Vous êtes sur la page 1sur 367

Jules Verne

UN CAPITAINE
DE QUINZE ANS

1878

Table des matires

Premire partie ................................................................................................................................ 4

I Le brick-golette Pilgrim ....................................................... 5


II Dick Sand ................................................................................... 14
III Lpave ...................................................................................... 20
IV Les survivants du Waldeck ............................................... 30
V S. V. ............................................................................................. 36
VI Une baleine en vue ................................................................... 50
VII Prparatifs ............................................................................... 59
VIII La jubarte ............................................................................... 68
IX Capitaine Sand ......................................................................... 79
X Les quatre jours qui suivent ..................................................... 87
XI Tempte .................................................................................... 98
XII lhorizon ............................................................................. 109
XIII Terre ! Terre ! ...................................................................... 119
XIV Ce quil convient de faire .................................................... 131
XV Harris ..................................................................................... 143
XVI En route ................................................................................ 157
XVII Cent milles en dix jours ..................................................... 168
XVIII Le mot terrible ! ................................................................ 181
Deuxime partie........................................................................................................................... 191

I La traite ...................................................................................... 192


II Harris et Negoro ...................................................................... 200
III En marche .............................................................................. 211
IV Les mauvais chemins de lAngola ......................................... 221

V Leon sur les fourmis dans une fourmilire ......................... 231


VI La cloche plongeurs ............................................................ 239
VII Un campement sur les bords de la Coanza ........................ 250
VIII Quelques notes de Dick Sand............................................. 258
IX Kazonnd ................................................................................ 269
X Un jour de grand march ........................................................ 278
XI Un punch offert au roi de Kazonnd .................................... 285
XII Un enterrement royal ........................................................... 293
XIII Lintrieur dune factorerie ................................................ 302
XIV Quelques nouvelles du docteur Livingstone ..................... 310
XV O peut conduire une manticore ........................................ 320
XVI Un mgannga ......................................................................... 329
XVII la drive ........................................................................... 336
XVIII Divers incidents ................................................................ 345
XIX S. V. ....................................................................................... 354
XX Conclusion ............................................................................. 363
propos de cette dition lectronique ..................................................................................... 366

Premire partie

I
Le brick-golette Pilgrim
Le 2 fvrier 1873, le brick-golette Pilgrim se trouvait par 43 57 de latitude sud, et par 165 19 de
longitude ouest du mridien de Greenwich.

Ce btiment, de quatre cents tonneaux, arm San Francisco pour la grande pche des mers
australes, appartenait James W. Weldon, riche armateur californien, qui en avait confi, depuis
plusieurs annes, le commandement au capitaine Hull.

Le Pilgrim tait lun des plus petits, mais lun des meilleurs navires de cette flottille, que James W.
Weldon envoyait, chaque saison, aussi bien au-del du dtroit de Behring, jusquaux mers borales,
que sur les parages de la Tasmanie ou du cap Horn, jusqu locan Antarctique. Il marchait
suprieurement. Son grement, trs maniable, lui permettait de saventurer, avec peu dhommes, en
vue des impntrables banquises de lhmisphre austral. Le capitaine Hull savait se dbrouiller ,
comme disent les matelots, au milieu de ces glaces qui, pendant lt, drivent par le travers de la
Nouvelle-Zlande ou du cap de Bonne-Esprance, sous une latitude beaucoup plus basse que celle
quelles atteignent dans les mers septentrionales du globe. Il est vrai quil ne sagissait l que
dicebergs de faible dimension, dj uss par les chocs, rongs par les eaux chaudes, et dont le plus
grand nombre va fondre dans le Pacifique ou lAtlantique.

Sous les ordres du capitaine Hull, bon marin, et aussi lun des plus habiles harponneurs de la flottille,
se trouvait un quipage compos de cinq matelots et dun novice. Ctait peu pour cette pche de la
baleine, qui exige un personnel assez nombreux. Il faut du monde, aussi bien pour la manuvre des
embarcations dattaque que pour le dpeage des animaux capturs. Mais, lexemple de certains
armateurs, James W. Weldon trouvait beaucoup plus conomique de nembarquer San Francisco
que le nombre de matelots ncessaires la conduite du btiment. La Nouvelle-Zlande ne manquait
point de harponneurs, marins de toutes nationalits, dserteurs ou autres, qui cherchaient se louer
pour la saison et faisaient habilement le mtier de pcheurs. La priode utile une fois acheve, on les
payait, on les dbarquait, et ils attendaient que les baleiniers de lanne suivante vinssent rclamer
leurs services. Il y avait, cette mthode, meilleur emploi des marins disponibles, et plus grand profit
retirer de leur coopration.

Ainsi avait-on agi bord du Pilgrim.

Le brick-golette venait de faire sa saison sur la limite du cercle polaire antarctique. Mais il navait
pas son plein de barils dhuile, de fanons bruts et de fanons coups. cette poque dj, la pche
devenait difficile. Les ctacs, pourchasss lexcs, se faisaient rares. La baleine franche, qui porte
le nom de Nord-caper dans locan Boral, et celui de Sulpher-boltone dans les mers du Sud,
tendait disparatre. Les pcheurs avaient d se rejeter sur le fin-back ou jubarte, gigantesque
mammifre, dont les attaques ne sont pas sans danger.

Cest ce quavait fait le capitaine Hull pendant cette campagne, mais, son prochain voyage, il
comptait bien slever plus haut en latitude, et, sil le fallait, aller jusquen vue de ces terres Clarie et
Adlie, dont la dcouverte, conteste par lAmricain Wilkes, appartient dfinitivement lillustre
commandant de lAstrolabe et de la Zle, au Franais Dumont dUrville.

En somme, la saison navait pas t heureuse pour le Pilgrim. Au commencement de janvier, cest-dire vers le milieu de lt austral, et bien que lpoque du retour ne ft pas encore venue pour les
baleiniers, le capitaine Hull avait t contraint dabandonner les lieux de pche. Son quipage de
renfort, un ramassis dassez tristes sujets, lui chercha des raisons , comme on dit, et il dut
songer sen sparer.

Le Pilgrim mit donc le cap au nord-ouest, sur les terres de la Nouvelle-Zlande, dont il eut
connaissance le 15 janvier. Il arriva Waitemata, port dAuckland, situ au fond du golfe de Chouraki,
sur la cte est de lle septentrionale, et il dbarqua les pcheurs qui avaient t engags pour la
saison.

Lquipage ntait pas content. Il manquait au moins deux cents barils dhuile au chargement du
Pilgrim. Jamais on navait fait plus mauvaise pche. Le capitaine Hull rentrait donc avec le
dsappointement dun chasseur mrite, qui, pour la premire fois, revient bredouille, ou peu
prs. Son amour-propre, trs surexcit, tait en jeu, et il ne pardonnait pas ces gueux dont
linsubordination avait compromis les rsultats de sa campagne.

Ce fut en vain quon essaya de recruter Auckland un nouvel quipage de pche. Tous les marins
disponibles taient embarqus sur les autres navires baleiniers. Il fallut donc renoncer lespoir de
complter le chargement du Pilgrim, et le capitaine Hull se disposait quitter dfinitivement
Auckland, lorsquune demande de passage lui fut faite, laquelle il ne pouvait refuser dacquiescer.

Mrs. Weldon, femme de larmateur du Pilgrim, son jeune fils Jack, g de cinq ans, et lun de ses
parents, quon appelait le cousin Bndict, se trouvaient alors Auckland. James W. Weldon, que ses
oprations de commerce obligeaient quelquefois visiter la Nouvelle-Zlande, les y avait amens
tous trois, et comptait bien les reconduire San Francisco.

Mais, au moment o toute la famille allait partir, le petit Jack tomba assez grivement malade, et son
pre, imprieusement rclam par ses affaires, dut quitter Auckland, en y laissant sa femme, son fils
et le cousin Bndict.

Trois mois staient couls, trois longs mois de sparation, qui furent extrmement pnibles pour
Mrs. Weldon. Cependant, son jeune enfant se rtablit, et elle tait en mesure de pouvoir partir,
lorsquon lui signala larrive du Pilgrim.

Or, cette poque, pour retourner San Francisco, Mrs. Weldon se trouvait dans la ncessit daller
chercher en Australie lun des btiments de la Compagnie transocanique du Golden Age , qui
font le service de Melbourne listhme de Panama par Papiti. Puis, une fois rendue Panama, il lui
faudrait attendre le dpart du steamer amricain, qui tablit une communication rgulire entre
listhme et la Californie. De l, des retards, des transbordements, toujours dsagrables pour une
femme et un enfant. Ce fut ce moment que le Pilgrim vint en relche Auckland. Elle nhsita pas
et demanda au capitaine Hull de la prendre son bord pour la reconduire San Francisco, elle, son
fils, le cousin Bndict et Nan, une vieille ngresse qui la servait depuis son enfance. Trois milles
lieues marines faire sur un navire voiles ! mais le btiment du capitaine Hull tait si proprement
tenu, et la saison si belle encore des deux cts de lquateur ! Le capitaine Hull accepta, et mit
aussitt sa propre chambre la disposition de sa passagre. Il voulait que, pendant une traverse qui
pouvait durer de quarante cinquante jours, Mrs. Weldon ft installe aussi bien que possible bord
du baleinier.

Il y avait donc certains avantages pour Mrs. Weldon faire la traverse dans ces conditions. Le seul
dsavantage, ctait que cette traverse serait ncessairement allonge par suite de cette
circonstance que le Pilgrim devait aller oprer son dchargement Valparaiso, au Chili. Cela fait, il
naurait plus qu remonter la cte amricaine, avec des vents de terre qui rendent ces parages fort
agrables.

Mrs. Weldon tait, dailleurs, une femme courageuse, que la mer neffrayait pas. ge de trente ans
alors, dune sant robuste, ayant lhabitude des voyages de long-cours, pour avoir partag avec son
mari les fatigues de plusieurs traverses, elle ne redoutait pas les chances plus ou moins alatoires
dun embarquement bord dun navire de mdiocre tonnage. Elle connaissait le capitaine Hull pour
un excellent marin, en qui James W. Weldon avait toute confiance. Le Pilgrim tait un btiment
solide, bon marcheur, bien cot dans la flottille des baleiniers amricains. Loccasion se prsentait. Il
fallait en profiter. Mrs. Weldon en profita.

Le cousin Bndict, cela va sans dire, devait laccompagner.

Ce cousin tait un brave homme, g de cinquante ans environ. Mais, malgr sa cinquantaine, il net
pas t prudent de le laisser sortir seul. Long plutt que grand, troit plutt que maigre, la figure
osseuse, le crne norme et trs chevelu, on reconnaissait dans toute son interminable personne un
de ces dignes savants lunettes dor, tres inoffensifs et bons, destins rester toute leur vie de
grands enfants et finir trs vieux, comme des centenaires qui mourraient en nourrice.

Cousin Bndict , cest ainsi quon lappelait invariablement, mme en dehors de la famille, et,
en vrit, il tait bien de ces bonnes gens qui ont lair dtre les cousins ns de tout le monde,
cousin Bndict, toujours gn de ses longs bras et de ses longues jambes, et t absolument
incapable de se tirer seul daffaire, mme dans les circonstances les plus ordinaires de la vie. Il ntait
pas gnant, oh ! non, mais plutt embarrassant pour les autres et embarrass pour lui-mme. Facile
vivre, dailleurs, saccommodant de tout, oubliant de boire ou de manger, si on ne lui apportait pas
manger ou boire, insensible au froid comme au chaud, il semblait moins appartenir au rgne
animal quau rgne vgtal. Quon se figure un arbre bien inutile, sans fruits et presque sans feuilles,
incapable de nourrir ou dabriter, mais qui aurait un bon cur.

Tel tait cousin Bndict. Il et bien volontiers rendu service aux gens, si, dirait M. Prudhomme, il et
t capable den rendre !

Enfin, on laimait pour sa faiblesse mme. Mrs. Weldon le regardait comme son enfant, un grand
frre an de son petit Jack.

Il convient dajouter ici que cousin Bndict ntait, cependant, ni dsuvr ni inoccup. Ctait, au
contraire, un travailleur. Son unique passion, lhistoire naturelle, labsorbait tout entier.

Dire lhistoire naturelle , cest beaucoup dire.

On sait que les diverses parties dont se compose cette science sont la zoologie, la botanique, la
minralogie et la gologie.

Or, cousin Bndict ntait, aucun degr, ni botaniste, ni minralogiste, ni gologue.

tait-il donc un zoologiste dans lentire acception du mot, quelque chose comme une sorte de
Cuvier du Nouveau Monde, dcomposant lanimal par lanalyse ou le recomposant par la synthse,
un de ces profonds connaisseurs, verss dans ltude des quatre types auxquels la science moderne
rapporte toute lanimalit, vertbrs, mollusques, articuls et rayonns ? De ces quatre divisions, le

naf mais studieux savant avait-il observ les diverses classes et fouill les ordres, les familles, les
tribus, les genres, les espces, les varits qui les distinguent ?

Non.

Cousin Bndict stait-il livr ltude des vertbrs, mammifres, oiseaux, reptiles et poissons ?

Point.

taient-ce les mollusques, depuis les cphalopodes jusquaux bryozoaires, qui avaient eu sa
prfrence, et la malacologie navait-elle plus de secrets pour lui ?

Pas davantage.

Ctaient donc les rayonns, chinodermes, acalphes, polypes, entozoaires, spongiaires et


infusoires, sur lesquels il avait si longtemps brl lhuile de sa lampe de travail ?

Il faut bien avouer que ce ntaient pas les rayonns.

Or, comme il ne reste plus citer en zoologie que la division des articuls, il va de soi que cest sur
cette division que stait exerce lunique passion du cousin Bndict.

Oui, et encore convient-il de prciser.

Lembranchement des articuls compte six classes : les insectes, les myriapodes, les arachnides, les
crustacs, les cirrhopodes, les annlides.

Or, cousin Bndict, scientifiquement parlant, net pas su distinguer un ver de terre dune sangsue
mdicinale, un perce-pied dun gland de mer, une araigne domestique dun faux scorpion, une
crevette dune ranine, un iule dun scolopendre.

Mais alors qutait cousin Bndict ?

Un simple entomologiste, rien de plus.

cela, on rpondra sans doute que, dans son acception tymologique, lentomologie est la partie
des sciences naturelles qui comprend tous les articuls. Cest vrai, dune faon gnrale ; mais la
coutume sest tablie de ne donner ce mot quun sens plus restreint. On ne lapplique donc qu
ltude proprement dite des insectes, cest--dire tous les animaux articuls dont le corps, compos
danneaux placs bout bout, forme trois segments distincts, qui possdent trois paires de pattes, ce
qui leur a valu le nom dhexapodes.

Or, comme cousin Bndict stait restreint ltude des articuls de cette classe, il ntait quun
simple entomologiste.

Mais, quon ne sy trompe pas ! Dans cette classe des insectes, on ne compte pas moins de dix
1
2
3
4
5
ordres : les orthoptres , les nvroptres , les hymnoptres , les lpidoptres , les hmiptres ,

6
7
8
9
10
les coloptres , les diptres , les rhipiptres , les parasites et les thysanoures . Or, dans
certains de ces ordres, les coloptres, par exemple, on a reconnu trente mille espces et soixante

Types : sauterelles, grillons, etc.

Types : fourmis-lions, libellules.

Types : abeilles, gupes, fourmis.

Types : papillons, etc.

Types : cigales, pucerons, puces, etc.

Types : hannetons, vers luisants, etc.

Types : cousins, moustiques, mouches.

Types : stylops.

Types : acarus, etc.

10

Types : lpismes, podures, etc.

10

mille dans les diptres, les sujets dtude ne manquent donc pas, et on conviendra quil y a l de quoi
occuper un homme seul.

Ainsi, la vie du cousin Bndict tait entirement et uniquement consacre lentomologie.

cette science, il donnait toutes ses heures, toutes sans exception, mme les heures du sommeil,
puisquil rvait invariablement hexapodes . Ce quil portait dpingles piques aux manches et au
collet de son habit, au fond de son chapeau et aux parements de son gilet, ne saurait se compter.
Lorsque le cousin Bndict revenait de quelque scientifique promenade, son prcieux couvre-chef,
particulirement, ntait plus quune bote dhistoire naturelle, tant hriss intrieurement et
extrieurement dinsectes transpercs.

Et maintenant, tout aura t dit sur cet original, lorsquon saura que ctait par passion
entomologique quil avait accompagn Mr. et Mrs. Weldon la Nouvelle-Zlande. L, sa collection
stait enrichie de quelques sujets rares, et on comprendra quil et hte de revenir les classer dans
les casiers de son cabinet de San Francisco.

Donc, puisque Mrs. Weldon et son enfant retournaient en Amrique par le Pilgrim, rien de plus
naturel que cousin Bndict les accompagnt pendant cette traverse.

Mais ce ntait pas sur lui que Mrs. Weldon devrait compter si elle se trouvait jamais dans quelque
situation critique. Trs heureusement, il ne sagissait que dun voyage facile excuter pendant la
belle saison, et bord dun btiment dont le capitaine mritait toute sa confiance.

Pendant les trois jours de relche du Pilgrim Waitemata, Mrs. Weldon fit ses prparatifs, en grande
hte, car elle ne voulait pas retarder le dpart du brick-golette. Les domestiques indignes qui la
servaient son habitation dAuckland furent congdis, et, le 22 janvier, elle sembarqua bord du
Pilgrim, nemmenant que son fils Jack, le cousin Bndict et Nan, sa vieille ngresse.

Le cousin Bndict emportait dans une bote spciale toute sa collection dinsectes. Dans cette
collection figuraient, entre autres, quelques chantillons de ces nouveaux staphylins, sortes de
coloptres carnassiers, dont les yeux sont placs au-dessus de la tte, et qui jusqualors semblaient
tre particuliers la Nouvelle-Caldonie. On lui avait bien recommand une certaine araigne
venimeuse, le katipo des Maoris, dont la morsure est souvent mortelle pour les indignes. Mais
une araigne nappartient pas lordre des insectes proprement dits, elle a sa place dans celui des
arachnides, et, par suite, tait sans prix aux yeux du cousin Bndict. Aussi lavait-il ddaigne, et le
plus beau joyau de sa collection tait-il un remarquable staphylin no-zlandais.

11

Il va sans dire que cousin Bndict, en payant une forte prime, avait fait assurer sa cargaison, qui lui
semblait bien autrement prcieuse que tout le chargement dhuile et de fanons arrim dans la cale
du Pilgrim.

Au moment de lappareillage, lorsque Mrs. Weldon et ses compagnons de voyage se trouvrent sur
le pont du brick-golette, le capitaine Hull sapprocha de sa passagre.

Il est bien entendu, mistress Weldon, lui dit-il, que si vous prenez passage bord du Pilgrim, cest
sous votre propre responsabilit.

Pourquoi me faites-vous cette observation, monsieur Hull ? demanda Mrs. Weldon.

Parce que je nai pas reu dordre de votre mari cet gard, et qu tout prendre un brick-golette
ne peut vous offrir les garanties de bonne traverse dun paquebot spcialement destin au
transport des voyageurs.

Si mon mari tait ici, rpondit Mrs. Weldon, pensez-vous, monsieur Hull, quil hsiterait
sembarquer sur le Pilgrim, en compagnie de sa femme et de son enfant ?

Non, mistress Weldon, il nhsiterait pas, dit le capitaine Hull, non, certes ! pas plus que je
nhsiterais moi-mme ! Le Pilgrim est un bon navire, aprs tout, bien quil nait fait quune triste
campagne de pche, et jen suis sr, autant quun marin peut ltre du btiment quil commande
depuis plusieurs annes. Ce que jen dis, mistress Weldon, cest pour mettre ma responsabilit
couvert, et pour vous rpter que vous ne trouverez pas bord le confort auquel vous tes habitue.

