alors, mirent genoux terre, et visant les reptiles les plus rapprochs, ils firent feu. Une
double dtonation retentit. Deux des monstres, lpine dorsale brise, culbutrent dans leau, et le
reste de la bande disparut en un instant sous la surface du lac.

Au bruit des armes feu, Nicolas Palander avait enfin relev la tte. Il reconnut ses compagnons, et
courant vers eux, en agitant son carnet :

Jai trouv ! Jai trouv ! scriait-il.

Et quavez-vous trouv, monsieur Palander ? lui demanda sir John.

Une erreur de dcimale dans le cent troisime logarithme de la table de James Wolston !

En effet, il avait trouv cette erreur, le digne homme ! Il avait dcouvert une erreur de logarithme ! Il
avait droit la prime de cent livres promise par lditeur James Wolston ! Et, depuis quatre jours quil
errait dans ces solitudes, voil quoi avait pass son temps le clbre astronome de lobservatoire
dHelsingfors !

72

Chapitre XII
Une station au got de sir John.
Enfin, le calculateur russe tait retrouv. Lorsquon lui demanda comment il avait vcu pendant ces
quatre jours, il ne put le dire. Avait-il eu conscience des dangers quil courait ainsi, ce ntait pas
probable. Quand on lui raconta lincident des crocodiles, il ne voulut pas y croire et prit la chose pour
une plaisanterie. Avait-il eu faim ? pas davantage. Il stait nourri de chiffres, et si bien nourri, quil
avait relev cette erreur dans sa table de logarithmes !

En prsence de ses collgues, Mathieu Strux, par amour-propre national, ne voulut faire aucun
reproche Nicolas Palander ; mais, dans le particulier, on est fond croire que lastronome russe
reut une verte semonce de son chef, et quil fut invit ne plus se laisser entraner par ses tudes
logarithmiques.

Les oprations furent immdiatement reprises. Pendant quelques jours, les travaux marchrent
convenablement. Un temps clair et net favorisait les observations, soit dans la mesure angulaire des
stations, soit dans les distances znithales. De nouveaux triangles furent ajouts au rseau, et leurs
angles svrement dtermins par des observations multiples.

Le 28 juin, les astronomes avaient obtenu godsiquement la base de leur quinzime triangle. Suivant leur estime, ce triangle devait comprendre le tronon de la mridienne qui stendait entre le
deuxime et le troisime degr. Pour lachever, il restait mesurer les deux angles adjacents en
visant une station situe son sommet.

L, une difficult physique se prsenta. Le pays, couvert de taillis perte de vue, ne se prtait point
ltablissement des signaux. Sa pente gnrale, assez accuse du sud au nord, rendait difficile, non la
pose, mais la visibilit des pylnes.

Un seul point pouvait servir ltablissement dun rverbre, mais une grande distance. Ctait le
haut dune montagne de douze treize cents pieds, qui slevait trente milles environ vers le nordouest. Dans ces conditions, les cts de ce quinzime triangle auraient donc des longueurs dpassant
vingt mille toises, longueurs qui furent portes quelquefois au quadruple dans diverses mesures

73

trigonomtriques, mais que les membres de la commission anglo-russe navaient pas encore at11
teintes .

Aprs mre discussion, les astronomes dcidrent ltablissement dun rverbre lectrique sur
cette hauteur, et ils rsolurent de faire halte jusquau moment o le signal serait pos. Le colonel
Everest, William Emery et Michel Zorn, accompagns de trois matelots et de deux Bochjesmen dirigs par le foreloper, furent dsigns pour se rendre la nouvelle station, afin dtablir la mire lumineuse destine une opration de nuit. La distance tait trop grande, en effet, pour que lon se
hasardt observer de jour avec une certitude suffisante.

La petite troupe, munie de ses instruments et de ses appareils ports dos de mulets, et pourvue de
vivres, partit dans la matine du 28 juin. Le colonel Everest ne comptait arriver que le lendemain la
base de la montagne, et pour peu que lascension prsentt quelques difficults, le rverbre ne
pouvait tre tabli au plus tt que dans la nuit du 29 au 30. Les observateurs, demeurs au campement, ne devaient donc pas chercher avant trente-six heures au moins le sommet lumineux de leur
quinzime triangle.

Pendant labsence du colonel Everest, Mathieu Strux et Nicolas Palander se livrrent leurs occupations habituelles. Sir John Murray et le bushman battirent les alentours du campement, et turent
quelques pices appartenant lespce des antilopes, si varie dans les rgions de lAfrique australe.

Sir John ajouta mme ses exploits cyngtiques le forcement dune girafe, bel animal, rare dans
les contres du nord, mais commun au milieu des plaines du sud. La chasse de la girafe est regarde
comme un beau sport par les connaisseurs. Sir John et le bushman tombrent sur un troupeau de
vingt individus, trs-farouches, quils ne purent approcher plus de cinq cents yards. Cependant, une
girafe femelle stant dtache de la bande, les deux chasseurs rsolurent de la forcer. Lanimal prit
la fuite au petit trot, se laissant gagner volontairement ; mais quand les chevaux de sir John et du
bushman se furent sensiblement rapprochs, la girafe, tordant la queue, se prit fuir avec une excessive rapidit. Il fallut la poursuivre pendant plus de deux milles. Enfin, une balle, qui lui fut envoye au dfaut de lpaule par le rifle de sir John, la jeta sur le flanc. Ctait un magnifique chantillon de lespce, cheval par le cou, buf par les pieds et les jambes, chameau par la tte, disaient
les Romains, et dont le pelage rougetre tait tachet de blanc. Ce singulier ruminant ne mesurait
pas moins de onze pieds de hauteur depuis la naissance du sabot jusqu lextrmit de ses petites
cornes, revtues de peau et de poils.

11

Dans la mesure de la mridienne de France pousse jusqu Formentera,


Arago Desierto Campvey dans son 15 e triangle a mesur un ct de 160 904
mtres, de la cte dEspagne lle dIviza.

74

Pendant la nuit suivante, les deux astronomes russes prirent quelques bonnes hauteurs dtoiles, qui
leur servirent dterminer la latitude du campement.

La journe du 29 juin scoula sans incidents. On attendit la nuit prochaine avec une certaine impatience pour fixer le sommet du quinzime triangle. La nuit vint, une nuit sans lune, sans toiles, mais
sche, et que ne salissait aucun brouillard, nuit trs-propice, par consquent, pour le relvement
dune mire loigne.

Toutes les dispositions prliminaires avaient t prises, et la lunette du cercle rptiteur, braque
pendant le jour sur le sommet de la montagne, devait rapidement viser le rverbre lectrique, au
cas o lloignement let rendu invisible la simple vue.

Donc pendant toute la nuit du 29 au 30, Mathieu Strux, Nicolas Palander et sir John Murray se relayrent devant loculaire de linstrument, mais le sommet de la montagne demeura inaperu, et
pas une lumire ne brilla sa pointe extrme.

Les observateurs en conclurent que lascension avait prsent des difficults srieuses, et que le
colonel Everest navait pu atteindre le sommet du cne avant la fin du jour. Ils remirent donc leur
observation la nuit suivante, ne doutant pas que lappareil lumineux net t install pendant la
journe.

Mais quelle fut leur surprise, quand, ce 30 juin, vers deux heures de laprs-midi, le colonel Everest et
ses compagnons, dont rien ne faisait prsager le retour, reparurent au campement.

Sir John slana au devant de ses collgues.

Vous, colonel, scria-t-il.

Nous-mmes, sir John.

La montagne est-elle donc inaccessible ?

75

Trs-accessible, au contraire, rpondit le colonel Everest, mais bien garde, je vous en rponds.
Aussi, venons-nous chercher du renfort.

Quoi ! des indignes ?

Oui, des indignes quatre pattes et crinire noire, qui ont dvor un de nos chevaux !

En quelques mots, le colonel raconta ses collgues son voyage qui stait parfaitement effectu
jusqu la base de la montagne. Cette montagne, on le reconnut alors, ntait franchissable que par
un contrefort du sud-ouest. Or prcisment, dans lunique dfil qui aboutit ce contrefort, une
troupe de lions avait tabli son kraal, suivant lexpression du foreloper. Vainement le colonel
Everest essaya de dloger ces formidables animaux ; insuffisamment arm, il dut battre en retraite,
aprs avoir perdu un cheval auquel un magnifique lion avait cass les reins dun coup de patte.

Un tel rcit ne pouvait quenflammer sir John Murray et le bushman. Cette montagne des Lions
tait une station conqurir, station absolument ncessaire, dailleurs, la continuation des travaux
godsiques. Loccasion de se mesurer contre les plus redoutables individus de la race fline tait
trop belle pour nen point profiter, et lexpdition fut immdiatement organise.

Tous les savants europens, sans en excepter le pacifique Palander, voulaient y prendre part ; mais il
tait indispensable que quelques-uns demeurassent au campement pour la mesure des angles adjacents la base du nouveau triangle. Le colonel Everest, comprenant que sa prsence tait ncessaire
au contrle de lopration, se rsigna rester en compagnie des deux astronomes russes. Dautre
part, il ny avait aucun motif qui pt retenir sir John Murray. Le dtachement, destin forcer les
abords de la montagne, se composa donc de sir John, de William Emery et de Michel Zorn, aux instances desquels leurs chefs avaient d se rendre, puis du bushman qui net cd sa place personne, et enfin de trois indignes dont Mokoum connaissait le courage et le sang-froid.

Aprs avoir serr la main leurs collgues, les trois Europens, vers quatre heures du soir, quittrent
le campement, et senfoncrent sous le taillis, dans la direction de la montagne. Ils poussrent
rapidement leurs chevaux, et neuf heures du soir, ils avaient franchi la distance de trente milles.

Arrivs deux milles du mont, ils mirent pied terre et organisrent leur couche pour la nuit. Aucun
feu ne fut allum, car Mokoum ne voulait pas attirer lattention des animaux quil dsirait combattre
au grand jour, ni provoquer une attaque nocturne.

76

Pendant cette nuit, les rugissements retentirent presque incessamment. Cest pendant lobscurit,
en effet, que ces redoutables carnassiers abandonnent leur tanire et se mettent en qute de nourriture. Aucun des chasseurs ne dormit, mme une heure, et le bushman profita de cette insomnie pour
leur donner quelques conseils que son exprience rendait prcieux.

Messieurs, leur dit-il dun ton parfaitement calme, si le colonel Everest ne sest pas tromp, nous
aurons affaire demain une bande de lions crinire noire. Ces btes-l appartiennent donc
lespce la plus froce et la plus dangereuse. Nous aurons soin de bien nous tenir. Je vous recommande dviter le premier bond de ces animaux, qui peuvent franchir, dun saut, de seize vingt pas.
Leur premier coup manqu, il est rare quils redoublent. Jen parle par exprience. Comme ils rentrent leur tanire la reprise du jour, cest l que nous les attaquerons. Mais ils se dfendront, et
se dfendront bien. Je vous dirai quau matin, les lions, bien repus, sont moins froces, et peut-tre
moins braves ; cest une question destomac. Cest aussi une question de lieu, car ils sont plus timides
dans les rgions o lhomme les harcelle sans cesse. Mais ici, en pays sauvage, ils auront toutes les
frocits de la sauvagerie. Je vous recommanderai aussi, messieurs, de bien valuer vos distances
avant de tirer. Laissez lanimal sapprocher, ne faites feu qu coup sr, et visez au dfaut de lpaule.
Jajouterai que nous laisserons nos chevaux en arrire. Ces animaux seffraient en prsence du lion et
compromettent la sret de leur cavalier. Cest pied que nous combattrons, et je compte que le
sang-froid ne vous fera pas dfaut.

Les compagnons du bushman avaient cout silencieusement la recommandation du chasseur.


Mokoum tait redevenu lhomme patient des chasses. Il savait que laffaire serait grave. Si, en effet,
le lion ne se jette pas ordinairement sur lhomme qui passe sans le provoquer, sa fureur est, du
moins, porte au plus haut point ds quil se sent attaqu. Cest alors une bte terrible, laquelle la
nature a donn la souplesse pour bondir, la force pour briser, la colre qui la rend formidable. Aussi,
le bushman recommanda-t-il aux Europens de garder leur sang-froid, et surtout sir John, qui se
laissait parfois emporter par son audace.

Tirez un lion, lui dit-il, comme vous tireriez un perdreau, sans plus dmotion. Tout est l !

Tout est l, en effet. Mais qui peut rpondre, quand il nest pas aguerri par lhabitude, de conserver
son sang-froid en prsence dun lion.

quatre heures du matin, les chasseurs, aprs avoir solidement attach leurs chevaux au milieu dun
pais taillis, quittrent le lieu de halte. Le jour ne se faisait pas encore. Quelques nuances rougetres
flottaient dans les brumes de lest. Lobscurit tait profonde.

Le bushman recommanda ses compagnons de visiter leurs armes. Sir John Murray et lui, arms
chacun dune carabine se chargeant par la culasse, neurent qu glisser dans le tonnerre la car-

77

touche culot de cuivre, et essayer si le chasse-cartouche fonctionnait bien. Michel Zorn et William
Emery, porteurs de rifles rays, renouvelrent les amorces que lhumidit de la nuit pouvait avoir
endommages. Quant aux trois indignes, ils taient munis darcs dalos quils maniaient avec une
grande adresse. Plus dun lion, en effet, tait dj tomb sous leurs flches.

Les six chasseurs, formant un groupe compact, se dirigrent vers le dfil dont les deux jeunes savants avaient la veille reconnu les abords. Ils ne prononaient pas une parole et se glissaient entre les
troncs de la futaie, comme les Peaux-Rouges sous les broussailles de leurs forts.

Bientt, la petite troupe fut arrive ltroite gorge qui formait lamorce du dfil. ce point commenait ce boyau, creus entre deux murailles de granit, qui conduisait aux premires pentes du
contrefort. Ctait dans ce boyau, mi-route environ, sur une portion largie par un boulement, que
se trouvait la tanire occupe par la bande des lions.

Le bushman prit alors les dispositions suivantes : Sir John Murray, un des indignes et lui, devaient
savancer seuls en se glissant sur les artes suprieures du dfil. Ils espraient arriver ainsi prs de
la tanire, et comptaient en dloger les redoutables fauves, de manire les chasser vers lextrmit
infrieure du dfil. L, les deux jeunes Europens et les deux Bochjesmen, posts lafft, devaient
recevoir les fuyards coups darcs et de fusils.

Lendroit se prtait excellemment cette manuvre. L slevait un norme sycomore qui dominait
tout le taillis environnant, et dont les multiples fourches offraient un poste sr que les lions ne
sauraient atteindre. On sait, en effet, que ces animaux nont pas reu, comme leurs congnres de la
race fline, le don de grimper aux arbres. Des chasseurs, ainsi placs une certaine hauteur, pouvaient esquiver leurs bonds et les tirer dans des conditions favorables.

La manuvre prilleuse devait donc tre excute par Mokoum, sir John et lun des indignes. Sur
lobservation quen fit William Emery, le chasseur rpondit quil ne pouvait en tre autrement, et il
insista pour quaucune modification ne ft apporte son plan. Les jeunes gens se rendirent ses
raisons.

Le jour commenait alors poindre. Lextrme sommet de la montagne sallumait comme une torche
sous la projection des rayons solaires. Le bushman, aprs avoir vu ses quatre compagnons sinstaller
sur les branches du sycomore, donna le signal du dpart. Sir John, le Bochjesman et lui, ramprent
bientt le long dune sente capricieusement contourne sur la paroi de droite du dfil.

Ces trois audacieux chasseurs savancrent ainsi pendant une cinquantaine de pas, sarrtant parfois
et observant ltroit boyau quils remontaient. Le bushman ne doutait pas que les lions, aprs leur

78

excursion nocturne, ne fussent rentrs leur gte, soit pour y dvorer leur proie, soit pour y prendre
du repos. Peut-tre mme pourrait-il les surprendre endormis, et en finir rapidement avec eux.

Un quart dheure aprs avoir franchi lentre du dfil, Mokoum et ses deux compagnons arrivrent
devant la tanire, lboulement qui leur avait t indiqu par Michel Zorn. L, ils se tapirent sur le
sol et examinrent le gte.

Ctait une excavation assez large, dont on ne pouvait en ce moment estimer la profondeur. Des
dbris danimaux, des monceaux dossements, en masquaient lentre. Il ny avait pas sy
mprendre, ctait la retraite des lions signale par le colonel Everest.

Mais en ce moment, contrairement lopinion du chasseur, la caverne semblait dserte. Mokoum, le


fusil arm, se laissa glisser jusquau sol, et rampant sur les genoux, il parvint lentre de la tanire.

Un seul regard, rapidement jet lintrieur, lui montra quelle tait vide.

Cette circonstance, sur laquelle il ne comptait pas, lui fit immdiatement modifier son plan. Ses deux
compagnons, appels par lui, le rejoignirent en un instant.

Sir John, dit le chasseur, notre gibier nest pas rentr au gte, mais il ne peut tarder paratre.
Jimagine que nous ferons bien de nous installer sa place. Mieux vaut tre assigs quassigeants
avec des lurons pareils, surtout quand la place a une arme de secours ses portes. Quen pense
Votre Honneur ?

Je pense comme vous, bushman, rpondit sir John Murray. Je suis sous vos ordres et je vous
obis.

Mokoum, sir John et lindigne pntrrent dans la tanire. Ctait une grotte profonde, seme
dossements et de chairs sanglantes. Aprs avoir reconnu quelle tait absolument vide, les chasseurs
se htrent den barricader lentre au moyen de grosses pierres quils roulrent non sans peine, et
quils accumulrent les unes sur les autres. Les intervalles laisss entre ces pierres furent bouchs
avec des branchages et des broussailles sches dont la portion ravine du dfil tait couverte.

Ce travail ne demanda que quelques minutes, car lentre de la grotte tait relativement troite.
Puis, les chasseurs se portrent derrire leur barricade perce de meurtrires, et ils attendirent.

79

Leur attente ne fut pas de longue dure. Vers cinq heures et quart, un lion et deux lionnes parurent
cent pas de la tanire. Ctaient des animaux de grande taille. Le lion, secouant sa crinire noire et
balayant le sol de sa redoutable queue, portait entre ses dents une antilope tout entire, quil
secouait comme un chat et fait dune souris. Ce lourd gibier ne pesait pas sa gueule puissante, et
sa tte, quoique pesamment charge, remuait avec une aisance parfaite. Les deux lionnes, robe
jaune, laccompagnaient en gambadant.

Sir John, Son Honneur la avou depuis, sentit son cur battre violemment. Son il souvrit
dmesurment, son front se rida, et il ressentit une sorte de peur convulsive laquelle se mlaient
de ltonnement et de langoisse ; mais cela ne dura pas, et il redevint promptement matre de lui.
Quant ses deux compagnons, ils taient aussi calmes que dhabitude.

Cependant, le lion et les deux lionnes avaient senti le danger. la vue de leur tanire barricade, ils
sarrtrent. Moins de soixante pas les en sparaient. Le mle poussa un rugissement rauque, et,
suivi des deux lionnes, il se jeta dans un hallier sur la droite, un peu au-dessous de lendroit o les
chasseurs staient arrts dabord. On voyait distinctement ces redoutables btes travers les
branches, leurs flancs jaunes, leurs oreilles dresses, leurs yeux brillants.

Les perdreaux sont l, murmura sir John loreille du bushman. chacun le sien.

Non, rpondit Mokoum voix basse, la niche nest pas complte, et la dtonation effrayerait les
autres.

Bochjesman, tes-vous sr de votre flche cette distance ?

Oui, Mokoum, rpondit lindigne.

Eh bien, au flanc gauche du mle, et crevez-lui le cur !

Le Bochjesman tendit son arc, et visa avec une grande attention travers les broussailles. La flche
partit en sifflant. Un rugissement clata. Le lion fit un bond et retomba trente pas de la caverne. L,
il resta sans mouvement, et lon put voir ses dents acres qui se dtachaient sur ses babines rouges
de sang.

80

Bien, Bochjesman ! dit le chasseur.

En ce moment, les lionnes, quittant le hallier, se prcipitrent sur le corps du lion. leurs formidables rugissements, deux autres lions, dont un vieux mle griffes jaunes, suivi dune troisime lionne,
apparurent au tournant du dfil. Sous linfluence dune effroyable fureur, leur crinire noire, se
hrissant, les faisait paratre gigantesques. Ils semblaient avoir acquis le double de leur volume
ordinaire. Ils bondissaient en poussant des rugissements dune incroyable intensit.

Aux carabines, maintenant, scria le bushman, et tirons-les au vol, puisquils ne veulent pas se
poser !

Deux dtonations clatrent. Lun des lions, frapp par la balle explosible du bushman, la naissance
des reins, tomba foudroy. Lautre lion, vis par sir John, une patte casse, se prcipita vers la barricade. Les lionnes furieuses lavaient suivi. Ces terribles animaux voulaient forcer lentre de la
caverne, et ne pouvaient manquer de russir si une balle ne les arrtait pas.

Le bushman, sir John et lindigne staient retirs au fond de la tanire. Les fusils avaient t
rapidement rechargs. Un ou deux coups heureux, et les fauves allaient peut-tre tomber inanims,
quand une circonstance imprvue vint rendre terrible la situation des trois chasseurs.

Tout dun coup, une paisse fume remplit la taverne. Une des bourres, tombe au milieu des broussailles sches, les avait enflammes. Bientt une nappe de flammes, dveloppe par le vent, fut
tendue entre les hommes et les animaux. Les lions reculrent. Les chasseurs ne pouvaient plus
demeurer dans leur gte sans sexposer tre touffs en quelques instants.

Ctait une position terrible. Il ny avait pas hsiter.

Au dehors ! au dehors ! scria le bushman qui suffoquait dj.

Aussitt les broussailles furent cartes avec la crosse des fusils, les pierres de la barricade furent
repousses, et les trois chasseurs, demi-touffs, se prcipitrent au dehors au milieu du tourbillon
de fume.

Lindigne et sir John avaient peine eu le temps de se reconnatre que tous deux taient renverss,
lAfricain dun coup de tte, lAnglais dun coup de queue des lionnes encore valides. Lindigne,
frapp en pleine poitrine, resta sans mouvement sur le sol. Sir John crut avoir la jambe casse, et

81

tomba sur les genoux. Mais au moment o lanimal revenait sur lui, une balle du bushman larrta
net, et, rencontrant un os, clata dans son corps.

En ce moment, Michel Zorn, William Emery et les deux Bochjesmen, apparaissant au dtour du
dfil, vinrent fort propos prendre part au combat. Deux lions et une lionne avaient succomb aux
mortelles atteintes des balles et des flches. Mais les survivants, les deux autres lionnes et le mle,
dont la patte avait t brise par le coup de feu de sir John, taient encore redoutables. Cependant,
les rifles rays, manuvrs par une main sre, faisaient en ce moment leur office. Une seconde
lionne tomba, frappe de deux balles la tte et au flanc. Le lion bless et la troisime lionne, faisant
alors un bond prodigieux et passant par-dessus la tte des jeunes gens, disparurent au tournant du
dfil, salus une dernire fois de deux balles et de deux flches.

Un hurrah triomphant fut pouss par sir John. Les lions taient vaincus. Quatre cadavres gisaient sur
le sol.

On sempressa prs de sir John Murray. Avec laide de ses amis, il put se relever. Sa jambe, fort
heureusement, ntait pas casse. Quant lindigne que le coup de tte avait renvers, il revint lui
aprs quelques instants, nayant t qutourdi par cette violente pousse. Une heure plus tard, la
petite troupe avait regagn le taillis o les chevaux taient attachs, sans avoir revu le couple fugitif.

Eh bien, dit alors Mokoum sir John, Votre Honneur est-il satisfait de nos perdreaux dAfrique ?

Enchant, rpondit sir John, en se frottant sa jambe contusionne, enchant ! Mais quelle queue ils
ont, mon digne bushman, quelle queue !

Chapitre XIII
Avec laide du feu.
Cependant, le colonel Everest et ses collgues attendaient au campement, avec une impatience bien
naturelle, le rsultat du combat engag au pied de la montagne. Si les chasseurs russissaient, la
mire lumineuse devait apparatre dans la nuit. On conoit linquitude dans laquelle les savants
passrent toute cette journe. Leurs instruments taient prts. Ils les avaient braqus sur le sommet
du mont, de manire embrasser dans le champ des lunettes une lueur si faible quelle ft ! Mais
cette lueur se montrerait-elle ?

82

Le colonel Everest et Mathieu Strux ne purent goter un instant de repos. Seul, Nicolas Palander,
toujours absorb, oubliait dans ses calculs quun danger quelconque menaait ses collgues. Quon
ne laccuse pas dgosme original ! On pouvait dire de lui ce que lon disait du mathmaticien
Bouvard. Il ne cessera de calculer que lorsquil cessera de vivre. Et mme, peut-tre, Nicolas
Palander ne cessera-t-il de vivre que parce quil cessera de calculer !

Il faut dire, cependant, quau milieu de leurs inquitudes, les deux savants anglais et russes
songrent au moins autant laccomplissement de leurs oprations godsiques quaux dangers
courus par leurs amis. Ces dangers, ils les eussent bravs eux-mmes, noubliant point quils appartenaient la science militante. Mais le rsultat les proccupait. Un obstacle physique, sil ntait
surmont, pouvait arrter dfinitivement leurs travaux, ou du moins les retarder. Lanxit des deux
astronomes, pendant cette interminable journe, se comprendra donc facilement.

Enfin la nuit vint. Le colonel Everest et Mathieu Strux, devant observer chacun pendant une demiheure, se postrent tour tour devant loculaire de la lunette. Au milieu de cette obscurit, ils ne
prononaient pas une parole, et se relayaient avec une exactitude chronomtrique. Ctait qui
apercevrait le premier ce signal si impatiemment attendu.

Les heures scoulrent. Minuit passa. Rien navait encore apparu sur ce sombre piton.

Enfin, deux heures trois quarts, le colonel Everest, se relevant froidement, dit ce simple mot :

Le signal !

Le hasard lavait favoris, au grand dpit de son collgue russe, qui dut constater lui-mme
lapparition du rverbre. Mais Mathieu Strux, se contenant, ne pronona pas un seul mot.

Le relvement fut alors pris avec de mticuleuses prcautions, et, aprs des observations souvent
ritres, langle mesur donna 73 5842 413. On voit que cette mesure tait obtenue jusquaux
millimes de seconde, cest--dire avec une exactitude pour ainsi dire absolue.

Le lendemain, 2 juillet, le camp fut lev ds laube. Le colonel Everest voulait rejoindre ses compagnons le plus tt possible. Il avait hte de savoir si cette conqute de la montagne navait pas t
trop chrement achete. Les chariots se mirent en route sous la conduite du foreloper, et midi,
tous les membres de la commission scientifique taient runis. Pas un deux, on le sait, ne manquait
lappel. Les incidents divers du combat contre les lions furent raconts et les vainqueurs trschaudement flicits.

83

Pendant cette matine, sir John Murray, Michel Zorn et William Emery avaient mesur du haut de la
montagne la distance angulaire dune nouvelle station situe quelques milles dans louest de la
mridienne. Les oprations pouvaient donc continuer sans retard. Les astronomes, ayant galement
pris la hauteur znithale de quelques toiles, calculrent la latitude du piton, do Nicolas Palander
conclut quune seconde portion de larc mridien, quivalente un degr, avait t obtenue par les
dernires mesures trigonomtriques. Ctaient donc, en somme, deux degrs dduits depuis la base
pour une srie de quinze triangles.

Les travaux furent immdiatement poursuivis. Ils saccomplissaient dans des conditions satisfaisantes, et lon devait esprer quaucun obstacle physique ne sopposerait leur entier achvement.
Pendant cinq semaines, le ciel se montra propice aux observations. La contre, un peu accidente, se
prtait ltablissement des mires. Sous la direction du bushman, les campements sorganisaient
rgulirement. Les vivres ne manquaient pas. Les chasseurs de la caravane, sir John en tte, ravitaillaient sans cesse lexpdition. Lhonorable Anglais nen tait plus compter les varits dantilopes
ou les buffles qui tombaient sous ses balles. Tout marchait au mieux. La sant gnrale tait satisfaisante. Leau ne stait pas encore rarfie dans les plis de terrain. Enfin, les discussions entre le
colonel Everest et Mathieu Strux semblaient se modrer, au grand plaisir de leurs compagnons.
Chacun rivalisait de zle, et lon pouvait dj prvoir le succs dfinitif de lentreprise, quand une
difficult locale vint gner momentanment les observations et raviver les rivalits nationales.

Ctait le 11 aot. Depuis la veille, la caravane parcourait un pays bois, dont les forts et les taillis se
succdaient de mille en mille. Ce matin-l, les chariots sarrtrent devant une immense agrgation
de hautes futaies, dont les limites devaient stendre bien au del de lhorizon. Rien de plus imposant
que ces masses de verdure qui formaient comme un rideau de cent pieds tendu au-dessus du sol.
Aucune description ne donnerait une ide exacte de ces beaux arbres qui composaient une fort
africaine. L sentremlaient les essences les plus diverses, le gounda, le mosokoso, le moukomdou, bois recherch pour les constructions navales, les bniers gros troncs dont lcorce
recouvre une chair absolument noire, le bauhinia aux fibres de fer, des buchneras aux fleurs
couleur dorange, de magnifiques roodeblatts, au tronc blanchtre et couronn de feuillage
cramoisi dun effet indescriptible, des gaiacs par milliers dont quelques-uns mesuraient jusqu
quinze pieds de tour. De ce massif profond sortait un murmure, la fois mouvant et grandiose, qui
rappelait le bruit du ressac sur une cte sablonneuse. Ctait le vent qui, passant au travers de cette
puissante ramure, venait expirer sur la lisire de la fort gante.

une question qui lui fut alors pose par le colonel Everest, le chasseur rpondit :

Cest la fort de Rovouma !