Puisque ce nest quune question de confort, monsieur Hull, rpondit Mrs. Weldon, cela ne saurait
marrter. Je ne suis pas de ces passagres difficiles, qui se plaignent incessamment de ltroitesse
des cabines ou de linsuffisance de la table.

Puis, Mrs. Weldon, aprs avoir regard pendant quelques instants son petit Jack, dont elle tenait la
main :

Partons, monsieur Hull ! dit-elle.

12

Les ordres furent donns dappareiller aussitt, les voiles sorientrent, et le Pilgrim, manuvrant de
manire dgolfer par le plus court, mit le cap sur la cte amricaine.

Mais, trois jours aprs son dpart, le brick-golette, contrari par de fortes brises de lest, fut oblig
de prendre bbord amures pour slever dans le vent.

Aussi, la date du 2 fvrier, le capitaine Hull se trouvait-il encore par une latitude plus haute quil
naurait voulu, et dans la situation dun marin qui chercherait plutt doubler le cap Horn qu rallier
par le plus court le nouveau continent.

13

II
Dick Sand
Cependant, la mer tait belle, et, sauf les retards, la navigation soprait dans des conditions trs
supportables.

Mrs. Weldon avait t installe bord du Pilgrim aussi confortablement que possible. Ni dunette, ni
roufle noccupaient larrire du pont. Aucune cabine de poupe navait donc pu recevoir la passagre.
Elle dut se contenter de la chambre du capitaine Hull, situe sur larrire, et qui constituait son
modeste logement de marin. Et encore avait-il fallu que le capitaine insistt pour la lui faire accepter.
L, dans cet troit logement, stait installe Mrs. Weldon, avec son enfant et la vieille Nan. Cest l
quelle prenait ses repas, en compagnie du capitaine et du cousin Bndict, pour lequel on avait
tabli une sorte de chambre en abord.

Quant au commandant du Pilgrim, il stait cas dans une cabine du poste de lquipage, cabine qui
et t occupe par le second, sil y avait eu un second bord. Mais le brick-golette naviguait, on le
sait, dans des conditions qui avaient permis dconomiser les services dun second officier.

Les hommes du Pilgrim, bons et solides marins, se montraient trs unis par la communaut dides et
dhabitudes. Cette saison de pche tait la quatrime quils faisaient ensemble. Tous Amricains de
lOuest, ils se connaissaient de longue date, et appartenaient au mme littoral de ltat de Californie.

Ces braves gens se montraient fort prvenants envers Mrs. Weldon, la femme de leur armateur, pour
lequel ils professaient un dvouement sans bornes. Il faut dire que, largement intresss dans les
bnfices du navire, ils avaient navigu jusqualors avec grand profit. Si, en raison de leur petit
nombre, ils ne spargnaient pas la peine, cest que tout travail accroissait leurs avantages dans le
rglement des comptes qui terminait chaque saison. Cette fois, il est vrai, le profit serait presque nul,
et cela les faisait justement maugrer contre ces coquins de la Nouvelle-Zlande.

Un homme bord, seul, entre tous, ntait pas dorigine amricaine. Portugais de naissance, mais
parlant langlais couramment, il se nommait Negoro, et remplissait les modestes fonctions de
cuisinier du brick-golette.

14

Le cuisinier du Pilgrim ayant dsert Auckland, ce Negoro, alors sans emploi, stait offert pour le
remplacer. Ctait un homme taciturne, trs peu communicatif, qui se tenait lcart, mais faisait
convenablement son mtier. En lengageant, le capitaine Hull semblait avoir eu la main assez
heureuse, et, depuis son embarquement, le matre coq navait mrit aucun reproche.

Cependant, le capitaine Hull regrettait de ne pas avoir eu le temps de se renseigner suffisamment sur
son pass. Sa figure, ou plutt son regard, ne lui allait qu moiti, et quand il sagit de faire entrer un
inconnu dans la vie du bord, si restreinte, si intime, on ne devrait rien ngliger pour sassurer de ses
antcdents.

Negoro pouvait avoir quarante ans. Maigre, nerveux, de taille moyenne, trs brun de poil, un peu
basan de peau, il devait tre robuste. Avait-il reu quelque instruction ? Oui, cela se voyait
certaines observations qui lui chappaient quelquefois. Dailleurs, il ne parlait jamais de son pass, il
ne disait mot de sa famille. Do il venait, o il avait vcu, on ne pouvait le deviner. Quel serait son
avenir ? on ne le savait pas davantage. Il annonait seulement lintention de dbarquer Valparaiso.
Ctait certainement un homme singulier. En tout cas, il ne paraissait pas quil ft marin. Il semblait
mme tre plus tranger aux choses de la marine que ne lest un matre coq, dont une partie de
lexistence sest passe sur mer.

Cependant, quant tre incommod par le roulis ou le tangage du navire, comme des gens qui nont
jamais navigu, il ne ltait aucunement, et cest quelque chose pour un cuisinier de bord.

En somme, on le voyait peu. Pendant le jour, il demeurait le plus ordinairement confin dans son
troite cuisine, devant le fourneau de fonte qui en occupait la plus grande place. La nuit venue, le
fourneau teint, Negoro regagnait la cabane qui lui tait rserve au fond du poste de lquipage.
Puis, il se couchait aussitt et sendormait.

Il a t dit ci-dessus que lquipage du Pilgrim se composait de cinq matelots et dun novice.

Ce jeune novice, g de quinze ans, tait enfant de pre et mre inconnus. Ce pauvre tre,
abandonn ds sa naissance, avait t recueilli par la charit publique et lev par elle.

Dick Sand, ainsi se nommait-il, devait tre originaire de ltat de New York, et sans doute de la
capitale de cet tat.

Si le nom de Dick, abrviatif de celui de Richard, avait t donn au petit orphelin, cest que ce
nom tait celui du charitable passant qui lavait recueilli, deux ou trois heures aprs sa naissance.

15

Quant au nom de Sand, il lui fut attribu en souvenir de lendroit o il avait t trouv, cest--dire
11
sur cette pointe de Sandy-Hook , qui forme lentre du port de New York, lembouchure de
lHudson.

Dick Sand, lorsquil aurait atteint toute sa croissance, ne devait pas dpasser la taille moyenne, mais
il tait fortement constitu. On ne pouvait douter quil ne ft dorigine anglo-saxonne. Il tait brun,
cependant, avec des yeux bleus dont le cristallin brillait dun feu ardent. Son mtier de marin lavait
dj convenablement prpar aux luttes de la vie. Sa physionomie intelligente respirait lnergie. Ce
ntait pas celle dun audacieux, ctait celle dun oseur . Souvent on cite ces trois mots dun vers
inachev de Virgile :

Audaces fortuna juvat

mais on les cite incorrectement. Le pote a dit :

Audentes fortuna juvat

Cest aux oseurs, non aux audacieux, que sourit presque toujours la fortune. Laudacieux peut tre
irrflchi. Loseur pense dabord, agit ensuite. L est la nuance.

Dick Sand tait audens. quinze ans, il savait dj prendre un parti, et excuter jusquau bout ce
quavait dcid son esprit rsolu. Son air, la fois vif et srieux, attirait lattention. Il ne se dissipait
pas en paroles ou en gestes, comme le font ordinairement les garons de son ge. De bonne heure,
une poque de la vie o on ne discute gure les problmes de lexistence, il avait envisag en face sa
condition misrable, et il stait promis de se faire lui-mme.

Et il stait fait, tant dj presque un homme lge o dautres ne sont encore que des enfants.

En mme temps, trs leste, trs habile tous les exercices physiques, Dick Sand tait de ces tres
privilgis, dont on peut dire quils sont ns avec deux pieds gauches et deux mains droites. De cette
faon, ils font tout de la bonne main et partent toujours du bon pied.

11

Sand signifie sable , en anglais.

16

La charit publique, on la dit, avait lev le petit orphelin. Il avait t mis dabord dans une de ces
maisons denfants, o il y a toujours, en Amrique, une place pour les petits abandonns. Puis,
quatre ans, Dick apprenait lire, crire, compter dans une de ces coles de ltat de New York,
que les souscriptions charitables entretiennent si gnreusement.

huit ans, le got de la mer, que Dick avait de naissance, le faisait embarquer comme mousse sur un
long-courrier des mers du Sud. L, il apprenait le mtier de marin, et comme on doit lapprendre, ds
le plus bas ge. Peu peu, il sinstruisit sous la direction dofficiers qui sintressaient ce petit
bonhomme. Aussi, le mousse ne devait-il pas tarder devenir novice, en attendant mieux, sans
doute. Lenfant qui comprend, ds le dbut, que le travail est la loi de la vie, celui qui sait, de bonne
heure, que son pain ne se gagnera qu la sueur de son front, prcepte de la Bible qui est la rgle
de lhumanit, celui-l est probablement prdestin aux grandes choses, car il aura un jour, avec la
volont, la force de les accomplir.

Ce fut lorsquil tait mousse bord dun navire de commerce, que Dick Sand fut remarqu par le
capitaine Hull. Ce brave marin prit aussitt en amiti ce brave et jeune garon, et il le fit connatre
plus tard son armateur James W. Weldon. Celui-ci ressentit un vif intrt pour cet orphelin, dont il
complta lducation San Francisco, et il le fit lever dans la religion catholique, laquelle sa famille
appartenait.

Pendant le cours de ses tudes, Dick Sand se passionna plus particulirement pour la gographie,
pour les voyages, en attendant quil et lge dapprendre la partie des mathmatiques qui se
rapporte la navigation. Puis, cette portion thorique de son instruction, il ne ngligea point de
joindre la pratique. Ce fut comme novice quil put sembarquer pour la premire fois sur le Pilgrim.
Un bon marin doit connatre la grande pche aussi bien que la grande navigation. Cest une bonne
prparation toutes les ventualits que comporte la carrire maritime. Dailleurs, Dick Sand partait
sur un navire de James W. Weldon, son bienfaiteur, command par son protecteur, le capitaine Hull.
Il se trouvait donc dans les conditions les plus favorables.

Dire jusquo son dvouement aurait t pour la famille Weldon, laquelle il devait tout, cela est
superflu. Mieux vaut laisser parler les faits. Mais on comprendra combien le jeune novice fut
heureux, lorsquil apprit que Mrs. Weldon allait prendre passage bord du Pilgrim. Mrs. Weldon,
pendant quelques annes, avait t une mre pour lui, et, en Jack, il voyait un petit frre, tout en
tenant compte de sa situation vis--vis du fils du riche armateur. Mais, ses protecteurs le savaient
bien, ce bon grain quils avaient sem tait tomb dans une terre gnreuse. Sous la sve de son
sang, le cur de lorphelin se gonflait de reconnaissance, et, sil fallait donner un jour sa vie pour
ceux qui lui avaient appris sinstruire et aimer Dieu, le jeune novice nhsiterait pas le faire. En
somme, navoir que quinze ans, mais agir et penser comme trente, ctait tout Dick Sand.

17

Mrs. Weldon savait ce que valait son protg. Elle pouvait sans aucune inquitude lui confier le petit
Jack. Dick Sand chrissait cet enfant, qui, se sentant aim de ce grand frre , le recherchait.
Pendant ces longues heures de loisir qui sont frquentes dans une traverse, lorsque la mer est belle,
quand les voiles bien tablies nexigent aucune manuvre, Dick et Jack taient presque toujours
ensemble. Le jeune novice montrait au petit garon tout ce qui, dans son mtier, pouvait lui paratre
amusant. Ctait sans crainte que Mrs. Weldon voyait Jack, en compagnie de Dick Sand, slancer sur
les haubans, grimper la hune du mt de misaine ou aux barres du mt de perroquet, et
redescendre comme une flche le long des galhaubans. Dick Sand le prcdait ou le suivait toujours,
prt le soutenir et le retenir, si ses bras de cinq ans faiblissaient pendant ces exercices. Tout cela
profitait au petit Jack, que la maladie avait pli quelque peu ; mais les couleurs lui revenaient vite
bord du Pilgrim, grce cette gymnastique quotidienne et aux fortifiantes brises de la mer.

Les choses allaient donc ainsi. La traverse saccomplissait dans ces conditions, et, net t le temps
peu favorable, ni les passagers, ni lquipage du Pilgrim nauraient eu se plaindre.

Cependant, cette persistance des vents dest ne laissait pas de proccuper le capitaine Hull. Il ne
parvenait pas mettre le navire en bonne route. Plus tard, prs du tropique du Capricorne, il
craignait de trouver des calmes qui le contrarieraient encore, sans parler du courant quatorial, qui
le rejetterait irrsistiblement dans louest. Il sinquitait donc, pour Mrs. Weldon surtout, de retards
dont il ntait cependant pas responsable. Aussi, sil rencontrait sur sa route quelque transatlantique
faisant route vers lAmrique, pensait-il dj conseiller sa passagre de sy embarquer.
Malheureusement, il tait retenu dans des latitudes trop leves pour croiser un steamer courant
vers Panama, et, cette poque, dailleurs, les communications travers le Pacifique entre
lAustralie et le Nouveau Monde ntaient pas aussi frquentes quelles le sont devenues depuis.

Il fallait donc laisser aller les choses la grce de Dieu, et il semblait que rien ne dt troubler cette
traverse monotone, lorsquun premier incident se produisit, prcisment dans cette journe du 2
fvrier, sur la latitude et la longitude indiques au commencement de cette histoire.

Dick Sand et Jack, vers neuf heures du matin, par un temps trs clair, staient installs sur les barres
du mt de perroquet. De l, ils dominaient tout le navire et une portion de lOcan dans un large
rayon. En arrire, le primtre de lhorizon ntait coup leurs yeux que par le grand mt, portant
brigantine et flche. Ce phare leur cachait une partie de la mer et du ciel. En avant, ils voyaient
sallonger sur les flots le beaupr, avec ses trois focs, qui, bords au plus prs, se tendaient comme
trois grandes ailes ingales. Au-dessous sarrondissait la misaine, et au-dessus, le petit hunier et le
petit perroquet, dont la ralingue tremblotait sous lchappe de la brise. Le brick-golette courait
donc bbord amures et serrait le vent le plus possible.

18

Dick Sand expliquait Jack comment le Pilgrim, bien lest, bien quilibr dans toutes ses parties, ne
pouvait pas chavirer, bien quil donnt une bande assez forte sur tribord, lorsque le petit garon
linterrompit.

Quai-je donc vu l ? dit-il.

Vous voyez quelque chose, Jack ? demanda Dick Sand, qui se dressa tout debout sur les barres.

Oui, l ! rpondit le petit Jack, en montrant un point de la mer, dans cet intervalle que les tais de
grand foc et de clin-foc laissaient libre.

Dick Sand regarda attentivement le point indiqu, et aussitt, dune voix forte, il cria :

Une pave, au vent nous, par tribord devant !

19

III
Lpave
Au cri pouss par Dick Sand, tout lquipage fut sur pied. Les hommes qui ntaient pas de quart
montrent sur le pont. Le capitaine Hull, quittant sa cabine, se dirigea vers lavant.

Mrs. Weldon, Nan, lindiffrent cousin Bndict lui-mme, vinrent saccouder sur la lisse de tribord,
de manire bien voir lpave signale par le jeune novice.

Seul, Negoro nabandonna pas la cabane qui lui servait de cuisine, et de tout lquipage, comme
toujours, il fut le seul que la rencontre dune pave ne parut pas intresser.

Tous regardaient alors avec attention lobjet flottant, que les lames beraient trois milles du
Pilgrim.

Eh ! quest-ce que cela pourrait bien tre ? disait un matelot.

Quelque radeau abandonn ! rpondait un autre.

Peut-tre se trouve-t-il sur ce radeau de malheureux naufrags ? dit Mrs. Weldon.

Nous le saurons, rpondit le capitaine Hull. Mais cette pave nest pas un radeau. Cest une coque
renverse sur le flanc

Eh ! ne serait-ce pas plutt quelque animal marin, quelque mammifre de grande taille ? fit
observer cousin Bndict.

Je ne le pense pas, rpondit le novice.

20

ton ide, quest-ce donc, Dick ? demanda Mrs. Weldon.

Une coque renverse, ainsi que la dit le capitaine, mistress Weldon. Il semble mme que je vois sa
carne de cuivre briller au soleil.

Oui en effet rpondit le capitaine Hull. Puis, sadressant au timonier :

La barre au vent, Bolton. Laisse porter dun quart, de manire accoster lpave.

Oui, monsieur, rpondit le timonier.

Mais, reprit cousin Bndict, jen suis pour ce que jai dit. Cest positivement un animal !

Alors ce serait un ctac en cuivre, rpondit le capitaine Hull, car, positivement aussi, je le vois
reluire au soleil !

En tout cas, cousin Bndict, ajouta Mrs. Weldon, vous nous accorderez bien que ce ctac serait
mort, car, il est certain quil ne fait pas le moindre mouvement !

Eh ! cousine Weldon, rpondit cousin Bndict, qui senttait, ce ne serait pas la premire fois que
lon rencontrerait une baleine dormant la surface des flots !

En effet, rpondit le capitaine Hull, mais aujourdhui il ne sagit pas dune baleine, mais dun
btiment.

Nous verrons bien, rpondit cousin Bndict, qui et dailleurs donn tous les mammifres des
mers arctiques ou antarctiques pour un insecte despce rare.

Gouverne, Bolton, gouverne ! cria de nouveau le capitaine Hull, et naborde pas lpave. Passe
une encablure. Si nous ne pouvons faire grand mal cette coque, elle pourrait nous causer quelque
avarie, et je ne me soucie pas dy heurter les flancs du Pilgrim. Lofe un peu, Bolton, lofe !

Le cap du Pilgrim, qui avait t mis sur lpave, fut modifi par un lger coup de barre.

21

Le brick-golette se trouvait encore un mille de la coque chavire. Les matelots la considraient


avidement. Peut-tre renfermait-elle une cargaison de prix quil serait possible de transborder sur le
Pilgrim ? On sait que, dans ces sauvetages, le tiers de la valeur appartient aux sauveteurs, et, dans ce
cas, si la cargaison ntait pas avarie, les gens de lquipage, comme on dit, auraient fait une
bonne mare ! Ce serait une fiche de consolation pour leur pche incomplte.

Un quart dheure plus tard, lpave se trouvait moins dun demi-mille du Pilgrim.

Ctait bien un navire, qui se prsentait par le flanc de tribord. Chavir jusquaux bastingages, il
donnait une telle bande, quil et t presque impossible de se tenir sur son pont. De sa mture, on
ne voyait plus rien. Aux porte-haubans pendaient seulement quelques bouts de filin bris, et les
chanes rompues des capes de mouton. Sur la joue de tribord souvrait un large trou entre la
membrure et les bordages enfoncs.

Ce navire a t abord, scria Dick Sand.

Ce nest pas douteux, rpondit le capitaine Hull, et cest un miracle quil nait pas immdiatement
coul.

Sil y a eu abordage, fit observer Mrs. Weldon, il faut esprer que lquipage de ce btiment aura
t recueilli par ceux qui lont abord.

Il faut lesprer, mistress Weldon, rpondit le capitaine Hull, moins que cet quipage nait
cherch refuge sur ses propres chaloupes, aprs la collision, au cas o le btiment abordeur aurait
continu sa route, ce qui se voit, hlas ! quelquefois !

Est-il possible ! Ce serait faire preuve dune bien grande inhumanit, monsieur Hull !

Oui, mistress Weldon oui ! et les exemples ne manquent pas ! Quant lquipage de ce navire,
ce qui me ferait croire quil la plutt abandonn, cest que je naperois plus un seul canot, et,
moins que les gens du bord naient t recueillis, je penserais plus volontiers quils ont tent de
gagner la terre ! Mais, cette distance du continent amricain ou des les de lOcanie, il est
craindre quils naient pu russir !

22

Peut-tre, dit Mrs. Weldon, ne connatra-t-on jamais le secret de cette catastrophe ! Cependant, il
serait possible que quelque homme de lquipage ft encore bord !

Ce nest pas probable, mistress Weldon, rpondit le capitaine Hull. Notre approche serait dj
reconnue, et on nous ferait quelque signal. Mais nous nous en assurerons. Lofe un peu, Bolton,
lofe ! cria le capitaine Hull, en indiquant de la main la route suivre.

Le Pilgrim ntait plus qu trois encablures de lpave, et on ne pouvait plus douter que cette coque
net t compltement abandonne de tout son quipage.

Mais, en ce moment, Dick Sand fit un geste qui commandait imprieusement le silence.

coutez ! coutez ! dit-il.

Chacun prta loreille.

Jentends comme un aboiement ! scria Dick Sand.

En effet, un aboiement loign retentissait lintrieur de la coque. Il y avait certainement l un


chien vivant, emprisonn peut-tre, car il tait possible que les panneaux fussent hermtiquement
ferms. Mais on ne pouvait le voir, le pont du btiment chavir ntant pas encore visible.

Ny et-il l quun chien, monsieur Hull, dit Mrs. Weldon, nous le sauverons !

Oui oui ! scria le petit Jack nous le sauverons ! Je lui donnerai manger ! Il nous aimera
bien Maman, je vais aller lui chercher un morceau de sucre !

Reste, mon enfant, rpondit Mrs. Weldon en souriant. Je crois que le pauvre animal doit mourir de
faim et quil prfrera une bonne pte ton morceau de sucre !

Eh bien, quon lui donne ma soupe ! scria le petit Jack. Je peux bien men passer !

23

ce moment, les aboiements se faisaient plus distinctement entendre. Trois cents pieds au plus
sparaient les deux navires. Presque aussitt, un chien de grande taille apparut sur les bastingages
de tribord et sy cramponna, en aboyant plus dsesprment que jamais.

Howik, dit le capitaine Hull en se retournant vers le matre dquipage du Pilgrim, mettez en panne,
et quon amne le petit canot la mer.

Tiens bon, mon chien, tiens bon ! cria le petit Jack lanimal, qui sembla lui rpondre par un
aboiement demi touff.

La voilure du Pilgrim fut rapidement oriente de manire que le navire demeurt peu prs
immobile, moins dune demi-encablure de lpave.

Le canot fut amen, et le capitaine Hull, Dick Sand, deux matelots sy embarqurent aussitt.

Le chien aboyait toujours. Il essayait de se retenir au bastingage, mais, chaque instant, il retombait
sur le pont. On et dit que ses aboiements ne sadressaient plus alors ceux qui venaient lui.
Sadressaient-ils donc des matelots ou passagers emprisonns dans ce navire ?

Y aurait-il donc bord quelque naufrag qui ait survcu ? se demanda Mrs. Weldon.

Le canot du Pilgrim allait en quelques coups davirons atteindre la coque chavire.

Mais, tout coup, les allures du chien se modifirent. ces premiers aboiements qui invitaient les
sauveteurs venir, succdrent des aboiements furieux. La plus violente colre excitait le singulier
animal.

Que peut-il donc avoir, ce chien ? dit le capitaine Hull, pendant que le canot tournait larrire du
btiment, afin daccoster la partie du pont engage sous leau.

Ce que ne pouvait alors observer le capitaine Hull, ce qui ne put pas mme tre remarqu bord du
Pilgrim, cest que la fureur du chien se manifesta prcisment au moment o Negoro, quittant sa
cuisine, venait de se diriger vers le gaillard davant.

24

Le chien connaissait-il et reconnaissait-il donc le matre coq ? Ctait bien invraisemblable.

Quoi quil en ft, aprs avoir regard le chien, sans manifester aucune surprise, Negoro, dont les
sourcils staient toutefois froncs un instant, rentra dans le poste de lquipage.

Cependant, le canot avait tourn larrire du btiment. Son tableau portait ce seul nom : Waldeck.

Waldeck, et pas de dsignation de port dattache. Mais aux formes de la coque, certains dtails
quun marin saisit du premier coup dil, le capitaine Hull avait bien reconnu que ce btiment tait
de construction amricaine. Son nom le confirmait dailleurs. Et, maintenant, cette coque, ctait
tout ce qui restait dun grand brick de cinq cents tonneaux.

lavant du Waldeck, une large ouverture indiquait la place o le choc stait produit. Par suite du
renversement de la coque, cette ouverture se trouvait alors cinq ou six pieds au-dessus de leau,
ce qui expliquait pourquoi le brick navait pas encore sombr.

Sur le pont, que le capitaine Hull voyait dans toute son tendue, il ny avait personne.

Le chien, ayant quitt le bastingage, venait de se laisser glisser jusquau panneau central qui tait
ouvert, et il aboyait tantt lintrieur, tantt lextrieur.

Cet animal nest trs certainement pas seul bord ! fit observer Dick Sand.

Non, en vrit ! rpondit le capitaine Hull.

Le canot longea alors le bastingage de bbord, qui tait demi engag. Avec une houle un peu forte,
le Waldeck et t certainement submerg en quelques instants.

Le pont du brick avait t balay dun bout lautre. Il ne restait plus que les tronons du grand mt
et du mt de misaine, tous deux briss deux pieds au-dessus de ltambrai, et qui avaient d
tomber au choc, entranant haubans, galhaubans et manuvres. Cependant, aussi loin que la vue
pouvait stendre, aucune pave ne se montrait autour du Waldeck, ce qui semblait indiquer que la
catastrophe remontait dj plusieurs jours.

25

Si quelques malheureux ont survcu la collision, dit le capitaine Hull, il est probable que la faim
ou la soif les auront achevs, car leau a d gagner la cambuse. Il ne doit plus y avoir bord que des
cadavres !

Non, scria Dick Sand, non ! Le chien naboierait pas ainsi ! Il y a l des tres vivants !

En ce moment, lanimal, rpondant lappel du novice, se laissa glisser la mer et nagea


pniblement vers le canot, car il semblait tre puis.

On le recueillit, et il se prcipita ardemment, non sur un morceau de pain que Dick Sand lui prsenta
dabord, mais vers une baille qui contenait un peu deau douce.

Ce pauvre animal meurt de soif ! scria Dick Sand.

Le canot chercha alors une place favorable pour accoster plus aisment le Waldeck, et, dans ce but, il
sloigna de quelques brasses. Le chien dut videmment croire que ses sauveurs ne voulaient pas
monter bord, car il saisit Dick Sand par sa jaquette, et ses lamentables aboiements
recommencrent avec une nouvelle force.

On le comprit. Sa pantomime, son langage taient aussi clairs quet pu ltre le langage dun
homme. Le canot savana aussitt jusquau bossoir de bbord. L, les deux matelots lamarrrent
solidement, pendant que le capitaine Hull et Dick Sand, prenant pied sur le pont en mme temps que
le chien, se hissaient, non sans peine, jusquau panneau qui souvrait entre les tronons des deux
mts.

Par ce panneau, tous deux sintroduisirent dans la cale.

La cale du Waldeck, demi pleine deau, ne renfermait aucune marchandise. Le brick naviguait sur
lest, un lest de sable qui avait gliss bbord et qui contribuait maintenir le navire sur le ct. De
ce chef, il ny avait donc aucun sauvetage oprer.

Personne ici ! dit le capitaine Hull.

Personne , rpondit le novice, aprs stre avanc jusqu la partie antrieure de la cale.

26

Mais le chien, qui tait sur le pont, aboyait toujours et semblait appeler plus imprieusement
lattention du capitaine.

Remontons , dit le capitaine Hull au novice.

Tous deux reparurent sur le pont.

Le chien, courant eux, chercha les entraner vers la dunette.

Ils le suivirent.

L, dans le carr, cinq corps, cinq cadavres sans doute, taient couchs sur le plancher.

la lumire du jour qui pntrait flots par la claire-voie, le capitaine Hull reconnut les corps de cinq
ngres.

Dick Sand, allant de lun lautre, crut sentir que les infortuns respiraient encore.

bord ! bord ! scria le capitaine Hull.

Les deux matelots qui gardaient lembarcation furent appels et aidrent transporter les naufrags
hors de la dunette.

Ce ne fut pas sans peine ; mais, deux minutes aprs, les cinq noirs taient couchs dans le canot, sans
quaucun deux et seulement conscience de ce que lon tentait pour les sauver. Quelques gouttes
de cordial, puis un peu deau frache prudemment administre, pouvaient peut-tre les rappeler la
vie.

Le Pilgrim se maintenait une demi-encablure de lpave, et le canot leut bientt accost.

27

Un cartahut fut envoy de la grande vergue, et chacun des noirs, enlev sparment, reposa enfin
sur le pont du Pilgrim.

Le chien les avait accompagns.

Les malheureux ! scria Mrs. Weldon, en apercevant ces pauvres gens, qui ntaient plus que des
corps inertes.

Ils vivent, mistress Weldon ! Nous les sauverons ! Oui ! nous les sauverons ! scria Dick Sand.

Que leur est-il donc arriv ? demanda cousin Bndict.

Attendez quils puissent parler, rpondit le capitaine Hull, et ils nous raconteront leur histoire.
Mais, avant tout, faisons-leur boire un peu deau, laquelle nous mlerons quelques gouttes de
rhum.

Puis, se retournant :

Negoro ! cria-t-il.

ce nom, le chien se dressa comme sil et t en arrt, le poil hriss, la gueule ouverte.

Cependant, le cuisinier ne paraissait pas.

Negoro ! rpta le capitaine Hull.

Le chien donna de nouveau des signes dune extrme fureur.

Negoro quitta la cuisine.

peine se fut-il montr sur le pont, que le chien se prcipita sur lui et voulut lui sauter la gorge.

28

Dun coup du poker dont il stait arm, le cuisinier repoussa lanimal, que quelques matelots
parvinrent contenir.

Est-ce que vous connaissez ce chien ? demanda le capitaine Hull au matre coq.

Moi ! rpondit Negoro. Je ne lai jamais vu !

Voil qui est singulier ! murmura Dick Sand.

29

IV
Les survivants du Waldeck
La traite se fait encore sur une grande chelle dans toute lAfrique quinoxiale. Malgr les croisires
anglaises et franaises, des navires, chargs desclaves, quittent chaque anne les ctes dAngola ou
de Mozambique pour transporter des ngres en divers points du monde, et, il faut mme le dire, du
monde civilis.

Le capitaine Hull ne lignorait pas.

Bien que ces parages ne fussent pas frquents dordinaire par les ngriers, il se demanda si les noirs
dont il venait doprer le sauvetage ntaient pas les survivants dune cargaison desclaves, que le
Waldeck allait vendre quelque colonie du Pacifique. En tout cas, si cela tait, ces noirs redevenaient
libres, par le seul fait davoir mis le pied son bord, et il lui tardait de le leur apprendre.

En attendant, les soins les plus empresss avaient t prodigus aux naufrags du Waldeck. Mrs.
Weldon, aide de Nan et de Dick Sand, leur avait administr un peu de cette bonne eau frache, dont
ils devaient tre privs depuis plusieurs jours, et cela, avec quelque nourriture, suffit pour les
rappeler la vie.

Le plus vieux de ces noirs, il pouvait tre g de soixante ans, fut bientt en tat de parler, et il
put rpondre en anglais aux questions qui lui furent adresses.

Le navire qui vous transportait a t abord ? demanda tout dabord le capitaine Hull.

Oui, rpondit le vieux noir. Il y a dix jours, notre navire a t abord pendant une nuit trs sombre.
Nous dormions

Mais les gens du Waldeck, que sont-ils devenus ?

30

Ils ntaient dj plus l, monsieur, lorsque mes compagnons et moi nous sommes monts sur le
pont.

Lquipage a-t-il donc pu sauter bord du navire qui a rencontr le Waldeck ? demanda le
capitaine Hull.

Peut-tre, et mme il faut lesprer pour lui !

Et ce navire, aprs le choc, nest pas revenu pour vous recueillir ?

Non.

A-t-il donc sombr lui-mme ?

Il na pas sombr, rpondit le vieux noir en secouant la tte, car nous avons pu le voir fuir dans la
nuit.

Ce fait, qui fut attest par tous les survivants du Waldeck, peut paratre incroyable. Il nest que trop
vrai, cependant, que des capitaines, aprs quelque terrible collision, due leur imprudence, ont
souvent pris la fuite sans sinquiter des infortuns quils avaient mis en perdition, sans essayer de
leur porter secours !

Que des cochers en fassent autant et laissent dautres, sur la voie publique, le soin de rparer le
malheur quils ont caus, cela est dj condamnable. Encore est-il que leurs victimes sont assures
de trouver des secours immdiats. Mais, que dhommes hommes on sabandonne ainsi sur mer,
cest ne pas croire, cest une honte !

Cependant, le capitaine Hull connaissait plusieurs exemples de pareille inhumanit, et il dut rpter
Mrs. Weldon que de tels faits, si monstrueux quils fussent, ntaient malheureusement pas rares.

Puis, reprenant :

Do venait le Waldeck ? demanda-t-il.

31

De Melbourne.

Vous ntes donc pas des esclaves ?

Non, monsieur ! rpondit vivement le vieux noir, qui se redressa de toute sa taille. Nous sommes
des sujets de ltat de Pennsylvanie, et citoyens de la libre Amrique !

Mes amis, rpondit le capitaine Hull, croyez que vous navez pas compromis votre libert en
passant bord du brick amricain le Pilgrim.

En effet, les cinq noirs que transportait le Waldeck appartenaient ltat de Pennsylvanie. Le plus
vieux, vendu en Afrique comme esclave lge de six ans, puis transport aux tats-Unis, avait t
affranchi depuis bien des annes dj par lacte dmancipation. Quant ses compagnons, beaucoup
plus jeunes que lui, fils desclaves librs avant leur naissance, ils taient ns libres, et aucun blanc
navait jamais eu sur eux un droit de proprit. Ils ne parlaient mme pas ce langage ngre , qui
nemploie pas larticle et ne connat que linfinitif des verbes, langage qui a disparu peu peu,
dailleurs, depuis la guerre anti-esclavagiste. Ces noirs avaient donc librement quitt les tats-Unis, et
ils y retournaient librement.

Ainsi quils lapprirent au capitaine Hull, ils staient engags en qualit de travailleurs chez un
Anglais, qui possdait une vaste exploitation prs de Melbourne, dans lAustralie mridionale. L, ils
avaient pass trois ans, avec grand profit pour eux, et, leur engagement termin, ils avaient voulu
retourner en Amrique.

Ils staient donc embarqus sur le Waldeck, payant leur passage comme des passagers ordinaires.
Le 5 dcembre, ils quittaient Melbourne, et dix-sept jours aprs, pendant une nuit trs noire, le
Waldeck avait t abord par un grand steamer.

Les noirs taient couchs. Quelques secondes aprs la collision, qui fut terrible, ils se prcipitrent
sur le pont.

Dj, la mture du navire tait venue en bas, et le Waldeck stait couch sur le flanc ; mais il ne
devait pas couler, leau nayant envahi la cale que dans une proportion insuffisante.

32

Quant au capitaine et lquipage du Waldeck, tous avaient disparu, soit que les uns eussent t
prcipits dans la mer, soit que les autres se fussent accrochs aux agrs du navire abordeur, qui,
aprs le choc, avait fui pour ne plus revenir.

Les cinq noirs taient rests seuls bord, sur une coque demi chavire, douze cents milles de
toutes terres.

Le plus vieux de ces ngres se nommait Tom. Son ge, aussi bien que son caractre nergique et son
exprience souvent mise lpreuve pendant une longue vie de travail, en faisaient le chef naturel
des compagnons qui staient engags avec lui.

12
Les autres noirs taient des jeunes gens de vingt-cinq trente ans, qui avaient noms Bat , fils du
vieux Tom, Austin, Acton et Hercule, tous quatre bien constitus, vigoureux, et qui auraient valu
cher sur les marchs de lAfrique centrale. Bien quils eussent terriblement souffert, on pouvait
aisment reconnatre en eux de magnifiques chantillons de cette forte race, auxquels une ducation
librale, puise aux nombreuses coles du Nord-Amrique, avait dj imprim son cachet.

Tom et ses compagnons staient donc trouvs seuls sur le Waldeck, aprs la collision, nayant aucun
moyen de relever cette coque inerte, sans mme pouvoir la quitter, puisque les deux embarcations
du bord avaient t fracasses dans labordage. Ils en taient rduits attendre le passage dun
navire, tandis que lpave drivait peu peu sous laction des courants. Cette action expliquait
pourquoi on lavait rencontre si en dehors de sa route, car le Waldeck, parti de Melbourne, aurait
d se trouver beaucoup plus bas en latitude.

Pendant les dix jours qui scoulrent entre la collision et le moment o le Pilgrim arriva en vue du
btiment naufrag, les cinq noirs staient nourris des quelques aliments quils avaient trouvs dans
loffice du carr. Mais, nayant pu pntrer dans la cambuse, que leau noyait entirement, ils
navaient eu aucun spiritueux pour tancher leur soif, et ils avaient cruellement souffert, les pices
eau, amarres sur le pont, ayant t dfonces par le choc. Depuis la veille, Tom et ses compagnons,
torturs par la soif, avaient perdu connaissance, et il tait temps que le Pilgrim arrivt.

Tel fut le rcit que Tom fit en peu de mots au capitaine Hull. Il ny avait pas lieu de mettre en doute la
vracit du vieux noir. Ses compagnons confirmrent tout ce quil avait dit, et, dailleurs, les faits
plaidaient pour ces pauvres gens.

12

Bat, abrviatif de Bartholome.

33

Un autre tre vivant, sauv sur lpave, aurait sans doute parl avec la mme franchise, sil et t
dou de la parole.

Ctait ce chien, que la vue de Negoro semblait affecter dune si dsagrable faon. Il y avait l
quelque antipathie vritablement inexplicable.

Dingo, tel tait le nom de ce chien, appartenait cette race de mtins qui est particulire la
Nouvelle-Hollande. Ce ntait pas en Australie, cependant, que lavait trouv le capitaine du Waldeck.
Deux ans auparavant, Dingo, errant, demi mort de faim, avait t rencontr sur le littoral ouest de
la cte dAfrique, aux environs de lembouchure du Congo. Le capitaine du Waldeck avait recueilli ce
bel animal, qui, rest peu sociable, semblait toujours regretter quelque ancien matre dont il aurait
t violemment spar et quil et t impossible de retrouver dans cette contre dserte. S. V.
ces deux lettres, graves sur son collier, ctait tout ce qui rattachait cet animal un pass dont on
et vainement cherch le mystre.

Dingo, bte magnifique et robuste, plus grand que les chiens des Pyrnes, tait donc un spcimen
superbe de cette varit des mtins de la Nouvelle-Hollande. Lorsquil se redressait, rejetant sa tte
en arrire, il galait la taille dun homme. Son agilit, sa force musculaire avaient d en faire un de
ces animaux qui attaquent sans hsiter jaguars ou panthres, et ne craignent pas de faire face un
ours. De pelage pais, sa longue queue bien fournie et raide comme une queue de lion, fauve fonc
dans sa couleur gnrale, Dingo ntait nuanc quau museau de quelques reflets blanchtres. Cet
animal, sous linfluence de la colre, pouvait devenir redoutable, et on comprendra que Negoro ne
ft pas satisfait de laccueil que lui avait fait ce vigoureux chantillon de la race canine.