Quelle est sa largeur de lest louest ?

84

Quarante-cinq milles.

Et sa profondeur du sud au nord ?

Dix milles environ.

Et comment passerons-nous au travers de cette masse paisse darbres ?

Nous ne passerons pas au travers, rpondit Mokoum. Il ny a pas de sentier praticable. Nous
navons quune ressource : tourner la fort soit par lest, soit par louest.

Les chefs de lexpdition, quand ils eurent entendu les rponses si prcises du bushman, se trouvrent fort embarrasss. On ne pouvait videmment disposer des points de mire dans cette fort qui
occupait un terrain absolument plane. Quant la tourner, cest--dire scarter de vingt vingtcinq milles dun ct ou de lautre de la mridienne, ctait singulirement accrotre les travaux de la
triangulation, et ajouter peut-tre une dizaine de triangles auxiliaires la srie trigonomtrique.

Une difficult relle, un obstacle naturel surgissait donc. La question tait importante et difficile
rsoudre. Ds que le campement eut t tabli lombre de magnifiques bouquets darbres distants
dun demi-mille de la lisire mme de la fort, les astronomes furent convoqus en conseil, dans le
but de prendre une dcision. La question de trianguler travers limmense massif darbres fut aussitt carte. Il tait vident quon ne pouvait oprer dans de pareilles conditions. Restait donc la
proposition de tourner lobstacle, soit par la gauche, soit par la droite, lcart tant peu prs le
mme de chaque ct, puisque la mridienne attaquait la fort par son milieu.

Les membres de la commission anglo-russe conclurent donc ce que linfranchissable barrire ft


tourne. Que ce ft par lest ou par louest, peu importait. Or, il arriva prcisment que sur cette
question futile, une discussion violente sleva entre le colonel Everest et Mathieu Strux. Les deux
rivaux, qui staient contenus depuis quelque temps, retrouvrent l toute leur ancienne animosit,
qui passa seulement de ltat latent ltat sensible, et finit par dgnrer en une altercation grave.
En vain, leurs collgues tentrent de sinterposer. Les deux chefs ne voulurent rien entendre. Lun,
lAnglais, tenait pour la droite, direction qui rapprochait lexpdition de la route suivie par David
Livingstone, lors de son premier voyage aux chutes de Zambse, et ctait au moins une raison, car ce
pays, plus connu et plus frquent, pouvait offrir certains avantages. Quant au Russe, il opinait pour
la gauche, mais videmment pour contrecarrer lopinion du colonel. Si le colonel et opt pour la
gauche, il aurait tenu pour la droite.

85

La querelle alla fort loin, et lon pouvait prvoir le moment o une scission se produirait entre les
membres de la commission.

Michel Zorn et William Emery, sir John Murray et Nicolas Palander ny pouvant rien, quittrent la
confrence, et laissrent les deux chefs aux prises. Tel tait leur enttement que lon devait tout
craindre, mme que les travaux, interrompus en ce point, se continuassent par deux sries de triangles obliques.

La journe se passa sans amener aucun rapprochement entre les deux opinions opposes.

Le lendemain, 12 aot, sir John, prvoyant que les entts ne saccorderaient pas encore, alla trouver
le bushman, et lui proposa de battre les environs. Pendant ce temps, les deux astronomes arriveraient peut-tre sentendre. En tout cas, un morceau de venaison frache ne serait pas ddaigner.

Mokoum, toujours prt, siffla son chien Top, et les deux chasseurs, battant le taillis, fouillant la lisire
du bois, saventurrent, moiti causant, moiti qutant, quelques milles du campement.

Tout naturellement, la conversation roula sur lincident qui empchait la continuation des travaux
godsiques.

Jimagine, dit le bushman, que nous voil camps pour quelque temps sur la lisire de la fort de
Rovouma. Nos deux chefs ne sont point prs de cder lun lautre. Que votre Honneur me permette
cette comparaison, mais lun tire droite et lautre gauche, comme des bufs qui ne sentendent
pas, et de cette faon, la machine ne peut marcher.

Cest une circonstance fcheuse, rpondit sir John Murray, et je crains bien que cet enttement
namne une sparation complte. Ntaient les intrts de la science, cette rivalit dastronomes
me laisserait assez indiffrent, brave Mokoum. Les giboyeuses contres de lAfrique ont de quoi me
distraire, et jusquau moment o les deux rivaux seront tombs daccord, je courrai la campagne,
mon fusil la main.

Mais, cette fois, votre Honneur pense-t-il quils saccordent sur ce point ? Pour mon compte, je ne
lespre pas, et comme je vous le disais, notre halte peut se prolonger indfiniment.

86

Je le crains, Mokoum, rpondit sir John. Nos deux chefs se disputent sur une question malheureusement futile, et quon ne peut rsoudre scientifiquement. Ils ont tous les deux raison et tous les
deux tort. Le colonel Everest a catgoriquement dclar quil ne cderait pas. Mathieu Strux a jur
quil rsisterait aux prtentions du colonel, et ces deux savants, qui se seraient sans doute rendus
devant un argument scientifique, ne consentiront jamais faire quelque concession sur une pure
question damour-propre. Il est vraiment regrettable, dans lintrt de nos travaux, que cette fort
soit coupe par le parcours de la mridienne !

Au diable les forts ! rpliqua le bushman, quand il sagit doprations pareilles ! Mais aussi, quelle
ide ont-ils, ces savants, de mesurer la longueur ou largeur de la terre ? En seront-ils plus avancs
quand ils lauront calcule ainsi par pieds et par pouces ? Pour mon compte, votre Honneur, jaime
mieux ignorer toutes ces choses ! Jaime mieux croire immense, infini, ce globe que jhabite, et
jestime que cest le rapetisser que den connatre les dimensions exactes ! Non, sir John, je vivrais
cent ans, que je nadmettrai jamais lutilit de vos oprations !

Sir John ne put sempcher de sourire. Souvent cette thse avait t dbattue entre le chasseur et
lui, et cet ignorant enfant de la nature, ce libre coureur des bois et des plaines, cet intrpide traqueur
de btes fauves, ne pouvait videmment comprendre lintrt scientifique attach une triangulation. Quelquefois, sir John lavait press cet gard, mais le bushman lui rpondait par des arguments empreints dune vritable philosophie naturelle, quil prsentait avec une sorte dloquence
sauvage, et dont lui, moiti savant, moiti chasseur, il apprciait tout le charme.

En causant ainsi, sir John et Mokoum poursuivaient le petit gibier de la plaine, des livres de roches,
des giosciures, une espce nouvelle de rongeurs, reconnue par Ogilly sous le nom de graphycerus elegans, quelques pluviers au cri aigu, et des compagnies de perdrix dont le plumage est
brun, jaune et noir. Mais on peut dire que sir John faisait seul les frais de cette chasse. Le bushman
tirait peu. Il semblait proccup de cette rivalit des deux astronomes, qui devait ncessairement
compromettre le succs de lexpdition. Lincident de la fort le tracassait certainement plus quil
ne tracassait sir John lui-mme. Le gibier, si vari quil ft, ne provoquait de sa part quune vague
attention. Grave indice chez un tel chasseur.

En effet, une ide, fort indcise dabord, travaillait lesprit du bushman, et peu peu, cette ide prit
une forme plus nette dans son cerveau. Sir John lentendait se parler lui-mme, sinterroger, se
rpondre. Il le voyait, le fusil au repos, inattentif toutes les avances du gibier de plume ou de poil,
rester immobile, et tout aussi absorb que let t Nicolas Palander lui-mme la recherche dune
erreur de logarithme. Mais sir John respecta cette disposition desprit et ne voulut point arracher son
compagnon une proccupation si grave.

Deux ou trois fois, pendant cette journe, Mokoum sapprocha de sir John, et lui dit :

87

Ainsi, votre Honneur pense que le colonel Everest et Mathieu Strux ne parviendront pas se mettre daccord ?

cette question, sir John rpondait invariablement que laccord lui paraissait difficile, et quune
scission entre les Anglais et les Russes tait craindre.

Une dernire fois, vers le soir, quelques milles en avant du campement, Mokoum posa la mme
question et reut la mme rponse. Mais alors il ajouta :

Eh bien, que votre Honneur se tranquillise, jai trouv le moyen de donner raison la fois nos
deux savants !

Vraiment, mon digne chasseur ? rpondit sir John assez surpris.

Oui ! je le rpte, sir John. Avant demain, le colonel Everest et monsieur Strux nauront plus aucun
sujet de se disputer, si le vent est favorable.

Que voulez-vous dire, Mokoum ?

Je mentends, sir John.

Eh bien, faites cela, Mokoum ! Vous aurez bien mrit de lEurope savante, et votre nom sera
consign aux annales de la science !

Cest beaucoup dhonneur pour moi, sir John, rpondit le bushman, et sans doute, ruminant son
projet, il najouta plus un mot.

Sir John respecta ce mutisme et ne demanda aucune explication au bushman. Mais vritablement, il
ne pouvait deviner par quel moyen son compagnon prtendait accorder les deux entts qui compromettaient si ridiculement le succs de lentreprise.

Les chasseurs rentrrent au campement vers cinq heures du soir. La question navait pas fait un pas,
et mme la situation respective du Russe et de lAnglais stait envenime. Lintervention, souvent
rpte, de Michel Zorn et de William Emery navait amen aucun rsultat. Des interpellations per-

88

sonnelles, changes plusieurs reprises entre les deux rivaux, des insinuations regrettables, formules de part et dautre, rendaient maintenant tout rapprochement impossible. On pouvait mme
craindre que la querelle, ainsi monte de ton, nallt jusqu une provocation. Lavenir de la triangulation tait donc jusqu un certain point compromis, moins que chacun de ces savants ne la continut isolment et pour son propre compte. Mais dans ce cas, une sparation immdiate sen fut
suivie, et cette perspective attristait surtout les deux jeunes gens, si habitus lun lautre, si intimement lis par une sympathie rciproque.

Sir John comprit ce qui se passait en eux. Il devina bien la cause de leur tristesse. Peut-tre et-il pu
les rassurer en leur rapportant les paroles du bushman ; mais, quelque confiance quil et en ce
dernier, il ne voulait pas causer une fausse joie ses jeunes amis, et il rsolut dattendre jusquau
lendemain laccomplissement des promesses du chasseur.

Celui-ci, pendant la soire, ne changea rien ses occupations habituelles. Il organisa la garde du
campement ainsi quil avait lhabitude de le faire. Il surveilla la disposition des chariots, et prit toutes
les mesures ncessaires pour assurer la scurit de la caravane.

Sir John dut croire que le chasseur avait oubli sa promesse. Avant daller prendre quelque repos, il
voulut au moins tter le colonel Everest sur le compte de lastronome russe. Le colonel se montra
inbranlable, entier dans ses droits, ajoutant quau cas o Mathieu Strux ne se rendrait pas, les
Anglais et les Russes se spareraient, attendu quil est des choses que lon ne peut supporter,
mme de la part dun collgue .

L dessus, sir John Murray, trs-inquiet, alla se coucher, et, trs-fatigu de sa journe de chasse, il ne
tarda pas sendormir.

Vers onze heures du soir, il fut subitement rveill. Une agitation insolite stait empare des indignes. Ils allaient et venaient au milieu du camp.

Sir John se leva aussitt, et trouva tous ses compagnons sur pied.

La fort tait en feu.

Quel spectacle ! Dans cette nuit obscure, sur le fond noir du ciel, le rideau de flammes semblait
slever jusquau znith. En un instant, lincendie stait dvelopp sur une largeur de plusieurs
milles.

89

Sir John Murray regarda Mokoum, qui se tenait prs de lui, immobile. Mais Mokoum ne rpondit pas
son regard. Sir John avait compris. Le feu allait frayer un chemin aux savants travers cette fort
plusieurs fois sculaire.

Le vent, soufflant du sud, favorisait les projets du bushman. Lair se prcipitant comme sil ft sorti
des flancs dun ventilateur, activait lincendie et saturait doxygne ce brasier ardent. Il avivait les
flammes, il arrachait des brandons, des branches ignescentes, des charbons incandescents, et il les
portait au loin, dans les taillis pais qui devenaient aussitt de nouveaux centres dembrasement. Le
thtre du feu slargissait et se creusait de plus en plus. Une chaleur intense se dveloppait jusquau
campement. Le bois mort, entass sous les sombres ramures, ptillait. Au milieu des nappes de
flammes, quelques clats plus vifs produisaient soudain des panouissements de lumire. Ctaient
les arbres rsineux qui sallumaient comme des torches. De l, de vritables arquebusades, des
ptillements, des crpitations distinctes, suivant la nature des essences forestires, puis des dtonations produites par de vieux troncs de bois de fer qui clataient comme des bombes. Le ciel refltait
cet embrasement gigantesque. Les nuages, dun rouge ardent, semblaient prendre feu comme si
lincendie se ft propag jusque dans les hauteurs du firmament. Des gerbes dtincelles constellaient la vote noire au milieu des tourbillons dune paisse fume.

Puis, des hurlements, des ricanements, des beuglements danimaux, se firent entendre sur tous les
cts de la fort incendie. Des ombres passaient, des troupes effares, filant en toute direction, de
grands spectres sombres que leurs rugissements formidables trahissaient dans la bande des fuyards.
Une insurmontable pouvante entranait ces hynes, ces buffles, ces lions, ces lphants, jusquaux
dernires limites du sombre horizon.

Lincendie dura toute la nuit, et le jour suivant, et lautre nuit encore. Et quand reparut le matin du
14 aot, un vaste espace, dvor par le feu, rendait la fort praticable sur une largeur de plusieurs
milles. La voie tait fraye la mridienne, et cette fois, lavenir de la triangulation venait dtre
sauv par lacte audacieux du chasseur Mokoum.

Chapitre XIV
Une dclaration de guerre.
Le travail fut repris le jour mme. Tout prtexte de discussion avait disparu. Le colonel Everest et
Mathieu Strux ne se pardonnrent pas, mais ils reprirent ensemble le cours des oprations godsiques.

Sur la gauche de cette large troue, pratique par lincendie, slevait un monticule trs-visible, une
distance de cinq milles environ. Son point culminant pouvait tre pris pour mire et servir de sommet

90

au nouveau triangle. Langle quil faisait avec la dernire station fut donc mesur, et, le lendemain,
toute la caravane se porta en avant travers la fort incendie.

Ctait une route macadamise de charbons. Le sol tait encore brlant ; des souches fumaient et
l, et il slevait une bue chaude tout imprgne de vapeurs. En maint endroit, des cadavres carboniss, appartenant des animaux surpris dans leur retraite, et que la fuite navait pu soustraire aux
fureurs du feu. Des fumes noires, qui tourbillonnaient de certaines places, indiquaient encore
lexistence de foyers partiels. On pouvait mme croire que lincendie ntait pas teint, et que sous
laction du vent, reprenant bientt avec une nouvelle force, il achverait de dvorer la fort tout
entire.

Cest pourquoi la commission scientifique pressa sa marche en avant. La caravane, prise dans un
cercle de feu, et t perdue. Elle avait hte de traverser ce thtre de lincendie dont les derniers
plans latraux brlaient encore. Mokoum excita donc le zle des conducteurs de chariots, et, vers le
milieu de la journe, un campement tait tabli au pied du monticule dj relev au cercle rptiteur.

La masse rocheuse qui terminait cette extumescence du sol semblait avoir t dispose par la main
de lhomme. Ctait comme un dolmen, un assemblage de pierres druidiques, quun archologue et
t fort surpris de rencontrer en cet endroit. Un norme grs conique dominait tout lensemble, et
terminait ce monument primitif qui devait tre un autel africain.

Les deux jeunes astronomes et sir John Murray voulurent visiter cette bizarre construction. Par une
des pentes du monticule, ils slevrent jusquau plateau suprieur. Le bushman les accompagnait.

Les visiteurs ntaient plus qu vingt pas du dolmen, quand un homme, jusqualors abrit derrire
lune des pierres de la base, apparut un instant ; puis, descendant le monticule et roulant pour ainsi
dire sur lui-mme, il se droba rapidement sous un pais taillis que le feu avait respect.

Le bushman ne vit cet homme quun instant, mais cet instant lui suffit le reconnatre.

Un Makololo ! scria-t-il, et il se prcipita sur les traces du fugitif.

Sir John Murray, entran par ses instincts, suivit son ami le chasseur. Tous les deux battirent le bois
sans apercevoir lindigne. Celui-ci avait gagn la fort dont il connaissait les moindres sentiers, et le
plus habile dpisteur naurait pu le rejoindre.

91

Le colonel Everest, ds quil fut instruit de lincident, manda le bushman et linterrogea ce sujet.
Quel tait cet indigne ? que faisait-il en cet endroit ? Pourquoi, lui, stait-il jet sur les traces du
fugitif ?

Cest un Makololo, colonel, rpondit Mokoum, un indigne des tribus du nord qui hantent les
affluents du Zambse. Cest un ennemi, non-seulement de nos Bochjesmen, mais un pillard redout
de tout voyageur qui se hasarde dans le centre de lAfrique australe. Cet homme nous piait, et nous
aurons peut-tre lieu de regretter de navoir pu nous emparer de sa personne.

Mais, bushman, reprit le colonel Everest, quavons-nous redouter dune bande de ces voleurs ?
Ne sommes-nous pas en nombre suffisant pour rsister ?

En ce moment, oui, rpliqua le bushman, mais ces tribus pillardes se rencontrent plus
frquemment dans le nord, et l, il est difficile de leur chapper. Si ce Makololo est un espion, ce
qui ne me semble pas douteux, il ne manquera pas de jeter quelques centaines de pillards sur notre
route, et quand ils y seront, colonel, je ne donnerai pas un farthing de tous vos triangles !

Le colonel Everest fut trs-contrari de cette rencontre. Il savait que le bushman ntait point
homme exagrer le danger, et quil fallait tenir compte de ses observations. Les intentions de
lindigne ne pouvaient tre que suspectes. Son apparition subite, sa fuite immdiate dmontraient
quil venait dtre pris en flagrant dlit despionnage. Il paraissait donc impossible que la prsence de
la commission anglo-russe ne ft pas promptement dnonce aux tribus du nord. En tout cas, le mal
tait alors sans remde. On rsolut seulement dclairer avec plus de svrit la marche de la caravane, et les travaux de la triangulation furent continus.

Au 17 aot, un troisime degr de la mridienne avait t obtenu. De bonnes observations de latitude dterminrent exactement le point atteint. Les astronomes avaient alors mesur trois degrs de
larc, qui avaient ncessit la formation de vingt-deux triangles depuis le point extrme de la base
australe.

Vrification faite de la carte, on reconnut que la bourgade de Kolobeng ntait situe qu une centaine de milles dans le nord-est de la mridienne. Les astronomes, runis en conseil, rsolurent
daller prendre quelques jours de repos en ce village, dans lequel ils pourraient sans doute recueillir
quelques nouvelles dEurope. Depuis prs de six mois, ils avaient quitt les bords de la rivire
dOrange, et, perdus dans ces solitudes de lAfrique australe, ils taient sans communication avec le
monde civilis. Kolobeng, bourgade assez importante, station principale de missionnaires, ils parviendraient peut-tre renouer le lien civil bris entre lEurope et eux. En cet endroit, la caravane se
referait aussi de ses fatigues, et les approvisionnements pourraient tre en partie renouvels.

92

Linbranlable pierre qui avait servi de mire lors de la dernire observation fut prise comme point
darrt de cette premire partie du travail godsique. ce jalon fixe devaient recommencer les
observations subsquentes. Sa situation en latitude fut rigoureusement dtermine. Le colonel
Everest, assur de ce repre, donna le signal du dpart, et toute la caravane se dirigea vers Kolobeng.

Les Europens arrivrent cette bourgade le 22 aot, aprs un voyage dpourvu de tout incident.
Kolobeng nest quun amas de cases indignes, domin par ltablissement des missionnaires. Ce
village, galement nomm Litoubarouba sur certaines cartes, sappelait autrefois Lepelol. Cest l
que le docteur David Livingstone sinstalla pendant plusieurs mois, en lanne 1843, et quil se familiarisa avec les habitudes de ces Bchuanas, plus spcialement dsigns sous le nom de Bakouins dans
cette partie de lAfrique australe.

Les missionnaires reurent trs-hospitalirement les membres de la commission scientifique. Ils


mirent leur disposition toutes les ressources du pays. L se voyait encore la maison de Livingstone,
telle quelle tait lorsque le chasseur Baldving la visita, cest--dire ruine et saccage : car les Bors
ne la respectrent pas dans leur incursion de 1852.

Les astronomes, ds quils eurent t installs dans la maison des rvrends, senquirent des
nouvelles dEurope. Le pre principal ne put satisfaire leur curiosit. Aucun courrier, depuis six mois,
ntait parvenu la mission. Mais sous peu de jours, on attendait un indigne, porteur de journaux et
de dpches, dont la prsence avait t signale depuis quelque temps sur les rives du haut Zambse. Dans son opinion, larrive de ce courrier ne pouvait tre retarde de plus dune semaine.
Ctait prcisment le laps de temps que les astronomes voulaient consacrer au repos, et, cette
semaine, ils la passrent tous dans un complet farniente, dont Nicolas Palander profita pour
revoir tous ses calculs.

Quant au farouche Mathieu Strux, il frquenta peu ses collgues anglais et se tint lcart. William
Emery et Michel Zorn employrent utilement leur temps en promenades aux environs de Kolobeng.
La plus franche amiti les liait lun lautre, ces deux jeunes gens, et ils ne croyaient pas quaucun
vnement pt jamais briser cette intimit, fonde sur ltroite sympathie de lesprit et du cur.

Le 30 aot, le messager, si impatiemment attendu, arriva. Ctait un indigne de Kilmiane, ville situe
sur lune des embouchures du Zambse. Un navire marchand, de lle Maurice, faisant le commerce
de la gomme et de livoire, avait atterri sur cette partie de la cte orientale dans les premiers jours de
juillet, et dpos les dpches dont il tait porteur pour les missionnaires de Kolobeng. Ces dpches
avaient donc plus de deux mois de date, car le messager indigne navait pas employ moins de
quatre semaines remonter le cours du Zambse.

93

Ce jour-l, un incident se produisit qui doit tre racont avec dtails, car ses consquences menacrent gravement lavenir de lexpdition scientifique.

Le pre principal de la Mission, aussitt larrive du messager, remit au colonel Everest une liasse de
journaux europens. La plupart de ces numros provenaient de la collection du Times, du Daily-News
et du Journal des Dbats. Les nouvelles quils contenaient avaient, dans la circonstance, une importance toute spciale, comme on en pourra juger.

Les membres de la commission taient runis dans la principale salle de la Mission. Le colonel Everest, aprs avoir dtach la liasse de journaux, prit un numro du Daily-News du 13 mai 1854, afin
den faire la lecture ses collgues.

Mais peine eut-il lu le titre du premier article de ce journal, que sa physionomie changea soudain,
son front se plissa, et le numro du journal trembla dans sa main. Aprs quelques instants, le colonel
Everest parvint se matriser, et il reprit son calme habituel.

Sir John Murray se leva alors, et sadressant au colonel Everest :

Que vous a donc appris ce journal ? lui demanda-t-il.

Des nouvelles graves, messieurs, rpondit le colonel Everest, des nouvelles trs-graves, que je vais
vous communiquer !

Le colonel tenait toujours dans sa main le numro du Daily-News. Ses collgues, le regard fix sur lui,
ne pouvaient se mprendre son attitude. Ils attendaient impatiemment quil prt la parole.

Le colonel se leva. Au grand tonnement de tous, et principalement de celui qui tait lobjet de cette
dmarche, il savana vers Mathieu Strux, et lui dit :

Avant de communiquer les nouvelles contenues dans ce journal, monsieur, je dsirerais vous faire
une observation.

Je suis prt vous entendre, rpondit lastronome russe.

94

Le colonel Everest, dun ton grave, lui dit alors :

Jusquici, monsieur Strux, des rivalits plus personnelles que scientifiques nous ont spars, et ont
rendu difficile notre collaboration luvre que nous avons entreprise dans un intrt commun. Je
crois quil faut attribuer cet tat de choses uniquement cette circonstance que nous tions placs
tous les deux la tte de cette expdition. Cette situation crait entre nous un antagonisme incessant. toute entreprise, quelle quelle soit, il ne faut quun chef. Nest-ce pas votre avis ?

Mathieu Strux inclina la tte en signe dassentiment.

Monsieur Strux, reprit le colonel, par suite de circonstances nouvelles, cette situation, pnible pour
tous deux, va changer. Mais auparavant, permettez-moi de vous dire, monsieur, jai pour vous une
estime profonde, lestime que mrite la place que vous occupez dans le monde savant. Je vous prie
donc de croire mes regrets de tout ce qui sest pass entre nous.

Ces paroles furent prononces par le colonel Everest avec une grande dignit, et mme avec une
fiert singulire. On ne sentait aucun abaissement dans ces excuses volontaires, noblement exprimes.

Ni Mathieu Strux, ni ses collgues, ne savaient o voulait en venir le colonel Everest. Ils ne pouvaient
deviner le mobile qui le faisait agir. Peut-tre mme, lastronome russe, nayant pas, pour se prononcer ainsi, les mmes raisons que son collgue, tait-il moins dispos oublier son ressentiment
personnel. Cependant, il surmonta son antipathie, et il rpondit en ces termes :

Colonel, je pense comme vous que nos rivalits dont je ne veux point rechercher lorigine, ne
doivent, en aucun cas, nuire luvre scientifique dont nous sommes chargs. Jprouve galement
pour vous lestime que mritent vos talents, et, autant quil dpendra de moi, je ferai en sorte qu
lavenir ma personnalit sefface dans nos relations. Mais vous avez parl dun changement que les
circonstances vont apporter notre situation respective. Je ne comprends pas

Vous allez comprendre, monsieur Strux, rpondit le colonel Everest dun ton qui ntait pas exempt
dune certaine tristesse. Mais auparavant, donnez-moi votre main.

La voici, rpondit Mathieu Strux, non sans avoir laiss voir une lgre hsitation.

Les deux astronomes se donnrent la main, et najoutrent pas une parole.

95

Enfin ! scria sir John Murray, vous voil donc amis !

Non, sir John ! rpondit le colonel Everest, abandonnant la main de lastronome russe, nous
sommes dsormais ennemis ! ennemis spars par un abme ! ennemis qui ne doivent plus se rencontrer, mme sur le terrain de la science !

Puis, se retournant vers ses collgues :

Messieurs, ajouta-t-il, la guerre est dclare entre lAngleterre et la Russie. Voici les journaux
anglais, russes et franais qui rapportent cette dclaration !

En effet, ce moment, la guerre de 1854 tait commence. Les Anglais, unis aux Franais et aux
Turcs, luttaient devant Sbastopol. La question dOrient se traitait coups de canon dans la mer
Noire.

Les dernires paroles du colonel Everest produisirent leffet dun coup de foudre. Limpression fut
violente chez ces Anglais et ces Russes qui possdent un degr rare le sentiment de la nationalit.
Ils staient levs subitement. Ces seuls mots : La guerre est dclare ! avaient suffi. Ce ntaient
plus des compagnons, des collgues, des savants unis pour laccomplissement dune uvre scientifique, ctaient des ennemis qui dj se mesuraient du regard, tant ces duels de nation nation ont
dinfluence sur le cur des hommes !

Un mouvement instinctif avait loign ces Europens les uns des autres. Nicolas Palander lui-mme
subissait linfluence commune. Seuls, peut-tre, William Emery et Michel Zorn se regardaient encore
avec plus de tristesse que danimosit, et regrettaient de navoir pu se donner une dernire poigne
de main avant la communication du colonel Everest !

Aucune parole ne fut prononce. Aprs avoir chang un salut, les Russes et les Anglais se retirrent.

Cette situation nouvelle, cette sparation des deux partis, allait rendre plus difficile la continuation
des travaux godsiques, mais non les interrompre. Chacun, dans lintrt de son pays, voulut poursuivre lopration commence. Toutefois, les mesures devaient porter maintenant sur deux mridiennes diffrentes. Dans une entrevue qui eut lieu entre Mathieu Strux et le colonel Everest, ces
dtails furent rgls. Le sort dcida que les Russes continueraient oprer sur la mridienne dj
parcourue. Quant aux Anglais, tenant pour acquis le travail fait en commun, ils devaient choisir
soixante ou quatre-vingt milles dans louest un autre arc quils rattacheraient au premier par une

96

srie de triangles auxiliaires ; puis, ils poursuivraient leur triangulation dans ces conditions, et ils la
continueraient jusquau vingtime parallle.

Toutes ces questions furent rsolues entre les deux savants, et il faut le dire, sans provoquer aucun
clat. Leur rivalit personnelle seffaait devant la grande rivalit nationale. Mathieu Strux et le
colonel Everest nchangrent pas un mot malsonnant et se tinrent dans les plus strictes limites des
convenances.

Quant la caravane, il fut dcid quelle se partagerait en deux troupes, chaque troupe devant
conserver son matriel. Mais le sort attribua aux Russes la possession de la chaloupe vapeur, qui,
videmment, ne pouvait se diviser.

Le bushman, trs-attach aux Anglais et particulirement sir John, conserva la direction de la caravane anglaise. Le foreloper, homme galement fort entendu, fut plac la tte de la caravane russe.
Chaque parti garda ses instruments, ainsi que lun des registres tenus en double, sur lesquels les
rsultats chiffrs des oprations avaient t consigns jusqualors.

Le 31 aot, les membres de lancienne commission internationale se sparrent. Les Anglais prirent
les devants, afin de rattacher la dernire station leur nouvelle mridienne. Ils quittrent donc
Kolobeng huit heures du matin, aprs avoir remerci les Pres de la Mission de lhospitalit quils
avaient trouve dans leur tablissement.

Et si, quelques instants avant le dpart des Anglais, lun de ces missionnaires ft entr dans la chambre de Michel Zorn, il et vu William Emery serrant la main son ami dautrefois, maintenant son
ennemi, de par la volont de Leurs Majests la reine et le tzar !

Chapitre XV
Un degr de plus.
La sparation tait accomplie. Les astronomes, poursuivant le travail godsique, allaient tre plus
surchargs, mais lopration en elle-mme ne devait pas en souffrir. La mme prcision, la mme
rigueur, seraient apportes dans la mesure de la nouvelle mridienne, les vrifications seraient faites
avec autant de soin. Seulement, les trois savants anglais, se partageant la besogne, iraient moins vite
en avant, et au prix de plus de fatigues. Mais ils ntaient pas gens spargner. Ce que les Russes
allaient accomplir de leur ct, ils voulaient laccomplir sur larc du nouveau mridien. Lamourpropre national devait, au besoin, les soutenir dans cette tche longue et pnible. Trois oprateurs se
trouvaient maintenant dans la ncessit de faire louvrage de six. De l, ncessit de consacrer

97

lentreprise toutes les penses, et tous les instants. Ncessit pour William Emery de moins
sabandonner ses rveries, et sir John Murray de ne plus autant tudier, le fusil la main, la faune
de lAfrique australe.

Un nouveau programme, attribuant chacun des trois astronomes une part du travail, fut immdiatement arrt. Sir John Murray et le colonel se chargrent des observations znithales et godsiques. William Emery remplaa Nicolas Palander dans lemploi de calculateur. Il va sans dire que
le choix des stations, la disposition des mires taient dcids en commun, et quil ny avait plus
craindre quun dissentiment quelconque slevt entre ces trois savants. Le brave Mokoum restait,
comme devant, le chasseur et le guide de la caravane. Les six matelots anglais qui formaient la moiti
de lquipage de Queen and Tzar avaient naturellement suivi leurs chefs, et si la chaloupe vapeur
tait reste la disposition des Russes, le canot de caoutchouc, trs-suffisant pour franchir les simples cours deau, faisait partie du matriel anglais. Quant aux chariots, le partage stait opr,
suivant la nature des approvisionnements quils portaient. Le ravitaillement des deux caravanes, et
mme leur confort se trouvaient donc assurs. Quant aux indignes formant le dtachement dirig
par le bushman, ils staient spars en deux troupes de nombre gal, non sans avoir montr, par
leur attitude, que cette sparation leur dplaisait. Peut-tre avaient-ils raison, au point de vue de la
scurit gnrale. Ces Bochjesmen se voyaient entrans loin des rgions qui leur taient familires,
loin des pturages et des cours deau quils avaient lhabitude de frquenter, vers une contre septentrionale sillonne de tribus errantes, malheureusement hostiles aux Africains du Sud, et, dans ces
conditions, il leur convenait peu de diviser leurs forces. Mais enfin, le bushman et le foreloper aidant,
ils avaient consenti au fractionnement de la caravane en deux dtachements, qui, dailleurs, et ce
fut la raison dont ils se montrrent le plus touchs, devaient oprer une distance relativement
rapproche lun de lautre et dans la mme rgion.

En quittant Kolobeng, le 31 aot, la troupe du colonel Everest se dirigea vers ce dolmen qui avait
servi de point de mire aux dernires observations. Elle rentra donc dans la fort incendie, et elle
arriva au monticule. Les oprations furent reprises le 2 septembre. Un grand triangle, dont le sommet alla sappuyer sur la gauche un pylne dress sur une extumescence du sol, permit aux observateurs de se porter immdiatement de dix ou douze milles dans louest de lancienne mridienne.

Six jours plus tard, le 8 septembre, la srie des triangles auxiliaires se trouvait acheve, et le colonel
Everest, daccord avec ses collgues, et vrification faite des cartes, choisissait le nouvel arc du
mridien que des mesures ultrieures devaient calculer jusqu la hauteur du vingtime parallle
sud. Ce mridien se trouvait situ un degr dans louest du premier. Ctait le vingt-troisime
compt lest du mridien de Greenwich. Les Anglais ne devaient donc pas oprer plus de soixante
milles des Russes, mais cette distance tait suffisante pour que leurs triangles ne vinssent pas se
croiser. Dans ces conditions, il tait improbable que les deux partis se rencontrassent dans les
mesures trigonomtriques, et improbable par consquent, que le choix dune mire devnt le motif
dune discussion ou peut-tre dune collision regrettable.

98

Le pays que parcoururent pendant tout le mois de septembre les observateurs anglais, tait fertile et
accident, peu peupl cependant. Il favorisait la marche en avant de la caravane. Le ciel tait trsbeau, trs-clair, sans brouillard et sans nuages. Les observations saccomplissaient facilement. Peu de
forts importantes, des taillis largement espacs, de vastes prairies, domines et l par quelques
ressauts du sol qui se prtaient ltablissement des mires, soit de nuit, soit de jour, et au bon fonctionnement des instruments. Ctait, en mme temps, une rgion admirablement pourvue de toutes
les productions de la nature. La plupart des fleurs attiraient par leurs vifs parfums des essaims de
scarabes, et plus particulirement une sorte dabeilles, peu diffrentes des abeilles europennes,
qui dposaient dans les fentes des rocs ou les fissures des troncs un miel blanc, trs-liquide et dun
got dlicieux. Quelques grands animaux se hasardaient parfois la nuit aux environs des campements. Ctaient des girafes, diverses varits dantilopes, quelques fauves, hynes ou rhinocros,
des lphants aussi. Mais sir John ne voulait plus se laisser distraire. Sa main maniait la lunette de
lastronome, et non plus le rifle du chasseur.

Dans ces circonstances, Mokoum et quelques indignes remplissaient loffice de pourvoyeurs, mais
on peut croire que la dtonation de leurs armes faisait battre le pouls de son Honneur. Sous les
coups du bushman tombrent deux ou trois grands buffles des prairies, ces Bokolokolos des Btjuanas, qui mesurent quatre mtres du museau la queue, et deux mtres du sabot lpaule. Leur
peau noire prsentait des reflets bleutres. Ctaient de formidables animaux membres courts et
vigoureux, tte petite, aux yeux sauvages et dont le front farouche se couronnait dpaisses cornes
noires. Excellent surcrot de venaison frache, qui variait lordinaire de la caravane.

Les indignes prparrent cette viande de manire la conserver presque indfiniment, la mode
pemmicane, qui est si utilement employe par les Indiens du nord. Les Europens suivirent avec
intrt cette opration culinaire, laquelle ils montrrent dabord quelque rpugnance. La viande de
buffle, aprs avoir t dcoupe en tranches minces et sches au soleil, fut serre dans une peau
tanne, puis frappe coups de flaux qui la rduisirent en fragments presque impalpables. Ce
ntait plus alors quune poudre de viande, de la chair pulvrise. Cette poussire, enferme dans
des sacs de peau et trs-tasse, fut ensuite humecte de la graisse bouillante qui avait t recueillie
sur lanimal lui-mme. cette graisse, un peu suiffeuse, il faut lavouer, les cuisiniers africains
ajoutrent de la moelle fine, et quelques baies darbustes dont le principe saccharin devait, il semble,
jurer avec les lments azots de la viande. Puis, cet ensemble fut mlang, tritur, battu de manire
fournir par le refroidissement un tourteau dont la duret galait celle de la pierre.

La prparation tait alors termine. Mokoum pria les astronomes de goter ce mlange. Les Europens cdrent aux instances du chasseur qui tenait son pemmican comme un mets national.
Les premires bouches parurent dsagrables aux Anglais ; mais habitus bientt au got de ce
pudding africain, ils ne tardrent pas sen montrer trs-friands. Ctait, en effet, une rconfortante
nourriture, trs-approprie aux besoins dune caravane lance dans un pays inconnu et laquelle les
vivres frais pouvaient manquer ; substance trs-nourrissante, aisment transportable, dune inaltrabilit peu prs parfaite, et qui sous un petit volume renfermait une grande quantit dlments
nutritifs. Grce au chasseur, la rserve de pemmican sleva bientt plusieurs centaines de livres,
qui assuraient ainsi les besoins de lavenir.

99

Les jours se passaient ainsi. Les nuits taient quelquefois employes aux observations. William Emery
pensait toujours son ami Michel Zorn, dplorant ces fatalits qui brisent en un instant les liens de la
plus troite amiti. Oui ! Michel Zorn lui manquait, et son cur, toujours rempli des impressions que
faisait natre cette grande et sauvage nature, ne savait plus o spancher. Il sabsorbait alors dans
des calculs, il se rfugiait dans ces chiffres avec la tnacit dun Palander, et les heures scoulaient.
Pour le colonel Everest, ctait le mme homme, le mme temprament froid, qui ne se passionnait
que pour les oprations trigonomtriques. Quant sir John, il regrettait franchement sa demi-libert
dautrefois, mais il se gardait bien de se plaindre.

Toutefois, la fortune permettait Son Honneur de se ddommager de temps en temps. Sil navait
plus le temps de battre les taillis et de chasser les fauves de la contre, en de certaines occasions ces
animaux prirent la peine de venir lui et tentrent dinterrompre ses observations. Dans ce cas, le
chasseur et le savant ne faisaient plus quun. Sir John se trouvait en tat de lgitime dfense. Ce fut
ainsi quil eut une rencontre srieuse avec un vieux rhinocros des environs dans la journe du 12
septembre, rencontre qui lui cota assez cher, comme on le verra.

Depuis quelque temps, cet animal rdait sur les flancs de la caravane. Ctait un norme chucuroo , nom que les Bochjesmen donnent ce pachyderme. Il mesurait quatorze pieds de longueur
sur six de hauteur, et la couleur noire de sa peau moins rugueuse que celles de ses congnres
dAsie, le bushman lavait reconnu comme une bte dangereuse. Les espces noires sont, en effet,
plus agiles et plus agressives que les espces blanches, et elles attaquent, mme sans provocation,
les animaux et les hommes.

Ce jour-l, sir John Murray, accompagn de Mokoum, tait all reconnatre six milles de la station
une hauteur sur laquelle le colonel Everest avait lintention dtablir un poteau de mire. Par un
certain pressentiment, il avait emport son rifle, balle conique, et non pas un simple fusil de
chasse. Bien que le rhinocros en question net pas t signal depuis deux jours, sir John ne voulait
pas courir dsarm travers un pays inconnu. Mokoum et ses camarades avaient donn la chasse au
pachyderme, sans latteindre, et il tait possible que lnorme animal net pas renonc ses desseins.

Sir John neut pas regretter davoir agi en homme prudent. Son compagnon et lui taient arrivs
sans accident la hauteur indique, et ils lavaient gravie jusqu son sommet le plus escarp, quand,
la base de cette colline, sur la lisire dun taillis bas et peu serr, le chucuroo apparut soudain.
Jamais sir John ne lavait pu observer de si prs. Ctait vraiment une bte formidable. Ses petits yeux
tincelaient. Ses cornes droites, un peu recourbes en arrire, poses lune devant lautre, dgale
longueur peu prs, soit deux pieds environ, et solidement implantes sur la masse osseuse des
narines, formaient une arme redoutable.

100

Le bushman aperut le premier lanimal, tapi la distance dun demi-mille sous un buisson de lentisques.

Sir John, dit-il aussitt, la fortune favorise votre Honneur ! Voil le chucuroo !

Le rhinocros ! scria sir John, dont les yeux sanimrent soudain.

Oui, sir John, rpondit le chasseur. Cest, comme vous le voyez, une bte magnifique, et qui parat
fort dispos nous couper la retraite. Pourquoi ce chucuroo sacharne-t-il ainsi contre nous, je ne
saurais le dire, car cest un simple herbivore ; mais enfin, il est l, sous ce fourr, et il faudra len
dloger !

Peut-il monter jusqu nous ? demanda sir John.

Non, Votre Honneur, rpondit le bushman. La pente est trop raide pour ses membres courts et
trapus. Aussi attendra-t-il !

Eh bien, quil attende, rpliqua sir John, et quand nous aurons fini dexaminer cette station, nous
dlogerons cet incommode voisin.

Sir John Murray et Mokoum reprirent donc leur examen un instant interrompu. Ils reconnurent avec
un soin minutieux la disposition suprieure du monticule, et choisirent lemplacement sur lequel
devait slever le poteau indicateur. Dautres hauteurs assez importantes, situes dans le nord-ouest,
devaient permettre de construire le nouveau triangle dans les conditions les plus favorables.

Lorsque ce travail fut termin, sir John, se tournant vers la bushman, lui dit :

Quand vous voudrez, Mokoum.

Je suis aux ordres de Votre Honneur.

Le rhinocros nous attend toujours ?

101

Toujours

Descendons alors, et si puissant que soit cet animal, une balle de mon rifle en aura facilement
raison.

Une balle ! scria le bushman. Votre Honneur ne sait pas ce quest un chucuroo. Ces btes-l ont la
vie dure, et jamais on na vu un rhinocros tomber sous une seule balle, si bien ajuste quelle ft.

Bah ! fit sir John, parce quon nemployait pas de balles coniques !

Coniques ou rondes, rpondit Mokoum, vos premires balles nabattront pas un pareil animal !

Eh bien, mon brave Mokoum, rpliqua sir John, emport par son amour-propre de chasseur, je vais
vous montrer ce que peuvent nos armes europennes, puisque vous en doutez !

Et ce disant, sir John arma son rifle, prt faire feu, ds que la distance lui semblerait convenable.

Un mot, Votre Honneur ! dit le bushman, un peu piqu, et arrtant son compagnon du geste. Votre
Honneur consentirait-il faire un pari avec moi ?

Pourquoi pas, mon digne chasseur ? rpondit sir John.

Je ne suis pas riche, reprit Mokoum, mais je risquerais volontiers une livre contre la premire balle
de Votre Honneur.

Cest dit ! rpliqua aussitt sir John. Une livre, vous, si ce rhinocros ne tombe pas sous ma premire balle !

Tenu ? dit le bushman.

Tenu.

102

Les deux chasseurs descendirent le raide talus du monticule, et furent bientt posts une distance
de cinq cents pieds du chucuroo qui conservait une immobilit parfaite. Il se prsentait donc dans
des circonstances trs-favorables sir John, qui pouvait le viser son aise. Lhonorable Anglais pensait mme avoir si beau jeu, quau moment de tirer, voulant permettre au bushman de revenir sur
son pari, il lui dit :

Cela tient-il toujours ?

Toujours ! rpondit tranquillement Mokoum.

Le rhinocros restait aussi immobile quune cible. Sir John avait le choix de la place laquelle il lui
conviendrait de frapper, afin de provoquer une mort immdiate. Il se dcida tirer lanimal au
museau, et, son amour-propre de chasseur le surexcitant, il visa avec un soin extrme, que devait
aider encore la prcision de son arme.

Une dtonation retentit. Mais la balle, au lieu de frapper les chairs, toucha la corne du rhinocros,
dont lextrmit vola en clats. Lanimal ne sembla mme pas sapercevoir du choc.

Ce coup ne compte pas, dit le bushman. Votre Honneur na pas atteint les chairs.

Si vraiment ! rpliqua sir John, un peu vex ! Le coup compte, bushman. Jai perdu une livre, mais je
vous la joue quitte ou double !

Comme vous le voudrez, sir John, mais vous perdrez !

Nous verrons bien !

Le rifle fut recharg avec soin, et sir John, visant le chucuroo la hauteur de la hanche, tira son
second coup. Mais la balle, rencontrant cet endroit o la peau se superpose en plaques cornues,
tomba terre, malgr sa force de pntration. Le rhinocros fit un mouvement, et se dplaa de
quelques pas.

Deux livres ! dit Mokoum.

103

Les tenez-vous ? demanda sir John.

Volontiers.

Cette fois, sir John, que la Colre commenait gagner, rappela tout son sang-froid, et visa lanimal
au front. La balle frappa lendroit vis, mais elle rebondit comme si elle eut rencontr une plaque
de mtal.

Quatre livres ! dit tranquillement le bushman.

Et quatre encore ! scria sir John exaspr.

Cette fois, la balle pntra sous la hanche du rhinocros, qui fit un bond formidable ; mais au lieu de
tomber mort, lanimal se jeta sur les buissons avec une indescriptible fureur, et il les dvasta.

Je crois quil remue encore un peu, sir John ! dit simplement le chasseur.

Sir John ne se possdait plus. Son sang-froid labandonna entirement. Ces huit livres quil devait au
bushman, il les risqua sur une cinquime balle. Il perdit encore, il doubla, il doubla toujours, et ce ne
fut quau neuvime coup de son rifle, que le vivace pachyderme, le cur travers enfin, tomba pour
ne plus se relever.

Alors, son Honneur poussa un hurrah ! Ses paris, son dsappointement, il oublia tout, pour ne se
souvenir que dune chose : il avait tu son rhinocros.

Mais, comme il le dit plus tard ses collgues du Hunter-Club de Londres : Ctait une bte de
prix !

Et, en effet, elle ne lui avait pas moins cot de trente-six livres
bushman encaissa avec son calme habituel.

12

Neuf cents francs.

104

12
, somme considrable que le

Chapitre XVI
Incidents divers.
la fin du mois de septembre, les astronomes staient levs dun degr de plus vers le nord. La
portion de la mridienne, dj mesure au moyen de trente-deux triangles, stendait alors sur
quatre degrs. Ctait la moiti de la tche accomplie. Les trois savants y apportaient un zle extrme ; mais rduits trois, ils prouvaient parfois de telles fatigues quils devaient suspendre leurs
travaux pendant quelques jours. La chaleur tait trs-forte alors et vritablement accablante. Ce
mois doctobre de lhmisphre austral correspond au mois davril de lhmisphre boral, et sous le
vingt-quatrime parallle sud rgne la temprature leve des rgions algriennes. Dj, pendant la
journe, certaines heures aprs midi ne permettaient aucun travail. Aussi, lopration trigonomtrique prouvait-elle quelques retards qui inquitaient principalement le bushman. Voici pourquoi.

Dans le nord de la mridienne, une centaine de milles de la dernire station releve par les observateurs, larc coupait une rgion singulire, un karrou en langue indigne, analogue celui qui est
situ au pied des montagnes du Roggeveld dans la colonie du Cap. Pendant la saison humide, cette
rgion prsente partout les symptmes de la plus admirable fertilit ; aprs quelques jours de pluie,
le sol est recouvert dune paisse verdure ; les fleurs naissent de toutes parts ; les plantes, dans un
trs-court laps de temps, sortent de terre ; les pturages paississent vue dil ; les cours deau se
forment ; les troupeaux dantilopes descendent des hauteurs et prennent possession de ces prairies
improvises. Mais ce curieux effort de la nature dure peu. Un mois peine, six semaines au plus se
sont coules, que toute lhumidit de cette terre, pompe par les rayons du soleil, sest perdue dans
lair sous forme de vapeurs. Le sol se durcit et touffe les nouveaux germes ; la vgtation disparat
en quelques jours ; les animaux fuient la contre devenue inhabitable, et le dsert stend l o se
dveloppait nagure un pays opulent et fertile.

Tel tait ce karrou que la petite troupe du colonel Everest devait traverser avant datteindre le vritable dsert qui confine aux rives du lac Ngami. On conoit quel intrt avait le bushman sengager
dans cette phnomnale rgion, avant que lextrme scheresse en et tari les sources vivifiantes.
Aussi, communiqua-t-il ses observations au colonel Everest. Celui-ci les comprit parfaitement, et il
promit den tenir compte dans une certaine proportion, en htant les travaux. Mais il ne fallait pas
cependant, que cette hte nuist en rien leur exactitude. Les mesures angulaires ne sont pas
toujours faciles et faisables toute heure. On nobserve bien qu la condition dobserver dans
certaines circonstances atmosphriques. Aussi les oprations nen marchrent-elles pas sensiblement plus vite, malgr les pressantes recommandations du bushman, et celui-ci vit bien que, lorsquil
arriverait au karrou, la fertile rgion aurait probablement disparu sous linfluence des rayons solaires.

En attendant que les progrs de la triangulation eussent amen les astronomes sur les limites du
karrou, ils pouvaient senivrer en contemplant la splendide nature qui soffrait alors leurs regards.

105

Jamais les hasards de lexpdition ne les avaient conduits en de plus belles contres. Malgr
llvation de la temprature, les ruisseaux y entretenaient une fracheur constante. Des troupeaux
milliers de ttes eussent trouv dans ces pturages une nourriture inpuisable. Quelques verdoyantes forts hrissaient et l ce vaste sol qui semblait amnag comme celui dun parc anglais. Il
ny manquait que des becs de gaz.

Le colonel Everest se montrait peu sensible ces beauts naturelles, mais sir John Murray et surtout
William Emery ressentirent vivement le potique sentiment qui se dgageait de cette contre perdue
au milieu des dserts africains. Combien le jeune savant regretta alors son pauvre Michel Zorn, et les
sympathiques confidences qui schangeaient ordinairement entre eux ! Comme lui, il et t vivement impressionn, et, entre deux observations, ils auraient laiss dborder leur cur !

La caravane cheminait ainsi au milieu de ce pays magnifique. De nombreuses bandes doiseaux


animaient de leur chant et de leur vol les prairies et les forts. Les chasseurs de la troupe abattirent,
plusieurs reprises, des couples de korans , sortes doutardes particulires aux plaines de
lAfrique australe, et des dikkops , gibier dlicat dont la chair est trs-estime. Dautres volatiles se
recommandaient encore lattention des Europens, mais un point de vue non comestible. Sur les
bords des ruisseaux, ou la surface des rivires quils effleuraient de leurs ailes rapides, quelques
gros oiseaux poursuivaient outrance les corneilles voraces qui cherchaient soustraire leurs ufs
du fond de leurs nids de sable. Des grues bleues et col blanc, des flamants rouges qui se
promenaient comme une flamme sous les taillis clair-sems, des hrons, des courlis, des bcassines,
des kalas souvent perchs sur le garrot des buffles, des pluviers, des ibis qui semblaient envols
de quelque oblisque hiroglyphique, dnormes plicans marchant en file par centaines, portaient
partout la vie dans ces rgions auxquelles lhomme manquait seul. Mais de ces divers chantillons de
la gent emplume, les plus curieux ntaient-ils pas ces ingnieux tisserins , dont les nids
verdtres, tresss de joncs ou de brins dherbes, sont suspendus comme dnormes poires aux
branches des saules pleureurs ? William Emery, les prenant pour des produits dune espce nouvelle,
en cueillit un ou deux, et quel fut son tonnement dentendre ces prtendus fruits gazouiller comme
des passereaux ? Naurait-il pas t excusable de croire, lexemple des anciens voyageurs dAfrique,
que certains arbres de cette contre portaient des fruits qui produisaient des oiseaux vivants !

Oui, ce karrou avait alors un aspect enchanteur. Il offrait toutes les conditions favorables la vie
ruminante. Les gnous aux sabots pointus, les caamas, qui suivant Harris, semblent ntre composs
que de triangles, les lans, les chamois, les gazelles, y abondaient. Quelle varit de gibier, quels
coups de fusil , pour un des membres estims du Hunter-Club ! Ctait vraiment une tentation
trop forte pour sir John Murray, et, aprs avoir obtenu deux jours de repos du colonel Everest, il les
employa se fatiguer dune remarquable faon. Mais aussi, quels succs il obtint en collaboration
avec son ami le bushman, tandis que William Emery les suivait en amateur ! Que de coups heureux
enregistrer sur son carnet de vnerie ! Que de trophes cyngtiques rapporter son chteau des
Highlands ! Et dans quel oubli, pendant ces deux jours de vacances, il laissa les oprations godsiques, la triangulation, la mesure de la mridienne ! Qui et cru que cette main, si habile se
servir du fusil, et jamais mani les dlicates lunettes dun thodolite ! Qui et pens que cet il, si
prompt viser dans ses bonds une rapide antilope, se ft exerc travers les constellations du ciel,

106

en poursuivant quelque toile de treizime grandeur ! Oui ! sir John Murray fut bien, compltement
et uniquement chasseur pendant ces deux jours de liesse, et lastronome disparut faire craindre
quil ne repart jamais !

Entre autres faits de chasse porter lactif de sir John, il faut en citer un, signal par des rsultats
inattendus, et qui ne rassura gure le bushman sur lavenir de lexpdition scientifique. Cet incident
ne pouvait que justifier les inquitudes dont le perspicace chasseur avait fait part au colonel Everest.

Ctait le 15 octobre. Depuis deux jours, sir John se livrait tout entier ses imprieux instincts. Un
troupeau dune vingtaine de ruminants avait t signal deux milles environ sur le flanc droit de la
caravane. Mokoum reconnut quils appartenaient cette belle espce dantilopes, connue sous le
nom doryx, et dont la capture, fort difficile, met en relief tout chasseur africain.

Aussitt, le bushman fit connatre sir John lheureuse occasion qui se prsentait et il lengagea
fortement en profiter. Il lui apprit en mme temps que ces oryx taient trs-difficiles forcer, que
leur vitesse dpassait celle du cheval le plus rapide, que le clbre Cumming, quand il chassait dans
le pays des Namaquois, lors mme quil montait des chevaux de grand fond, navait pas atteint, dans
toute sa vie de chasseur, quatre de ces merveilleuses antilopes !

Il nen fallait pas tant pour surexciter lhonorable Anglais, qui se dclara prt se lancer sur les traces
des oryx. Il choisit son meilleur cheval, son meilleur fusil, ses meilleurs chiens, et, dans son impatience, prcdant le patient bushman, il se dirigea vers la lisire dun taillis confinant une vaste
plaine, et prs duquel la prsence des ruminants avait t signale.

Aprs une heure de marche, les deux chevaux sarrtrent. Mokoum, abrit derrire un bouquet de
sycomores, montra son compagnon la bande paissante qui se tenait au vent quelques centaines
de pas. Ces dfiants animaux ne les avaient cependant point encore aperus, et ils broutaient paisiblement lherbe des pturages. Toutefois, un des ces oryx semblait se tenir lcart. Le bushman le
fit remarquer sir John.

Cest une sentinelle, lui dit-il. Cet animal, un vieux malin sans doute, veille au salut commun. Au
moindre danger, il fera entendre une sorte de hennissement, et la troupe, lui en tte, dcampera de
toute la vigueur de jambes. Il faut donc ne le tirer qu bonne distance et labattre du premier
coup.

Sir John se contenta de rpondre par un signe de tte affirmatif, et il se mit en bonne position pour
observer ce troupeau.

107

Les oryx continuaient de brouter sans dfiance. Leur gardien, auquel un remous de vent avait peuttre apport quelques manations suspectes, levait assez frquemment son front cornu et montrait
quelques symptmes dagitation. Mais il tait trop loin des chasseurs pour que ceux-ci pussent le
tirer avec succs. Quant forcer la bande la course, sur cette vaste plaine qui lui offrait une piste
favorable, il ne fallait pas y songer. Peut-tre la troupe se rapprocherait-elle du taillis, et dans ce cas,
sir John et le bushman pourraient viser lun de ces oryx dans des conditions peu prs favorables.

Le hasard sembla devoir favoriser les chasseurs. Peu peu, sous la direction du vieux mle, les ruminants se rapprochrent du bois. Sans doute, ils ne se croyaient pas en sret dans cette plaine dcouverte, et ils voulaient sabriter sous lpaisse ramure du taillis. Lorsque leur intention ne put tre
mconnue, le bushman invita son compagnon mettre comme lui pied terre. Les chevaux furent
attachs au pied dun sycomore, la tte enveloppe dans une couverture, prcaution qui assurait la
fois leur mutisme et leur immobilit. Puis, les chiens suivant, Mokoum et sir John se glissrent sous
les broussailles, en longeant la lisire sarmenteuse du bois, mais de manire gagner une sorte de
pointe forme par les derniers arbres, et dont lextrmit ntait pas trois cents pas du troupeau.

L, les deux chasseurs se blottirent comme sils eussent t lafft, et, le fusil arm, ils attendirent.