Cependant, Dingo, sil ntait pas sociable, ntait pas mchant. Il semblait plutt tre triste. Une
observation qui avait t faite par le vieux Tom bord du Waldeck, cest que ce chien ne semblait
pas affectionner les noirs. Il ne cherchait point leur faire du mal, mais certainement il les fuyait.
Peut-tre sur cette cte africaine o il errait, avait-il subi quelques mauvais traitements de la part des
indignes. Aussi, bien que Tom et ses compagnons fussent de braves gens, Dingo ne stait-il jamais
port vers eux. Pendant les dix jours que les naufrags avaient passs sur le Waldeck, il stait tenu
lcart, se nourrissant on ne sait comment, mais ayant, lui aussi, cruellement souffert de la soif.

Tels taient donc les survivants de cette pave, que le premier coup de mer allait submerger. Elle
net sans doute entran que des cadavres dans les profondeurs de lOcan, si larrive inespre du
Pilgrim, retard lui-mme par les calmes et les vents contraires, net permis au capitaine Hull de
faire uvre dhumanit.

34

Cette uvre, il ny avait plus qu la complter en rapatriant les naufrags du Waldeck, qui, dans ce
naufrage, avaient perdu leurs conomies de trois annes de travail. Cest ce qui allait tre fait. Le
Pilgrim, aprs avoir opr son dchargement Valparaiso, devait remonter la cte amricaine
jusqu la hauteur du littoral californien. L, Tom et ses compagnons seraient bien accueillis par
James W. Weldon, sa gnreuse femme leur en donna lassurance, et ils seraient pourvus de tout
ce qui leur serait ncessaire pour regagner ltat de Pennsylvanie.

Ces braves gens, rassurs sur lavenir, neurent donc qu remercier Mrs. Weldon et le capitaine Hull.
Certainement, ils leur devaient beaucoup, et, quoiquils ne fussent que de pauvres ngres, peut-tre
ne dsespraient-ils pas de payer un jour cette dette de reconnaissance.

35

V
S. V.
Cependant, le Pilgrim avait repris sa route, en tchant de gagner le plus possible dans lest. Cette
regrettable persistance des calmes ne laissait pas de proccuper le capitaine Hull, non quil
sinquitt dune ou deux semaines de retard dans une traverse de la Nouvelle-Zlande
Valparaiso, mais cause du surcrot de fatigue que ce retard pouvait apporter sa passagre.

Cependant, Mrs. Weldon ne se plaignait pas et prenait philosophiquement son mal en patience.

Ce jour mme, 2 fvrier, vers le soir, lpave fut perdue de vue.

Le capitaine Hull se proccupa, en premier lieu, dinstaller aussi convenablement que possible Tom
et ses compagnons. Le poste dquipage du Pilgrim, dispos sur le pont en forme de roufle, et t
trop petit pour les contenir. On sarrangea donc de manire les loger sous le gaillard davant.
Dailleurs, ces braves gens, accoutums aux rudes travaux, ne pouvaient tre difficiles, et, par un
beau temps, chaud et salubre, ce logement devait leur suffire pendant toute la traverse.

La vie du bord, secoue un instant de sa monotonie par cet incident, reprit donc son cours.

Tom, Austin, Bat, Acton, Hercule, auraient bien voulu se rendre utiles. Mais, avec ces vents
constants, la voilure une fois installe, il ny avait plus rien faire. Cependant, lorsquil sagissait dun
virement de bord, le vieux noir et ses compagnons sempressaient de donner la main lquipage, et
il faut avouer que lorsque le colossal Hercule pesait sur quelque manuvre, on sen apercevait. Ce
vigoureux ngre, haut de six pieds, valait un palan lui tout seul !

Ctait une joie pour le petit Jack de regarder ce gant. Il nen avait point peur, et quand Hercule le
faisait sauter dans ses bras, comme sil net t quun bb de lige, ctaient des cris de joie nen
plus finir.

Lve-moi bien haut, disait le petit Jack.

36

Voil, monsieur Jack, rpondait Hercule.

Est-ce que je suis bien lourd ?

Je ne vous sens mme pas.

Eh bien, plus haut encore ! Au bout de ton bras !

Et Hercule, tenant les deux petits pieds de lenfant dans sa large main, le promenait comme fait un
gymnaste dans un cirque. Jack se voyait grand, grand, ce qui lamusait beaucoup. Il essayait mme de
faire le lourd , ce dont le colosse ne sapercevait mme pas.

Dick Sand et Hercule, cela faisait donc deux amis au petit Jack. Il ne tarda pas sen faire un
troisime.

Ce fut Dingo.

Il a t dit que Dingo tait un chien peu sociable. Cela tenait, sans doute, ce que la socit du
Waldeck ne lui convenait pas. bord du Pilgrim, ce fut tout autre chose. Jack, probablement, sut
toucher le cur du bel animal. Celui-ci prit bientt plaisir jouer avec le petit garon, qui ce jeu
plaisait. On reconnut bientt que Dingo tait de ces chiens qui ont un got particulier pour les
enfants. Jack, dailleurs, ne lui faisait aucun mal. Son plus grand plaisir tait de transformer Dingo en
un coursier rapide, et il est permis daffirmer quun cheval de cette espce est bien suprieur un
quadrupde en carton, mme quand celui-ci a des roulettes aux pattes. Jack galopait donc poil sur
le chien, qui se laissait faire volontiers, et, en vrit, Jack ne lui pesait pas plus que la moiti dun
jockey un cheval de course.

Mais aussi quelle brche faite chaque jour la provision de sucre de la cambuse !

Dingo devint bientt le favori de tout lquipage. Seul, Negoro continua dviter toute rencontre avec
lanimal, dont lantipathie pour lui tait toujours aussi vive quinexplicable.

37

Cependant, le petit Jack navait point nglig pour Dingo Dick Sand, son ami de vieille date. Tout le
temps que ne rclamait pas le service du bord, le novice le passait avec le petit garon.

Mrs. Weldon, cela va sans dire, voyait toujours cette intimit avec la plus complte satisfaction.

Un jour, le 6 fvrier, elle parlait de Dick Sand au capitaine Hull, et le capitaine faisait le plus grand
loge du jeune novice.

Ce garon-l, disait-il Mrs. Weldon, sera un jour un bon marin, je men porte garant ! Il a
vritablement linstinct de la mer, et, par cet instinct, il supple ce quil ignore encore forcment
des choses thoriques du mtier. Ce quil sait dj est tonnant, lorsquon songe au peu de temps
quil a eu pour lapprendre.

Il faut ajouter, rpondit Mrs. Weldon, que cest aussi un excellent sujet, un garon sr, trs
suprieur son ge, et qui na jamais mrit un blme depuis que nous le connaissons.

Oui, cest un bon sujet, reprit le capitaine Hull, justement aim et apprci de tous !

Cette campagne termine, dit Mrs. Weldon, je sais que lintention de mon mari est de lui faire
suivre des cours dhydrographie, de manire quil puisse obtenir plus tard un brevet de capitaine.

Et monsieur Weldon a raison, rpondit le capitaine Hull. Dick Sand fera un jour honneur la marine
amricaine.

Ce pauvre orphelin a commenc douloureusement la vie ! fit observer Mrs. Weldon. Il a t dure
cole !

Sans doute, mistress Weldon, mais les leons nont pas t perdues pour lui. Il a compris quil fallait
quil se tirt daffaire en ce monde, et il est en bon chemin.

Oui, le chemin du devoir !

Regardez-le maintenant, mistress Weldon, reprit le capitaine Hull. Il est la barre, lil fix sur le
point de la misaine. Pas de distraction de la part de ce jeune novice, aussi pas dembarde au navire !

38

Dick Sand a dj la sret dun vieux timonier ! Bon dbut pour un marin ! Notre mtier, mistress
Weldon, est de ceux quil faut commencer tout enfant. Qui na pas t mousse narrivera jamais
faire un marin complet, au moins dans la marine marchande. Il faut que tout devienne leon, et, par
suite, que tout soit en mme temps instinctif et raisonn chez lhomme de mer, la rsolution
prendre aussi bien que la manuvre excuter.

Cependant, capitaine Hull, rpondit Mrs. Weldon, les bons officiers ne manquent pas dans la
marine de guerre.

Non, rpondit le capitaine Hull, mais, suivant moi, les meilleurs ont presque tous dbut enfants
dans la carrire, et, sans parler de Nelson et de quelques autres, les plus mauvais ne sont pas ceux
qui ont commenc par tre mousses.

En ce moment, on vit surgir par le capot darrire cousin Bndict, toujours absorb et aussi peu de
ce monde que le sera le prophte lie, lorsquil reviendra sur la terre.

Cousin Bndict se mit aller et venir sur le pont, comme une me en peine, fouillant du regard les
interstices des bastingages, furetant sous les cages poules, promenant sa main entre les coutures
du pont, l o le brai stait caill.

Eh ! cousin Bndict, demanda Mrs. Weldon, vous continuez vous bien porter ?

Oui cousine Weldon je me porte bien, sans doute mais il me tarde dtre terre.

Que cherchez-vous donc ainsi sous ce banc, monsieur Bndict ? demanda le capitaine Hull.

Des insectes, monsieur ! riposta cousin Bndict. Que voulez-vous que je cherche, sinon des
insectes ?

Des insectes ! Ma foi, il faut en prendre votre parti, mais ce nest pas en mer que vous enrichirez
votre collection !

Et pourquoi pas, monsieur ? Il nest pas impossible de trouver bord quelque chantillon de

39

Cousin Bndict, dit Mrs. Weldon, maudissez donc alors le capitaine Hull ! Son navire est si
proprement tenu, que vous reviendriez bredouille de votre chasse !

Le capitaine Hull se mit rire.

Mistress Weldon exagre, rpondit-il. Cependant, monsieur Bndict, je crois que vous perdriez
votre temps fureter dans nos cabines.

Eh, je le sais bien ! scria cousin Bndict en haussant les paules. Jai eu beau faire !

Mais dans la cale du Pilgrim, reprit le capitaine Hull, peut-tre trouveriez-vous quelques blattes,
sujets peu intressants dailleurs.

Peu intressants, ces orthoptres nocturnes qui ont encouru les maldictions de Virgile et
dHorace ! riposta cousin Bndict en se redressant de toute sa taille. Peu intressants, ces proches
parents du periplaneta orientalis et du kakerlac amricain, qui habitent

Qui infestent dit le capitaine Hull.

Qui rgnent bord rpliqua firement cousin Bndict.

Aimable royaut !

Eh ! vous ntes pas entomologiste, monsieur ?

Jamais mes dpens.

Allons, cousin Bndict, dit Mrs. Weldon en souriant, ne nous souhaitez pas dtre dvors par
amour de la science !

Je ne souhaite rien, cousine Weldon, rpondit le fougueux entomologiste, si ce nest de pouvoir


ajouter ma collection quelque rare sujet qui lui fasse honneur !

40

Ntes-vous donc pas satisfait des conqutes que vous avez faites la Nouvelle-Zlande ?

Si vraiment, cousine Weldon. Jai t assez heureux pour conqurir un de ces nouveaux staphylins
qui navaient t trouvs jusquici que quelques centaines de milles plus loin, en NouvelleCaldonie.

ce moment, Dingo, qui jouait avec Jack, sapprocha en gambadant du cousin Bndict.

Va-ten ! va-ten ! fit celui-ci en repoussant lanimal.

Aimer les blattes et dtester les chiens ! scria le capitaine Hull. Oh ! monsieur Bndict !

Un bon chien pourtant ! dit le petit Jack, qui prit dans ses petites mains la grosse tte de Dingo.

Oui je ne dis pas non ! rpondit cousin Bndict. Mais que voulez-vous ! Ce diable danimal na
pas ralis les esprances que sa rencontre mavait fait concevoir !

Eh, grand Dieu ! scria Mrs. Weldon, espriez-vous donc pouvoir le ranger dans lordre des
diptres ou des hymnoptres ?

Non, rpondit gravement cousin Bndict. Mais nest-il pas vrai que ce Dingo, bien quil ft de race
no-zlandaise, a t recueilli sur la cte occidentale de lAfrique ?

Rien nest plus vrai, rpondit Mrs. Weldon, et Tom la souvent entendu dire au capitaine du
Waldeck.

Eh bien ! javais pens javais espr que ce chien aurait rapport quelques spcimens
dhmiptres spciaux la faune africaine

Bont du ciel ! scria Mrs. Weldon.

41

Et que peut-tre ajouta cousin Bndict, quelque puce pntrante ou irritante despce
nouvelle

Entends-tu, Dingo ? dit le capitaine Hull. Entends-tu, mon chien ? Tu as manqu tous tes devoirs !

Mais jai eu beau lpucer ajouta lentomologiste avec un accent de vif regret, je nai pu trouver
un seul insecte

Que vous auriez immdiatement et impitoyablement mis mort, jespre ! scria le capitaine Hull.

Monsieur, rpondit schement cousin Bndict, apprenez que sir John Franklin se faisait un
scrupule de tuer le moindre insecte, ft-ce un maringouin, dont les attaques sont autrement
redoutables que celles dune puce, et, cependant, vous nhsiterez pas en convenir, sir John
Franklin tait un homme de mer qui en valait bien un autre !

Certes ! dit le capitaine Hull en sinclinant.

Et un jour, aprs avoir t affreusement dvor par un diptre, il souffla dessus et le renvoya, en lui
disant, sans mme le tutoyer : Allez ! Le monde est assez grand pour vous et pour moi !

Ah ! fit le capitaine Hull.

Oui, monsieur !

Eh bien, monsieur Bndict, riposta le capitaine Hull, un autre avait dit cela bien avant sir John
Franklin !

Un autre !

Oui, et cet autre, cest loncle Tobie.

Un entomologiste ? demanda vivement cousin Bndict.

42

Non ! Loncle Tobie de Sterne, et ce digne oncle a prcisment prononc les mmes paroles en
donnant la vole un moustique qui limportunait, mais quil crut pouvoir tutoyer : Va, pauvre
diable, lui dit-il, le monde est assez grand pour nous contenir toi et moi !

Un brave homme, cet oncle Tobie ! rpondit cousin Bndict. Est-il mort ?

Je le crois bien, riposta gravement le capitaine Hull, puisquil na jamais exist !

Et chacun de rire, en regardant cousin Bndict.

Ainsi donc, dans ces conversations et bien dautres, qui portaient invariablement sur quelque point
de la science entomologique ds que cousin Bndict y prenait part, scoulaient les longues heures
de cette navigation contrarie. Mer toujours belle, mais vents qui obligeaient le brick-golette tenir
le plus prs. Le Pilgrim ne gagnait que fort peu dans lest, tant la brise tait faible, et il lui tardait
davoir atteint ces parages o les vents rgnants lui seraient plus favorables.

Il faut dire ici que cousin Bndict avait tent dinitier le jeune novice aux mystres de lentomologie.
Mais Dick Sand stait montr assez rfractaire ces avances. Faute de mieux, le savant stait
rabattu sur les ngres, qui ny comprenaient rien. Tom, Acton, Bat et Austin avaient mme fini par
dserter la classe, et le professeur stait trouv rduit au seul Hercule, qui lui semblait avoir
quelques dispositions naturelles distinguer un parasite dun thysanoure.

Le gigantesque noir vivait donc dans le monde des coloptres, carnassiers, chasseurs, canonniers,
fossoyeurs, cicindelles, carabes, sylphes, taupins, hannetons, cerfs-volants, tnbrions, charanons,
coccinelles, tudiant toute la collection du cousin Bndict, non sans que celui-ci frmt voir ses
frles chantillons entre les gros doigts dHercule, qui avaient la duret et la force dun tau. Mais le
colossal lve coutait si docilement les leons du professeur, que cela valait bien que lon risqut
quelque chose.

Tandis que cousin Bndict travaillait ainsi, Mrs. Weldon ne laissait pas le petit Jack absolument
inoccup. Elle lui apprenait lire et crire. Quant au calcul, ctait son ami Dick Sand qui lui en
inculquait les premiers lments.

lge de cinq ans, on nest quun petit enfant encore, et lon sinstruit mieux peut-tre par des jeux
pratiques que par des leons thoriques, ncessairement un peu ardues.

43

Jack apprenait lire, non dans un abcdaire, mais au moyen de lettres mobiles, imprimes en rouge
sur des cubes de bois, quil samusait ranger, de manire former des mots. Quelquefois, Mrs.
Weldon prenait ces cubes, composait un mot ; puis, elle les brouillait, et ctait Jack de les replacer
dans lordre voulu.

Le petit garon aimait beaucoup cette manire dapprendre lire. Chaque jour, il passait quelques
heures, tantt dans la cabine, tantt sur le pont, ranger et dranger les lettres de son alphabet.

Or, ceci provoqua un jour un incident si extraordinaire, si inattendu, quil faut le rapporter avec
quelque dtail.

Ctait dans la matine du 9 fvrier. Jack, demi couch sur le pont, samusait former un mot que
le vieux Tom devait reconstituer, aprs que les lettres auraient t brouilles. Tom, la main sur les
yeux, pour ne pas tricher, comme il convient, ne devait rien voir et ne voyait rien du travail du petit
garon.

De ces diverses lettres, au nombre dune cinquantaine, les unes taient majuscules, les autres
minuscules. De plus, quelques-uns de ces cubes portaient un chiffre, ce qui permettait dapprendre
former les nombres aussi bien qu former les mots.

Ces cubes taient rangs sur le pont, et le petit Jack prenait tantt lun, tantt lautre, pour composer
son mot, une grosse besogne en vrit.

Or, depuis quelques instants, Dingo tournait autour du jeune enfant, quand, soudain, il sarrta. Ses
yeux devinrent fixes, sa patte droite se leva, sa queue sagita convulsivement. Puis, tout coup, se
jetant sur un des cubes de bois, il le saisit dans sa gueule, et il vint le dposer sur le pont quelques
pas de Jack.

Ce cube portait une lettre majuscule, la lettre S.

Dingo ! eh bien, Dingo ! scria le petit garon, qui avait craint tout dabord que son S ne ft
avale par le chien.

44

Mais Dingo tait revenu, et, recommenant le mme mange, il saisit un autre cube, et il alla le poser
prs du premier.

Ce second cube tait un V majuscule.

Jack, cette fois, poussa un cri.

ce cri, Mrs. Weldon, le capitaine Hull et le jeune novice, qui se promenaient sur le pont,
accoururent. Le petit Jack leur raconta alors ce qui venait de se passer.

Dingo connaissait ses lettres ! Dingo savait lire ! Ctait bien sr, a ! Jack lavait vu !

Dick Sand voulut aller reprendre les deux cubes, afin de les rendre son ami Jack, mais Dingo lui
montra les dents.

Cependant, le novice parvint rentrer en possession des deux cubes, et il les replaa dans le jeu.

Dingo slana de nouveau, saisit encore les deux mmes lettres et les reporta lcart. Cette fois, les
deux pattes poses dessus, il paraissait dcid les garder quand mme. Quant aux autres lettres de
lalphabet, il ne semblait pas quelles existassent pour lui.

Voil une chose curieuse ! dit Mrs. Weldon.

Cest trs singulier, en effet, rpondit le capitaine Hull, qui regardait attentivement les deux lettres.