De la place quils occupaient ainsi, ils pouvaient observer les oryx, et admirer mme en dtail ces
lgants animaux. Les mles se distinguaient peu des femelles, et mme par une bizarrerie dont la
nature noffre que de rares exemples, ces femelles, armes plus formidablement que les mles,
portaient des cornes recourbes en arrire et lgamment effiles. Aucun animal nest plus charmant que cette antilope dont loryx forme la varit ; aucune ne prsente de bigarrures noires aussi
dlicatement disposes. Un bouquet de poils flotte la gorge de loryx, sa crinire est droite, et son
paisse queue trane jusqu terre.

Cependant le troupeau, compos dune vingtaine dindividus, aprs stre rapproch du bois,
demeura stationnaire. Le gardien, bien videmment, poussait les oryx quitter la plaine. Il passait
entre les hautes herbes et cherchait les masser en un groupe compact, comme fait un chien de
berger des moutons confis sa surveillance. Mais ces animaux, foltrant dans le pturage, ne
paraissaient point dhumeur abandonner cette luxuriante prairie. Ils rsistaient, ils schappaient
en gambadant, et recommenaient brouter quelques pas plus loin.

Ce mange surprit fort le bushman. Il le fit observer sir John, mais sans pouvoir lui en donner
lexplication. Le chasseur ne pouvait comprendre lobstination de ce vieux mle, ni pour quelle raison
il voulait ramener sous bois la troupe dantilopes.

108

La situation se prolongeait cependant, sans se modifier. Sir John tourmentait impatiemment la


platine de son rifle. Tantt il voulait tirer, tantt se porter en avant. Mokoum ne parvenait que trsdifficilement le contenir.

Une heure stait ainsi coule, et lon ne pouvait prvoir combien dautres scouleraient encore,
quand un des chiens, probablement aussi impatient que sir John, poussa un formidable aboiement et
se prcipita vers la plaine.

Le bushman, furieux, et volontiers envoy une charge de plomb au maudit animal ! Mais dj le
rapide troupeau fuyait avec une vitesse sans gale, et sir John comprit alors quaucun cheval naurait
pu latteindre. En peu dinstants, les oryx ne formaient plus que des points noirs qui bondissaient
entre les hautes herbes.

Mais, la trs-grande surprise du bushman, le vieux mle navait pas donn la bande dantilopes le
signal de fuir. Contrairement aux habitudes de ces ruminants, ce singulier gardien tait demeur la
mme place, ne songeant point suivre les oryx confis sa garde. Depuis leur dpart, il essayait
mme de se dissimuler dans les herbes, peut-tre avec lintention de gagner le taillis.

Voil une chose curieuse, dit alors le bushman. Qua-t-il donc, ce vieil oryx ? Sa dmarche est
singulire ! Est-il bless ou accabl par lge ?

Nous le saurons bien ! rpondit sir John, en slanant vers lanimal, son rifle prt faire feu.

Loryx, lapproche du chasseur, stait de plus en plus ras dans les herbes. On ne voyait que ses
longues cornes, hautes de quatre pieds, dont les pointes acres dominaient la verte surface de la
plaine. Il ne cherchait mme plus fuir, mais se cacher. Sir John put donc approcher facilement le
singulier animal. Lorsquil nen fut plus qu cent pas, il lajusta avec soin et fit feu. La dtonation
retentit. La balle avait videmment frapp loryx la tte, car ses cornes, dresses jusqualors,
taient maintenant couches sous les herbes.

Sir John et Mokoum accoururent vers la bte de toute la vitesse de leurs jambes. Le bushman tenait
la main son couteau de chasse, prt ventrer lanimal dans le cas o il net pas t tu sur le
coup.

Mais cette prcaution fut inutile. Loryx tait mort, bien mort, et tellement mort, que lorsque sir John
le tira par les cornes, il namena quune peau vide et flasque, laquelle lossature manquait tout
entire !

109

Par saint Patrik ! voil des choses qui narrivent qu moi ! scria-t-il dun ton si comique quil et
fait rire tout autre que le bushman.

Mais Mokoum ne riait pas. Ses lvres pinces, ses sourcils contracts, ses yeux clignotants
trahissaient en lui une srieuse inquitude. Les bras croiss, portant rapidement la tte droite,
gauche, il regardait autour de lui.

Soudain, un objet frappa ses regards. Ctait un petit sac de cuir, enjoliv darabesques rouges, qui
gisait sur le sol. Le bushman le ramassa aussitt, et lexamina avec attention.

Quest-ce que cela ? demanda sir John.

Cela, rpondit Mokoum, cest un sac de Makololo.

Et comment se trouve-t-il cette place ?

Parce que le possesseur de ce sac vient de le laisser tomber en fuyant prcipitamment.

Et ce Makololo ?

Nen dplaise votre Honneur, rpondit le bushman en contractant ses poings avec colre, ce
Makololo tait dans cette peau doryx, et cest sur lui que vous avez tir !

Sir John navait pas eu le temps dexprimer sa surprise, que Mokoum, remarquant cinq cents pas
environ une certaine agitation entre les herbes, fit aussitt feu dans cette direction. Puis, sir John et
lui de courir perdre haleine vers lendroit suspect.

Mais la place tait vide. On voyait au froissement des herbes quun tre anim venait de passer l. Le
Makololo avait disparu, et il fallait renoncer le poursuivre travers limmense prairie qui stendait
jusquaux limites de lhorizon.

110

Les deux chasseurs revinrent donc, fort inquiets de cet incident, qui devait, en effet, exciter leurs
inquitudes. La prsence dun Makololo au dolmen de la fort incendie, ce dguisement, trs-usit
chez les chasseurs doryx, qui le cachait nagure, tmoignait dune vritable persistance suivre
travers ces rgions dsertes la troupe du colonel Everest. Ce ntait pas sans motif quun indigne
appartenant la tribu pillarde des Makololos piait ainsi les Europens et leur escorte. Et plus ceux-ci
savanaient vers le nord, plus le danger saccroissait dtre attaqus par ces voleurs du dsert.

Sir John et Mokoum revinrent au campement et son Honneur, tout dsappoint, ne put sempcher
de dire son ami William Emery :

Vraiment, mon cher William, je nai pas de chance ! Pour le premier oryx que je tue, il tait dj
mort avant que je ne leusse touch !

Chapitre XVII
Les faiseurs de dserts.
Le bushman, aprs cet incident de la chasse aux oryx, eut une longue conversation avec le colonel
Everest. Dans lopinion de Mokoum, opinion base sur des faits probants, la petite troupe tait
suivie, pie, par consquent menace. Suivant lui, si les Makololos ne lavaient pas attaque encore,
cest quil leur convenait de lattirer plus au nord, dans la contre mme que parcourent habituellement leurs hordes pillardes.

Fallait-il donc, en prsence de ce danger, revenir sur ses pas ? Devait-on interrompre la srie de ces
travaux si remarquablement conduits jusqualors ? Ce que la nature navait pu faire, des indignes
africains le feraient-ils ? Empcheraient-ils les savants anglais daccomplir leur tche scientifique ?
Ctait l une grave question, et quil importait de rsoudre.

Le colonel Everest pria le bushman de lui apprendre tout ce quil savait des Makololos, et voici, en
substance, ce que le bushman lui dit.

Les Makololos appartiennent la grande tribu des Bchuanas, et ce sont les derniers que lon rencontre en savanant vers lquateur. En 1850, le docteur David Livingstone, pendant son premier
voyage au Zambse, fut reu Seshke, rsidence habituelle de Sebitouan, alors grand chef des
Makololos. Cet indigne tait un guerrier redoutable qui, en 1824, menaa les frontires du Cap.
Sebitouan, dou dune remarquable intelligence, obtint peu peu un suprme ascendant sur les
tribus parses du centre de lAfrique, et parvint en faire un groupe compact et dominateur. En

111

1853, cest--dire lanne prcdente, ce chef indigne mourut entre les bras de Livingstone, et son
fils Skltou lui succda.

Skltou montra dabord envers les Europens qui frquentaient les rives du Zambse une sympathie assez vive. Le docteur Livingstone neut pas personnellement sen plaindre. Mais les manires
du roi africain se modifirent sensiblement aprs le dpart du clbre voyageur. Non seulement les
trangers, mais les indignes voisins furent particulirement vexs par Skltou et les guerriers de
sa tribu. Aux vexations succda bientt le pillage, qui sexerait alors sur une vaste chelle. Les Makololos battaient la campagne, principalement dans cette contre comprise entre le lac Ngami et le
cours du haut Zambse. Rien de moins sr que de saventurer travers ces rgions avec une cara-

112

vane rduite un petit nombre dhommes, surtout quand cette caravane tait signale, attendue, et
probablement voue davance une catastrophe certaine.

Tel fut, en rsum, le rcit que le bushman fit au colonel Everest.

Il ajouta quil croyait devoir lui dire la vrit tout entire, ajoutant que pour son compte, il suivrait les
ordres du colonel, et ne reculerait pas, si lon dcidait de continuer la marche en avant.

Le colonel Everest tint conseil avec ses deux collgues, sir John Murray et William Emery, et il fut
arrt que les travaux godsiques seraient poursuivis quand mme. Prs des cinq huitimes de larc
taient dj mesurs, et quoi quil arrivt, ces Anglais devaient eux-mmes et leur pays de ne
point abandonner lopration.

Cette dcision prise, la srie trigonomtrique fut continue. Le 27 octobre, la commission scientifique coupait perpendiculairement le tropique du Capricorne, et le 3 novembre, aprs avoir achev
son quarante et unime triangle, elle constatait, par des observations znithales, que la mesure de la
mridienne stait accrue dun nouveau degr.

Pendant un mois, la triangulation fut poursuivie avec ardeur sans rencontrer dobstacles naturels.
Dans ce beau pays, si heureusement accident, coup seulement de ruisseaux franchissables et non
de cours deau importants, les astronomes oprrent vite et bien. Mokoum, toujours sur le qui vive,
avait soin dclairer la tte et les flancs de la caravane, et il empchait les chasseurs de sen carter.
Cependant, aucun danger immdiat ne semblait menacer la petite troupe, et il tait fort possible que
les craintes du bushman ne se ralisassent pas. Du moins, pendant ce mois de novembre, aucune
bande pillarde ne se montra, et lon ne retrouva plus trace de lindigne qui avait suivi si opinitrement lexpdition depuis le dolmen de la fort incendie.

Et cependant, plusieurs reprises, et bien que le pril part momentanment loign, le chasseur
remarqua des symptmes dhsitation parmi les Bochjesmen placs sous ses ordres. On navait pu
leur cacher les deux incidents du dolmen et de la chasse aux oryx. Ils sattendaient invitablement
une rencontre des Makololos. Or, Makololos et Bochjesmen sont deux tribus ennemies, sans piti
lune envers lautre. Les vaincus nont aucune grce esprer des vainqueurs, et leur petit nombre
devait justement effrayer les indignes de cette troupe, diminue de moiti depuis la dclaration de
guerre. Ces Bochjesmen se voyaient dj plus de trois cent milles des bords de la rivire dOrange,
et il tait encore question de les entraner deux cent milles au moins vers le nord. Cette perspective
leur donnait rflchir. Avant de les engager pour cette expdition, Mokoum, il est vrai, ne leur avait
point dissimul la longueur et les difficults du voyage, et certes, ils taient hommes braver les
fatigues insparables dune telle expdition. Mais, du moment quaux fatigues se joignaient les
dangers dune collision avec des ennemis acharns, cette circonstance modifiait leurs dispositions.

113

De l, des regrets, des plaintes, un mauvais vouloir que Mokoum feignait de ne voir ni dentendre,
mais qui ajoutait encore ses inquitudes sur lavenir de la commission scientifique.

Un fait, dans la journe du 2 dcembre, excita encore les mauvaises dispositions de ces superstitieux
Bochjesmen et provoqua, dans une certaine mesure, une sorte de rbellion contre leurs chefs.

Depuis la veille, le temps, si beau jusqualors, stait assombri. Sous linfluence dune chaleur tropicale, latmosphre, sature de vapeurs, indiquait une grande tension lectrique. On pouvait dj
prsager un orage prochain, et les orages, sous ces climats, se dveloppent presque toujours avec
une incomparable violence.

En effet, pendant la matine du 2 dcembre, le ciel se couvrit de nuages dun sinistre aspect, auquel
un mtorologiste ne se ft pas tromp. Ctaient des cumulus amoncels comme des balles de
coton, et dont la masse, ici dun gris fonc, l dune nuance jauntre, prsentait des couleurs trsdistinctes. Le soleil avait une teinte blafarde. Lair tait calme, la chaleur touffante. La baisse baromtrique, accuse depuis la veille par les instruments, stait alors arrte. Pas une feuille ne
remuait aux arbres au milieu de cette lourde atmosphre.

Les astronomes avaient observ cet tat du ciel, mais ils navaient point cru devoir interrompre les
travaux. En ce moment, William Emery, accompagn de deux matelots, de quatre indignes et dun
chariot, stait port deux milles dans lest de la mridienne, afin dtablir un poteau indicateur
destin former le sommet dun triangle. Il soccupait de dresser sa mire au sommet dun monticule,
quand une rapide condensation des vapeurs, sous linfluence dun grand courant dair froid, donna
lieu un dveloppement considrable dlectricit. Presque aussitt, une grle abondante se prcipita sur le sol. Phnomne assez rarement observ, ces grlons taient lumineux, et on et dit quil
pleuvait des gouttes de mtal embras. Du sol directement frapp jaillissaient des tincelles, et des
jets lumineux slanaient de toutes les portions mtalliques du vhicule qui avait servi au transport
du matriel.

Bientt ces grlons acquirent un volume considrable. Ctait une lapidation vritable, laquelle on
ne pouvait sexposer sans danger. Et lon ne stonnera pas de lintensit de ce phnomne, quand
on saura que le docteur Livingstone a vu, en de pareilles circonstances, Kolobeng, les carreaux de la
maison briss, et des chevaux, des antilopes, tus par ces normes grlons.

Sans perdre un instant, William Emery, abandonnant son travail, rappela ses hommes, afin de
chercher dans le chariot un abri moins dangereux que celui dun arbre par un temps dorage. Mais il
avait peine abandonn le sommet du monticule, quun clair blouissant, accompagn dun coup
de tonnerre immdiat, embrasa latmosphre.

114

William Emery fut renvers, comme mort. Les deux matelots, blouis un instant, se prcipitrent vers
lui. Trs-heureusement, le jeune astronome avait t pargn par la foudre. Par un de ces effets
presque inexplicables, que prsentent certains cas de foudroiement, le fluide avait pour ainsi dire
gliss autour de lui, en lenveloppant dune nappe lectrique ; mais son passage tait dment attest
par la fusion quil avait opre des pointes de fer dun compas que William Emery tenait la main.

Le jeune homme, relev par ses matelots, revint promptement lui. Mais il navait t ni la seule ni
la plus prouve victime de ce coup de tonnerre. Auprs du poteau dress sur le monticule, deux
indignes gisaient sans vie, vingt pas lun de lautre. Lun, dont le systme vital avait t compltement dsorganis par laction mcanique de la foudre, gardait sous ses vtements intacts un corps
noir comme du charbon. Lautre, frapp au crne par le mtore atmosphrique, avait t tu raide.

Ainsi donc, ces trois hommes, les deux indignes et William Emery, venaient de subir simultanment le choc dun seul clair triple dard. Phnomne rare, mais quelquefois observ, de cette
trisection dun clair, dont lcartement angulaire est souvent considrable.

Les Bochjesmen, dabord atterrs par la mort de leurs camarades, prirent bientt la fuite, en dpit
des cris des matelots, et au risque dtre foudroys en rarfiant lair derrire eux par la rapidit de
leur course. Mais ils ne voulurent rien entendre, et revinrent au campement de toute la vitesse de
leurs jambes. Les deux marins, aprs avoir transport William Emery dans le chariot, y placrent les
corps des deux indignes, et sabritrent leur tour, tant dj tout contusionns par le choc des
grlons qui tombaient comme une pluie de pierres. Pendant trois quarts dheure environ, lorage
gronda avec une violence extrme. Puis, il commena sapaiser. La grle cessa de tomber, et le
chariot put reprendre la route du camp.

La nouvelle de la mort des deux indignes lavait prcd. Elle produisit un effet dplorable sur
lesprit de ces Bochjesmen qui ne voyaient pas sans une terreur superstitieuse ces oprations trigonomtriques auxquelles ils ne pouvaient rien comprendre. Ils se rassemblrent en conciliabule, et
quelques-uns deux, plus dmoraliss que les autres, dclarrent quils niraient pas plus avant. Il y
eut un commencement de rbellion qui menaait de prendre des proportions graves. Il fallut toute
linfluence dont jouissait le bushman pour enrayer cette rvolte. Le colonel Everest dut intervenir et
promettre ces pauvres gens un supplment de solde pour les maintenir son service. Laccord ne
se rtablit pas sans peine. Il y eut des rsistances, et lavenir de lexpdition parut tre srieusement
compromis. En effet, que seraient devenus les membres de la commission, au milieu de ce dsert,
loin de toute bourgade, sans escorte pour les protger, sans conducteurs pour mener leurs chariots ?
Enfin, cette difficult fut encore pare, et, aprs lenterrement des deux indignes, le camp tant
lev, la petite troupe se dirigea vers le monticule sur lequel deux des siens avaient trouv la mort.

115

William Emery se ressentit pendant quelques jours du choc violent auquel il avait t soumis. Sa
main gauche qui tenait le compas demeura pendant quelque temps comme paralyse ; mais enfin,
cette gne disparut, et le jeune astronome put reprendre ses travaux.

Pendant les dix-huit jours qui suivirent, jusquau 20 dcembre, aucun incident ne signala la marche
de la caravane. Les Makololos ne paraissaient pas, et Mokoum, quoique dfiant, commenait se
rassurer. On ntait plus qu une cinquantaine de milles du dsert, et ce karrou restait ce quil avait
t jusqualors, une contre splendide dont la vgtation, encore entretenue par les eaux vives du
sol, net pu tre gale en aucun point du globe. On devait donc compter que jusquau dsert, ni les
hommes, au milieu de cette rgion fertile et giboyeuse, ni les btes de somme, enfonces jusquau
poitrail dans ces gras pturages, ne manqueraient pas de nourriture. Mais on comptait sans les
orthoptres dont lapparition est une menace toujours suspendue sur les tablissements de lAfrique
australe.

Pendant la soire du 20 dcembre, une heure environ avant le coucher du soleil, le campement avait
t organis. Les trois Anglais et le bushman, assis au pied dun arbre, se reposaient des fatigues de
la journe et causaient de leurs projets venir. Le vent du nord, qui tendait se lever, rafrachissait
un peu latmosphre.

Entre les astronomes, il avait t convenu que pendant cette nuit, ils prendraient des hauteurs
dtoiles afin de calculer exactement la latitude du lieu. Aucun nuage ne couvrait le ciel ; la lune tait
prs dtre nouvelle ; les constellations seraient resplendissantes, et par consquent, ces dlicates
observations znithales ne pouvaient manquer de se faire dans les circonstances les plus favorables.
Aussi, le colonel Everest et sir John Murray furent-ils trs-dsappoints, quand William Emery, vers
huit heures, se levant et montrant le nord, dit :

Voici lhorizon qui se couvre, et je crains que la nuit ne nous soit pas aussi propice que nous
lesprions.

En effet, rpondit sir John, ce gros nuage slve sensiblement et avec le vent qui frachit, il ne
tardera pas envahir le ciel.

Est-ce donc un nouvel orage qui se prpare ? demanda le colonel.

Nous sommes dans la rgion intertropicale, rpondit William Emery, et cela est craindre ! Je crois
que nos observations sont fort aventures pour cette nuit.

116

Quen pensez-vous, Mokoum ? demanda le colonel Everest au bushman.

Le bushman observa attentivement le nord. Le nuage se dlimitait par une ligne courbe trsallonge, et aussi nette que si elle et t trace au compas. Le secteur quil dcoupait au-dessus de
lhorizon prsentait un dveloppement de trois quatre milles. Ce nuage, noirtre comme une
fume, prsentait un singulier aspect qui frappa le bushman. Parfois, le soleil couchant lclairait de
reflets rougetres quil rflchissait comme et fait une masse solide, et non une agglomration de
vapeurs.

Un singulier nuage ! dit Mokoum, sans sexpliquer davantage.

Quelques instants aprs, un des Bochjesmen vint prvenir le chasseur que les animaux, chevaux,
bufs et autres, donnaient des signes dagitation. Ils couraient travers le pturage, et se refusaient
rentrer dans lenceinte du campement.

Eh bien, laissez-les passer la nuit au dehors ! rpondit Mokoum.

Mais les btes fauves ?

Oh ! les btes fauves seront bientt trop occupes pour faire attention eux.

Lindigne se retira. Le colonel Everest allait demander au bushman lexplication de cette trange
rponse. Mais Mokoum, stant loign de quelques pas, parut entirement absorb dans la contemplation de ce phnomne dont il souponnait videmment la nature.

Le nuage sapprochait avec rapidit. On pouvait remarquer combien il tait bas, et certainement, sa
hauteur au-dessus du sol ne devait pas dpasser quelques centaines de pieds. Au sifflement du vent
qui frachissait, se mlait comme un bruissement formidable, si toutefois ces deux mots peuvent
saccoupler ensemble, et ce bruissement paraissait sortir du nuage lui-mme.

En ce moment et au-dessus du nuage, un essaim de points noirs apparut sur le fond ple du ciel. Ces
points voltigeaient de bas en haut, plongeant au milieu de la masse sombre et sen retirant aussitt.
On les eut compts par milliers.

Eh ! que sont ces points noirs ? demanda sir John Murray.

117

Ces points noirs sont des oiseaux, rpondit le bushman. Ce sont des vautours, des aigles, des faucons, des milans. Ils viennent de loin, ils suivent ce nuage, ils ne labandonneront que lorsquil sera
ananti ou dispers.

Mais ce nuage ?

Ce nest point un nuage, rpondit Mokoum, en tendant la main vers la masse sombre qui envahissait dj un quart du ciel, cest une nue vivante, cest une nue de criquets !

Le chasseur ne se trompait pas. Les Europens allaient voir une de ces terribles invasions de sauterelles, malheureusement trop frquentes, et qui en une nuit changent le pays le plus fertile en une
contre aride et dsole. Ces criquets qui appartiennent au genre locuste, les grylli devastatorii
des naturalistes, arrivaient ainsi par milliards. Des voyageurs nont-ils pas vu une plage couverte de
ces insectes sur une hauteur de quatre pieds et sur une longueur de cinquante milles ?

Oui ! reprit le bushman, ces nuages vivants sont un flau redoutable pour les campagnes, et plaise
au ciel quils ne nous fassent pas trop de mal !

Mais nous navons ici, dit le colonel Everest, ni champs ensemencs, ni pturages qui nous appartiennent ! Que pourrions-nous craindre de ces insectes ?

Rien, sils passent seulement au-dessus de notre tte, rpondit le bushman, tout, sils sabattent sur
ce pays que nous devons traverser. Alors, il ny aura plus ni une feuille aux arbres, ni un brin dherbe
aux prairies, et vous oubliez, colonel, que si notre nourriture est assure, celle de nos chevaux, de
nos bufs, de nos mulets, ne lest pas. Que deviendraient-ils au milieu de ces pturages dvasts ?

Les compagnons du bushman demeurrent silencieux. Ils observaient la masse anime qui croissait
vue dil. Le bruissement redoublait, domin par des cris daigles ou de faucons qui, se prcipitant
sur la nue inpuisable, en dvoraient les insectes par milliers.

Croyez-vous quils sabattent sur cette contre ? demanda William Emery Mokoum.

118

Je le crains, rpondit le chasseur. Le vent du nord les porte directement. Puis, voil le soleil qui
disparat. La frache brise du soir va alourdir les ailes de ces sauterelles. Elles sabattront sur les
arbres, sur les buissons, sur les prairies, et alors

Le bushman nacheva pas sa phrase. Sa prdiction saccomplissait en ce moment. En un instant,


lnorme nuage qui dpassait le znith sabattit sur le sol. On ne vit plus quune masse fourmillante
et sombre autour du campement et jusquaux limites de lhorizon. Lemplacement mme du camp
fut littralement inond. Les chariots, les tentes, tout disparut sous cette grle vivante. La masse des
criquets mesurait un pied de hauteur. Les Anglais, enfoncs jusqu mi-jambe dans cette paisse
couche de sauterelles, les crasaient par centaines chaque pas. Mais quimportait dans le nombre ?

Et cependant, ce ntaient pas les causes de destruction qui manquaient ces insectes. Les oiseaux
se jetaient sur eux en poussant des cris rauques et ils les dvoraient avidement. Au-dessous de la
masse, des serpents, attirs par cette friande cure, en absorbaient des quantits normes. Les
chevaux, les bufs, les mulets, les chiens sen repaissaient avec un inexprimable contentement. Le
gibier de la plaine, les btes sauvages lions ou hynes, lphants ou rhinocros, engloutissaient dans
leurs vastes estomacs des boisseaux de ces insectes. Enfin, les Bochjesmen eux-mmes, trsamateurs de ces crevettes de lair , sen nourrissaient comme dune manne cleste ! Mais leur
nombre dfiait toutes ces causes de destruction, et mme leur propre voracit, car ces insectes se
dvorent entre eux.

Sur les instances du bushman, les Anglais durent goter cette nourriture qui leur tombait du ciel.
On fit bouillir quelques milliers de criquets assaisonns de sel, de poivre et de vinaigre, aprs avoir eu
soin de choisir les plus jeunes qui sont verts, et non jauntres, et par consquent, moins coriaces que
leurs ans, dont quelques-uns mesuraient quatre pouces de longueur. Ces jeunes locustes, gros
comme un tuyau de plume, longs de quinze vingt lignes, nayant pas encore dpos leurs ufs,
sont, en effet, considrs par les amateurs comme un mets dlicat. Aprs une demi-heure de
cuisson, le bushman servit aux trois Anglais, un apptissant plat de criquets. Ces insectes, dbarrasss de la tte, des pattes et des lytres, absolument comme des crevettes de mer, furent trouvs
savoureux, et sir John Murray qui en mangea quelques centaines pour son compte, recommanda
ses gens den faire des provisions normes. Il ny avait qu se baisser pour en prendre !

La nuit tant venue, chacun regagna sa couche habituelle. Mais les chariots navaient point chapp
lenvahissement. Impossible dy pntrer sans craser ces innombrables insectes. Dormir dans ces
conditions tait peu agrable. Aussi, puisque le ciel tait pur, et que les constellations brillaient au
firmament, les trois astronomes passrent toute la nuit prendre des hauteurs dtoiles. Cela valait
mieux, coup sr, que de senfoncer jusquau cou dans cet dredon de sauterelles. Dailleurs, les
Europens auraient-ils pu trouver un instant de sommeil, pendant que la plaine et les bois retentissaient des hurlements de btes fauves, accourues la cure des criquets !

119

Le lendemain, le soleil dborda dun horizon limpide, et commena dcrire son arc diurne sur un
ciel clatant qui promettait une chaude journe. Ses rayons eurent bientt lev la temprature, et
un sourd bruissement dlytres se fit entendre, au milieu de la masse des locustes qui se prparaient
reprendre leur vol, et porter ailleurs leurs dvastations. Vers huit heures du matin, ce fut comme
le dploiement dun voile immense qui se dveloppa sur le ciel et clipsa la lumire du soleil. Toute la
contre sassombrit, et on et pu croire que la nuit reprenait son cours. Puis, le vent ayant frachi,
lnorme nue se mit en mouvement. Pendant deux heures, avec un bruit assourdissant, elle passa
au-dessus du campement plong dans lombre, et elle disparut enfin au del de lhorizon occidental.

Mais, quand la lumire reparut, on put voir que les prdictions du bushman staient entirement
ralises. Plus une feuille aux arbres, plus un brin dherbe aux prairies. Tout tait ananti. Le sol
paraissait jauntre et terreux. Les branches dpouilles noffraient plus au regard quune silhouette
grimaante. Ctait lhiver succdant lt, avec la rapidit dun changement vue ! Ctait le dsert, et non plus la contre luxuriante !

Et lon pouvait appliquer ces criquets dvorants ce proverbe oriental que justifie encore linstinct
pillard des Osmanlis : Lherbe ne pousse plus o le Turc a pass ! Lherbe ne pousse plus o se sont
abattues les sauterelles !

Chapitre XVIII
Le dsert.
Ctait, en effet, le dsert qui se droulait devant les pas des voyageurs, et quand, le 25 dcembre,
aprs avoir mesur un nouveau degr de la mridienne, et achev leur quarante-huitime triangle, le
colonel Everest et ses compagnons arrivrent sur la limite septentrionale du karrou, ils ne trouvrent
aucune diffrence entre cette rgion quils quittaient et le nouveau pays, aride et brl, quils allaient
parcourir.

Les animaux, employs au service de la caravane, souffraient beaucoup de la disette de pturages.


Leau manquait aussi. Les dernires gouttes de pluie staient taries dans les mares. Le sol tait
mlang dargile et de sable trs-impropre la vgtation. Les eaux de la saison des pluies, filtrant
travers les couches sableuses, disparaissent presque aussitt de ces terrains recouverts dune
innombrable quantit de grs, et qui ne peuvent conserver aucune molcule liquide.

Ctait bien l lune de ces arides rgions que le docteur Livingstone traversa plus dune fois pendant
ses aventureuses explorations. Non-seulement la terre, mais latmosphre tait si sche, que les
objets de fer, laisss en plein air, ne se rouillaient pas. Suivant le rcit du savant docteur, les feuilles
des arbres taient rides et amollies ; celles des mimosas restaient fermes en plein jour comme

120

elles le sont pendant la nuit ; les scarabes, placs la surface du sol, expiraient au bout de quelques
secondes ; enfin, la boule dun thermomtre ayant t enfonce trois pouces dans la terre, midi,
13
la colonne de mercure marqua cent trente-quatre degrs Fahrenheit.

Telles certaines contres de lAfrique australe apparurent au clbre voyageur, telle cette portion du
continent, situe entre la limite du Karrou et le lac Ngami, se montra aux regards des astronomes
anglais. Leurs fatigues furent grandes, leurs souffrances extrmes, surtout par le manque deau.
Cette privation affectait plus sensiblement encore les animaux domestiques, quune herbe rare,
sche, poussireuse, nourrissait peine. De plus, cette tendue de terrain, ctait le dsert, nonseulement par son aridit, mais aussi parce que presque aucun tre vivant ne sy aventurait. Les
oiseaux avaient fui au del du Zambse, afin dy retrouver les arbres et les fleurs. Les btes sauvages
ne se hasardaient point sur cette plaine, qui ne leur offrait aucune ressource. peine, durant les
quinze premiers jours du mois de janvier, les chasseurs de la caravane entrevirent-ils deux ou trois
couples de ces antilopes qui peuvent se passer de boire pendant plusieurs semaines ; ctaient entre
autres, des oryx semblables ceux qui avaient caus un si vif dsappointement sir John Murray et
plus particulirement des caamas, aux doux yeux, la robe gris-cendr, mle de taches docre,
animaux inoffensifs, trs-estims pour la qualit de leur chair, et qui semblent prfrer les plaines
arides aux pturages des contres fertiles.

Cependant, cheminer sous ce soleil de feu, travers cette atmosphre qui ne contenait pas un
atome de vapeur, poursuivre les oprations godsiques par des jours et des nuits dont aucun
souffle ne temprait la chaleur, les astronomes se fatiguaient visiblement. Leur rserve deau, contenue dans des barils chauffs, diminuait. Ils avaient dj d se rationner, et souffraient beaucoup
de ce rationnement. Cependant, leur zle tait si grand, leur courage tel, quils dominaient fatigues
et privations, et ne ngligeaient aucun dtail de leur immense et minutieux travail. Le 25 janvier, la
septime portion de la mridienne, comprenant un nouveau degr, avait t calcule au moyen de
neuf triangles nouveaux, ce qui portait cinquante-sept le nombre total des triangles construits
jusqualors.

Les astronomes navaient plus quune portion du dsert franchir, et dans lopinion du bushman, ils
devaient atteindre les rives du lac Ngami avant les derniers jours de janvier. Le colonel et ses compagnons pouvaient rpondre deux-mmes et tenir jusque-l.

Mais les hommes de la caravane, les Bochjesmen, qui ntaient pas entrans par cette ardeur, gens
gages, dont lintrt ne se confondait pas avec lintrt scientifique de lexpdition, indignes assez
peu disposs poursuivre leur marche en avant, ceux-l supportaient mal les preuves de la route.
Ils se montraient trs-sensibles la disette deau. Dj, quelques btes de somme, affaiblies par la

13

56 centigrades.

121

faim et la soif, avaient d tre laisses en arrire, et il tait craindre que leur nombre ne
saugmentt de jour en jour. Les murmures, les rcriminations saccroissaient avec les fatigues. Le
rle de Mokoum devenait trs-difficile, et son influence baissait.

Il fut bientt vident que le manque deau serait un invincible obstacle, quil faudrait arrter la
marche au nord, et se porter, soit en arrire, soit sur la droite de la mridienne, au risque de se
rencontrer avec lexpdition russe, afin de gagner les bourgades, distribues dans une contre moins
aride sur litinraire de David Livingstone.

Le 15 fvrier, le bushman fit connatre au colonel Everest ces difficults croissantes contre lesquelles
il semployait en vain. Les conducteurs de chariots refusaient dj de lui obir. Chaque matin, la
leve du camp, ctaient des scnes dinsubordination auxquelles la plupart des indignes prenaient
part. Ces malheureux, il faut lavouer, accabls par la chaleur, dvors par la soif, faisaient piti
voir. Dailleurs, les bufs et les chevaux, insuffisamment nourris dune herbe courte et sche, nullement abreuvs, ne voulaient plus marcher.

Le colonel Everest connaissait parfaitement la situation. Mais, dur pour lui-mme, il ltait pour les
autres. Il ne voulut en aucune faon suspendre les oprations du rseau trigonomtrique, et dclara
que, ft-il seul, il continuerait se porter en avant. Du reste, ses deux collgues parlaient comme lui,
et ils taient prts le suivre aussi loin quil lui plairait daller.

Le bushman, par de nouveaux efforts, obtint des indignes quils le suivraient pendant quelque
temps encore. Daprs son estime, la caravane ne devait pas tre plus de cinq ou six jours de
marche du lac Ngami. L, chevaux et bufs retrouveraient de frais pturages et des forts ombreuses. L, les hommes auraient toute une mer deau douce pour se rafrachir. Mokoum fit valoir ces
considrations aux principaux Bochjesmen. Il leur dmontra que, pour se ravitailler, le plus court
tait daller au nord. En effet, se rejeter dans louest, ctait marcher au hasard ; revenir en arrire,
ctait retrouver le Karrou dsol, dont tous les cours deau devaient tre taris. Enfin les indignes se
rendirent tant de raisons et de sollicitations, et la caravane, presque puise, reprit sa marche vers
le Ngami.

Fort heureusement, dans cette plaine si vaste, les oprations godsiques saccomplissaient facilement au moyen de poteaux ou de pylnes. Afin de gagner du temps, les astronomes travaillaient nuit
et jour. Guids par la lueur des lampes lectriques, ils obtenaient des angles trs-nets, qui satisfaisaient aux plus scrupuleuses dterminations.

Les travaux continuaient donc avec ensemble et mthode, et le rseau saugmentait peu peu.

122

Le 16 janvier, la caravane put croire un instant que cette eau dont la nature se montrait si avare,
allait enfin lui tre abondamment restitue.

Un lagon, dune largeur dun deux milles, venait dtre signal lhorizon.

On comprend si cette nouvelle fut bien accueillie. Toute la caravane se porta rapidement dans la
direction indique, vers une assez vaste tendue deau, qui miroitait sous les rayons solaires.

Le lagon fut atteint vers cinq heures du soir. Quelques chevaux, brisant leurs traits, chappant la
main de leurs conducteurs, slancrent au galop vers cette eau tant dsire. Ils la sentaient, ils
laspiraient, et bientt on put les voir sy plonger jusquau poitrail.

Mais, presque aussitt, ces animaux revinrent sur la rive. Ils navaient pu se dsaltrer ces nappes
liquides, et quand les Bochjesmen arrivrent, ils se trouvrent en prsence dune eau tellement
imprgne de sel, quils ne purent sy rafrachir.

Le dsappointement, on peut dire le dsespoir, fut grand. Rien de cruel comme un espoir du !
Mokoum crut quil lui faudrait renoncer entraner les indignes au del du lac sal. Heureusement
pour lavenir de lexpdition, la caravane se trouvait plus prs du Ngami et des affluents du Zambse
que de tout autre point de cette rgion o lon pt se procurer de leau potable. Le salut de tous
dpendait donc de la marche en avant. En quatre jours, si les travaux godsiques ne la retardaient
pas, lexpdition serait rendue sur les rives du Ngami.

On repartit. Le colonel Everest, profitant de la disposition du terrain, put construire des triangles de
grandes proportions qui ncessitrent moins frquemment ltablissement des mires. Comme on
oprait surtout pendant des nuits trs-pures, les signaux de feu se voyaient admirablement, et pouvaient tre relevs avec une prcision extrme, soit au thodolite, soit au cercle rptiteur avec une
exactitude parfaite. Ctait la fois conomie de temps et de fatigues. Mais, il faut lavouer, pour ces
courageux savants enflamms dun zle scientifique, pour ces indignes dvors dune soif ardente
sous ce climat terrible, comme pour les animaux employs au service de la caravane, il tait temps
darriver au Ngami. Nul naurait pu supporter encore quinze jours de marche dans des conditions
pareilles.

Le 21 janvier, le sol plat et uni commena se modifier sensiblement. Il devint raboteux, accident.
Vers dix heures du matin, une petite montagne, haute de cinq six cents pieds, fut signale dans le
nord-ouest, une distance de quinze milles environ. Ctait le mont Scorzef.

123

Le bushman observa attentivement les localits, et aprs un examen assez long, tendant la main
vers le nord :

Le Ngami est l ! dit-il.

Le Ngami ! le Ngami ! crirent les indignes, accompagnant leurs cris de dmonstrations


bruyantes.

Les Bochjesmen voulaient se porter en avant, et franchir en courant les quinze milles qui les sparaient du lac. Mais le chasseur parvint les retenir, leur faisant observer que dans ce pays infest par
les Makololos, il tait trs-important pour eux de ne point se dbander.

Cependant le colonel Everest, voulant hter larrive de sa petite troupe au Ngami, rsolut de joindre
directement la station quil occupait avec le Scorzef, par un seul triangle. Le sommet du mont, termin par une sorte de pic trs-aigu, pouvait tre vis trs-exactement, et se prtait ainsi une bonne
observation. Il tait ds lors inutile dattendre la nuit, inutile, par consquent, denvoyer en avant un
dtachement de marins et dindignes pour fixer un rverbre au sommet du Scorzef.

Les instruments furent donc installs, et langle formant le sommet du dernier triangle dj obtenu
dans le sud fut de nouveau mesur cette station mme pour plus de prcision.

Mokoum, trs-impatient darriver aux rives du Ngami, navait fait tablir quun campement provisoire. Il esprait bien, avant la nuit, avoir atteint le lac dsir ; mais il ne ngligea aucune des prcautions habituelles, et il fit battre les environs par quelques cavaliers. Sur la droite et sur la gauche
slevaient des taillis quil tait prudent dclairer. Cependant, depuis la chasse aux oryx, on navait
vu aucune trace de Makololos, et lespionnage dont la caravane avait t lobjet semblait avoir t
abandonn. Nanmoins, le dfiant bushman voulait tre sur ses gardes, afin de parer tout.

Tandis que le chasseur veillait ainsi, les astronomes soccupaient de construire leur nouveau triangle.
Daprs les relevs faits par William Emery, ce triangle les porterait bien prs du vingtime parallle,
auquel devait sarrter la pointe terminale de larc quils taient venus mesurer dans cette portion de
lAfrique. Encore quelques oprations au del du Ngami, et trs-vraisemblablement le huitime
tronon de la mridienne serait obtenu. Puis, vrification faite des calculs au moyen dune base
nouvelle, directement mesure sur le sol, la grande entreprise serait acheve. On comprend donc
quelle ardeur soutenait ces audacieux, qui se voyaient sur le point dachever leur uvre.

124

Et pendant ce temps, comment avaient opr les Russes de leur ct ? Depuis six mois que les membres de la commission internationale staient spars, o se trouvaient, en ce moment, Mathieu
Strux, Nicolas Palander, Michel Zorn ? Les fatigues les avaient-ils prouvs avec autant de rigueur
que leurs collgues dAngleterre ? Avaient-ils souffert de la privation deau, des accablantes chaleurs
de ces climats ? Sur leur parcours qui se rapprochait sensiblement de litinraire de David Livingstone, les rgions avaient-elles t moins arides ? Peut-tre, car il existait depuis Kolobeng, des
villages et des bourgades tels que Schokuan, Schoschong et autres, peu loigns sur la droite de la
mridienne, dans lesquels la caravane russe avait d pouvoir se ravitailler. Mais aussi ntait-il pas
craindre que, dans ces rgions moins dsertes, et par consquent battues sans cesse par les pillards,
la petite troupe de Mathieu Strux net t trs-expose ? De ce que les Makololos semblaient avoir
abandonn la poursuite de lexpdition anglaise, ne fallait-il pas conclure quils staient jets sur les
traces de lexpdition russe ?

Le colonel Everest, toujours absorb, ne pensait pas ou ne voulait pas penser ces choses, mais sir
John Murray et William Emery sentretenaient frquemment du sort de leurs anciens collgues. Leur
serait-il donn de les revoir ? Les Russes russiraient-ils dans leur entreprise ? Le mme rsultat
mathmatique, cest--dire la valeur du degr de longitude dans cette partie de lAfrique, serait-il
identique pour ces deux expditions, qui auraient poursuivi simultanment, mais sparment,
ltablissement du rseau trigonomtrique ? Puis, William Emery songeait son compagnon, dont
labsence lui semblait si regrettable, et il savait bien que Michel Zorn ne loublierait jamais.

Cependant, la mesure des distances angulaires avait commenc. Pour obtenir langle qui sappuyait
la station, il sagissait de viser deux mires dont lune tait forme par le sommet conique du Scorzef.

Pour lautre mire, sur la gauche de la mridienne, on choisit un monticule aigu, qui ntait situ qu
la distance de quatre milles. Sa direction fut donne par lune des lunettes du cercle rptiteur.

Le Scorzef, on la dit, tait relativement fort loign. Mais les astronomes navaient pas eu le choix,
ce mont isol tant le seul point culminant de la contre. En effet, aucune autre hauteur ne slevait
ni dans le nord ni dans louest, ni au del du lac Ngami, que lon ne pouvait encore apercevoir. Or, cet
loignement du Scorzef allait obliger les observateurs se porter considrablement sur la droite de
la mridienne ; mais, aprs mres rflexions, ils comprirent quils pouvaient procder autrement. Le
mont solitaire fut donc vis avec un soin extrme au moyen de la seconde lunette du cercle rptiteur, et lcartement des deux lunettes donna la distance angulaire qui sparait le Scorzef du monticule, et, par consquent la mesure de langle form la station mme. Le colonel Everest, pour avoir
une approximation plus grande, fit vingt rptitions successives en modifiant la position de ses
lunettes sur le cercle gradu ; de cette faon, il divisa par vingt les erreurs possibles de lecture, et il
obtint une mesure angulaire dont la rigueur tait absolue.

125

Ces diverses observations, malgr limpatience des indignes, furent faites par limpassible Everest
avec le mme soin quil y et apport dans son observatoire de Cambridge. Toute la journe du 21
fvrier se passa ainsi, et ce fut seulement la tombe du jour, vers cinq heures et demie, lorsque la
lecture des limbes devint difficile, que le colonel termina ses observations.

vos ordres, Mokoum, dit-il alors au bushman.

Il nest pas trop tt, colonel, rpondit Mokoum, et je regrette que vous nayez pu achever vos
travaux avant la nuit, car nous aurions tent de transporter notre campement sur les bords du lac !

Mais qui nous empche de partir ? demanda le colonel Everest. Quinze milles faire, mme dans
une nuit obscure, ne sauraient nous arrter. La route est directe, cest la plaine elle-mme, et nous
ne pouvons craindre de nous garer.

Oui ! en effet rpondit le bushman, qui semblait se consulter ; peut-tre pouvons-nous tenter
laventure, quoique jeusse prfr marcher en plein jour sur ces terres qui avoisinent le Ngami ! Nos
hommes ne demandent qu se porter en avant et atteindre les eaux douces du lac. Nous allons
partir, colonel.

Quand il vous plaira, Mokoum ! rpondit le colonel Everest.

Cette dcision approuve de tous, les bufs furent attels aux chariots, les chevaux monts par leurs
cavaliers, les instruments replacs dans les vhicules, et sept heures du soir, le bushman, ayant
donn le signal du dpart, la caravane, aiguillonne par la soif, marcha droit au lac Ngami.

Par un certain instinct de batteur destrade, le bushman avait pri les trois Europens de prendre
leurs armes et de se pourvoir de munitions. Lui-mme, il portait le rifle dont sir John lui avait fait
prsent, et les cartouches ne manquaient pas sa cartouchire.

On partit. La nuit tait sombre. Un pais rideau de nuages voilait les constellations. Cependant
latmosphre, dans sa couche la plus rapproche du sol, tait dgage de brumes. Mokoum, dou
dune grande puissance de vision, observait sur les flancs et en avant de la caravane. Quelques mots
quil avait dits sir John prouvaient lhonorable Anglais que le bushman ne considrait pas la contre comme trs-sre. Aussi, de son ct, sir John se tenait prt tout vnement.

126

La caravane marcha pendant trois heures dans la direction du nord, mais elle se ressentait de son
tat de fatigue et dpuisement, et nallait pas vite. Souvent, il fallait sarrter pour rallier les retardataires. On navanait qu raison de trois milles lheure, et vers dix heures du soir, six milles sparaient encore la petite troupe des rives du Ngami. Les btes haletaient et pouvaient peine respirer
dans cette nuit touffante, au milieu dune atmosphre si sche que lhygromtre le plus sensible ny
et pas trouv trace dhumidit.

Bientt, malgr les expresses recommandations du bushman, la caravane ne prsenta plus un noyau
compact. Les hommes et les animaux stendirent en une longue file. Quelques bufs, bout de
forces, taient tombs sur la route. Des cavaliers dmonts se tranaient peine, et ils eussent t
facilement enlevs par le moindre parti dindignes. Aussi, Mokoum, inquiet, npargnant ni ses
paroles ni ses gestes, allant de lun lautre, cherchait reconstituer sa troupe, mais il ny parvenait
pas, et dj, sans quil sen ft aperu, un certain nombre de ses hommes lui manquaient.

onze heures du soir, les chariots qui tenaient la tte ne se trouvaient plus qu trois milles du
Scorzef. Malgr lobscurit, ce mont isol apparaissait assez distinctement, et se dressait dans
lombre comme une norme pyramide. La nuit, ajoutant encore ses dimensions relles, en doublait
laltitude.

Si Mokoum ne stait pas tromp, le Ngami devait tre derrire le Scorzef. Il sagissait donc de
tourner le mont de manire gagner par le plus court la vaste tendue deau douce.

Le bushman prit la tte de la caravane, en compagnie des trois Europens, et il se prparait incliner
sur la gauche, quand des dtonations, trs-distinctes bien quloignes, larrtrent soudain.

Les Anglais avaient aussitt retenu leurs montures. Ils coutaient avec une anxit facile comprendre. Dans un pays o les indignes ne se servent que de lances et de flches, des dtonations
darmes feu devaient leur causer une surprise mle danxit.

Quest-cela ? demanda le colonel.

Des coups de feu ! rpondit sir John.

Des coups de feu ! scria le colonel, et dans quelle direction ?

Cette question sadressait au bushman, qui rpondit :

127

Ces coups de fusil sont tirs du sommet du Scorzef. Voyez lombre qui sillumine au-dessus ! On se
bat par-l ! Des Makololos, sans doute, qui sattaquent un parti dEuropens.

Des Europens ! dit William Emery.

Oui, monsieur William, rpondit Mokoum. Ces dtonations bruyantes ne peuvent tre produites
que par des armes europennes, et jajouterai par des armes de prcision.

Ces Europens seraient-ils donc ?

Mais le colonel, linterrompant, scria :

Messieurs, quels que soient ces Europens, il faut aller leur secours.

Oui ! oui ! allons ! allons ! rpta William Emery, dont le cur se serrait douloureusement.

Avant de se porter vers la montagne, le bushman voulut une dernire fois rallier sa petite troupe,
quun parti de pillards pouvait inopinment entourer. Mais quand le chasseur fut revenu en arrire,
la caravane tait disperse, les chevaux dtels, les chariots abandonns, et quelques ombres, errant
sur la plaine, disparaissaient dj vers le sud.

Les lches ! scria Mokoum, soif, fatigues, ils oublient tout pour fuir !

Puis, retournant vers les Anglais et leurs braves matelots :

En avant, nous autres ! dit-il.

Les Europens et le chasseur slancrent aussitt dans la direction du nord, arrachant leurs chevaux ce qui leur restait encore de force et de vitesse.

128

Vingt minutes aprs, on entendait distinctement le cri de guerre des Makololos. Quel tait leur
nombre, on ne pouvait encore lestimer. Ces bandits indignes faisaient videmment lassaut du
Scorzef, dont le sommet se couronnait de feux. On entrevoyait des grappes dhommes slevant sur
ses flancs.

Bientt, le colonel Everest et ses compagnons furent sur les derrires de la troupe assigeante. Ils
abandonnrent alors leurs montures extnues, et poussant un hurrah formidable, que les assigs
durent entendre, ils tirrent leurs premiers coups de feu sur la masse des indignes. En entendant les
dtonations nourries de ces armes tir rapide, les Makololos crurent quils taient assaillis par une
troupe nombreuse. Cette attaque soudaine les surprit, et ils reculrent avant davoir fait usage de
leurs flches et de leurs assagaies.

Sans perdre un instant, le colonel Everest, sir John Murray, William Emery, le bushman, les marins,
chargeant et tirant sans cesse, slancrent au milieu du groupe des pillards. Une quinzaine de cadavres jonchaient dj le sol.

Les Makololos se sparrent. Les Europens se prcipitrent dans la troue, et, renversant les indignes les plus rapprochs, ils slevrent reculons sur les pentes de la montagne.

En dix minutes, ils eurent atteint le sommet perdu dans lombre, car les assigs avaient suspendu
leur feu, dans la crainte de frapper ceux qui venaient si opinment leur secours.

Et ces assigs, ctaient les Russes ! Ils taient tous l, Mathieu Strux, Nicolas Palander, Michel Zorn,
leurs cinq matelots. Mais des indignes qui formaient autrefois leur caravane, il ne restait plus que le
dvou foreloper. Ces misrables Bochjesmen les avaient, eux aussi, abandonns au moment du
danger.

Mathieu Strux, linstant o le colonel Everest apparut, slana du haut dun petit mur qui couronnait le sommet du Scorzef.

Vous, messieurs les Anglais ! scria lastronome de Poulkowa.

Nous-mmes, messieurs les Russes, rpondit le colonel dune voix grave. Mais ici, il ny a pas plus ni
Russes, ni Anglais ! Il ny a que des Europens unis pour se dfendre !

129

Chapitre XIX
Trianguler ou mourir.
Un hurrah accueillit les paroles du colonel Everest. En face de ces Makololos, devant un danger
commun, les Russes et les Anglais, oubliant la lutte internationale, ne pouvaient que se runir pour la
dfense commune. La situation dominait tout, et de fait, la commission anglo-russe se trouva reconstitue devant lennemi, plus forte, plus compacte que jamais. William Emery et Michel Zorn taient
tombs dans les bras lun de lautre. Les autres Europens avaient scell dune poigne de main leur
nouvelle alliance.

Le premier soin des Anglais fut de se dsaltrer. Leau, puise au lac, ne manquait pas dans le
campement des Russes. Puis, abrits sous une casemate faisant partie dun fortin abandonn qui
occupait le sommet du Scorzef, les Europens causrent de tout ce qui stait pass depuis leur
sparation Kolobeng. Pendant ce temps, les matelots surveillaient les Makololos, qui leur donnaient quelque rpit.

Et dabord, pourquoi les Russes se trouvaient-ils au sommet de ce mont, et si loin sur la gauche de
leur mridienne ? Par la mme raison qui avait rejet les Anglais sur leur droite. Le Scorzef, situ
peu prs mi-chemin entre les deux arcs, tait la seule hauteur de cette rgion qui pt servir
ltablissement dune station sur les bords du Ngami. Il tait donc tout naturel que les deux expditions rivales, engages sur cette plaine, se fussent rencontres sur lunique montagne qui pt servir
leurs observations. En effet, les mridiennes russe et anglaise aboutissaient au lac en deux points
assez loigns lun de lautre. De l, ncessit pour les oprateurs de joindre godsiquement la rive
mridionale du Ngami sa rive septentrionale.

Mathieu Strux donna ensuite quelques dtails sur les oprations quil venait daccomplir. La triangulation depuis Kolobeng stait faite sans incidents. Ce premier mridien que le sort avait attribu aux
Russes traversait un pays fertile, lgrement accident, qui offrait toute facilit ltablissement
dun rseau trigonomtrique. Les astronomes russes avaient souffert comme les Anglais de
lexcessive temprature de ces climats, mais non du manque deau. Les rios abondaient dans la
contre et y entretenaient une humidit salutaire. Les chevaux et les bufs staient donc pour ainsi
dire promens au milieu dun immense pturage, travers des prairies verdoyantes, coupes et l
de forts et de taillis. Quant aux animaux froces, en disposant des brasiers allums pendant la nuit,
on les avait tenus distance des campements. Pour les indignes, ctaient ces tribus sdentaires des
bourgades et des villages chez lesquelles le docteur David Livingstone trouva presque toujours un
accueil hospitalier. Pendant ce voyage, les Bochjesmen navaient donc eu aucun motif de se plaindre.
Le 20 fvrier, les Russes atteignirent le Scorzef, et ils y taient tablis depuis trente-six heures, quand
les Makololos parurent dans la plaine au nombre de trois ou quatre cents. Aussitt, les Bochjesmen,
effrays, abandonnrent leur poste et laissrent les Russes livrs eux-mmes. Les Makololos com-

130

mencrent par piller les chariots runis au pied du mont ; mais trs-heureusement les instruments
avaient t tout dabord transports dans le fortin. En outre, la chaloupe vapeur tait intacte
jusquici, car les Russes avaient eu le temps de la reconstruire avant larrive des pillards, et en ce
moment elle tait mouille dans une petite anse du Ngami. De ce ct, les flancs du mont tombaient
pic sur la rive droite du lac et la rendaient inaccessible. Mais au sud, le Scorzef offrait des pentes
praticables, et dans cet assaut quils venaient de tenter, les Makololos auraient peut-tre russi
slever jusquau fortin sans la providentielle arrive des Anglais.

Tel fut sommairement le rcit de Mathieu Strux. Le colonel Everest lui apprit, son tour, les incidents
qui avaient marqu sa marche vers le nord, les souffrances et les fatigues de lexpdition, la rvolte
des Bochjesmen, les difficults et les obstacles quon avait d surmonter. De tout ceci, il rsultait que
les Russes avaient t plus favoriss que les Anglais depuis leur dpart de Kolobeng.

La nuit du 21 au 22 fvrier se passa sans incidents. Le bushman et les marins avaient veill au pied
des murailles du fortin. Les Makololos ne renouvelrent pas leurs attaques. Mais quelques feux,
allums au pied de la montagne, prouvaient que ces bandits bivaquaient toujours cette place, et
quils navaient point abandonn leur projet.

Le lendemain, 22 fvrier, au lever du jour, les Europens, quittant leur casemate, vinrent observer la
plaine. Les premires lueurs matinales clairrent presque dun seul coup ce vaste territoire
jusquaux limites de lhorizon. Du ct du sud, ctait le dsert avec son sol jauntre, ses herbes
brles, son aspect aride. Au pied du mont sarrondissait le campement au milieu duquel fourmillaient quatre cinq cents indignes. Leurs feux brlaient encore. Quelques morceaux de venaison
grillaient sur des charbons ardents. Il tait vident que les Makololos ne voulaient pas abandonner la
place, bien que tout ce que la caravane avait de prcieux, son matriel, ses chariots, ses chevaux, ses
bufs, ses approvisionnements, ft tomb en leur pouvoir ; mais ce butin ne leur suffisait pas sans
doute, et, aprs avoir massacr les Europens, ils voulaient semparer de leurs armes, dont le colonel
et les siens venaient de faire un si terrible usage.

Les savants russes et anglais, ayant observ le campement indigne, sentretinrent longuement avec
le bushman. Il sagissait de prendre une rsolution dfinitive. Mais cette rsolution devait dpendre
dun certain concours de circonstances, et avant tout, il fallait relever exactement la situation du
Scorzef.

Cette montagne, les astronomes savaient dj quelle dominait au sud les immenses plaines qui
stendent jusquau Karrou. lest et louest, ctait la prolongation du dsert suivant son plus petit
diamtre. Vers louest, le regard saisissait lhorizon la silhouette affaiblie des collines qui bordent le
fertile pays des Makololos, dont Maketo, lune des capitales, est situe cent milles environ dans le
nord-est du Ngami.

131

Vers le nord, au contraire, le mont Scorzef dominait un pays tout diffrent. Quel contraste avec les
arides steppes du sud ! De leau, des arbres, des pturages, et toute cette toison du sol quune humidit persistante peut entretenir ! Sur une tendue de cent milles au moins, le Ngami droulait de
lest louest ses belles eaux, qui sanimaient alors sous les rayons du soleil levant. La plus grande
largeur du lac se dveloppait dans le sens des parallles terrestres. Mais du nord au sud, il ne devait
pas mesurer plus de trente quarante milles. Au del, la contre se dessinait en pente douce, trsvarie daspect, avec ses forts, ses pturages, ses cours deau, affluents du Lyambie ou du Zambse,
et tout au nord, mais quatre-vingt milles au moins, une chane de petites montagnes lencadrait de
son pittoresque contour. Beau pays, jet comme une oasis, au milieu de ces dserts ! Son sol, admirablement irrigu, toujours revivifi par un rseau de veines liquides, respirait la vie. Ctait le Zambse, le grand fleuve, qui, par ses tributaires, entretenait cette vgtation prodigieuse ! Immense
artre, qui est lAfrique australe, ce que le Danube est lEurope, et lAmazone lAmrique du
sud !