S. V., dit Mrs. Weldon.

S. V., rpta le capitaine Hull. Mais ce sont prcisment les lettres que porte le collier de Dingo !

Puis, tout coup, se retournant vers le vieux noir :

45

Tom, demanda-t-il, ne mavez-vous pas dit que ce chien nappartenait que depuis peu au capitaine
du Waldeck ?

En effet, monsieur, rpondit Tom. Dingo ntait bord que depuis deux ans au plus.

Et navez-vous pas ajout que le capitaine du Waldeck avait recueilli ce chien sur la cte
occidentale de lAfrique ?

Oui, monsieur, aux environs de lembouchure du Congo. Je lai entendu souvent dire au capitaine.

Ainsi, demanda le capitaine Hull, on na jamais su qui avait appartenu ce chien, ni do il venait ?

Jamais, monsieur. Un chien trouv, cest pis quun enfant ! a na pas de papiers, et, de plus, a ne
peut pas sexpliquer.

Le capitaine Hull stait tu et rflchissait.

Ces deux lettres veillent-elles donc en vous un souvenir ? demanda Mrs. Weldon au capitaine Hull,
aprs lavoir laiss quelques instants ses rflexions.

Oui, mistress Weldon, un souvenir, ou plutt un rapprochement au moins singulier.

Lequel ?

Ces deux lettres pourraient bien avoir un sens et nous fixer sur le sort dun intrpide voyageur

Que voulez-vous dire ? demanda Mrs. Weldon.

Voici, mistress Weldon. En 1871, il y a deux ans par consquent, un voyageur franais partit,
sous linspiration de la Socit de gographie de Paris, avec lintention doprer la traverse de
lAfrique de louest lest. Son point de dpart tait prcisment lembouchure du Congo. Son point
darrive devait tre autant que possible le cap Delgado, aux bouches de la Rovouma, dont il devait
descendre le cours. Or, ce voyageur franais se nommait Samuel Vernon.

46

Samuel Vernon ! rpta Mrs. Weldon.

Oui, mistress Weldon, et ses deux noms commencent prcisment par ces deux lettres que Dingo a
choisies entre toutes, et qui sont graves sur son collier.

En effet, rpondit Mrs. Weldon. Et ce voyageur ?

Ce voyageur partit, rpondit le capitaine Hull, et lon na plus eu de ses nouvelles depuis son
dpart.

Jamais ? dit le novice.

Jamais, rpta le capitaine Hull.

Quen concluez-vous ? demanda Mrs. Weldon.

Que Samuel Vernon na videmment pu atteindre la cte orientale de lAfrique, soit quil ait t fait
prisonnier par les indignes, soit que la mort lait frapp en route !

Et alors ce chien ?

Ce chien lui aurait appartenu, et plus heureux que son matre, si mon hypothse est juste, il aurait
pu revenir au littoral du Congo, puisque cest l, lpoque o ces faits ont d se passer, quil a t
recueilli par le capitaine du Waldeck.

Mais, fit observer Mrs. Weldon, savez-vous si ce voyageur franais tait accompagn dun chien
son dpart ? Nest-ce pas une simple supposition de votre part ?

Ce nest quune simple supposition, en effet, mistress Weldon, rpondit le capitaine Hull. Mais ce
qui est certain, cest que Dingo connat ces deux lettres S et V, qui sont prcisment les initiales des
deux noms du voyageur franais. Maintenant, dans quelles circonstances cet animal aurait-il appris

47

les distinguer, cest ce que je ne puis expliquer, mais, je le rpte, il les connat trs certainement, et
tenez, il les pousse de sa patte et semble nous inviter les lire avec lui.

En effet, on ne pouvait se mprendre lintention de Dingo.

Samuel Vernon tait-il donc seul, lorsquil a quitt le littoral du Congo ? demanda Dick Sand.

Cela, je lignore, rpondit le capitaine Hull. Cependant, il est probable quil avait d emmener une
escorte dindignes.

En ce moment, Negoro, quittant le poste, se montra sur le pont. Personne ne remarqua dabord sa
prsence et ne put observer le singulier regard quil lana au chien, lorsquil aperut les deux lettres
devant lesquelles celui-ci semblait tre en arrt. Mais Dingo, ayant aperu le matre coq, se mit
donner les signes de la plus extrme fureur.

Negoro rentra aussitt dans le poste de lquipage, non sans quun geste de menace ladresse du
chien lui et chapp.

Il y a l quelque mystre ! murmura le capitaine Hull, qui navait rien perdu de cette petite scne.

Mais, monsieur, dit le novice, nest-il pas trs tonnant quun chien puisse reconnatre des lettres
de lalphabet ?

Eh non ! scria le petit Jack. Maman ma souvent racont lhistoire dun chien qui savait lire et
crire et mme jouer aux dominos, comme un vrai matre dcole !

Mon cher enfant, rpondit Mrs. Weldon en souriant, ce chien, qui sappelait Munito, ntait point
un savant comme tu le penses. Si jen crois ce qui ma t racont, il naurait pu distinguer lune de
lautre les lettres qui lui servaient composer ses mots. Mais son matre, un adroit Amricain, ayant
remarqu combien Munito avait loue fine, stait appliqu exercer ce sens et en tirer des effets
fort curieux.

Comment sy prenait-il, mistress Weldon ? demanda Dick Sand, que lhistoire intressait presque
autant que le petit Jack.

48

Voici, mon ami. Lorsque Munito devait travailler devant le public, des lettres semblables
celles-ci taient tales sur une table. Sur cette table, le caniche allait et venait, attendant quun mot
ft propos, soit voix haute, soit voix basse. Seulement, une condition essentielle, ctait que son
matre connt le mot.

Ainsi, en labsence de son matre ? dit le novice.

Le chien naurait rien pu faire, rpondit Mrs. Weldon, et voici pourquoi. Les lettres tales sur la
table, Munito se promenait travers cet alphabet. Arrivait-il devant celle des lettres quil devait
choisir pour former le mot demand, il sarrtait ; mais, sil sarrtait, cest parce quil entendait le
bruit, imperceptible tout autre, dun cure-dent que lAmricain faisait claquer dans sa poche. Ce
bruit, ctait pour Munito le signal de prendre la lettre et de venir la ranger dans lordre convenu.

Et voil tout le secret ! scria Dick Sand.

Voil tout le secret, rpondit Mrs. Weldon. Cest trs simple, comme tout ce qui se fait en matire
de prestidigitation. En labsence de lAmricain, Munito naurait plus t Munito. Je suis donc
tonne, son matre ntant pas l, si toutefois le voyageur Samuel Vernon a jamais t son matre,
que Dingo ait pu reconnatre ces deux lettres.

En effet, rpondit le capitaine Hull, cest fort tonnant. Mais, remarquez-le bien, il ne sagit ici que
de deux lettres, deux lettres spciales, et non dun mot choisi au hasard. Aprs tout, ce chien qui
sonnait la porte dun couvent pour semparer du plat destin aux pauvres passants, cet autre qui,
charg, en mme temps que lun de ses semblables, de faire tourner la broche de deux jours lun, et
qui refusait de remplir cet office quand son tour ntait pas venu, ces deux chiens, dis-je, allaient plus
loin que Dingo dans ce domaine de lintelligence, qui est rserv lhomme. Dailleurs, nous sommes
en prsence dun fait indiscutable. De toutes les lettres de cet alphabet, Dingo na choisi que ces
deux-ci : S et V. Les autres, il ne semble mme pas les connatre. Il faut donc en conclure que, pour
une raison qui nous chappe, son attention a t spcialement attire sur ces deux lettres.

Ah ! capitaine Hull, rpondit le jeune novice, si Dingo pouvait parler ! Peut-tre nous dirait-il ce
que signifient ces deux lettres, et pourquoi il a conserv une dent contre notre matre coq !

Et quelle dent ! rpondit le capitaine Hull, au moment o Dingo, ouvrant la bouche, montrait ses
formidables crocs.

49

VI
Une baleine en vue
On le pense bien, ce singulier incident fit plus dune fois le sujet des conversations qui se tenaient
larrire du Pilgrim entre Mrs. Weldon, le capitaine Hull et le jeune novice. Celui-ci, plus
particulirement, ressentit une dfiance instinctive lgard de Negoro, dont la conduite, cependant,
ne mritait aucun reproche.

lavant, on en causait aussi, mais on nen tirait pas les mmes consquences. L, dans le poste de
lquipage, Dingo passait tout simplement pour un chien qui savait lire, et peut-tre mme crire
mieux que plus dun matelot du bord. Quant parler, sil ne le faisait pas, cest quil avait
probablement de bonnes raisons pour se taire.

Mais, un beau jour, dit le timonier Bolton, un beau jour, ce chien-l viendra nous demander o
nous avons le cap, si le vent est louest-nord-ouest-demi-nord, et il faudra bien lui rpondre !

Il y a des animaux qui parlent ! rpliqua un autre matelot, des pies, des perroquets ! Eh bien,
pourquoi un chien nen ferait-il pas autant, sil lui en prenait lenvie ? Il est plus difficile de parler avec
un bec quavec une bouche !

Sans doute, rpondit le contrematre Howik. Seulement cela ne sest jamais vu.

On aurait bien tonn ces braves gens, en leur disant que cela stait vu, au contraire, et quun
certain savant danois possdait un chien qui prononait distinctement une vingtaine de mots. Mais
de l ce que cet animal comprt ce quil disait, il y avait un abme. Trs videmment, ce chien, dont
la glotte tait organise de manire pouvoir mettre des sons rguliers, nattachait pas plus de sens
ses paroles que les perroquets, les geais ou les pies aux leurs. La phrase, chez ces animaux, nest
pas autre chose quune sorte de chant ou de cris parls, emprunts une langue trangre dont on
naurait pas le sens.

Quoi quil en soit, Dingo tait devenu le hros du bord, ce dont il ne prenait point acte pour tre
fier. Plusieurs fois, le capitaine Hull recommena lexprience. Les cubes de bois de lalphabet furent
replacs devant Dingo, et, invariablement, sans une erreur, sans une hsitation, les deux lettres S et

50

V furent choisies entre toutes par le singulier animal, tandis que les autres nattirrent jamais son
attention.

Quant au cousin Bndict, cette exprience fut souvent renouvele devant lui, sans quelle part
lintresser.

Cependant, daigna-t-il dire un jour, il ne faudrait pas croire que les chiens aient seuls le privilge
dtre intelligents de cette manire ! Dautres animaux les galent, rien quen suivant leur instinct.
Tels les rats, qui abandonnent le navire destin sombrer en mer, les castors, qui savent prvoir la
crue des eaux et surlvent leurs digues en consquence, ces chevaux de Nicomde, de Scanderberg
et dOppien, dont la douleur fut telle quils moururent la mort de leurs matres, ces nes, si
remarquables par leur mmoire, et tant dautres btes enfin qui ont t lhonneur de lanimalit !
Na-t-on pas vu de ces oiseaux, merveilleusement dresss, qui crivent sans faute des mots sous la
dicte de leurs professeurs, des cacatois qui comptent aussi bien quun calculateur du Bureau des
longitudes le nombre de personnes prsentes dans un salon ? Na-t-il pas exist un perroquet, pay
cent cus dor, qui rcitait, sans se tromper dun mot, au cardinal son matre, tout le Symbole des
aptres ? Enfin, le lgitime orgueil dun entomologiste ne doit-il pas slever au comble, lorsquil voit
de simples insectes donner des preuves dune intelligence suprieure et affirmer loquemment
laxiome :

In minimis maximus Deus,

ces fourmis qui en remontreraient aux diles des plus grandes cits, ces argyrontes aquatiques qui
fabriquent des cloches plongeurs, sans avoir jamais appris la mcanique, ces puces qui tranent des
carrosses comme de vritables carrossiers, qui font lexercice aussi bien que des riflemen, qui tirent
13
le canon mieux que les artilleurs brevets de West-Point ? Non ! ce Dingo ne mrite pas tant
dloges, et sil est si fort sur lalphabet, cest sans doute quil appartient une espce de mtins, non
encore classe dans la science zoologique, le canis alphabeticus de la Nouvelle-Zlande !

Malgr ces discours et autres de lenvieux entomologiste, Dingo ne perdit rien de lestime publique,
et continua dtre trait comme un phnomne dans les entretiens du gaillard davant.

Toutefois, il est probable que Negoro ne partageait pas lenthousiasme du bord lgard de lanimal.
Peut-tre le trouvait-il trop intelligent. Quoi quil en soit, le chien tmoignait toujours la mme

13

cole militaire de ltat de New York.

51

animosit contre le matre coq, et, sans doute, il se ft attir quelque mauvais parti, sil navait t,
dune part, chien se dfendre , et, de lautre, protg par la sympathie de tout lquipage.

Negoro vitait donc plus que jamais de se trouver en prsence de Dingo. Mais Dick Sand navait pas
t sans observer que, depuis lincident des deux lettres, lantipathie rciproque de lhomme et du
chien stait accrue. Cela tait vraiment inexplicable.

Le 10 fvrier, le vent du nord-est, qui jusqualors avait toujours succd ces longues et accablantes
accalmies pendant lesquelles simmobilisait le Pilgrim, vint mollir sensiblement. Le capitaine Hull
put donc esprer quun changement dans la direction des courants atmosphriques allait se
produire. Peut-tre le brick-golette marcherait-il enfin vent sous vergues. Son dpart du port
dAuckland ne datait encore que de dix-neuf jours. Le retard ntait pas trs considrable, et, avec un
vent de travers, le Pilgrim, bien servi par sa voilure, devait facilement regagner le temps perdu. Mais
il fallait attendre quelques jours avant que les brises se fussent franchement tablies dans louest.

Cette partie du Pacifique tait toujours dserte. Aucun btiment ne se montrait dans ces parages.
Ctait une latitude vritablement abandonne des navigateurs. Les baleiniers des mers australes ne
se disposaient pas encore franchir le tropique. Sur le Pilgrim, que des circonstances particulires
avaient oblig quitter les lieux de pche avant la fin de la saison, on ne devait donc pas sattendre
croiser quelque navire de mme destination.

Quant aux paquebots transpacifiques, il a t dj dit quils ne suivaient pas un parallle aussi lev
dans leurs traverses entre lAustralie et le continent amricain.

Cependant, par cela mme que la mer est dserte, il ne faut pas renoncer lobserver jusquaux
dernires limites de lhorizon. Si monotone quelle puisse paratre aux esprits inattentifs, elle nen est
pas moins infiniment varie pour qui sait la comprendre. Ses plus insaisissables changements
charment les imaginations qui ont le sens des posies de lOcan. Une herbe marine qui flotte en
ondulant, une branche de sargasses dont le lger sillage zbre la surface des flots, un bout de
planche dont on voudrait deviner lhistoire, il nen faut pas davantage. Devant cet infini, lesprit nest
plus arrt par rien. Limagination se donne libre carrire. Chacune de ces molcules deau, que
lvaporation change continuellement entre la mer et le ciel, renferme, peut-tre, le secret de
quelque catastrophe ! Aussi faut-il envier ceux dont la pense intime sait interroger les mystres de
lOcan, ces esprits qui slvent de sa mouvante surface jusque dans les hauteurs du ciel.

La vie, dailleurs, se manifeste toujours au-dessus comme au-dessous des mers. Les passagers du
Pilgrim pouvaient voir sacharner la poursuite des plus petits poissons des bandes doiseaux, de
ceux qui fuient avant lhiver le dur climat des ples. Et plus dune fois, Dick Sand, lve sur ce point

52

comme sur dautres de James W. Weldon, donna des preuves de sa merveilleuse adresse au fusil ou
au pistolet, en abattant quelques-uns de ces rapides volatiles.

Ctaient, ici, des ptrels blancs, l, dautres ptrels dont les ailes taient bordes dun liser brun.
Quelquefois, aussi, passaient des troupes de damiers ou quelques-uns de ces pingouins dont la
dmarche terre est la fois si pesante et si ridicule. Cependant, ainsi que le faisait remarquer le
capitaine Hull, ces pingouins, se servant de leurs moignons comme de vritables nageoires, peuvent
dfier la nage les poissons les plus rapides, tel point mme que des marins les ont quelquefois
confondus avec les bonites.

Plus haut, de gigantesques albatros frappaient lair grands coups dailes, en dployant une
envergure de dix pieds, et venaient ensuite se poser la surface des eaux, quils fouillaient coups
de bec pour y chercher leur nourriture.

Toutes ces scnes constituaient un spectacle vari, que, seuls, des esprits ferms au charme de la
nature eussent trouv monotone.

Ce jour-l, Mrs. Weldon se promenait larrire du Pilgrim, lorsquun phnomne assez curieux
provoqua son attention. Les eaux de la mer taient devenues rougetres presque subitement. On et
pu croire quelles venaient de se teindre de sang, et cette teinte inexplicable stendait aussi loin que
pouvait se porter le regard.

Dick Sand se trouvait alors avec le petit Jack prs de Mrs. Weldon.

Vois-tu, Dick, dit-elle au jeune novice, cette singulire couleur des eaux du Pacifique ? Est-ce quelle
est due la prsence dune herbe marine ?

Non, mistress Weldon, rpondit Dick Sand, cette teinte est produite par des myriades de myriades
de petits crustacs, qui servent habituellement nourrir les grands mammifres. Les pcheurs
appellent cela, non sans raison, du manger de baleine .

Des crustacs ! dit Mrs. Weldon. Mais ils sont si petits quon pourrait presque les appeler des
insectes de mer. Cousin Bndict serait peut-tre fort enchant den faire collection !

Et appelant :

53

Cousin Bndict ? cria-t-elle.

Cousin Bndict apparut hors du capot, presque en mme temps que le capitaine Hull.

Cousin Bndict, dit Mrs. Weldon, voyez donc cet immense banc rougetre qui stend perte de
vue.

Tiens ! dit le capitaine Hull, voil du manger de baleine ! Monsieur Bndict, une belle occasion
pour tudier cette curieuse espce de crustacs !

Peuh ! fit lentomologiste.

Comment ! peuh ! scria le capitaine. Mais vous navez pas le droit de professer une telle
indiffrence ! Ces crustacs forment une des six classes des articuls, si je ne me trompe, et comme
tels

Peuh ! fit encore cousin Bndict en secouant la tte.

Par exemple ! Je vous trouve passablement ddaigneux pour un entomologiste !

Entomologiste, soit, rpondit cousin Bndict, mais plus spcialement hexapodiste, capitaine Hull,
veuillez ne pas loublier !

En tout cas, rpondit le capitaine Hull, que ces crustacs ne vous intressent pas, soit, mais il en
serait autrement, si vous possdiez un estomac de baleine ! Quel rgal, alors ! Voyez-vous, mistress
Weldon, lorsque, nous autres baleiniers, pendant la saison de pche, nous arrivons en vue dun banc
de ces crustacs, il nest que temps de prparer nos harpons et nos lignes ! Nous sommes certains
que le gibier nest pas loin !

Est-il possible que daussi petites btes puissent en nourrir de si grosses ? scria Jack.

54

Eh ! mon garon, rpondit le capitaine Hull, des petits grains de semoule, de la farine, de la
poussire de fcule, ne font-ils pas de trs bons potages ? Oui, et la nature a voulu quil en ft ainsi.
Lorsquune baleine flotte au milieu de ces eaux rouges, sa soupe est servie, elle na plus qu ouvrir
son immense bouche. Des myriades de crustacs y pntrent, les nombreuses barbes de ces fanons
dont le palais de lanimal est garni se tendent comme les filets dun parc de pcheurs, rien nen peut
plus sortir, et la masse des crustacs va sengouffrer dans le vaste estomac de la baleine, tout comme
le potage de ton dner dans le tien.