Tel tait ce panorama qui se dveloppait aux regards des Europens. Quant au Scorzef, il slevait sur
la rive mme du lac, et, ainsi que Mathieu Strux lavait dit, ses flancs, du ct du nord, tombaient
pic dans les eaux du Ngami. Mais il nest pentes si roides que des marins ne puissent monter ou
descendre, et, par un troit raidillon qui sen allait de pointe en pointe, ils taient parvenus jusquau
niveau du lac, lendroit mme o la chaloupe vapeur tait mouille. Lapprovisionnement deau
tait donc assur, et la petite garnison pouvait tenir, tant que ses vivres dureraient, derrire les
murailles du fortin abandonn.

Mais pourquoi ce fortin dans le dsert, au sommet de cette montagne ? On interrogea Mokoum, qui
avait dj visit cette contre, lorsquil servait de guide David Livingstone. Il fut en mesure de
rpondre.

Ces environs du Ngami taient frquemment visits autrefois par des marchands divoire ou dbne.
Livoire, ce sont les lphants et les rhinocros qui le fournissent. Lbne, cest cette chair humaine,
cette chair vivante dont trafiquent les courtiers de lesclavage. Tout le pays du Zambse est encore
infect de misrables trangers qui font la traite des noirs. Les guerres, les razzias, les pillages de
lintrieur procurent un grand nombre de prisonniers, et les prisonniers sont vendus comme
esclaves. Or, prcisment cette rive du Ngami formait un lieu de passage pour les commerants
venant de louest. Le Scorzef tait, autrefois, le centre du campement des caravanes. Cest l quelles
se reposaient avant dentreprendre la descente du Zambse jusqu son embouchure. Les trafiquants
avaient donc fortifi cette position, afin de se protger, eux et leurs esclaves, contre les dprdations
des pillards, car il ntait pas rare que les prisonniers indignes fussent repris par ceux-l mmes qui
les avaient vendus et qui les vendaient nouveau.

Telle tait lorigine de ce fortin, mais cette poque, il tombait en ruines. Litinraire des caravanes
avait t chang. Le Ngami ne les recevait plus sur ses bords, le Scorzef navait plus les dfendre, et
les murailles qui le couronnaient sen allaient pierre pierre. De ce fortin, il ne restait quune enceinte dcoupe en forme de secteur, dont larc faisait face au sud, et la corde face au nord. Au

132

centre de cette enceinte slevait une petite redoute casemate, perce de meurtrires, que surmontait un troit donjon de bois dont le profil, rduit par la distance, avait servi de mire aux lunettes
du colonel Everest. Mais, si ruin quil ft, le fortin offrait encore une retraite sre aux Europens.
Derrire ces murailles faites dun grs pais, arms comme ils ltaient de fusils tir rapide, ils pouvaient tenir contre une arme de Makololos, tant que les vivres et les munitions ne leur manqueraient pas, et achever peut-tre leur opration godsique.

Les munitions, le colonel et ses compagnons en avaient en abondance, car le coffre qui les contenait
avait t plac dans le chariot servant au transport de la chaloupe vapeur, et ce chariot, on le sait,
les indignes ne sen taient pas empars.

Les vivres, ctait autre chose. L tait la difficult. Les chariots dapprovisionnement navaient point
chapp au pillage. Il ny avait pas dans le fortin de quoi nourrir pendant deux jours les dix-huit
hommes qui sy trouvaient runis, cest--dire les trois astronomes anglais, les trois astronomes
russes, les dix marins de la Queen and Tzar, le bushman et le foreloper.

Cest ce qui fut bien et dment constat par un inventaire minutieux fait par le colonel Everest et
Mathieu Strux.

Cet inventaire termin et le djeuner du matin pris, un djeuner fort sommaire, les astronomes
et le bushman se runirent dans la redoute casemate, tandis que les marins faisaient bonne garde
autour des murailles du fortin.

On discutait cette circonstance trs-grave de la pnurie des vivres, et on ne savait quimaginer pour
remdier une disette certaine, sinon immdiate, quand le chasseur fit lobservation suivante :

Vous vous proccupez, messieurs, du dfaut dapprovisionnements ; et vraiment, je ne vois pas ce


qui vous inquite. Nous navons de vivres que pour deux jours, dites-vous ? Mais qui nous oblige
rester deux jours dans ce fortin ? Ne pouvons-nous le quitter demain, aujourdhui mme ? Qui nous
en empche ? Les Makololos ? Mais ils ne courent pas les eaux du Ngami, que je sache, et, avec la
chaloupe vapeur, je me charge de vous conduire en quelques heures sur la rive septentrionale du
lac !

cette proposition, les savants se regardrent et regardrent le bushman. Il semblait vraiment que
cette ide, si naturelle, ne leur ft pas venue lesprit !

133

Et en effet, elle ne leur tait pas venue ! Elle ne pouvait venir ces audacieux, qui, dans cette mmorable expdition, devaient se montrer jusquau bout les hros de la science.

Ce fut sir John Murray qui prit la parole le premier, et il rpondit au bushman :

Mais, mon brave Mokoum, nous navons pas achev notre opration.

Quelle opration ?

La mesure de la mridienne !

Croyez-vous donc que les Makololos se soucient de votre mridienne ? rpliqua le chasseur.

Quils ne sen soucient pas, cest possible, reprit sir John Murray, mais nous nous en soucions, nous
autres, et nous ne laisserons pas cette entreprise inacheve. Nest-ce pas votre avis, mes chers
collgues ?

Cest notre avis, rpondit le colonel Everest, qui, parlant au nom de tous, se fit linterprte de
sentiments que chacun partageait. Nous nabandonnerons pas la mesure de la mridienne ! Tant que
lun de nous survivra, tant quil pourra appliquer son il loculaire dune lunette, la triangulation
suivra son cours ! Nous observerons, sil le faut, le fusil dune main, linstrument de lautre, mais nous
tiendrons ici jusqu notre dernier souffle.

Hurrah pour lAngleterre ! hurrah pour la Russie ! crirent ces nergiques savants, qui mettaient
au-dessus de tout danger lintrt de la science.

Le bushman regarda un instant ses compagnons, et ne rpondit pas. Il avait compris.

Cela tait donc convenu. Lopration godsique serait continue quand mme. Mais les difficults
locales, cet obstacle du Ngami, le choix dune station convenable, ne la rendraient-ils pas impraticable ?

Cette question fut pose Mathieu Strux. Lastronome russe, depuis deux jours quil occupait le
sommet du Scorzef, devait pouvoir y rpondre.

134

Messieurs, dit-il, lopration sera difficile, minutieuse, elle demandera de la patience et du zle,
mais elle nest point impraticable. De quoi sagit-il ? De relier godsiquement le Scorzef avec une
station situe au nord du lac ? Or, cette station existe-t-elle ? Oui, elle existe, et javais dj choisi
lhorizon un pic qui pt servir de mire nos lunettes. Il slve dans le nord-ouest du lac, de telle
sorte que ce ct du triangle coupera le Ngami suivant une ligne oblique.

Eh bien, dit le colonel Everest, si le point de mire existe, o est la difficult ?

La difficult, rpondit Mathieu Strux, sera dans la distance qui spare le Scorzef de ce pic !

Quelle est donc cette distance ? demanda le colonel Everest.

Cent vingt milles au moins.

Notre lunette la franchira.

Mais il faudra allumer un fanal au sommet de ce pic !

On lallumera.

Il faudra ly porter ?

On ly portera.

Et pendant ce temps, se dfendre contre les Makololos ! ajouta le bushman !

On se dfendra !

Messieurs, dit le bushman, je suis vos ordres, et je ferai ce que vous me commanderez de
faire !

135

Ainsi se termina par ces paroles du dvou chasseur cette conversation de laquelle avait dpendu le
sort de lopration scientifique. Les savants bien unis dans la mme pense, et dcids se sacrifier
sil le fallait, sortirent de la casemate, et vinrent observer le pays qui stendait au nord du lac.

Mathieu Strux indiqua le pic dont il avait fait choix. Ctait le pic du Volquiria, sorte de cne que la
distance rendait peine visible. Il slevait une grande hauteur, et malgr la distance, un puissant
fanal lectrique pourrait tre aperu dans le champ des lunettes, munies doculaires grossissants.
Mais ce rverbre, il fallait le porter plus de cent milles du Scorzef, et le hisser au sommet du mont.
L tait la difficult vritable, mais non insurmontable. Langle que formait le Scorzef avec le
Volquiria, dune part, et avec la station prcdente, de lautre, terminerait probablement la mesure
de la mridienne, car le pic devait tre situ bien prs du vingtime parallle. On comprend donc
toute limportance de lopration, et avec quelle ardeur les astronomes cherchaient vaincre les
obstacles.

Il fallait, avant tout, procder ltablissement du rverbre. Ctaient cent milles faire dans un
pays inconnu. Michel Zorn et William Emery soffrirent. Ils furent accepts. Le foreloper consentit
les accompagner, et ils se prparrent aussitt partir.

Emploieraient-ils la chaloupe vapeur ? non. Ils voulaient quelle restt la disposition de leurs
collgues, qui seraient peut-tre dans la ncessit de sloigner rapidement, aprs avoir termin leur
observation, afin dchapper plus rapidement aux poursuites des Makololos. Pour traverser le Ngami,
il suffisait de construire un de ces canots dcorce de bouleau, la fois lgers et rsistants, que les
indignes savent fabriquer en quelques heures. Mokoum et le foreloper descendirent jusqu la
berge du lac, o poussaient quelques bouleaux nains, et ils eurent rapidement achev leur besogne.

huit heures du soir, le canot tait charg des instruments, de lappareil lectrique, de quelques
vivres, darmes et de munitions. Il fut convenu que les astronomes se retrouveraient sur la rive
mridionale du Ngami, au bord dune crique que le bushman et le foreloper connaissaient tous les
deux. De plus, ds que le rverbre du Volquiria aurait t aperu et relev, le colonel Everest allumerait un fanal au sommet du Scorzef, afin que Michel Zorn et William Emery pussent, leur tour,
en dterminer la position.

Aprs avoir pris cong de leurs collgues, Michel Zorn et William Emery quittrent le fortin, et descendirent jusquau canot. Le foreloper, un marin russe et un marin anglais les y avaient prcds.

Lobscurit tait profonde. Lamarre fut largue, et la frle embarcation, sous limpulsion de ses
pagaies, se dirigea silencieusement travers les eaux sombres du Ngami.

136

Chapitre XX
Huit jours au sommet du Scorzef.
Ce ntait pas sans un serrement de cur que les astronomes avaient vu sloigner leurs deux jeunes
collgues. Que de fatigues, que de dangers peut-tre attendaient ces courageux jeunes gens, au
milieu de ce pays inconnu quils allaient traverser sur un espace de cent milles ! Cependant, le bushman rassura leurs amis, en vantant lhabilet et le courage du foreloper. Il tait supposable,
dailleurs, que les Makololos, trs-occups autour du Scorzef, ne battraient pas la campagne dans le
nord du Ngami. En somme, et son instinct ne le trompait pas, Mokoum trouvait le colonel Everest
et ses compagnons plus exposs dans le fortin que les deux jeunes astronomes sur les routes du
nord.

Les marins et le bushman veillrent tour tour pendant cette nuit. Lombre, en effet, devait favoriser
les dispositions hostiles des indignes. Mais ces reptiles ainsi les appelait le chasseur ne se
hasardrent pas encore sur les flancs du Scorzef. Peut-tre attendaient-ils des renforts, de manire
envahir la montagne par toutes ses pentes, et annuler, par leur nombre, les moyens de rsistance
des assigs.

Le chasseur ne stait pas mpris dans ses conjectures, et quand le jour revint, le colonel Everest put
constater un accroissement notable dans le nombre des Makololos. Leur campement, habilement
dispos, entourait la base du Scorzef et rendait toute fuite impossible par la plaine. Heureusement,
les eaux du Ngami ntaient pas et ne pouvaient tre gardes, et, le cas chant, la retraite, moins
de circonstances imprvues, resterait toujours praticable par le lac.

Mais il ntait pas question de fuir. Les Europens occupaient un poste scientifique, un poste
dhonneur quils nentendaient point abandonner. cet gard, un parfait accord rgnait entre eux. Il
nexistait mme plus trace des dissensions personnelles qui avaient autrefois divis le colonel Everest
et Mathieu Strux. Jamais non plus il ntait question de la guerre qui mettait aux prises en ce moment lAngleterre et la Russie. Aucune allusion ne se produisait ce sujet. Tous deux, ces savants,
marchaient au mme but ; tous deux voulaient obtenir ce rsultat galement utile aux deux nations,
et accomplir leur uvre scientifique.

En attendant lheure laquelle brillerait le fanal au sommet du Volquiria, les deux astronomes
soccuprent dachever la mesure du triangle prcdent. Cette opration, qui consistait viser avec
la double lunette les deux dernires stations de litinraire anglais, se fit sans difficults, et le rsultat
en fut consign par Nicolas Palander. Cette mesure acheve, il fut convenu que, pendant les nuits
suivantes, on ferait de nombreuses observations dtoiles, de manire obtenir avec une prcision
rigoureuse la latitude du Scorzef.

137

Une question importante dut tre galement dcide avant toute autre, et Mokoum fut naturellement appel donner son avis dans cette circonstance. En quel minimum de temps Michel Zorn et
William Emery pouvaient-ils atteindre la chane de montagnes qui se dveloppait au nord du Ngami,
et dont le pic principal devait servir de point dappui au dernier triangle du rseau ?

Le bushman ne put estimer moins de cinq jours le temps ncessaire pour gagner le poste en question. En effet, une distance de plus de cent milles le sparait du Scorzef. La petite troupe du foreloper
marchait pied, et, en tenant compte des difficults que devait prsenter une rgion souvent coupe par des rios, cinq jours seraient mme un laps de temps fort court.

On adopta donc un maximum de six jours, et sur cette base on tablit la rglementation de la nourriture.

La rserve de vivres tait fort restreinte. Il avait fallu en abandonner une portion la petite troupe
du foreloper, en attendant le moment o elle pourrait sapprovisionner par la chasse. Les vivres,
transports dans le fortin et diminus de cette portion, ne devaient plus fournir chacun sa ration
ordinaire que pendant deux jours. Ils consistaient en quelques livres de biscuit, de viande conserve
et de pemmican. Le colonel Everest, daccord avec ses collgues, dcida que la ration quotidienne
serait rduite au tiers. De cette manire on pourrait attendre jusquau sixime jour, que la lumire,
incessamment guette, part lhorizon. Les quatre Europens, leurs six matelots, le bushman, onze
hommes en tout, souffriraient certainement de cette alimentation insuffisante, mais ils taient audessus de pareilles souffrances.

Dailleurs, il nest pas dfendu de chasser ! dit sir John Murray au bushman.

Le bushman secoua la tte dun air de doute. Il lui paraissait difficile, que, sur ce mont isol, le gibier
ne ft pas trs-rare. Mais ce ntait pas une raison pour laisser son fusil au repos, et ces dterminations prises, tandis que ses collgues soccupaient de rduire les mesures consignes sur le double
registre de Nicolas Palander, sir John, accompagn de Mokoum, quitta lenceinte du fortin, afin
doprer une reconnaissance exacte du mont Scorzef.

Les Makololos, tranquillement camps la base de la montagne, ne semblaient aucunement presss


de donner lassaut. Peut-tre leur intention tait-elle de rduire les assigs par la famine !

Linventaire du mont Scorzef fut rapidement effectu. Lemplacement sur lequel slevait le fortin ne
mesurait pas un quart de mille dans sa plus grande dimension. Le sol, recouvert dune herbe assez
paisse, entremle de cailloux, tait coup et l de quelques buissons bas, forms en partie de

138

glaeuls. Des bruyres rouges, des protes aux feuilles dargent, des rices longs festons, composaient la flore de la montagne. Sur ses flancs, mais sous des angles trs-abrupts figures par des
saillies de roc qui peraient lcorce du mont, poussaient des arbrisseaux pineux, hauts de dix pieds,
grappes de fleurs blanches, odorantes comme les fleurs du jasmin, et dont le bushman ignorait le
14
nom . Quant la faune, aprs une heure dobservation, sir John tait encore en voir le moindre
chantillon. Cependant quelques petits oiseaux, rmiges fonces et becs rouges, schapprent
de quelques buissons, et certainement, au premier coup de fusil, toute cette bande aile et disparu
pour ne plus revenir. On ne devait donc pas compter sur les produits de la chasse pour ravitailler la
garnison.

On pourra toujours pcher dans les eaux du lac, dit sir John, sarrtant sur le revers septentrional
du Scorzef, et contemplant la magnifique tendue du Ngami.

Pcher sans filet et sans ligne, rpondit le bushman, cest vouloir prendre des oiseaux au vol. Mais
ne dsesprons point. Votre Honneur sait que le hasard nous a souvent servis jusquici, et je pense
quil nous servira encore.

Le hasard ! rpliqua sir John Murray, mais quand Dieu veut le stimuler, cest le plus fidle pourvoyeur du genre humain que je connaisse ! Pas dagent plus sr, pas de majordome plus ingnieux ! Il
nous a conduits auprs de nos amis les Russes, il les a amens prcisment o nous voulions venir
nous-mmes, et les uns et les autres, il nous portera tout doucement au but que nous voulons atteindre !

Et il nous nourrira ? demanda le bushman.

Il nous nourrira certainement, ami Mokoum, rpondit sir John, et ce faisant, il ne fera que son
devoir !

Les paroles de Son Honneur taient rassurantes coup sr. Toutefois, le bushman se dit que le
hasard tait un serviteur qui demandait tre un peu servi par ses matres, et il se promit bien de
laider au besoin.

14

Ces arbrisseaux, dont les fruits sont des baies assez semblables lpinevinette, doivent appartenir lespce Ardunia bispinosa, sorte darbustes
auxquels les Hottentots donnent le nom de Numnum.

139

La journe du 25 fvrier namena aucun changement dans la situation respective des assigeants et
des assigs. Les Makololos restaient dans leur camp. Des troupeaux de bufs et de moutons
paissaient sur les parties les plus rapproches du Scorzef que les infiltrations du sol maintenaient
ltat de pturages. Les chariots pills avaient t amens au campement. Quelques femmes et des
enfants, ayant rejoint la tribu nomade, vaquaient aux travaux ordinaires. De temps en temps, quelque chef, reconnaissable la richesse de ses fourrures, slevait sur les rampes de la montagne et
cherchait reconnatre les sentes praticables qui conduisaient le plus srement son sommet. Mais
la balle dun rifle ray le ramenait promptement au sol de la plaine. Les Makololos rpondaient alors
la dtonation par leur cri de guerre, ils lanaient quelques flches inoffensives, ils brandissaient
leurs assagaies, et tout rentrait dans le calme.

Cependant, le 26 fvrier, ces indignes firent une tentative un peu plus srieuse, et, au nombre dune
cinquantaine, ils escaladrent le mont par trois cts la fois. Toute la garnison se porta en dehors
du fortin, au pied de lenceinte. Les armes europennes, si rapidement charges et tires, causrent
quelque ravage dans les rangs des Makololos. Cinq ou six de ces pillards furent tus, et le reste de la
bande abandonna la partie. Cependant, et malgr la rapidit de leur tir, il fut vident que les assigs
pourraient tre dbords par le nombre. Si plusieurs centaines de ces Makololos se prcipitaient
simultanment lassaut de la montagne, il serait difficile de leur faire face sur tous les cts. Sir
John Murray eut alors lide de protger le front du fortin, en y installant la mitrailleuse qui formait le
principal armement de la chaloupe vapeur. Ctait un excellent moyen de dfense. Toute la difficult consistait hisser cet engin pesant, par ces rocs tags daplomb, trs-difficiles gravir. Cependant, les marins de la Queen and Tzar se montrrent si adroits, si agiles, on dira mme si audacieux,
que, dans la journe du 26, la redoutable mitrailleuse fut installe dans une embrasure de lenceinte
crnele. L, ses vingt-cinq canons, dont le tir se disposait en ventail, pouvaient couvrir de leurs
feux tout le front du fortin. Les indignes devaient faire bientt connaissance avec cet engin de mort
que les nations civilises allaient, vingt ans plus tard, introduire dans leur matriel de guerre.

Pendant leur inaction force au sommet du Scorzef, les astronomes avaient calcul chaque nuit des
hauteurs dtoiles. Le ciel trs-pur, latmosphre trs-sche leur permirent de faire dexcellentes
observations. Ils obtinrent par la latitude du Scorzef 19 3718, 265, valeur approche jusquaux
millimes de seconde, cest--dire un mtre prs. Il tait impossible de pousser plus loin
lexactitude. Ce rsultat les confirma dans la pense quils se trouvaient moins dun demi-degr du
point septentrional de leur mridienne, et que, consquemment, ce triangle dont ils cherchaient
appuyer le sommet sur le pic du Volquiria, terminerait le rseau trigonomtrique.

La nuit qui scoula du 26 au 27 fvrier ne vit pas se renouveler les tentatives des Makololos. La
journe du 27 parut bien longue la petite garnison. Si les circonstances avaient favoris le foreloper, parti depuis cinq jours, il tait possible que ses compagnons et lui fussent arrivs, ce jour mme,
au Volquiria. Donc, pendant la nuit suivante, il fallait observer lhorizon avec un soin extrme, car la
lumire du fanal pourrait y apparatre. Le colonel Everest et Mathieu Strux avaient dj braqu
linstrument sur le pic, de telle faon que celui-ci ft encadr dans le champ de lobjectif. Cette prcaution simplifiait des recherches qui, sans point de repre, devenaient trs-difficiles par une nuit

140

obscure. Si la lumire se faisait au sommet du Volquiria, aussitt elle serait vue, et la dtermination
de langle serait acquise.

Pendant cette journe, sir John battit vainement les buissons et les grandes herbes. Il ne put en
dpister aucun animal comestible ou peu prs. Les oiseaux eux-mmes, troubls dans leur retraite,
avaient t chercher au milieu des taillis de la rive de plus srs abris. Lhonorable chasseur se dpitait, car alors il ne chassait pas pour son plaisir, il travaillait pro domo sua, si toutefois ce vocable
latin peut sappliquer lestomac dun Anglais. Sir John, dou dun apptit robuste, quun tiers de
ration ne pouvait satisfaire, souffrait vritablement de la faim. Ses collgues supportaient plus facilement cette abstinence, soit que leur estomac ft moins imprieux, soit qu lexemple de Nicolas
Palander ils pussent remplacer le beefsteak traditionnel par une ou deux quations du deuxime
degr. Quant aux matelots et au bushman, ils avaient faim tout comme lhonorable sir John. Or, la
mince rserve de vivres touchait son terme. Encore un jour, tout aliment aurait t consomm, et
si lexpdition du foreloper tait retarde dans sa marche, la garnison du fortin serait promptement
aux abois.

Toute la nuit du 27 au 28 fvrier se passa en observations. Lobscurit, calme et pure, favorisait


singulirement les astronomes. Mais lhorizon demeura perdu dans lombre paisse. Pas une lueur
nen dtacha le profil. Rien napparut dans lobjectif de la lunette.

Toutefois, le minimum du dlai attribu lexpdition de Michel Zorn et de William Emery tait
peine atteint. Leurs collgues ne pouvaient donc que sarmer de patience et attendre.

Pendant la journe du 28 fvrier, la petite garnison du Scorzef mangea son dernier morceau de
viande et de biscuit. Mais lespoir de ces courageux savants ne faiblissait pas encore, et dussent-ils se
repatre dherbes, ils taient rsolus ne point abandonner la place avant lachvement de leur
travail.

La nuit du 28 fvrier au 1er mars ne donna encore aucun rsultat. Une ou deux fois, les observateurs
crurent apercevoir la lueur du fanal. Mais, vrification faite, cette lueur ntait quune toile embrume lhorizon.

Pendant la journe du 1er mars, on ne mangea pas. Probablement accoutums depuis quelques
jours une nourriture trs-insuffisante, le colonel Everest et ses compagnons supportrent plus
facilement quils ne le croyaient ce manque absolu daliments, mais, si la Providence ne leur venait
pas en aide, le lendemain leur rservait de cruelles tortures.

141

Le lendemain, la Providence ne les combla pas sans doute ; aucun gibier daucune sorte ne vint
solliciter un coup de fusil de sir John Murray, et, cependant, la garnison, qui navait pas le droit de se
montrer difficile, parvint se restaurer tant soit peu.

En effet, sir John et Mokoum, tiraills par la faim, lil hagard, staient mis errer sur le sommet du
Scorzef. Une faim tenace leur dchirait les entrailles. En viendraient-ils donc brouter cette herbe
quils foulaient du pied, ainsi que lavait dit le colonel Everest !

Si nous avions des estomacs de ruminants ! pensait le pauvre sir John, quelle consommation nous
ferions de ce pturage. Et pas un gibier, pas un oiseau !

En parlant ainsi, sir John portait ses regards sur ce vaste lac qui stendait au-dessous de lui. Les
marins de la Queen and Tzar avaient essay de prendre quelques poissons, mais en vain. Quant aux
oiseaux aquatiques qui voltigeaient la surface de ces eaux tranquilles, ils ne se laissaient point
approcher.

Cependant, sir John et son compagnon, qui ne marchaient pas sans une extrme fatigue, stendirent
bientt sur lherbe, au pied dun monticule de terre, haut de cinq six pieds. Un sommeil pesant,
plutt un engourdissement quun sommeil, envahit leur cerveau. Sous cette oppression, leurs paupires se fermrent involontairement. Peu peu, ils tombrent dans un vritable tat de torpeur. Le
vide quils sentaient en eux les anantissait. Cette torpeur, au surplus, pouvait suspendre un instant
les douleurs qui les dchiraient, et ils sy laissaient aller.

Combien de temps et dur cet engourdissement, ni le bushman ni sir John nauraient pu le dire ;
mais, une heure aprs, sir John se sentit rveill par une succession de picotements trsdsagrables. Il se secoua, il chercha se rendormir, mais les picotements persistrent, et, impatient enfin, il ouvrit les yeux.

Des lgions de fourmis blanches couraient sur ses vtements. Sa figure, ses mains en taient couvertes. Cette invasion dinsectes le fit se lever comme si un ressort se ft dtendu en lui. Ce brusque
mouvement rveilla le bushman, tendu son ct. Mokoum tait galement couvert de ces fourmis
blanches. Mais, lextrme surprise de sir John, Mokoum, au lieu de chasser ces insectes, les prit par
poignes, les porta sa bouche et les mangea avidement.

Ah ! pouah ! Mokoum ! fit sir John, que cette voracit curait.

142

Mangez ! mangez ! faites comme moi ! rpondit le chasseur, sans perdre une bouche. Mangez !
Cest le riz des Bochjesmen !

Mokoum venait, en effet, de donner ces insectes leur dnomination indigne. Les Bochjesmen se
nourrissent volontiers de ces fourmis dont il existe deux espces, la fourmi blanche et la fourmi
noire. La fourmi blanche est, suivant eux, de qualit suprieure. Le seul dfaut de cet insecte, considr au point de vue alimentaire, cest quil en faut absorber des quantits considrables. Aussi, les
Africains mlangent-ils habituellement ces fourmis avec la gomme du mimosa. Ils obtiennent ainsi
une nourriture plus substantielle. Mais le mimosa manquait sur le sommet du Scorzef, et Mokoum se
contenta de manger son riz au naturel.

Sir John, malgr sa rpugnance, pouss par une faim que la vue du bushman se rassasiant accroissait
encore, se dcida limiter. Les fourmis sortaient par milliards de leur norme fourmilire, qui ntait
autre que ce monticule de terre prs duquel les deux dormeurs staient accots. Sir John les prit
poignes et les porta ses lvres. Vritablement, cette substance ne lui dplut pas. Il lui trouva un
got acide fort agrable, et sentit ses tiraillements destomac se calmer peu peu.

Cependant, Mokoum navait point oubli ses compagnons dinfortune. Il courut au fortin et en
ramena toute la garnison. Les marins ne firent aucune difficult de se jeter sur cette nourriture
singulire. Peut-tre le colonel, Mathieu Strux et Palander hsitrent-ils un instant. Cependant,
lexemple de sir John Murray les dcida, et ces pauvres savants, demi-morts dinanition,
tromprent au moins leur faim en avalant des quantits innombrables de ces fourmis blanches.

Mais un incident inattendu vint procurer une alimentation plus solide au colonel Everest et ses
compagnons. Mokoum, afin de faire une provision de ces insectes, eut lide de dmolir un ct de
lnorme fourmilire. Ctait, on la dit, un monticule conique, flanqu de cnes plus petits, disposs
circulairement sa base. Le chasseur, arm de sa hache, avait dj port plusieurs coups ldifice,
quand un bruit singulier attira son attention. On et dit un grognement qui se produisait lintrieur
de la fourmilire. Le bushman suspendit son travail de dmolition, et il couta. Ses compagnons le
regardaient sans prononcer une parole. Quelques nouveaux coups de hache furent ports par lui. Un
grognement plus accentu se fit entendre.