Vous pensez bien, Jack, fit observer Dick Sand, que dame baleine ne perd pas son temps plucher
un un ces crustacs, comme vous pluchez des crevettes !

Jajoute, dit le capitaine Hull, que cest prcisment lorsque lnorme gourmande est occupe de la
sorte, quil est plus facile de lapprocher sans exciter sa dfiance. Cest donc le moment favorable
pour la harponner avec quelque succs.

cet instant, et comme pour donner raison au capitaine Hull, la voix dun matelot se fit entendre
lavant du navire :

Une baleine par bbord devant !

Le capitaine Hull stait redress.

Une baleine ! scria-t-il.

Et son instinct de pcheur le poussant, il se prcipita sur le gaillard du Pilgrim.

Mrs. Weldon, Jack, Dick Sand, cousin Bndict lui-mme, le suivirent aussitt.

En effet, quatre milles dans le vent, certain bouillonnement indiquait quun gros mammifre marin
se mouvait au milieu des eaux rouges. Des baleiniers ne pouvaient sy mprendre.

Mais la distance tait trop considrable encore pour quil ft possible de reconnatre lespce
laquelle ce mammifre appartenait. Ces espces, en effet, sont assez distinctes.

55

tait-ce l une de ces baleines franches que recherchent plus particulirement les pcheurs des mers
du Nord ? Ces ctacs, auxquels manque la nageoire dorsale, mais dont la peau recouvre une paisse
couche de lard, peuvent atteindre une longueur de quatre-vingts pieds, bien que la moyenne nen
dpasse pas soixante, et alors un seul de ces monstres fournit jusqu cent barils dhuile.

tait-ce, au contraire, un hump-back , appartenant lespce des baleinoptres, dsignation


dont le terminatif aurait au moins d lui valoir lestime de lentomologiste ? Ceux-l possdent des
nageoires dorsales, blanches de couleur et longues de la demi-longueur du corps, qui ressemblent
une paire dailes, quelque chose comme une baleine volante.

Navait-on pas en vue, plus vraisemblablement, un fin-back , mammifre galement connu sous le
nom de jubarte , qui est pourvu dune nageoire dorsale, et dont la longueur peut galer celle de la
baleine franche ?

Le capitaine Hull et son quipage ne pouvaient encore se prononcer, mais ils regardaient lanimal
avec plus denvie encore que dadmiration.

Sil est vrai quun horloger ne puisse se trouver dans un salon en prsence dune pendule sans
prouver lirrsistible besoin de la remonter, combien plus encore le baleinier devant une baleine
doit-il tre pris de limprieux dsir de sen emparer ! Les chasseurs de gros gibier sont plus ardents,
dit-on, que les chasseurs de petit gibier. Donc, plus lanimal est gros, plus il excite la convoitise ! Que
doivent ressentir alors des chasseurs dlphants et des pcheurs de baleines ? Et puis, il y avait aussi
ce dsappointement quprouvait tout lquipage du Pilgrim de revenir avec un chargement
incomplet !

Cependant, le capitaine Hull cherchait reconnatre lanimal qui avait t signal au large. Il ntait
pas trs visible de cette distance. Toutefois, lil exerc dun baleinier ne pouvait se tromper
certains dtails plus faciles relever de loin.

En effet, le jet, cest--dire cette colonne de vapeur et deau que la baleine rejette par ses vents,
devait attirer lattention du capitaine Hull et le fixer sur lespce laquelle appartenait ce ctac.

Ce nest point l une baleine franche, scria-t-il. Son jet serait la fois plus lev et dun volume
moins considrable. Dautre part, si le bruit que fait ce jet en schappant pouvait tre compar au
bruit loign dune bouche feu, je serais port croire que cette baleine appartient lespce des
hump-backs ; mais il nen est rien, et, en prtant loreille, on peut sassurer que ce bruit est dune
nature toute diffrente. Quelle est ton opinion ce sujet, Dick ? demanda le capitaine Hull en se
retournant vers le novice.

56

Je croirais volontiers, capitaine, rpondit Dick Sand, que nous avons affaire une jubarte. Voyez
comme ses vents rejettent violemment dans lair cette colonne de liquide. Ne vous semble-t-il pas
aussi, ce qui me donnerait raison, que ce jet contient plus deau que de vapeur condense ? Et, si
je ne me trompe, cest une particularit spciale la jubarte.

En effet, Dick, rpondit le capitaine Hull. Il ny a plus de doute possible ! Cest une jubarte qui flotte
la surface de ces eaux rouges !

Que cest beau ! scria le petit Jack.

Oui, mon garon ! Et quand on pense que la grosse bte est l, en train de djeuner, et ne se doute
gure que des baleiniers la regardent !

Joserais affirmer que cest une jubarte de grande taille, fit observer Dick Sand.

Certes, rpondit le capitaine Hull, qui se passionnait peu peu. Je lui donne au moins soixante-dix
pieds de longueur !

Bon ! ajouta le matre dquipage. Il suffirait dune demi-douzaine de baleines de cette taille pour
remplir un navire grand comme le ntre !

Oui, cela suffirait ! rpliqua le capitaine Hull, qui monta sur le beaupr afin de mieux voir.

Et avec celle-ci, ajouta le matre dquipage, nous embarquerions en quelques heures la moiti des
deux cents barils dhuile qui nous manquent !

Oui ! en effet oui ! murmurait le capitaine Hull.

Cela est vrai, reprit Dick Sand, mais cest une rude affaire, quelquefois, de sattaquer ces normes
jubartes !

57

Trs rude, trs rude ! rpliqua le capitaine Hull. Ces baleinoptres ont des queues formidables,
dont il ne faut pas sapprocher sans dfiance ! La plus solide pirogue ne rsisterait pas un coup bien
appliqu. Mais aussi le profit vaut la peine !

Bah ! dit un des matelots, une belle jubarte est tout de mme une belle capture !

Et profitable ! rpondit un autre.

Ce serait dommage de ne pas saluer celle-ci au passage !

Il tait vident que ces braves marins sanimaient en regardant la baleine. Ctait toute une cargaison
de barils dhuile qui flottait porte de leur main. les entendre, sans doute, il ny avait plus qu
arrimer ces barils dans la cale du Pilgrim pour en complter le chargement !

Quelques-uns des matelots, monts dans les enflchures des haubans de misaine, poussaient des cris
de convoitise. Le capitaine Hull, qui ne parlait plus, se rongeait les ongles. Il y avait l comme un
irrsistible aimant qui attirait le Pilgrim et tout son quipage.

Maman, maman ! scria alors le petit Jack, je voudrais bien avoir la baleine pour voir comment
cest fait !

Ah ! tu veux avoir cette baleine, mon garon ? Eh ! pourquoi pas, mes amis ? rpondit le capitaine
Hull, cdant enfin son secret dsir. Les pcheurs de renfort nous manquent, cest vrai ! mais nous
seuls

Oui ! oui ! crirent les matelots dune seule voix.

Ce ne sera pas la premire fois que jaurai fait le mtier de harponneur, ajouta le capitaine Hull, et
vous allez voir si je sais encore lancer le harpon !

Hurrah ! hurrah ! hurrah ! rpondit lquipage.

58

VII
Prparatifs
On comprendra que la vue de ce prodigieux mammifre ft faite pour produire une telle
surexcitation chez les hommes du Pilgrim.

La baleine, qui flottait au milieu des eaux rouges, paraissait norme. La capturer et complter ainsi la
cargaison, cela tait bien tentant ! Des pcheurs pouvaient-ils laisser chapper une occasion
pareille ?

Cependant, Mrs. Weldon crut devoir demander au capitaine Hull sil ny avait aucun danger pour ses
hommes et pour lui attaquer une baleine dans ces conditions.

Aucun, mistress Weldon, rpondit le capitaine Hull. Plus dune fois, il mest arriv de chasser la
baleine avec une seule embarcation, et jai toujours fini par men emparer. Je vous le rpte, il ny a
aucun danger pour nous, ni, par consquent, pour vous-mme.

Mrs. Weldon, rassure, ninsista pas.

Le capitaine Hull prit aussitt ses dispositions pour capturer la jubarte. Il savait, par exprience, que
la poursuite de ce baleinoptre nest pas sans offrir quelques difficults, et il voulait parer toutes.

Ce qui rendait cette capture moins aise, cest que lquipage du brick-golette ne pouvait oprer
quau moyen dune seule embarcation, bien que le Pilgrim possdt une chaloupe, place sur son
chantier entre le grand mt et le mt de misaine, plus trois baleinires, dont deux taient
suspendues sur les portemanteaux de bbord et de tribord, et la troisime larrire, en dehors du
couronnement.

Habituellement, ces trois baleinires taient employes simultanment la poursuite des ctacs.
Mais, pendant la saison de pche, on le sait, un quipage de renfort, pris aux stations de la NouvelleZlande, venait en aide aux matelots du Pilgrim.

59

Or, dans les circonstances actuelles, le Pilgrim ne pouvait fournir que les cinq matelots du bord, cest-dire de quoi armer une seule des baleinires. Utiliser le concours de Tom et de ses compagnons,
qui staient tout dabord offerts, tait impossible. En effet, la manuvre dune pirogue de pche
exige des marins trs particulirement exercs. Un faux coup de barre ou un faux coup daviron
suffiraient compromettre le salut de la baleinire pendant lattaque.

Dautre part, le capitaine Hull ne voulait pas quitter son navire, sans y laisser au moins un homme de
lquipage en qui il et confiance. Il fallait prvoir toutes les ventualits.

Or, le capitaine Hull, oblig de choisir des marins solides pour armer la baleinire, devait forcment
sen remettre Dick Sand du soin de garder le Pilgrim.

Dick, lui dit-il, cest toi que je charge de rester bord pendant mon absence, qui sera courte, je
lespre !

Bien, monsieur , rpondit le jeune novice.

Dick Sand aurait voulu prendre part cette pche, qui avait un trs grand attrait pour lui ; mais il
comprit que, dune part, les bras dun homme fait valaient mieux que les siens pour le service de la
baleinire, et que, de lautre, lui seul pouvait remplacer le capitaine Hull. Il se rsigna donc.

Lquipage de la baleinire devait se composer des cinq hommes, y compris le matre Howik, qui
formaient tout lquipage du Pilgrim. Ces quatre matelots allaient prendre place aux avirons, et
Howik tiendrait laviron de queue, qui sert gouverner une embarcation de ce genre. Un simple
gouvernail, en effet, naurait pas une action assez prompte, et, dans le cas o les avirons de ct
seraient mis hors de service, laviron de queue, bien manuvr, peut mettre la baleinire hors de la
porte des coups du monstre.

Restait donc le capitaine Hull. Il stait rserv le poste de harponneur, et, ainsi quil lavait dit, ce ne
serait pas son dbut. Cest lui qui devait dabord lancer le harpon, puis surveiller le droulement de la
longue ligne fixe son extrmit, puis enfin achever lanimal coups de lance, lorsquil reviendrait
la surface de lOcan.

Les baleiniers emploient quelquefois des armes feu pour ce genre de pche. Au moyen dun engin
spcial, sorte de petit canon dispos soit bord du navire, soit sur lavant de lembarcation, ils

60

lancent ou un harpon qui entrane avec lui la corde fixe son extrmit, ou des balles explosives qui
produisent de grands ravages dans le corps de lanimal.

Mais le Pilgrim ntait point muni dappareils de ce genre. Ce sont, dailleurs, des engins de haut prix,
assez difficiles manier, et les pcheurs, peu amis des innovations, semblent prfrer lemploi des
armes primitives, dont ils se servent habilement, cest--dire harpon et lance.

Ctait donc par les moyens ordinaires, en attaquant la baleine larme blanche, que le capitaine Hull
allait tenter de capturer la jubarte, signale cinq milles de son navire.

Du reste, le temps devait favoriser cette expdition. La mer, trs calme, tait propice aux manuvres
dune baleinire. Le vent tendait mollir, et le Pilgrim ne driverait que dune faon insensible,
pendant que son quipage serait occup au large.

La baleinire de tribord fut donc aussitt amene, et les quatre matelots sy embarqurent.

Howik leur fit passer deux de ces grands javelots qui servent de harpons, puis deux longues lances
pointes aigus. ces armes offensives il ajouta cinq paquets de ces cordes souples et rsistantes,
que les baleiniers appellent lignes , et qui mesurent six cents pieds de longueur. Il nen faut pas
moins, car il arrive souvent que ces cordes, attaches bout bout, ne suffisent pas la demande ,
tant la baleine senfonce profondment.

Tels taient les divers engins qui furent soigneusement disposs lavant de lembarcation.

Howik et les quatre matelots nattendaient plus que lordre de larguer lamarre.

Une seule place tait libre sur lavant de la baleinire, celle que devait occuper le capitaine Hull.

Il va de soi que lquipage du Pilgrim, avant de quitter le bord, avait mis le navire en panne.
Autrement dit, les vergues taient brasses de manire que les voiles, contrariant leur action,
maintenaient le brick-golette peu prs stationnaire.

Au moment dembarquer, le capitaine Hull jeta un dernier coup dil sur son btiment. Il sassura
que tout tait en ordre, les drisses bien tournes, les voiles convenablement orientes. Puisquil

61

laissait le jeune novice bord pendant une absence qui pouvait durer plusieurs heures, il voulait,
avec raison, qu moins durgence, Dick Sand net pas excuter une seule manuvre.

Au moment de partir, il lui fit ses dernires recommandations.

Dick, dit-il, je te laisse seul. Veille tout. Si, par impossible, il devenait ncessaire de remettre le
navire en marche, au cas o nous serions entrans trop loin la poursuite de cette jubarte, Tom et
ses compagnons pourraient parfaitement te venir en aide. En leur indiquant bien ce quils auraient
faire, je suis assur quils le feraient.

Oui, capitaine Hull, rpondit le vieux Tom, et M. Dick peut compter sur nous.

Commandez ! commandez ! scria Bat. Nous avons si bonne envie de nous rendre utiles !

Sur quoi faut-il tirer ? demanda Hercule, en retroussant les larges manches de sa veste.

Sur rien pour linstant, rpondit Dick Sand en souriant.

votre service, reprit le colosse.

Dick, reprit le capitaine Hull, le temps est beau. Le vent est tomb. Nul indice quil se reprenne
frachir. Surtout, quoi quil arrive, ne mets dembarcation la mer et ne quitte pas le navire !

Cest entendu.

Sil devenait ncessaire que le Pilgrim vnt nous rejoindre, je te ferais signal en hissant un pavillon
au bout dune gaffe.

Soyez tranquille, capitaine, je ne perdrai pas de vue la baleinire, rpondit Dick Sand.

Bien, mon garon, rpondit le capitaine Hull. Du courage et du sang-froid. Te voil capitaine en
second. Fais honneur ton grade. Personne nen a occup un pareil ton ge !

62

Dick Sand ne rpondit pas, mais il rougit en souriant. Le capitaine Hull comprit cette rougeur et ce
sourire.

Le brave garon, se dit-il, modestie et bonne humeur, en vrit, cest tout lui !

Cependant, ces instantes recommandations, il tait visible que, bien quil ny et aucun danger le
faire, le capitaine Hull ne quittait pas volontiers son navire, mme pour quelques heures. Mais un
irrsistible instinct de pcheur, surtout le furieux dsir de complter son chargement dhuile et de ne
pas rester au-dessous des engagements pris par James W. Weldon Valparaiso, tout cela lui disait de
tenter laventure. Dailleurs, cette mer si belle se prtait merveilleusement la poursuite dun
ctac. Ni son quipage, ni lui, nauraient pu rsister pareille tentation. La campagne de pche
serait enfin complte, et cette dernire considration tenait par-dessus tout au cur du capitaine
Hull.

Le capitaine Hull se dirigea vers lchelle.

Bonne chance ! lui dit Mrs. Weldon.

Merci, mistress Weldon !

Je vous en prie, ne faites pas trop de mal la pauvre baleine ! cria le petit Jack.

Non, mon garon ! rpondit le capitaine Hull.

Prenez-la tout doucement, monsieur.

Oui avec des gants, petit Jack !

Quelquefois, fit observer cousin Bndict, on trouve rcolter des insectes assez curieux sur le dos
de ces grands mammifres !

63

Eh bien, monsieur Bndict, rpondit en riant le capitaine Hull, vous aurez le droit
d entomologiser quand notre jubarte sera le long du Pilgrim !

Puis, se retournant vers Tom :

Tom, je compte sur vos compagnons et vous, dit-il, pour nous aider dpecer la baleine, lorsquelle
sera amarre la coque du navire, ce qui ne tardera pas.

votre disposition, monsieur, rpondit le vieux noir.

Bien ! rpondit le capitaine Hull. Dick, ces braves gens taideront prparer les barils vides.
Pendant notre absence, ils les monteront sur le pont, et, de cette faon, la besogne ira vite au retour.

Cela sera fait, capitaine.

Pour ceux qui lignorent, il faut dire que la jubarte, une fois morte, devait tre remorque jusquau
Pilgrim et solidement amarre son flanc de tribord. Alors les matelots, chausss de bottes
crampons, sinstalleraient sur le dos de lnorme ctac et le dpceraient mthodiquement par
bandes parallles, diriges de la tte la queue. Ces bandes seraient ensuite dcoupes en tranches
dun pied et demi, puis divises en morceaux, lesquels, aprs avoir t arrims dans les barils,
seraient envoys fond de cale.

Le plus habituellement, le navire baleinier, lorsque la pche est finie, manuvre de manire
atterrir aussitt que possible, afin de terminer ses manipulations. Lquipage descend terre, et cest
l quil procde la fusion du lard, qui, sous laction de la chaleur, livre toute sa partie utilisable,
14
cest--dire lhuile .

Mais, dans les circonstances actuelles, le capitaine Hull ne pouvait songer revenir en arrire, pour
achever cette opration. Il ne comptait fondre ce complment de lard qu Valparaiso. Dailleurs,
avec ces vents qui ne pouvaient tarder haler louest, il esprait avoir connaissance de la cte
amricaine avant une vingtaine de jours, et ce laps de temps ne pouvait compromettre les rsultats
de sa pche.

14

Dans cette opration, le lard de la baleine perd environ un tiers de son poids.

64

Le moment tait venu de partir. Avant que le Pilgrim et t mis en panne, il stait un peu
rapproch de lendroit o la jubarte continuait signaler sa prsence par des jets de vapeur et deau.

La jubarte nageait toujours, au milieu du vaste champ rouge de crustacs, ouvrant automatiquement
sa large bouche et absorbant chaque gorge des myriades danimalcules.

Au dire des connaisseurs du bord, il ny avait nulle crainte quelle songet schapper. Ctait,
nen pas douter, ce que les pcheurs appellent une baleine de combat .

Le capitaine Hull enjamba les bastingages, et, descendant lchelle de corde, il atteignit lavant de la
baleinire.

Mrs. Weldon, Jack, cousin Bndict, Tom et ses compagnons souhaitrent une dernire fois bonne
chance au capitaine.

Dingo lui-mme, se dressant sur ses pattes et passant la tte au-dessus de la lisse, sembla vouloir
dire adieu lquipage.

Puis, tous revinrent lavant, afin de ne rien perdre des pripties si attachantes dune pareille
pche.

La baleinire dborda, et, sous limpulsion de ses quatre avirons, vigoureusement manis, elle
commena sloigner du Pilgrim.

Veille bien, Dick, veille bien ! cria une dernire fois le capitaine Hull au jeune novice.

Comptez sur moi, monsieur.

Un il pour le btiment, un il pour la baleinire, mon garon ! Ne loublie pas !