Le bushman se frotta les mains sans mot dire, et ses yeux brillrent de convoitise. Sa hache attaqua
de nouveau le monticule, de manire pratiquer un trou large dun pied environ. Les fourmis
fuyaient de toutes parts, mais le chasseur ne sen proccupait pas, et laissait aux matelots le soin de
les enfermer dans des sacs. Tout coup, un animal bizarre parut lorifice du trou. Ctait un quadrupde, pourvu dun long museau, bouche petite, langue extensible, oreilles droites, jambes courtes,
queue longue et pointue. De longues soies grises teintes rouges couvraient son corps plat, et
dnormes griffes armaient ses jambes.

143

Un coup sec, appliqu par Mokoum sur le museau de cet trange animal, suffit le tuer.

Voil notre rti, messieurs, dit le bushman. Il sest fait attendre, mais il nen sera pas moins bon !
Allons, du feu, une baguette de fusil pour broche, et nous dnerons comme nous navons jamais
dn !

Le bushman ne savanait pas trop. Cet animal quil dpouilla avec prestesse, ctait un oryctrope,
sorte de tamanoir ou mangeur de fourmis, que les Hollandais connaissent aussi sous le nom de
cochon de terre. Il est fort commun dans lAfrique australe, et les fourmilires nont pas de plus
grand ennemi. Ce myrmicophage dtruit des lgions dinsectes, et quand il ne peut sintroduire dans
leurs galeries troites, il les pche, en y glissant sa langue extensible et visqueuse quil retire toute
beurre de ces fourmis.

Le rti fut bientt point. Il lui manqua peut-tre quelques tours de broche, mais les affams taient
si impatients ! La moiti de lanimal y passa, et sa chair, ferme et salubre, fut dclare excellente,
bien que lgrement imprgne dacide formique. Quel repas, et comme il rendit avec de nouvelles
forces le courage et lespoir ces vaillants Europens !

Et il fallait, en effet, quils eussent lespoir enracin au cur, car la nuit suivante, aucune lueur
napparut encore sur le pic du Volquiria !

Chapitre XXI
Fiat lux !
Le foreloper et sa petite troupe taient partis depuis neuf jours. Quels incidents avaient retard leur
marche ? Les hommes ou les animaux staient-ils placs devant eux comme un infranchissable
obstacle ? Pourquoi ce retard ? Devait-on en conclure que Michel Zorn et William Emery avaient t
absolument arrts dans leur marche ? Ne pouvait-on penser quils taient irrvocablement perdus ?

On conoit les craintes, les transes, les alternatives despoir et de dsespoir par lesquelles passaient
les astronomes emprisonns dans le fortin du Scorzef. Leurs collgues, leurs amis taient partis
depuis neuf jours ! En six, en sept jours au plus, ils auraient d arriver au but. Ctaient des hommes
actifs, courageux, entrans par lhrosme scientifique. De leur prsence au sommet du pic du
Volquiria dpendait le succs de la grande entreprise. Ils le savaient, ils navaient rien d ngliger
pour russir. Le retard ne pouvait leur tre imput. Si donc, neuf jours aprs leur dpart, le fanal
navait pas brill au sommet du Volquiria, cest quils taient morts ou prisonniers des tribus nomades !

144

Telles taient les penses dcourageantes, les affligeantes hypothses qui se formaient dans lesprit
du colonel Everest et de ses collgues. Avec quelle impatience ils attendaient que le soleil et disparu
au-dessous de lhorizon, afin de commencer leurs observations nocturnes ! Quels soins ils y apportaient. Toute leur esprance sattachait cet oculaire qui devait saisir la lueur lointaine ! Toute leur
vie se concentrait dans le champ troit dune lunette ! Pendant cette journe du 3 mars, errant sur
les pentes du Scorzef, changeant peine quelques paroles, tous domins par une ide unique, ils
souffrirent comme ils navaient jamais souffert ! Non, ni les chaleurs excessives du dsert, ni les
fatigues dune prgrination diurne sous les rayons dun soleil tropical, ni les tortures de la soif, ne
les avaient accabls ce point !

Pendant cette journe, les derniers morceaux de loryctrope furent dvors, et la garnison du fortin
se trouva rduite alors cette insuffisante alimentation puise dans les fourmilires.

La nuit vint, une nuit sans lune, calme et profonde, particulirement propice aux observations Mais
aucune lueur ne rvla la pointe du Volquiria. Jusquaux premires lueurs matinales, le colonel Everest et Mathieu Strux, se relayant, surveillrent lhorizon avec une constance admirable. Rien, rien
napparut, et les rayons du soleil rendirent bientt toute observation impossible !

Du ct des indignes, rien encore craindre. Les Makololos semblaient dcids rduire les assigs par la famine. Et, en vrit, ils ne pouvaient manquer de russir. Pendant cette journe du 4
mars, la faim tortura de nouveau les prisonniers du Scorzef, et ces malheureux Europens nen
purent diminuer les angoisses quen mchant les racines bulbeuses de ces glaeuls qui poussaient
entre les roches sur les flancs de la montagne.

Prisonniers ! Non, cependant ! Le colonel Everest et ses compagnons ne ltaient pas ! La chaloupe
vapeur, toujours mouille dans la petite anse, pouvait leur volont les entraner sur les eaux du
Ngami vers une campagne fertile, o ne manqueraient ni le gibier, ni les fruits, ni les plantes lgumineuses ! Plusieurs fois, on avait agit la question de savoir sil ne conviendrait pas denvoyer le
bushman vers la rive septentrionale, afin dy chasser pour le compte de la garnison. Mais, outre que
cette manuvre pouvait tre aperue des indignes, ctait risquer la chaloupe, et par consquent le
salut de tous, au cas o dautres tribus de Makololos battraient la partie nord du Ngami. Cette proposition avait donc t rejete. Tous devaient fuir ou demeurer ensemble. Quant abandonner le
Scorzef avant davoir termin lopration godsique, il nen fut mme pas question. On devait
attendre, tant que toutes les chances de russite nauraient pas t puises. Ctait une affaire de
patience ! On serait patient !

Lorsque Arago, Biot et Rodrigues, dit ce jour-l le colonel Everest ses compagnons rassembls
autour de lui, se proposrent de prolonger la mridienne de Dunkerque jusqu lle dIvia, ces
savants se trouvrent peu prs dans la situation o nous sommes. Il sagissait de rattacher lle la

145

cte dEspagne par un triangle dont les cts dpasseraient cent vingt milles. Lastronome Rodrigues
sinstalla sur des pics de lle, et y entretint des lampes allumes, tandis que les savants franais
vivaient sous la tente, plus de cent milles de l, au milieu du dsert de las Palmas. Pendant soixante
nuits, Arago et Biot pirent le fanal dont ils voulaient relever la direction ! Dcourags, ils allaient
renoncer leur observation, quand, dans la soixante et unime nuit, un point lumineux que son
immobilit seule ne permettait pas de confondre avec une toile de sixime grandeur, apparut dans
le champ de leur lunette. Soixante et une nuits dattente ! Eh bien, messieurs, ce que deux astronomes franais ont fait dans un grand intrt scientifique, des astronomes anglais et russes ne peuvent-ils le faire ?

La rponse de tous ces savants fut un hurrah affirmatif. Et cependant, ils auraient pu rpondre au
colonel Everest que ni Biot ni Arago nprouvrent les tortures de la faim dans leur longue station au
dsert de las Palmas.

Pendant la journe, les Makololos, camps au pied du Scorzef, sagitrent dune faon insolite.
Ctaient des alles et venues qui ne laissrent pas dinquiter le bushman. Ces indignes, la nuit
venue, voulaient-ils tenter un nouvel assaut de la montagne, ou se prparaient-ils lever leur camp ?
Mokoum, aprs les avoir attentivement observs, crut reconnatre dans cette agitation des intentions hostiles. Les Makololos prparaient leurs armes. Toutefois, les femmes et les enfants qui les
avaient rejoints abandonnrent le campement, et sous la conduite de quelques guides, regagnrent
la rgion de lest en se rapprochant des rives du Ngami. Il tait donc possible que les assigeants
voulussent essayer une dernire fois demporter la forteresse, avant de se retirer dfinitivement du
ct de Makto, leur capitale.

Le bushman communiqua aux Europens le rsultat de ses observations. On rsolut dexercer une
surveillance plus svre pendant la nuit, et de tenir toutes les armes en tat. Le chiffre des assigeants pouvait tre considrable. Rien ne les empchait de slancer sur les flancs du Scorzef au
nombre de plusieurs centaines. Lenceinte du fortin, ruine en plusieurs places, aurait aisment livr
passage un groupe dindignes. Il parut donc prudent au colonel Everest de prendre quelques
dispositions, pour le cas o les assigs seraient forcs de battre en retraite, et dabandonner momentanment leur station godsique. La chaloupe vapeur dut tre prte appareiller au premier
signal. Un des matelots, le mcanicien du Queen and Tzar, reut lordre dallumer le fourneau et
de se maintenir en pression, pour le cas o la fuite deviendrait ncessaire. Mais il devait attendre
que le soleil ft couch, afin de ne point rvler aux indignes lexistence dune chaloupe vapeur
sur les eaux du lac.

Le repas du soir se composa de fourmis blanches et de racines de glaeuls. Triste alimentation pour
des gens qui allaient peut-tre se battre ! Mais ils taient rsolus, ils taient au-dessus de toute
faiblesse, et ils attendirent sans crainte lheure fatale.

146

Vers six heures du soir, au moment o la nuit se fit avec cette rapidit particulire aux rgions intratropicales, le mcanicien descendit les rampes du Scorzef, et soccupa de chauffer la chaudire de la
chaloupe. Il va sans dire que le colonel Everest ne comptait fuir qu la dernire extrmit, et lorsquil
ne serait plus possible de tenir dans le fortin. Il lui rpugnait dabandonner son observatoire, surtout
pendant la nuit, car, chaque moment, le fanal de William Emery et de Michel Zorn pouvait
sallumer au sommet du Volquiria.

Les autres marins furent disposs au pied des murailles de lenceinte, avec ordre de dfendre tout
prix lentre des brches. Les armes taient prtes. La mitrailleuse, charge et approvisionne dun
grand nombre de cartouches, allongeait ses redoutables canons travers lembrasure.

On attendit pendant plusieurs heures. Le colonel Everest et lastronome russe, posts dans ltroit
donjon, et se relayant tour tour, examinaient incessamment le sommet du pic encadr dans le
champ de leur lunette. Lhorizon demeurait assez sombre, tandis que les plus belles constellations du
firmament austral resplendissaient au znith. Aucun souffle ne troublait latmosphre. Ce profond
silence de la nature tait imposant.

Cependant, le bushman, plac sur une saillie de roc, coutait les bruits qui slevaient de la plaine.
Peu peu, ces bruits devinrent plus distincts. Mokoum ne stait pas tromp dans ses conjectures ;
les Makololos se prparaient donner un assaut suprme au Scorzef.

Jusqu dix heures, les assigeants ne bougrent pas. Leurs feux avaient t teints. Le camp et la
plaine se confondaient dans la mme obscurit. Soudain, le bushman entrevit des ombres qui se
mouvaient sur les flancs de la montagne. Les assigeants ntaient pas alors cent pieds du plateau
que couronnait le fortin.

Alerte ! alerte ! cria Mokoum.

Aussitt, la petite garnison se porta en dehors sur le front sud, et commena un feu nourri contre les
assaillants. Les Makololos rpondirent par leur cri de guerre, et malgr lincessante fusillade, ils
continurent de monter. la lueur des dtonations, on apercevait une fourmilire de ces indignes,
qui se prsentaient en tel nombre que toute rsistance semblait tre impossible. Cependant, au
milieu de cette masse, les balles, dont pas une ne se perdait, faisaient un carnage affreux. De ces
Makololos, il en tombait par grappes, qui roulaient les uns sur les autres jusquau bas du mont. Dans
lintervalle si court des dtonations, les assigs pouvaient entendre leurs cris de btes fauves. Mais
rien ne les arrtait. Ils montaient toujours en rangs presss, ne lanant aucune flche, ils nen
prenaient pas le temps, mais voulant arriver quand mme au sommet du Scorzef.

147

Le colonel Everest faisait le coup de feu la tte de tout son monde. Ses compagnons, arms comme
lui, le secondaient courageusement, sans en excepter Palander, qui maniait sans doute un fusil pour
la premire fois. Sir John, tantt sur un roc, tantt sur un autre, ici agenouill, l couch, faisait
merveilles, et son rifle, chauff par la rapidit du tir, lui brlait dj les mains. Quant au bushman,
dans cette lutte sanglante, il tait redevenu le chasseur patient, audacieux, sr de lui-mme, que lon
connat.

Cependant, ladmirable valeur des assigs, la sret de leur tir, la prcision de leurs armes, ne
pouvaient rien contre le torrent qui montait jusqu eux. Un indigne mort, vingt le remplaaient, et
ctait trop pour ces dix-neuf Europens ! Aprs une demi-heure de combat, le colonel Everest comprit quil allait tre dbord.

En effet, non-seulement sur le flanc sud du Scorzef, mais aussi par ses pentes latrales, le flot des
assigeants gagnait toujours. Les cadavres des uns servaient de marche-pied aux autres. Quelquesuns se faisaient des boucliers avec les morts et montaient en se couvrant ainsi. Tout cela, vu la
lueur rapide et fauve des dtonations, tait effrayant, sinistre. On sentait bien quil ny avait aucun
quartier attendre de tels ennemis. Ctait un assaut de btes froces, que lassaut de ces pillards
altrs de sang, pires que les plus sauvages animaux de la faune africaine ! Certes, ils valaient bien les
tigres qui manquent ce continent !

dix heures et demie, les premiers indignes parvenaient au plateau du Scorzef. Les assigs ne
pouvaient pas lutter corps corps, dans des conditions o leurs armes nauraient pu servir. Il tait
donc urgent de chercher un abri derrire lenceinte. Trs-heureusement, la petite troupe tait encore intacte, les Makololos nayant employ ni leurs arcs ni leurs assagaies.

En retraite ! cria le colonel dune voix qui domina le tumulte de la bataille.

Et aprs une dernire dcharge, les assigs, suivant leur chef, se retirrent derrire les murailles du
fortin.

Des cris formidables accueillirent cette retraite. Et aussitt, les indignes se prsentrent devant la
brche centrale, afin de tenter lescalade.

Mais soudain, un bruit formidable, quelque chose comme un immense dchirement qui soprerait
dans une dcharge lectrique et en multiplierait les dtonations, se fit entendre. Ctait la mitrailleuse, manuvre par sir John, qui parlait. Ces vingt-cinq canons, disposs en ventail, couvraient de
plomb un secteur de plus de cent pieds la surface de ce plateau quencombraient les indignes. Les
balles, incessamment fournies par un mcanisme automatique, tombaient en grle sur les as-

148

sigeants. De l un balayage gnral qui fit place nette en un instant. Aux dtonations de cet engin
formidable, rpondirent dabord des hurlements, rapidement touffs, puis une nue de flches qui
ne fit et ne pouvait faire aucun mal aux assigs.

Elle va bien, la mignonne ! dit froidement le bushman, qui sapprocha de sir John. Quand vous serez
fatigu den jouer un air !

Mais la mitrailleuse se taisait alors. Les Makololos, cherchant un abri contre ce torrent de mitraille,
avaient disparu. Ils staient rangs sur les flancs du fortin, laissant le plateau couvert de leurs morts.

Pendant ce moment de rpit, que faisaient le colonel Everest et Mathieu Strux ? Ils avaient regagn
leur poste dans le donjon, et l, lil appuy aux lunettes du cercle rptiteur, ils piaient dans
lombre le pic du Volquiria. Ni les cris ni les dangers ne pouvaient les mouvoir ! Le cur calme, le
regard limpide, admirables de sang-froid, ils se succdaient devant loculaire, ils regardaient, ils
observaient avec autant de prcision que sils se fussent trouvs sous la coupole dun observatoire,
et quand, aprs un court repos, les hurlements des Makololos leur eurent appris que le combat
recommenait, ces deux savants, tour de rle, restrent de garde prs du prcieux instrument.

En effet, la lutte venait de reprendre. La mitrailleuse ne pouvait plus suffire atteindre les indignes
qui se prsentaient en foule devant toutes les brches, en poussant leurs cris de mort. Ce fut dans
ces conditions et devant ces ouvertures dfendues pied pied, que le combat continua pendant une
demi-heure encore. Les assigs, protgs par leurs armes feu, navaient reu que des gratignures
dues quelques pointes dassagaies. Lacharnement ne diminuait pas de part et dautre, et la colre
grandissait au milieu de ces engagements corps corps.

Ce fut alors, vers onze heures et demie, au plus pais de la mle, au milieu des fracas de la fusillade,
que Mathieu Strux apparut prs du colonel Everest. Son il tait la fois rayonnant et effar. Une
flche venait de percer son chapeau et tremblotait encore au-dessus de sa tte.

Le fanal ! le fanal ! scria-t-il.

Hein ! rpondit le colonel Everest, en achevant de charger son fusil.

Oui ! le fanal !

Vous lavez vu ?

149

Oui !

Cela dit, le colonel, dchargeant une dernire fois son rifle, poussa un hurrah de triomphe, et se
prcipita vers le donjon, suivi de son intrpide collgue.

L, le colonel sagenouilla devant la lunette et, comprimant les battements de son cur il regarda.
Ah ! comme en ce moment toute sa vie passa dans son regard ! Oui ! le fanal tait l, tincelant entre
les fils du rticule ! Oui ! la lumire brillait au sommet du Volquiria ! Oui ! le dernier triangle venait
enfin de trouver son point dappui !

et t vraiment un spectacle merveilleux que de voir oprer les deux savants pendant le tumulte
du combat. Les indignes, trop nombreux, avaient forc lenceinte. Sir John, le bushman, leur disputaient le terrain pas pas. Aux balles rpondaient les flches des Makololos, aux coups dassagaies,
les coups de hache. Et cependant, lun aprs lautre, le colonel Everest et Mathieu Strux, courbs sur
leur appareil, observaient sans cesse ! Ils multipliaient les rptitions du cercle pour corriger les
erreurs de lectures, et limpassible Nicolas Palander notait sur son registre les rsultats de leurs
observations ! Plus dune fois, une flche leur rasa la tte, et se brisa sur le mur intrieur du donjon.
Ils visaient toujours le fanal du Volquiria, puis ils contrlaient la loupe les indications du dernier, et
lun vrifiait sans cesse le rsultat obtenu par lautre !

Encore une observation, disait Mathieu Strux, en faisant glisser les lunettes sur le limbe gradu.

Enfin, une norme pierre lance par la main dun indigne fit voler le registre des mains de Palander,
et, renversant le cercle rptiteur, le brisa.

Mais les observations taient termines ! La direction du fanal tait calcule avec une approximation
dun millime de seconde !

Maintenant, il fallait fuir, sauver le rsultat de ces glorieux et magnifiques travaux. Les indignes
pntraient dj dans la casemate et pouvaient dun instant lautre apparatre dans le donjon. Le
colonel Everest et ses deux collgues, reprenant leurs armes, Palander, ramassant son prcieux
registre, senfuirent par une des brches. Leurs compagnons taient l, quelques-uns lgrement
blesss, et prts couvrir la retraite.

Mais au moment de descendre les pentes septentrionales du Scorzef :

150

Notre signal ! scria Mathieu Strux.

En effet, il fallait rpondre au fanal des deux jeunes astronomes par un signal lumineux. Il fallait, pour
lachvement de lopration godsique, que William Emery et Michel Zorn visassent leur tour le
sommet du Scorzef et, sans doute, du pic quils occupaient, ils attendaient impatiemment que ce feu
leur appart.

Encore un effort ! scria le colonel Everest.

Et pendant que ses compagnons repoussaient avec une surhumaine nergie les rangs des Makololos,
il rentra dans le donjon.

Ce donjon tait fait dune charpente complique de bois sec. Une tincelle pouvait y mettre le feu. Le
colonel lenflamma au moyen dune amorce. Le bois ptilla aussitt, et le colonel, se prcipitant au
dehors, rejoignit ses compagnons.

Quelques minutes aprs, sous une pluie de flches et de corps prcipits du haut du Scorzef, les
Europens descendaient les rampes, faisant glisser devant eux la mitrailleuse quils ne voulaient
point abandonner. Aprs avoir repouss encore une fois les indignes sous leur meurtrire fusillade,
ils atteignirent la chaloupe.

Le mcanicien, suivant les ordres de son chef, lavait tenue en pression. Lamarre fut largue, lhlice
se mit en mouvement, et la Queen and Tzar savana rapidement sur les eaux sombres du lac.

Bientt la chaloupe fut assez loigne pour que les passagers pussent apercevoir le sommet du
Scorzef. Le donjon, tout en feu, brillait comme un phare et devait facilement transmettre sa lueur
clatante jusquau pic du Volquiria.

Un immense hurrah des Anglais et des Russes salua ce gigantesque flambeau dont lclat rompait sur
un vaste primtre lobscurit de la nuit.

Ni William Emery ni Michel Zorn ne pourraient se plaindre !

151

Ils avaient montr une toile, on leur rpondait par un soleil !

Chapitre XXII
O Nicolas Palander semporte.
Lorsque le jour parut, la chaloupe accostait la rive septentrionale du lac. L, nulle trace dindignes.
Le colonel Everest et ses compagnons, qui staient prpars faire le coup de fusil, dsarmrent
leurs rifles, et la Queen and Tzar vint se ranger dans une petite anse creuse entre deux parts de
rocs.

Le bushman, sir John Murray et lun des marins allrent battre les environs. La contre tait dserte.
Pas une trace de Makololos. Mais, trs-heureusement pour la troupe affame, le gibier ne manquait
pas. Entre les grandes herbes des pturages et sous le couvert des taillis paissaient des troupeaux
dantilopes. Les rives du Ngami taient, en outre, frquentes par un grand nombre doiseaux aquatiques de la famille des canards. Les chasseurs revinrent avec une ample provision. Le colonel Everest
et ses compagnons purent donc se refaire avec cette venaison savoureuse qui ne devait plus leur
faire dfaut.

Ds cette matine du 5 mars, le campement fut organis sur la rive du Ngami, au bord dune petite
rivire, sous labri de grands saules. Le lieu de rendez-vous convenu avec le foreloper tait prcisment cette rive septentrionale du lac, chancre en cet endroit par une petite baie. L, le colonel
Everest et Mathieu Strux devaient attendre leurs collgues, et il tait probable que ceux-ci effectueraient le retour dans des conditions meilleures, et, en consquence, plus rapidement. Ctaient
donc quelques jours de repos forc dont personne ne songea se plaindre, aprs tant de fatigues.
Nicolas Palander en profita pour calculer les rsultats des dernires oprations trigonomtriques.
Mokoum et sir John se dlassrent en chassant comme des enrags dans cette contre giboyeuse,
fertile, bien arrose, que lhonorable Anglais et volontiers achete pour le compte du gouvernement britannique.

Trois jours aprs, le 8 mars, des dtonations signalrent larrive de la troupe du foreloper. William
Emery, Michel Zorn, les deux marins et le Bochjesman revenaient en parfaite sant. Ils rapportaient
intact leur thodolite, le seul instrument qui restt maintenant la disposition de la commission
anglo-russe.

Comme ces jeunes savants et leurs compagnons furent reus, cela ne peut se dire. On ne leur
pargna pas les flicitations. En quelques mots, ils racontrent leur voyage. Laller avait t difficile.
Dans les longues forts qui prcdaient la rgion montagneuse, ils staient gars pendant deux
jours. Nayant aucun point de repre, marchant sur lindication assez vague du compas, ils neussent

152

jamais atteint le mont Volquiria sans la sagacit de leur guide. Le foreloper stait montr, partout et
toujours, intelligent et dvou. Lascension du pic avait t rude. De l des retards dont les jeunes
gens souffrirent non moins impatiemment que leurs collgues du Scorzef. Enfin, ils avaient pu atteindre le sommet du Volquiria. Le fanal lectrique fut install dans la journe du 4 mars, et pendant la nuit du 4 au 5, sa lumire, accrue par un puissant rflecteur, brilla pour la premire fois la
pointe du pic. Ainsi donc, les observateurs du Scorzef laperurent presque aussitt quelle et paru.

De leur ct, Michel Zorn et William Emery avaient facilement aperu le feu intense qui brilla au
sommet du Scorzef, lors de lincendie du fortin. Ils en avaient relev la direction au moyen du thodolite, et achev ainsi la mesure du triangle dont le sommet sappuyait au pic du Volquiria.

Et la latitude de ce pic ? demanda le colonel Everest William Emery, lavez-vous dtermine ?

Exactement, colonel, et par de bonnes observations dtoiles, rpondit le jeune homme.

Ce pic se trouve situ ?

Par 19 373, 337 avec une approximation de trois cent trente-sept millimes de seconde, rpondit William Emery.

Eh bien, messieurs, reprit le colonel, notre tche est pour ainsi dire termine. Nous avons mesur
un arc du mridien de plus de huit degrs au moyen de soixante-trois triangles, et, quand les rsultats de nos oprations auront t calculs, nous connatrons exactement quelle est la valeur du
degr, et par consquent celle du mtre dans cette partie du sphrode terrestre.

Hurrah ! hurrah ! scrirent les Anglais et les Russes, unis dans un mme sentiment.

Maintenant, ajouta le colonel Everest, il ne nous reste plus qu gagner locan Indien en descendant le cours du Zambse. Nest-ce pas votre avis, monsieur Strux ?

Oui, colonel, rpondit lastronome de Poulkowa, mais je pense que nos oprations doivent avoir un
contrle mathmatique. Je propose donc de continuer dans lest le rseau trigonomtrique jusquau
moment o nous aurons trouv un emplacement propice la mesure directe dune nouvelle base. La
concordance qui existera entre la longueur de cette base, obtenue par le calcul et par la mesure
directe sur le sol, nous indiquera seule le degr de certitude quil convient dattribuer nos oprations godsiques !

153

La proposition de Mathieu Strux fut adopte sans conteste. Ce contrle de toute la srie des travaux
trigonomtriques depuis la premire base tait indispensable. Il fut donc convenu que lon construirait vers lest une suite de triangles auxiliaires jusquau moment o lun des cts de ces triangles pourrait tre mesur directement au moyen des rgles de platine. La chaloupe vapeur, descendant les affluents du Zambse, devait aller attendre les astronomes au-dessous des clbres
chutes de Victoria.

Tout tant ainsi rgl, la petite troupe, dirige par le bushman, moins quatre marins qui
sembarqurent bord de la Queen and Tzar, partit au soleil levant, le 6 mars. Des stations avaient
t choisies dans la direction de louest, des angles mesurs, et sur ce pays propice ltablissement
des mires, on pouvait esprer que le rseau auxiliaire sobtiendrait aisment. Le bushman stait
empar trs-adroitement dun quagga, sorte de cheval sauvage, crinire brune et blanche, au dos
rougetre et zbr, et, bon gr mal gr, il en fit une bte de somme destine porter les quelques
bagages de la caravane, le thodolite, les rgles et les trteaux destins mesurer le pays, qui
avaient t sauvs avec la chaloupe.

Le voyage saccomplit assez rapidement. Les travaux retardrent peu les observateurs. Les triangles
accessoires, dune tendue mdiocre, trouvaient facilement des points dappui sur ce pays accident.
Le temps tait favorable, et il fut inutile de recourir aux observations nocturnes. Les voyageurs pouvaient presque incessamment sabriter sous les longs bois qui hrissaient le sol. Dailleurs la temprature se maintenait un degr supportable, et sous linfluence de lhumidit, que les ruisseaux et
les tangs entretenaient dans latmosphre, quelques vapeurs slevaient dans lair et tamisaient les
rayons du soleil.

De plus, la chasse fournissait tous les besoins de la petite caravane. Dindignes, il ntait pas question. Il tait probable que les bandes pillardes erraient plus au sud du Ngami.

Quant aux rapports de Mathieu Strux et du colonel Everest, ils nentranaient plus aucune discussion.
Il semblait que les rivalits personnelles fussent oublies. Certes, il nexistait pas une relle intimit
entre ces deux savants, mais il ne fallait pas leur demander davantage.

Pendant vingt et un jours, du 6 au 27 mars, aucun incident digne dtre relat ne se produisit. On
cherchait avant tout une place convenable pour ltablissement de la base, mais le pays ne sy prtait
pas. Pour cette opration, une assez vaste tendue de terrain plane et horizontale sur une surface de
plusieurs milles tait ncessaire, et prcisment les mouvements du sol, les extumescences si favorables ltablissement des mires, sopposaient la mesure directe de la base. On allait donc toujours
dans le nord-est, en suivant quelquefois la rive droite du Chob, lun des principaux tributaires du
haut Zambse, de manire viter Makto, la principale bourgade des Makololos.

154

Sans doute, on pouvait esprer que le retour saccomplirait ainsi dans des conditions favorables, que
la nature ne jetterait plus devant les pas des astronomes ni obstacles ni difficults matrielles, que la
priode des preuves ne recommencerait pas. Le colonel Everest et ses compagnons parcouraient,
en effet, une contre relativement connue, et ils ne devaient pas tarder rencontrer les bourgades
et villages du Zambse, que le docteur Livingstone avait visits nagure. Ils pensaient donc, non sans
raison, que la partie la plus difficile de leur tche tait accomplie. Peut-tre ne se trompaient-ils pas,
et cependant, un incident, dont les consquences pouvaient tre de la plus haute gravit, faillit
compromettre irrparablement les rsultats de toute lexpdition.