Cela sera fait, capitaine , rpondit Dick Sand, qui alla se placer prs de la barre.

65

Dj, la lgre embarcation se trouvait plusieurs centaines de pieds du navire. Le capitaine Hull,
debout lavant, ne pouvant plus se faire entendre, renouvelait ses recommandations par les gestes
les plus expressifs.

Cest alors que Dingo, les pattes toujours appuyes sur la lisse, poussa une sorte daboiement
lamentable, qui et dfavorablement impressionn des gens quelque peu ports la superstition.

Cet aboiement fit mme tressaillir Mrs. Weldon.

Dingo, dit-elle, Dingo ! Cest ainsi que tu encourages tes amis ! Allons, un bel aboiement bien clair,
bien joyeux !

Mais le chien naboya plus, et, se laissant retomber sur ses pattes, il vint lentement vers Mrs.
Weldon, dont il lcha affectueusement la main.

Il ne remue pas la queue ! murmura Tom mi-voix. Mauvais signe ! Mauvais signe !

Mais, presque aussitt, Dingo se redressa, et un hurlement de colre lui chappa.

Mrs. Weldon se retourna.

Negoro venait de quitter le poste et se dirigeait vers le gaillard davant, dans lintention, sans doute,
de suivre du regard, lui aussi, les manuvres de la baleinire.

Dingo slana vers le matre coq, en proie la plus vive comme la plus inexplicable fureur.

Negoro saisit un anspect et se mit en dfense.

Le chien allait lui sauter la gorge.

Ici, Dingo, ici ! cria Dick Sand, qui, abandonnant un instant son poste dobservation, courut vers
lavant.

66

Mrs. Weldon, de son ct, cherchait calmer le chien.

Dingo obit, non sans rpugnance, et revint en grondant sourdement vers le jeune novice.

Negoro navait pas prononc un seul mot, mais sa figure avait pli un instant. Laissant alors retomber
son anspect, il regagna sa cabane.

Hercule, dit alors Dick Sand, je vous charge spcialement de veiller sur cet homme !

Je veillerai , rpondit simplement Hercule, dont les deux normes poings se fermrent en signe
dassentiment.

Mrs. Weldon et Dick Sand reportrent alors leurs regards sur la baleinire, quenlevaient rapidement
ses quatre avirons.

Ce ntait plus quun point sur la mer.

67

VIII
La jubarte
Le capitaine Hull, baleinier expriment, ne devait rien laisser au hasard. La capture dune jubarte est
chose difficile. Nulle prcaution ne doit tre nglige. Nulle ne le fut en cette circonstance.

Et tout dabord, le capitaine Hull manuvra de manire accoster la baleine sous le vent, afin
quaucun bruit ne pt lui dceler lapproche de lembarcation.

Howik dirigea donc la baleinire suivant la courbe assez allonge que dessinait ce banc rougetre au
milieu duquel flottait la jubarte. On devait ainsi la tourner.

Le matre dquipage, prpos cette manuvre, tait un marin de grand sang-froid, qui inspirait
toute confiance au capitaine Hull. Il ny avait craindre de lui ni une hsitation, ni une distraction.

Attention gouverner, Howik, dit le capitaine Hull. Nous allons essayer de surprendre la jubarte.
Ne nous dmasquons que lorsque nous serons porte de la harponner.

Cest entendu, monsieur, rpondit le matre dquipage. Je vais suivre le contour de ces eaux
rougetres, de manire nous tenir toujours sous le vent.

Bien ! dit le capitaine Hull. Garons, le moins de bruit possible en nageant.

Les avirons, soigneusement garnis de paillets, manuvraient la muette.

Lembarcation, adroitement dirige par le matre dquipage, avait atteint le large banc des
crustacs. Les avirons de tribord senfonaient encore dans leau verte et limpide, pendant que ceux
de bbord, soulevant le liquide rougetre, semblaient ruisseler de gouttelettes de sang.

Le vin et leau ! dit lun des matelots.

68

Oui, rpondit le capitaine Hull, mais de leau quon ne peut boire et du vin quon ne peut avaler !
Allons, garons, ne parlons plus, et souquons ferme !

La baleinire, dirige par le matre dquipage, glissait sans bruit la surface de ces eaux demi
graisseuses, comme si elle et flott sur une couche dhuile.

La jubarte ne bougeait pas et ne semblait point avoir encore aperu lembarcation, qui dcrivait un
cercle autour delle.

Le capitaine Hull, en faisant ce circuit, sloignait ncessairement du Pilgrim, que la distance


rapetissait peu peu.

Cest toujours un effet bizarre que cette rapidit avec laquelle les objets diminuent en mer. Il semble
quon les regarde bientt par le gros bout dune lunette. Cette illusion doptique tient videmment
ce que les points de comparaison manquent sur ces larges espaces. Il en tait ainsi du Pilgrim, qui
dcroissait vue dil et semblait beaucoup plus loign dj quil ne ltait rellement.

Une demi-heure aprs lavoir quitt, le capitaine Hull et ses compagnons se trouvaient exactement
sous le vent de la baleine, de telle sorte que celle-ci occupait un point intermdiaire entre le
btiment et lembarcation.

Le moment tait donc venu dapprocher en faisant le moins de bruit possible. Il ntait pas
impossible quon pt accoster lanimal par le flanc et le harponner bonne porte, avant que son
attention et t veille.

Nagez moins vite, garons, dit le capitaine Hull voix basse.

Il me semble, rpondit Howik, que le goujon a senti quelque chose ! Il souffle moins violemment
quil ne faisait tout lheure !

Silence ! silence ! rpta le capitaine Hull.

69

15
Cinq minutes plus tard, la baleinire se tenait une encablure de la jubarte .

Le matre dquipage, debout larrire, manuvra de manire se rapprocher du flanc gauche du


mammifre, mais en vitant avec le plus grand soin de passer porte de la formidable queue, dont
un seul coup et suffi craser lembarcation.

lavant, le capitaine Hull, les jambes un peu cartes pour mieux assurer son aplomb, tenait lengin
avec lequel il allait porter le premier coup. On pouvait compter sur son adresse pour que ce harpon
se fixt dans la masse paisse qui mergeait des eaux.

Prs du capitaine, dans une baille, tait love la premire des cinq lignes, solidement fixe au
harpon, et laquelle on rabouterait successivement les quatre autres, si la baleine plongeait de
grandes profondeurs.

Y sommes-nous, garons ? murmura le capitaine Hull.

Oui, rpondit Howik, en assurant solidement son aviron dans ses larges mains.

Accoste ! accoste !

Le matre dquipage obit lordre, et la baleinire vint ranger lanimal moins de dix pieds.

Celui-ci ne se dplaait plus, et semblait dormir. Les baleines que lon surprend ainsi pendant leur
sommeil offrent une prise plus facile, et il arrive souvent que le premier coup qui leur est port les
frappe mortellement.

Cette immobilit est assez tonnante ! pensa le capitaine Hull. La coquine ne doit pas dormir, et
pourtant ! Il y a l quelque chose !

15

Une encablure, mesure spciale la marine, comprend une longueur de cent


vingt brasses, cest--dire deux cents mtres.

70

Ctait aussi la pense du matre dquipage, qui cherchait voir le flanc oppos de lanimal.

Mais ce ntait plus linstant de rflchir, ctait celui dattaquer.

Le capitaine Hull, tenant son harpon par le milieu de la tige, le balana plusieurs fois, afin de mieux
assurer la justesse de son coup, pendant quil visait le flanc de la jubarte. Puis, il le projeta de toute la
vigueur de son bras.

Arrire, arrire ! cria-t-il aussitt.

Et les matelots, sciant avec ensemble, firent rapidement reculer la baleinire, dans lintention de la
mettre prudemment labri des coups de queue du ctac.

Mais, en ce moment, un cri du matre dquipage fit comprendre pourquoi la baleine tait depuis si
longtemps et si extraordinairement immobile la surface de la mer.

Un baleineau ! dit-il.

En effet, la jubarte, aprs avoir t frappe du harpon, stait presque entirement chavire sur le
flanc, dcouvrant ainsi un baleineau quelle tait en train dallaiter.

Cette circonstance, le capitaine Hull le savait bien, devait rendre beaucoup plus difficile la capture de
la jubarte. La mre allait videmment se dfendre avec plus de fureur, tant pour elle-mme que pour
protger son petit , si toutefois on peut appliquer cette pithte un animal qui ne mesurait pas
moins de vingt pieds.

Cependant, ainsi quon et pu le craindre, la jubarte ne se prcipita pas immdiatement sur


lembarcation, et il ny eut pas lieu, afin de prendre la fuite, de couper brusquement la ligne qui la
rattachait au harpon. Au contraire, et comme cela arrive la plupart du temps, la baleine, suivie du
baleineau, plongea par une ligne trs oblique dabord ; puis, se relevant dun bond norme, elle
commena filer entre deux eaux avec une extrme rapidit.

Mais, avant quelle et fait son premier plongeon, le capitaine Hull et le matre dquipage, debout
tous les deux, avaient eu le temps de la voir, et, par consquent, de lestimer sa juste valeur.

71

Cette jubarte tait, en ralit, un baleinoptre de la plus grande dimension. De la tte la queue, elle
mesurait au moins quatre-vingts pieds. Sa peau, dun brun jauntre, tait comme ocelle de
nombreuses taches dun brun plus fonc.

Cet t vraiment dommage, aprs une attaque heureuse son dbut, dtre dans la ncessit
dabandonner une si riche proie.

La poursuite, ou plutt le remorquage, avait commenc. La baleinire, dont les avirons avaient t
relevs, filait comme une flche en roulant sur le dos des lames.

Howik la maintenait imperturbablement, malgr ses rapides et effrayantes oscillations.

Le capitaine Hull, lil sur sa proie, ne cessait de faire entendre son ternel refrain :

Veille bien, Howik, veille bien !

Et lon pouvait tre assur que la vigilance du matre dquipage ne serait pas mise un instant en
dfaut.

Cependant, comme la baleinire ne fuyait pas beaucoup prs aussi vite que la baleine, la ligne du
harpon se droulait avec une telle vitesse, quil tait craindre quelle ne prt feu, en se frottant au
bordage de la baleinire. Aussi, le capitaine Hull avait-il soin de la tenir mouille, en remplissant
deau la baille au fond de laquelle elle tait love.

Toutefois, la jubarte ne semblait pas devoir sarrter dans sa fuite, ni vouloir la modrer. La seconde
ligne fut donc amarre au bout de la premire, et elle ne tarda pas tre entrane avec la mme
vitesse.

Au bout de cinq minutes, il fallut rabouter la troisime ligne, qui sengagea sous les eaux.

La jubarte ne sarrtait pas. Le harpon navait videmment pas pntr dans quelque partie vitale de
son corps. On pouvait mme observer, lobliquit plus accuse de la ligne, que lanimal, au lieu de
revenir la surface, senfonait dans des couches plus profondes.

72

Diable ! scria le capitaine Hull, mais cette coquine-l nous mangera nos cinq lignes !

Et nous entranera bonne distance du Pilgrim ! rpondit le matre dquipage.

Il faudra bien, pourtant, quelle revienne respirer la surface ! rpondit le capitaine Hull. Ce nest
pas un poisson, et il lui faut sa provision dair comme un simple particulier !

Elle aura retenu sa respiration pour mieux courir ! dit en riant un des matelots.

En effet, la ligne se droulait toujours avec une gale vitesse.

la troisime ligne, il fut bientt ncessaire de joindre la quatrime, et cela ne se fit pas sans
inquiter quelque peu les matelots touchant leur future part de prise.

Diable ! diable ! murmurait le capitaine Hull, je nai jamais vu cela ! Satane jubarte !

Enfin, la cinquime ligne dut tre mise dehors, et dj elle tait demi file, lorsquelle sembla
faiblir.

Bon ! bon ! scria le capitaine Hull. La ligne est moins tendue ! La jubarte se fatigue !

En ce moment, le Pilgrim se trouvait plus de cinq milles sous le vent de la baleinire.

Le capitaine Hull, hissant un pavillon au bout dune gaffe, lui fit le signal de se rapprocher.

Et presque aussitt, il put voir que Dick Sand, aid de Tom et de ses compagnons, commenait
brasser les vergues, de manire les orienter au plus prs du vent.

Mais la brise tait faible et mal tablie. Elle ne venait que par bouffes de peu de dure. Trs
certainement, le Pilgrim aurait quelque peine rejoindre la baleinire, si mme il pouvait latteindre.

73

Cependant, ainsi quon lavait prvu, la jubarte tait revenue respirer la surface de leau, avec le
harpon toujours fix dans son flanc. Elle restait peu prs immobile alors, semblant attendre son
baleineau, que cette course furieuse avait d distancer.

Le capitaine Hull fit forcer de rames afin de la rejoindre, et bientt il nen fut plus qu une faible
distance.

Deux avirons furent relevs, et deux matelots sarmrent, ainsi que lavait fait le capitaine, de
longues lances, destines frapper lanimal.

Howik manuvra habilement alors, et se tint prt faire voluer rapidement lembarcation, pour le
cas o la baleine reviendrait brusquement sur elle.

Attention ! cria le capitaine Hull. Pas de coups perdus ! Visez bien, garons ! Y sommes-nous,
Howik ?

Je suis par, monsieur, rpondit le matre dquipage, mais une chose me tracasse ! Cest que la
bte, aprs avoir fui si rapidement, est bien tranquille cette heure !

En effet, Howik, cela me parat suspect.

Dfions-nous !

Oui, mais allons de lavant.

Le capitaine Hull sanimait de plus en plus.

Lembarcation se rapprocha encore. La jubarte ne faisait que tourner sur place. Son baleineau ntait
plus auprs delle, et peut-tre cherchait-elle le retrouver.

Soudain, elle fit un mouvement de queue, qui lloigna dune trentaine de pieds.

74

Allait-elle donc fuir encore, et faudrait-il reprendre cette interminable poursuite la surface des
eaux ?

Attention ! cria le capitaine Hull. La bte va prendre son lan et se prcipiter sur nous ! Gouverne,
Howik, gouverne !

La jubarte, en effet, avait volu de manire se prsenter de front la baleinire. Puis, battant
violemment la mer de ses normes nageoires, elle fondit en avant.

Le matre dquipage, qui sattendait ce coup direct, volua de telle faon que la jubarte passa le
long de lembarcation, mais sans latteindre.

Le capitaine Hull et les deux matelots lui portrent trois vigoureux coups de lance au passage, en
cherchant frapper quelque organe essentiel.

La jubarte sarrta, et, rejetant une grande hauteur deux colonnes deau mle de sang, elle revint
de nouveau sur lembarcation, bondissant pour ainsi dire, effrayante voir.

Il fallait que ces marins fussent des pcheurs dtermins pour ne pas perdre la tte en cette
occasion.

Howik vita encore adroitement lattaque de la jubarte, en lanant lembarcation de ct.

Trois nouveaux coups, ports propos, firent encore trois nouvelles blessures lanimal. Mais, en
passant, il frappa si rudement leau de sa formidable queue, quune lame norme sleva, comme si
la mer se ft dmonte subitement.

La baleinire faillit chavirer, et, leau embarquant par-dessus le bord, elle se remplit demi.

Le seau, le seau ! cria le capitaine Hull.

Les deux matelots, abandonnant leurs avirons, se mirent vider rapidement la baleinire, pendant
que le capitaine coupait la ligne, devenue maintenant inutile.

75

Non ! lanimal, rendu furieux par la douleur, ne songeait plus fuir. son tour, il attaquait, et son
agonie menaait dtre terrible.

Une troisime fois, il se retourna cap pour cap , et dit un marin, et il se prcipita de nouveau sur
lembarcation.

Mais la baleinire, demi pleine deau, ne pouvait plus manuvrer avec la mme facilit. Dans ces
conditions, comment viterait-elle le choc qui la menaait ? Si elle ne gouvernait plus, plus forte
raison ne pouvait-elle fuir.

Et dailleurs, si vite quet t pousse cette embarcation, la rapide jubarte laurait toujours rejointe
en quelques bonds. Il ny avait plus maintenant attaquer, il y avait se dfendre.

Le capitaine Hull ne sy mprit point.

La troisime attaque de lanimal ne put tre entirement pare. En passant, il frla la baleinire de
son norme nageoire dorsale, mais avec tant de force, quHowik fut renvers de son banc.

Les trois lances, malheureusement dvies par loscillation, manqurent cette fois leur but.

Howik ! Howik ! cria le capitaine Hull, qui avait eu lui-mme peine se retenir.

Prsent ! rpondit le matre dquipage en se relevant.

Mais il saperut alors que, dans sa chute, son aviron de queue stait cass par le milieu.

Un autre aviron ! dit le capitaine Hull.

Cest fait , rpondit Howik.

76

ce moment, un bouillonnement se produisit sous les eaux, quelques toises seulement de


lembarcation.

Le baleineau venait de reparatre. La jubarte le vit, et elle se prcipita vers lui.

Cette circonstance ne pouvait que donner la lutte un caractre plus terrible. La jubarte allait se
battre pour deux.

Le capitaine Hull regarda du ct du Pilgrim. Sa main agita frntiquement la gaffe qui portait le
pavillon.

Que pouvait faire Dick Sand qui net t dj fait au premier signal du capitaine ? Les voiles du
Pilgrim taient orientes et le vent commenait les enfler. Malheureusement, le brick-golette ne
possdait pas une hlice dont on pt accrotre laction pour marcher plus vite. Lancer une des
embarcations la mer et courir au secours du capitaine avec laide des noirs, cet t une perte de
temps considrable, et, dailleurs, le novice avait ordre de ne pas quitter le bord, quoi quil arrivt.
Cependant, il fit descendre de ses portemanteaux le canot darrire quil trana la remorque, afin
que le capitaine et ses compagnons pussent sy rfugier, si besoin tait.

En ce moment, la jubarte, couvrant le baleineau de son corps, tait revenue la charge. Cette fois,
elle volua de manire atteindre directement lembarcation.

Attention, Howik ! cria une dernire fois le capitaine Hull.

Mais le matre dquipage tait pour ainsi dire dsarm. Au lieu dun levier dont la longueur faisait la
force, il ne tenait plus la main quun aviron relativement court.

Il essaya de virer de bord.

Ce fut impossible.

Les matelots comprirent quils taient perdus. Tous se levrent, poussant un cri terrible, qui fut peuttre entendu du Pilgrim !

77

Un terrible coup de queue du monstre venait de frapper la baleinire par-dessous.

Lembarcation, projete dans lair avec une violence irrsistible, retomba brise en trois morceaux au
milieu des lames furieusement entrechoques par les bonds de la baleine.

Les infortuns matelots, quoique grivement blesss, auraient peut-tre eu la force de se maintenir
encore, soit en nageant, soit en saccrochant quelque dbris flottant.

Cest mme ce que fit le capitaine Hull, que lon vit un instant hisser le matre dquipage sur une
pave

Mais la jubarte, au dernier degr de la fureur, se retourna, bondit, peut-tre, dans les derniers
soubresauts dune agonie terrible, et, de sa queue, elle battit formidablement les eaux troubles
dans lesquelles ces malheureux nageaient encore !

Pendant quelques minutes, on ne vit plus quune trombe liquide sparpillant en gerbes de tous
cts.

Un quart dheure aprs, lorsque Dick Sand, qui, suivi des noirs, stait prcipit dans le canot, eut
atteint le thtre de la catastrophe, tout tre vivant avait disparu. Il ne restait plus que quelques
dbris de la baleinire la surface des eaux rouges de sang.