Ce fut Nicolas Palander qui fut le hros, ou plutt qui pensa tre la victime de cette aventure.

On sait que lintrpide, mais inconscient calculateur, absorb par ses chiffres, se laissait entraner
parfois loin de ses compagnons. Dans un pays de plaine, cette habitude ne prsentait pas grand
danger. On se remettait rapidement sur la piste de labsent. Mais dans une contre boise, les distractions de Palander pouvaient avoir des consquences trs-graves. Aussi Mathieu Strux et le bushman lui firent-ils mille recommandations cet gard. Nicolas Palander promettait de sy conformer,
tout en stonnant beaucoup de cet excs de prudence. Le digne homme ne sapercevait mme pas
de ses distractions !

Or, prcisment pendant cette journe du 27 mars, Mathieu Strux et le bushman passrent plusieurs
heures sans avoir aperu Nicolas Palander. La petite troupe traversait de grands taillis, trs-fournis
darbres, bas et touffus, qui limitaient extrmement lhorizon. Ctait donc le cas ou jamais de rester
en groupe compact, car il et t difficile de retrouver les traces dune personne gare dans ces
bois. Mais Nicolas Palander, ne voyant et ne prvoyant rien, stait port, le crayon dune main, le
registre de lautre, sur le flanc gauche de la troupe, et il navait pas tard disparatre.

Que lon juge de linquitude de Mathieu Strux et de ses compagnons quand, vers quatre heures du
soir, ils ne retrouvrent plus Nicolas Palander avec eux. Le souvenir de laffaire des crocodiles tait
encore prsent leur esprit, et, entre tous, le distrait calculateur tait probablement le seul qui let
oubli !

Donc, grande anxit parmi la petite troupe, et empchement de continuer la marche en avant, tant
que Nicolas Palander ne laurait pas rejointe.

On appela. Vainement. Le bushman et les marins se dispersrent sur un rayon dun quart de mille,
battant les buissons, fouillant le bois, furetant dans les hautes herbes, tirant des coups de fusil ! Rien.
Nicolas Palander ne reparaissait pas.

155

Linquitude de tous fut alors extrmement vive, mais il faut dire que chez Mathieu Strux, cette
inquitude se joignit une irritation extrme contre son malencontreux collgue. Ctait la seconde
fois que pareil incident se reproduisait par la faute de Nicolas Palander, et vritablement, si le colonel
Everest let pris partie, lui, Mathieu Strux, naurait certainement pas su que rpondre.

Il ny avait donc plus, dans ces circonstances, quune rsolution prendre, celle de camper dans le
bois et doprer les recherches les plus minutieuses, afin de retrouver le calculateur.

Le colonel et ses compagnons se disposaient faire halte prs dune assez vaste clairire, quand un
cri un cri qui navait plus rien dhumain retentit quelques centaines de pas sur la gauche du bois.
Presque aussitt, Nicolas Palander apparut. Il courait de toute la vitesse de ses jambes. Il tait tte
nue, cheveux hrisss, demi dpouill de ses vtements, dont quelques lambeaux lui couvraient les
reins.

Le malheureux arriva auprs de ses compagnons, qui le pressrent de questions. Mais, lil dmesurment ouvert, la pupille dilate, les narines aplaties et fermant tout passage sa respiration qui
tait saccade et incomplte, le pauvre homme ne pouvait parler. Il voulait rpondre, les mots ne
sortaient pas.

Que stait-il pass ? Pourquoi cet garement, pourquoi cette pouvante dont Nicolas Palander
prsentait un si haut degr les plus incontestables symptmes ? On ne savait quimaginer.

Enfin, ces paroles presque inintelligibles schapprent du gosier de Palander :

Les registres ! les registres !

Les astronomes, ces mots, frissonnrent tous dun mme frisson. Ils avaient compris ! Les registres,
ces deux registres sur lesquels tait inscrit le rsultat de toutes les oprations trigonomtriques, ces
registres dont le calculateur ne se sparait jamais, mme en dormant, ces registres manquaient ! Ces
registres, Nicolas Palander ne les rapportait pas ! Les avait-il gars ? Les lui avait-on vols ? Peu
importait ! Ces registres taient perdus ! Tout tait refaire, tout recommencer !

Tandis que ses compagnons, terrifis, cest le mot, se regardaient silencieusement, Mathieu Strux
laissait dborder sa colre ! Il ne pouvait se contenir ! Comme il traita le malheureux ! De quelles
qualifications il le chargea ! Il ne craignit pas de le menacer de toute la colre du gouvernement
russe, ajoutant que, sil ne prissait pas sous le knout, il irait pourrir en Sibrie !

156

toutes ces choses, Nicolas Palander ne rpondait que par un hochement de tte de bas en haut. Il
semblait acquiescer toutes ces condamnations, il semblait dire quil les mritait, quelles taient
trop douces pour lui !

Mais on la donc vol ! dit enfin le colonel Everest.

Quimporte ! scria Mathieu Strux hors de lui ! Pourquoi ce misrable sest-il loign ? Pourquoi
nest-il pas rest prs de nous, aprs toutes les recommandations que nous lui avions faites ?

Oui, rpondit sir John, mais enfin il faut savoir sil a perdu les registres ou si on les lui a vols. Vous
a-t-on vol, monsieur Palander ? demanda sir John, en se retournant vers le pauvre homme, qui
stait laiss choir de fatigue. Vous a-t-on vol ?

Nicolas Palander fit un signe affirmatif.

Et qui vous a vol ? reprit sir John. Serait-ce des indignes, des Makololos ?

Nicolas Palander fit un signe ngatif.

Des Europens, des blancs ? ajouta sir John.

Non, rpondit Nicolas Palander dune voix trangle.

Mais qui donc alors ? scria Mathieu Strux, en tendant ses mains crispes vers le visage du malheureux.

Non ! fit Nicolas Palander, ni indignes ni blancs des babouins !

Vraiment, si les consquences de cet incident neussent t si graves, le colonel et ses compagnons
auraient clat de rire cet aveu ! Nicolas Palander avait t vol par des singes !

157

Le bushman exposa ses compagnons que ce fait se reproduisait souvent. Maintes fois, sa connaissance, des voyageurs avaient t dvaliss par des chacmas, cynocphales tte de porc, qui
appartiennent lespce des babouins, et dont on rencontre des bandes nombreuses dans les forts
de lAfrique. Le calculateur avait t dtrouss par ces pillards, non sans avoir lutt, ainsi que
lattestaient ses vtements en lambeaux. Mais cela ne lexcusait en aucune faon. Cela ne serait pas
arriv, sil ft rest sa place, et les registres de la commission scientifique nen taient pas moins
perdus perte irrparable, et qui rendait nuls tant de prils, tant de souffrances et tant de sacrifices !

Le fait est, dit le colonel Everest, que ce ntait pas la peine de mesurer un arc du mridien dans
lintrieur de lAfrique, pour quun maladroit

Il nacheva pas. quoi bon accabler le malheureux dj si accabl par lui-mme, et auquel lirascible
Strux ne cessait de prodiguer les plus malsonnantes pithtes !

Cependant, il fallait aviser, et ce fut le bushman qui avisa. Seul, lui que cette perte touchait moins
directement, il garda son sang-froid dans cette occurrence. Il faut bien lavouer, les Europens, sans
exception, taient anantis.

Messieurs, dit le bushman, je comprends votre dsespoir, mais les moments sont prcieux, et il ne
faut pas les perdre. On a vol les registres de M. Palander. Il a t dtrouss par les babouins ; eh
bien ! mettons-nous sans retard la poursuite des voleurs. Ces chacmas sont soigneux des objets
quils drobent ! Or, des registres ne se mangent pas, et si nous trouvons le voleur, nous
retrouverons les registres avec lui !

Lavis tait bon. Ctait une lueur despoir que le bushman avait allume. Il ne fallait pas la laisser
steindre. Nicolas Palander, cette proposition, se ranima. Un autre homme se rvla en lui. Il
drapa les lambeaux de vtements qui le recouvraient, accepta la veste dun matelot, le chapeau dun
autre, et se dclara prt guider ses compagnons vers le thtre du crime !

Ce soir-l mme, la route fut modifie suivant la direction indique par le calculateur, et la troupe du
colonel Everest se porta plus directement vers louest.

Ni cette nuit ni la journe qui suivit namenrent de rsultat favorable. En maint endroit, certaines
empreintes laisses sur le sol ou sur lcorce des arbres, le bushman et le foreloper reconnurent un
passage rcent de cynocphales. Nicolas Palander affirmait avoir eu affaire une dizaine de ces
animaux. On fut bientt assur dtre sur leur piste, on marcha donc avec une extrme prcaution,
en se couvrant toujours, car ces babouins sont des tres sagaces, intelligents, et qui ne se laissent

158

point approcher aisment. Le bushman ne comptait russir dans ses recherches qu la condition de
surprendre les chacmas.

Le lendemain, vers huit heures du matin, un des matelots russes qui stait port en avant, aperut,
sinon le voleur, du moins lun des camarades du voleur de Nicolas Palander. Il revint prudemment
vers la petite troupe.

Le bushman fit faire halte. Les Europens, dcids lui obir en tout, attendirent ses instructions. Le
bushman les pria de rester en cet endroit, et, emmenant sir John et le foreloper, il se porta vers la
partie du bois visite par le matelot, ayant soin de toujours se tenir labri des arbres et des broussailles.

Bientt on aperut le babouin signal, et presque en mme temps, une dizaine dautres singes qui
gambadaient entre les arbres. Le bushman et ses deux compagnons, blottis derrire un tronc, les
observrent avec une extrme attention.

Ctait, effectivement, ainsi que lavait dit Mokoum, une bande de chacmas, le corps revtu de poils
verdtres, les oreilles et la face noires, la queue longue et toujours en mouvement qui balayait le sol ;
animaux robustes, que leurs muscles puissants, leurs mchoires bien armes, leurs griffes aigus,
rendent redoutables, mme des fauves. Ces chacmas, les vritables maraudeurs du genre, grands
pilleurs des champs de bl et de mas, sont la terreur des Boers, dont ils ravagent trop souvent les
habitations. Ceux-ci, tout en jouant, aboyaient et jappaient, comme de grands chiens mal btis,
auxquels ils ressemblaient par leur conformation. Aucun deux navait aperu les chasseurs qui les
piaient.

Mais le voleur de Nicolas Palander se trouvait-il dans la bande ? Ctait le point important dterminer. Or, le doute ne fut plus permis, quand le foreloper dsigna ses compagnons lun de ces
chacmas, dont le corps tait encore entour dun lambeau dtoffe, arrach au vtement de Nicolas
Palander.

Ah ! quel espoir revint au cur de sir John Murray ! Il ne doutait pas que ce grand singe ne ft porteur des registres vols ! Il fallait donc sen emparer tout prix, et pour cela, agir avec la plus grande
circonspection. Un faux mouvement, et toute la bande dcampait travers le bois, sans quil ft
possible de la rejoindre.

Restez ici, dit Mokoum au foreloper. Son Honneur et moi, nous allons retrouver nos compagnons et
prendre des mesures pour cerner la troupe. Mais surtout, ne perdez pas de vue ces maraudeurs !

159

Le foreloper demeura au poste assign, et le bushman et sir John retournrent auprs du colonel
Everest.

Cerner la bande de cynocphales, ctait, en effet, le seul moyen de saisir le coupable. Les Europens
se divisrent en deux dtachements. Lun, compos de Mathieu Strux, de William Emery, de Michel
Zorn et de trois matelots, dut rejoindre le foreloper et stendre en demi-cercle autour de lui. Lautre
dtachement, qui comprenait Mokoum, sir John, le colonel, Nicolas Palander et les trois autres
marins, prit sur la gauche, de manire tourner la position et se rabattre sur la bande de singes.

Suivant la recommandation du bushman, on ne savana quavec une prcaution extrme. Les armes
taient prtes, et il tait convenu que le chacma aux lambeaux dtoffe serait le but de tous les
coups.

Nicolas Palander, dont on avait peine calmer lardeur, marchait prs de Mokoum. Celui-ci le surveillait, dans la crainte que sa fureur ne lui fit faire quelque sottise. Et, en vrit, le digne astronome ne
se possdait plus. Ctait pour lui une question de vie ou de mort.

Aprs une demi-heure dune marche semi-circulaire, et pendant laquelle les haltes avaient t
frquentes, le bushman jugea le moment venu de se rabattre. Ses compagnons, placs la distance
de vingt pas lun de lautre, savancrent silencieusement. Pas un mot prononc, pas un geste hasard, pas un craquement de branches. On et dit une troupe de Pawnies rampant sur une piste de
guerre.

Soudain, le chasseur sarrta. Ses compagnons sarrtrent aussitt, le doigt sur la gchette du fusil,
le fusil prt tre paul.

La bande des chacmas tait en vue. Ces animaux avaient senti quelque chose. Ils se tenaient aux
aguets. Un babouin dune haute stature, prcisment le voleur de registres, donnait des signes
non quivoques dinquitude. Nicolas Palander avait reconnu son dtrousseur de grand chemin.
Seulement, ce singe ne paraissait pas avoir gard les registres sur lui, ou du moins on ne les voyait
pas.

A-t-il lair dun gueux ! murmurait le savant.

Ce grand singe, tout anxieux, semblait faire des signaux ses camarades. Quelques femelles, leurs
petits accrochs sur lpaule, staient runies en groupe. Les mles allaient et venaient autour
delles.

160

Les chasseurs sapprochrent encore. Chacun avait reconnu le voleur et pouvait dj le viser coup
sr. Mais voici que, par un mouvement involontaire, le fusil partit entre les mains de Nicolas Palander.

Maldiction ! scria sir John, en dchargeant son rifle.

Quel effet ! Dix dtonations rpondirent. Trois singes tombrent morts sur le sol. Les autres, faisant
un bond prodigieux, passrent comme des masses ailes au-dessus de la tte du bushman et de ses
compagnons.

Seul, un chacma tait rest : ctait le voleur. Au lieu de senfuir, il slana sur le tronc dun sycomore, y grimpa avec lagilit dun acrobate, et disparut dans les branches.

Cest l quil a cach les registres ! scria le bushman, et Mokoum ne se trompait pas.

Cependant, il tait craindre que le chacma ne se sauvt en passant dun arbre lautre. Mais Mokoum, le visant avec calme, fit feu. Le singe, bless la jambe, dgringola de branche en branche.
Une de ses mains tenait les registres, quil avait repris dans une enfourchure de larbre. cette vue,
Nicolas Palander, bondissant comme un chamois, se prcipita sur le chacma, et une lutte sengagea !

Quelle lutte ! La colre surexcitait le calculateur. Aux aboiements du singe sunissaient les hurlements de Palander. Quels cris discordants dans cette mle ! On ne savait plus lequel des deux tait
le singe ou le mathmaticien ! On ne pouvait viser le chacma, dans la crainte de blesser lastronome.

Tirez ! tirez sur les deux ! criait Mathieu Strux, hors de lui, et ce Russe exaspr laurait peut-tre
fait, si son fusil net t dcharg.

Le combat continuait. Nicolas Palander, tantt dessus, tantt dessous, essayait dtrangler son adversaire. Il avait les paules en sang, car le chacma le lacrait coups de griffes. Enfin, le bushman, la
hache la main, saisissant un moment favorable, frappa le singe la tte et le tua du coup.

Nicolas Palander, vanoui, fut relev par ses compagnons. Sa main pressait sur sa poitrine les deux
registres quil venait de reconqurir. Le corps du singe fut emport au campement, et, au repas du

161

soir, les convives y compris leur collgue vol, mangrent le voleur autant par got que par vengeance, car la chair en tait excellente.

Chapitre XXIII
Les chutes du Zambse.
Les blessures de Nicolas Palander ntaient pas graves. Le bushman, qui sy entendait, frotta les
paules du digne homme avec quelques herbes, et lastronome dHelsingfors put se remettre en
route. Son triomphe le soutenait. Mais cette exaltation tomba vite, et il redevint promptement le
savant absorb, qui ne vivait que dans le monde des chiffres. Un des registres lui avait t laiss,
mais, par mesure de prudence, il dut remettre William Emery lautre registre qui contenait le double de tous les calculs, ce quil fit, dailleurs, de bonne grce.

Les travaux furent continus. La triangulation se faisait vite et bien. Il ne sagissait plus que de trouver une plaine favorablement dispose pour ltablissement dune base.

Le 1er avril, les Europens durent traverser de vastes marcages qui retardrent un peu leur marche.
ces plaines humides succdrent des tangs nombreux, dont les eaux rpandaient une odeur
pestilentielle. Le colonel Everest et ses compagnons se htrent, en donnant leurs triangles un plus
grand dveloppement, de quitter cette rgion malsaine.

Les dispositions de la petite troupe taient excellentes, et le meilleur esprit y rgnait. Michel Zorn et
William Emery se flicitaient de voir lentente la plus complte rgner entre leurs deux chefs. Ceux-ci
semblaient avoir oubli quune dissension internationale avait d les sparer.

Mon cher William, dit un jour Michel Zorn son jeune ami, jespre qu notre retour en Europe,
nous trouverons la paix conclue entre lAngleterre et la Russie, et que, par consquent, nous aurons
le droit de rester l-bas les amis que nous sommes ici, en Afrique.

Je lespre comme vous, mon cher Michel, rpondit William Emery. Les guerres modernes ne
peuvent durer longtemps. Une bataille ou deux, et les traits se signent. Cette malencontreuse
guerre est commence depuis un an dj, et je pense, comme vous, que la paix sera conclue notre
retour en Europe.

162

Mais votre intention, William, nest pas de retourner au Cap ? demanda Michel Zorn.
Lobservatoire ne vous rclame pas imprieusement, et jespre bien vous faire chez moi les honneurs de mon observatoire de Kiew.

Oui, mon ami, rpondit William Emery, oui, je vous accompagnerai en Europe, et je ne retournerai
pas en Afrique sans avoir un peu pass par la Russie. Mais un jour, vous me rendrez visite Capetown, nest-il pas vrai ? Vous viendrez vous garer au milieu de nos belles constellations australes.
Vous verrez quel riche firmament, et quelle joie cest dy puiser, non pas pleines mains, mais
pleins regards ! Tenez, si vous le voulez, nous ddoublerons ensemble ltoile
vous promets de ne point commencer sans vous.

du Centaure ! Je

Cest dit, William ?

Cest dit, Michel. Je vous garde


de vos nbuleuses !

, et, en revanche, ajouta William Emery, jirai rduire Kiew une

Braves jeunes gens ! Ne semblait-il pas que le ciel leur appartnt ! Et, au fait, qui appartiendrait-il,
sinon ces perspicaces savants qui lont jaug jusque dans ses profondeurs !

Mais avant tout, reprit Michel Zorn, il faut que cette guerre soit termine.

Elle le sera, Michel. Des batailles coups de canon, cela dure moins longtemps que des disputes
coups dtoiles ! La Russie et lAngleterre seront rconcilies avant le colonel Everest et Mathieu
Strux.

Vous ne croyez donc pas leur sincre rconciliation, demanda Michel Zorn, aprs tant dpreuves
quils ont subies ensemble ?

Je ne my fierais pas, rpondit William Emery. Songez-y donc, des rivalits de savants, et de savants
illustres !

Soyons moins illustres, alors, mon cher William, rpondit Michel Zorn, et aimons-nous toujours !

163

Onze jours staient passs depuis laventure des cynocphales, quand la petite troupe, arrive non
loin des chutes du Zambse, rencontra une plaine qui stendait sur une largeur de plusieurs milles.
Le terrain convenait parfaitement la mesure directe dune base. Sur la lisire slevait un village
comprenant seulement quelques huttes. Sa population, quelques dizaines dindignes au plus,
compose dhabitants inoffensifs, fit bon accueil aux Europens. Ce fut heureux pour la troupe du
colonel Everest, car sans chariots, sans tentes, presque sans matriel de campement, il lui et t
difficile de sinstaller dune manire suffisante. Or, la mesure de la base pouvait durer un mois, et ce
mois, on ne pouvait le passer en plein air, avec le feuillage des arbres pour tout abri.

La Commission scientifique sinstalla donc dans les huttes, qui furent pralablement appropries
lusage des nouveaux occupants. Les savants taient hommes se contenter de peu, dailleurs. Une
seule chose les proccupait : la vrification de leurs oprations antrieures, qui allaient tre contrles par la mesure directe de cette nouvelle base, cest--dire du dernier ct de leur dernier
triangle. En effet, daprs le calcul, ce ct avait une longueur mathmatiquement dtermine, et
plus la mesure directe se rapprocherait de la mesure calcule, plus la dtermination de la mridienne
devrait tre regarde comme parfaite.

Les astronomes procdrent immdiatement la mesure directe. Les chevalets et les rgles de
platine furent dresss successivement sur ce sol bien uni. On prit toutes les prcautions minutieuses
qui avaient accompagn la mesure de la premire base. On tint compte de toutes les conditions
atmosphriques, des variations du thermomtre, de lhorizontalit des appareils, etc. Bref, rien ne
fut nglig dans cette opration suprme, et ces savants ne vcurent plus que dans cette unique
proccupation.

Ce travail, commenc le 10 avril, ne fut achev que le 15 mai. Cinq semaines avaient t ncessaires
cette dlicate opration. Nicolas Palander et William Emery en calculrent immdiatement les
rsultats.

Vraiment, le cur battait fort ces astronomes, quand ce rsultat fut proclam. Quel ddommagement de leurs fatigues, de leurs preuves, si la vrification complte de leurs travaux pouvait
permettre de les lguer inattaquables la postrit !

Lorsque les longueurs obtenues eurent t rduites par les calculateurs en arcs rapports au niveau
moyen de la mer, et la temprature de soixante et un degrs du thermomtre de Fahrenheit (16
11centigrades), Nicolas Palander et William Emery prsentrent leurs collgues les nombres suivants :

Base nouvelle mesure 5075t, 25

164

Avec la mme base dduite de la premire base et du rseau trigonomtrique tout entier 5075t,
11.

Diffrence entre le calcul et lobservation 0t, 14.

Seulement quatorze centimes de toise, cest--dire moins de dix pouces, et les deux bases se trouvaient situes une distance de six cents milles lune de lautre !

Lorsque la mesure de la mridienne de France fut tablie entre Dunkerque et Perpignan, la diffrence entre la base de Melun et la base de Perpignan avait t de 11 pouces. La concordance obtenue par la commission anglo-russe est donc plus remarquable encore, et fait de ce travail, accompli
dans des circonstances difficiles, en plein dsert africain, au milieu des preuves et des dangers de
toutes sortes, la plus parfaite des oprations godsiques entreprises jusqu ce jour.

Un triple hurrah salua ce rsultat admirable, sans prcdent dans les annales scientifiques !

Et maintenant, quelle tait la valeur dun degr du mridien dans cette portion du sphrode terrestre ? Prcisment, daprs les rductions de Nicolas Palander, cinquante-sept mille trente-sept
toises. Ctait, une toise prs, le chiffre trouv en 1752, par Lacaille, au cap de Bonne-Esprance.
un sicle de distance, lastronome franais et les membres de la commission anglo-russe staient
rencontrs avec cette approximation.

Quant la valeur du mtre, il fallait, pour la dduire, attendre le rsultat des oprations qui devaient
tre ultrieurement entreprises dans lhmisphre boral. Cette valeur devait tre la dix millionime
partie du quart du mridien terrestre. Daprs les calculs antrieurs, ce quart comprenait, en tenant
compte de laplatissement de la terre valu 1/49915 dix millions huit cent cinquante-six mtres,
ce qui portait la longueur exacte du mtre 0t, 513074, ou trois pieds onze lignes et deux cent quatre-vingt-seize millimes de ligne. Ce chiffre tait-il le vritable ? cest ce que devaient dire les
travaux subsquents de la Commission anglo-russe.

Les oprations godsiques taient donc entirement termines. Les astronomes avaient achev leur
tche. Il ne leur restait plus qu gagner les bouches du Zambse, en suivant, en sens inverse,
litinraire que devait parcourir le docteur Livingstone dans son second voyage de 1858 1864.

Le 25 mai, aprs un voyage assez pnible au milieu dun pays coup de rios, ils arrivaient aux chutes
connues gographiquement sous le nom de chutes Victoria.

165

Les admirables cataractes justifiaient leur nom indigne, qui signifie fume retentissante. Ces
nappes deau, larges dun mille, prcipites dune hauteur double de celle du Niagara, se couronnaient dun triple arc-en-ciel. travers la profonde dchirure du basalte, lnorme torrent produisait
un roulement comparable celui de vingt tonnerres se dchanant la fois.

En aval de la cataracte, et sur la surface du fleuve devenu paisible, la chaloupe vapeur, arrive
depuis quinze jours par un affluent infrieur du Zambse, attendait ses passagers. Tous taient l,
tous prirent place son bord.

Deux hommes restrent sur la rive, le bushman et le foreloper. Mokoum tait plus quun guide
dvou, ctait un ami que les Anglais, et principalement sir John, laissaient sur le continent africain.
Sir John avait offert au bushman de le conduire en Europe et de ly accueillir pour tout le temps quil
lui plairait dy rester ; mais Mokoum, ayant des engagements ultrieurs, tenait les remplir. En effet,
il devait accompagner David Livingstone pendant le second voyage que cet audacieux docteur devait
bientt entreprendre sur le Zambse, et Mokoum ne voulait pas lui manquer de parole.

Le chasseur resta donc, bien rcompens, et, ce quil prisait davantage, bien embrass de ces
Europens qui lui devaient tant. La chaloupe sloigna de la rive, prit le courant dans le milieu du
fleuve, et le dernier geste de sir John Murray fut un dernier adieu son ami le bushman.

Cette descente du grand fleuve africain, sur cette rapide chaloupe, travers ses nombreuses
bourgades qui semaient ses bords, saccomplit sans fatigue et sans incidents. Les indignes regardaient avec une superstitieuse admiration cette embarcation fumante, quun mcanisme invisible
poussait sur les eaux du Zambse, et ils ne gnrent sa marche en aucune faon.

Le 15 juin, aprs six mois dabsence, le colonel Everest et ses compagnons arrivaient Quilmiane,
lune des principales villes situes sur la plus importante bouche du fleuve.

Le premier soin des Europens fut de demander au consul anglais des nouvelles de la guerre

La guerre ntait pas termine, et Sbastopol tenait toujours contre les armes anglo-franaises.

Cette nouvelle fut une dception pour ces Europens, si unis maintenant dans un mme intrt
scientifique. Ils ne firent pourtant aucune rflexion, et se prparrent partir.

166

Un btiment de commerce autrichien, la Novara, tait sur le point dappareiller pour Suez. Les membres de la Commission rsolurent de prendre passage son bord.

Le 18 juin, au moment de sembarquer, le colonel Everest runit ses collgues, et dune voix calme, il
leur parla en ces termes :

Messieurs, depuis prs de dix-huit mois que nous vivons ensemble nous avons pass par bien des
preuves, mais nous avons accompli une uvre qui aura lapprobation de lEurope savante.
Jajouterai que de cette vie commune, il doit rsulter entre nous une inbranlable amiti.

Mathieu Strux sinclina lgrement sans rpondre.

Cependant, reprit le colonel, et notre grand regret, la guerre entre lAngleterre et la Russie continue. On se bat devant Sbastopol, et jusquau moment o la ville sera tombe entre nos mains

Elle ny tombera pas ! dit Mathieu Strux, bien que la France

Lavenir nous lapprendra, monsieur, rpondit froidement le colonel. En tout cas, et jusqu la fin
de cette guerre, je pense que nous devons nous considrer de nouveau comme ennemis

Jallais vous le proposer, rpondit simplement lastronome de Poulkowa.

La situation tait nettement dessine, et ce fut dans ces conditions que les membres de la Commission scientifique sembarqurent sur la Novara.

Quelques jours aprs, ils arrivaient Suez, et au moment de se sparer, William Emery disait en
serrant la main Michel Zorn :

Toujours amis, Michel ?

Oui, mon cher William, toujours et quand mme !

167

FIN

168

propos de cette dition lectronique


Texte libre de droits.

Corrections, dition, conversion informatique et publication par le groupe :


Ebooks libres et gratuits
http://fr.groups.yahoo.com/group/ebooksgratuits
Adresse du site web du groupe :
http://www.ebooksgratuits.com/

Septembre 2006

laboration de ce livre lectronique :


Les membres de Ebooks libres et gratuits qui ont particip
llaboration de ce livre, sont : Bruno, Coolmicro et Fred.

Source :
Le site de rfrence Zvi HarEls Jules Verne Collection
http://jv.gilead.org.il/zydorczak/trois01.htm
Merci Andrzej Zydorczak pour son travail.

Dispositions :
Les livres que nous mettons votre disposition, sont des textes libres
de droits, que vous pouvez utiliser librement, une fin non commerciale et non professionnelle. Tout lien vers notre site est bienvenu

Qualit :
Les textes sont livrs tels quels sans garantie de leur intgrit parfaite
par rapport l'original. Nous rappelons que c'est un travail d'amateurs

non rtribus et que nous essayons de promouvoir la culture littraire


avec de maigres moyens.
Votre aide est la bienvenue !

VOUS POUVEZ NOUS AIDER FAIRE CONNATRE CES CLASSIQUES LITTRAIRES.

170