78

IX
Capitaine Sand
La premire impression que ressentirent les passagers du Pilgrim devant cette terrible catastrophe
fut un mlange de piti et dhorreur. Ils ne songrent qu cette mort pouvantable du capitaine Hull
et des cinq matelots du bord. Cette effroyable scne venait de saccomplir presque sous leurs yeux,
sans quils eussent pu rien faire pour les sauver ! Ils navaient pu mme arriver temps pour
recueillir lquipage de la baleinire, leurs malheureux compagnons blesss, mais vivants encore, et
pour opposer la coque du Pilgrim aux coups formidables de la jubarte ! Le capitaine Hull et ses
hommes avaient jamais disparu.

Lorsque le brick-golette fut arriv sur le lieu du sinistre, Mrs. Weldon tomba genoux, les mains
leves vers le ciel.

Prions ! dit la pieuse femme.

elle se joignit son petit Jack, qui sagenouilla en pleurant prs de sa mre. Le pauvre enfant avait
tout compris. Dick Sand, Nan, Tom, les autres noirs se tinrent debout, la tte incline. Tous
rptrent la prire que Mrs. Weldon adressa Dieu en recommandant sa bont infinie ceux qui
venaient de paratre devant lui.

Puis, Mrs. Weldon, se retournant vers ses compagnons :

Et maintenant, mes amis, dit-elle, demandons au Ciel force et courage pour nous-mmes !

Oui ! ils ne pouvaient trop implorer laide de Celui qui peut tout, car leur situation tait des plus
graves !

Ce navire qui les portait navait plus de capitaine pour le commander, plus dquipage pour le
manuvrer. Il se trouvait au milieu de cet immense ocan Pacifique, des centaines de milles de
toutes terres, la merci des vents et des flots.

79

Quelle fatalit avait donc amen cette baleine sur le passage du Pilgrim ? Quelle fatalit plus grande
encore avait pouss le malheureux capitaine Hull, si sage dordinaire, tout risquer pour complter
son chargement ? Et quelle catastrophe compter parmi les plus rares des annales de la grande
pche, que celle-ci, qui navait pas permis de sauver un seul des matelots de la baleinire !

Oui ! ctait une terrible fatalit !

En effet, il ny avait plus un marin bord du Pilgrim !

Si ! Un seul ! Dick Sand, et ce ntait quun novice, un jeune homme de quinze ans !

Capitaine, matre, matelots, on peut dire que tout lquipage se rsumait maintenant en lui.

bord se trouvait une passagre, une mre et son fils, dont la prsence devait rendre la situation
plus difficile encore.

Puis, il y avait aussi quelques noirs, braves gens, courageux et zls, sans doute, prts obir qui
serait en tat de leur commander, mais dpourvus des plus simples notions du mtier de marin !

Dick Sand restait immobile, les bras croiss, regardant la place o venait de sengloutir le capitaine
Hull, son protecteur, pour lequel il prouvait une affection filiale. Puis, ses yeux parcouraient
lhorizon, cherchant dcouvrir quelque btiment auquel il et demand aide et assistance, auquel il
aurait pu, tout au moins, confier Mrs. Weldon.

Il net pas abandonn pour cela le Pilgrim, non, certes ! sans avoir tout essay pour le ramener au
port. Mais Mrs. Weldon et son petit garon eussent t en sret. Il naurait plus eu craindre pour
ces deux tres, auxquels il stait vou corps et me.

LOcan tait dsert. Depuis la disparition de la jubarte, pas un point nen venait altrer la surface.
Tout tait ciel et eau autour du Pilgrim. Le jeune novice ne savait que trop bien quil se trouvait en
dehors des routes suivies par les navires de commerce, et que les autres baleiniers naviguaient
encore au loin sur les lieux de pche.

80

Cependant, il sagissait denvisager la situation en face, de voir les choses telles quelles taient. Cest
ce que fit Dick Sand, demandant Dieu, du plus profond de son cur, aide et secours.

Quelle rsolution allait-il prendre ?

En ce moment, Negoro parut sur le pont, quil avait quitt aprs la catastrophe. Ce quavait ressenti
devant cet irrparable malheur un tre aussi nigmatique, nul net pu le dire. Il avait contempl le
dsastre sans faire un geste, sans se dpartir de son mutisme. Son il en avait avidement saisi tous
les dtails. Mais si, dans un moment pareil, on et pu songer lobserver, on se ft tonn tout au
moins que pas un muscle net boug sur son visage impassible. En tout cas, et comme sil ne let
pas entendu, il navait point rpondu au pieux appel de Mrs. Weldon, priant pour lquipage
englouti.

Negoro savanait vers larrire, l mme o Dick Sand se tenait immobile. Il sarrta trois pas du
novice.

Vous avez me parler ? demanda Dick Sand.

Jai parler au capitaine Hull, rpondit froidement Negoro, ou, son dfaut, au matre Howik.

Vous savez bien que tous deux ont pri ! scria le novice.

Qui commande donc bord maintenant ? demanda trs insolemment Negoro.

Moi, rpondit sans hsiter Dick Sand.

Vous ! fit Negoro, qui haussa les paules. Un capitaine de quinze ans !

Un capitaine de quinze ans ! rpondit le novice, en marchant sur le matre coq.

Celui-ci recula.

81

Ne loubliez pas ! dit alors Mrs. Weldon. Il ny a plus quun capitaine ici le capitaine Sand, et il est
bon que chacun sache quil saura se faire obir !

Negoro sinclina, murmurant dun ton ironique quelques mots que lon ne put entendre, et il
retourna son poste.

On le voit, la rsolution de Dick tait prise.

Cependant le brick-golette, sous laction de la brise qui commenait frachir, avait dj dpass le
vaste banc de crustacs.

Dick Sand examina ltat de la voilure. Puis, ses yeux sabaissrent sur le pont. Il eut alors ce
sentiment que si une effroyable responsabilit lui incombait dans lavenir, il fallait quil ft de force
laccepter. Il osa regarder ces survivants du Pilgrim, dont les yeux taient fixs sur lui maintenant. Et,
lisant dans leurs regards quil pouvait compter sur eux, il leur dit en deux mots quils pouvaient leur
tour compter sur lui.

Dick Sand avait fait en toute sincrit son examen de conscience.

Sil tait capable de modifier ou dtablir la voilure du brick-golette, suivant les circonstances, en
employant les bras de Tom et de ses compagnons, il ne possdait videmment pas encore toutes les
connaissances ncessaires pour dterminer son point par le calcul.

Avec quatre ou cinq annes de plus, Dick Sand et connu fond ce beau et difficile mtier de marin !
Il aurait su se servir du sextant, cet instrument, que maniait chaque jour la main du capitaine Hull, et
qui lui donnait la hauteur des astres ! Il aurait lu sur le chronomtre lheure du mridien de
Greenwich et en aurait dduit la longitude par langle horaire ! Le soleil se serait fait son conseiller de
chaque jour ! La lune, les plantes lui auraient dit : L, sur ce point de lOcan, est ton navire ! Ce
firmament sur lequel les toiles se meuvent comme les aiguilles dune horloge parfaite, que nulle
secousse ne peut dranger et dont lexactitude est absolue, ce firmament lui et appris les heures et
les distances ! Par les observations astronomiques, il aurait reconnu, comme le reconnaissait chaque
jour son capitaine, lendroit quoccupait le Pilgrim un mille prs, et la route suivie aussi bien que la
route suivre !

Et maintenant, lestime, cest--dire par la route mesure au loch, releve au compas et corrige de
la drive, il devait uniquement demander son chemin.

82

Cependant, il ne flchit pas.

Mrs. Weldon avait compris tout ce qui se passait dans le cur si rsolu du jeune novice.

Merci, Dick, lui dit-elle dune voix qui ne tremblait pas. Le capitaine Hull nest plus ! Tout son
quipage a pri avec lui. Le sort du navire est entre tes mains ! Dick, tu sauveras le navire et ceux
quil porte !

Oui, mistress Weldon, rpondit Dick Sand, oui ! je le tenterai, avec laide de Dieu !

Tom et ses compagnons sont de braves gens sur lesquels tu peux absolument faire fond.

Je le sais, et jen ferai des marins, et nous manuvrerons ensemble. Avec beau temps, ce sera
facile ! Avec mauvais temps eh bien, avec mauvais temps, nous lutterons et nous vous sauverons
encore, mistress Weldon, vous et votre petit Jack, tous ! Oui, je sens que je le ferai

Et il rpta :

Avec laide de Dieu !

Maintenant, Dick, peux-tu savoir quelle est la position du Pilgrim ? demanda Mrs. Weldon.

Facilement, rpondit le novice. Je nai qu consulter la carte du bord, sur laquelle le point a t
port hier par le capitaine Hull.

Et pourras-tu mettre le navire en bonne direction ?

Oui, je pourrai mettre le cap lest, peu prs sur le point du littoral amricain que nous devons
accoster.

Mais, Dick, reprit Mrs. Weldon, tu comprends bien, nest-ce pas, que cette catastrophe peut et
mme doit modifier nos premiers projets ? Il nest plus question de conduire le Pilgrim Valparaiso.
Le port le plus rapproch de la cte dAmrique est maintenant son port de destination.

83

Sans doute, mistress Weldon, rpondit le novice. Aussi, ne craignez rien ! Cette cte amricaine qui
sallonge profondment vers le sud, nous ne pouvons manquer de latteindre.

O est-elle situe ? demanda Mrs. Weldon.

L, dans cette direction, rpondit Dick Sand en montrant du doigt lest, quil releva au moyen de la
boussole.

Eh bien, Dick, que nous atteignions Valparaiso ou tout autre point du littoral, peu importe ! Ce quil
faut, cest atterrir.

Et nous le ferons, mistress Weldon, et je vous dbarquerai en lieu sr, rpondit le jeune novice
dune voix ferme. Dailleurs, en ralliant la terre, je ne renonce pas lespoir de rencontrer quelquesuns de ces btiments qui font le cabotage sur la cte. Ah ! mistress Weldon, le vent commence
stablir dans le nord-ouest ! Dieu fasse quil tienne ainsi, nous ferons de la route, et bonne route !
Nous filerons grand largue, et toutes nos voiles porteront, depuis la brigantine jusquau clin-foc !

Dick Sand avait parl avec la confiance du marin, qui se sent un bon navire sous les pieds, un navire
dont il est matre sous toutes les allures. Il allait prendre la barre et appeler ses compagnons pour
orienter convenablement les voiles, lorsque Mrs. Weldon lui rappela quil devait, avant tout,
connatre la position du Pilgrim.

Ctait, en effet, la premire chose faire. Dick Sand alla prendre, dans la chambre du capitaine, la
carte o le point de la veille tait indiqu. Il put donc montrer Mrs. Weldon que le brick-golette
tait par 43 35 en latitude, et en longitude par 164 13, car, depuis vingt-quatre heures, il navait
pour ainsi dire pas fait de route.

Mrs. Weldon stait penche sur cette carte. Elle regardait la teinte brune qui figurait la terre, sur la
droite de ce vaste Ocan. Ctait le littoral de lAmrique du Sud, immense barrage jet entre le
Pacifique et lAtlantique, depuis le cap Horn jusquaux rivages de la Colombie. la considrer ainsi,
cette carte, qui se dveloppait alors sous ses yeux, sur laquelle tenait un ocan tout entier, elle
devait donner penser quil serait facile de rapatrier les passagers du Pilgrim. Cest une illusion qui
se reproduit invariablement pour qui nest pas familiaris avec les chelles auxquelles se rapportent
les cartes marines. Et, en effet, il semblait Mrs. Weldon que la terre devait tre en vue, comme elle
ltait sur ce morceau de papier !

84

Et cependant, au milieu de cette page blanche, le Pilgrim, figur lchelle exacte, aurait t plus
petit que le plus microscopique des infusoires ! Ce point mathmatique, sans dimensions
apprciables, et paru perdu comme il ltait en ralit dans limmensit du Pacifique !

Dick Sand, lui, navait pas prouv la mme impression que Mrs. Weldon. Il savait combien la terre
tait loigne, et que bien des centaines de milles ne suffisaient pas en mesurer la distance. Mais
son parti tait pris : il tait devenu un homme sous la responsabilit qui lui incombait.

Le moment tait venu dagir. Il fallait profiter de cette brise de nord-ouest qui frachissait. Le vent
contraire avait fait place au vent favorable, et quelques nuages, parpills au znith sous la forme
cirrus, indiquaient quil tiendrait au moins pendant un certain temps.

Dick Sand appela Tom et ses compagnons.

Mes amis, leur dit-il, notre navire na plus dautre quipage que vous. Je ne puis manuvrer sans
votre aide. Vous ntes pas marins, mais vous avez de bons bras. Mettez-les donc au service du
Pilgrim, et nous pourrons le diriger. Il va de notre salut tous que tout marche bien bord.

Monsieur Dick, rpondit Tom, mes compagnons et moi, nous sommes vos matelots. La bonne
volont ne nous manquera pas. Tout ce que des hommes peuvent faire, commands par vous, nous
le ferons.

Bien parl, vieux Tom, dit Mrs. Weldon.

Oui, bien parl, reprit Dick Sand, mais il faut tre prudent, et je ne forcerai pas de toile, afin de ne
rien compromettre. Un peu moins de vitesse, mais plus de scurit, cest ce que nous commandent
les circonstances. Je vous indiquerai, mes amis, ce que chacun aura faire dans la manuvre. Quant
moi, je resterai au gouvernail tant que la fatigue ne mobligera pas labandonner. De temps en
temps, quelques heures de sommeil suffiront me remettre. Mais, pendant ces quelques heures, il
faudra bien que lun de vous me remplace. Tom, je vous indiquerai comment on gouverne au moyen
de la boussole. Ce nest pas difficile, et, avec un peu dattention, vous apprendrez vite maintenir le
cap du navire en bonne direction.

Quand vous voudrez, monsieur Dick, rpondit le vieux noir.

85

Eh bien, rpondit le novice, restez prs de moi, la barre, jusqu la fin de la journe, et, si la
fatigue maccable, vous pourrez dj me remplacer pour quelques heures.

Et moi, dit le petit Jack, est-ce que je ne pourrai pas aider un peu mon ami Dick ?

Oui, cher enfant, rpondit Mrs. Weldon, en pressant Jack dans ses bras, on tapprendra
gouverner, et je suis sre que, tant que tu seras la barre, nous aurons bon vent !

Bien sr ! bien sr ! mre, je te le promets ! rpondit le petit garon en frappant des mains.

Oui, dit le jeune novice en souriant, les bons mousses savent conserver le bon vent ! Cest bien
connu des vieux marins !

Puis, sadressant Tom et aux autres noirs :

Mes amis, leur dit-il, nous allons brasser les vergues grand largue. Vous naurez qu faire ce que je
vous dirai.

vos ordres, rpondit Tom, vos ordres, capitaine Sand.

86

X
Les quatre jours qui suivent
Dick Sand tait donc le capitaine du Pilgrim, et sans perdre un instant il prit les mesures ncessaires
afin de mettre le navire sous toutes voiles.

Il tait bien entendu que les passagers ne pouvaient avoir quune esprance : celle datteindre un
port quelconque du littoral amricain, sinon Valparaiso. Ce que Dick Sand comptait faire, ctait
reconnatre la direction et la vitesse du Pilgrim, afin den tirer une moyenne. Pour cela, il suffisait de
porter chaque jour sur la carte la route obtenue, comme il a t dit, par le loch et la boussole. Il y
avait prcisment bord un de ces patent-lochs , cadrans et hlice, qui donnent fort
exactement la vitesse pour un temps dtermin. Cet utile instrument, dun emploi trs facile, pouvait
rendre les plus grands services, et les noirs taient parfaitement aptes le manuvrer.

Une seule cause derreur subsisterait, les courants. Pour la combattre, lestime et t insuffisante,
et les observations astronomiques seules eussent permis de sen rendre un compte exact. Or, ces
observations, le jeune novice tait encore hors dtat de les faire.

Dick Sand avait eu un instant la pense de ramener le Pilgrim la Nouvelle-Zlande. La traverse et


t moins longue, et certainement il laurait fait, si le vent, qui avait t contraire jusqualors, ne ft
devenu favorable. Mieux valait donc se diriger vers lAmrique.

En effet, le vent avait tourn presque cap pour cap, et maintenant il soufflait du nord-ouest avec une
tendance frachir. Il fallait donc en profiter et faire le plus de route possible.

Dick Sand se disposa donc mettre le Pilgrim grand largue.

Dans un brick-golette, le mt de misaine porte quatre voiles carres : la misaine, sur le bas-mt ; audessus, le hunier, sur le mt de hune ; puis, sur le mt de perroquet, un perroquet et un cacatois.

Le grand mt, au contraire, est moins charg de voilure. Il ne porte au bas-mt quune brigantine, et
au-dessus une voile de flche.

87

Entre ces deux mts, sur les tais qui les soutiennent par lavant, on peut encore tablir un triple
tage de voiles triangulaires.

Enfin, lavant, sur le beaupr et son bout-dehors, samurent les trois focs.

Les focs, la brigantine, le flche, les voiles dtais sont facilement maniables. Ils peuvent tre hisss
du pont, sans quil soit ncessaire de monter dans la mture, puisquils ne sont pas serrs sur les
vergues au moyen de rabans quil faut pralablement larguer.

Au contraire, la manuvre des voiles du mt de misaine exige une plus grande habitude du mtier
de marin. Il est ncessaire, en effet, lorsquon veut les tablir, de grimper par les haubans, soit dans
la hune de misaine, soit sur les barres de perroquet, soit au capelage dudit mt, et cela aussi bien
pour les larguer ou les serrer que pour diminuer leur surface en prenant des ris. De l, lobligation de
courir sur les marchepieds, cordes mobiles tendues au-dessous des vergues, de travailler dune
main en se tenant de lautre, manuvre prilleuse pour qui nen a pas lhabitude. Les oscillations du
roulis et du tangage, trs accrues par la longueur du levier, le battement des voiles sous une brise un
peu frache, ont vite fait denvoyer un homme par-dessus le bord. Ctait donc une opration
vritablement dangereuse pour Tom et ses compagnons.

Trs heureusement, le vent soufflait modrment. La mer navait pas encore eu le temps de se faire.
Les coups de roulis ou de tangage se maintenaient dans une amplitude modre.

Lorsque Dick Sand, au signal du capitaine Hull, stait dirig vers le thtre de la catastrophe, le
Pilgrim ne portait que ses focs, sa brigantine, sa misaine et son hunier. Pour passer de la panne au
plus prs, le novice navait eu qu faire servir, cest--dire contre-brasser le phare de misaine. Les
noirs lavaient facilement aid dans cette manuvre.

Il sagissait donc maintenant dorienter grand largue, et, pour complter la voilure, de hisser le
perroquet, le cacatois, le flche et les voiles dtais.

Mes amis, dit le novice aux cinq noirs, faites ce que je vais vous commander, et tout ira bien.

Dick Sand tait rest la roue du gouvernail.

88

Allez ! cria-t-il. Tom, larguez vivement cette manuvre !

Larguez ? dit Tom, qui ne comprenait pas cette expression.

Oui dfaites-la ! vous, Bat la mme chose ! Bon ! Halez raidissez Voyons, tirez
dessus !

Comme cela ? dit Bat.

Oui, comme cela. Trs bien ! Allons, Hercule de la vigueur ! Un bon coup l.

Dire : de la vigueur ! Hercule, ctait peut-tre imprudent. Le gant, sans sen douter, donna un
coup tout casser.

Eh ! pas si fort, mon brave ! cria Dick Sand en souriant. Vous allez amener la mture en bas !

Jai peine tir, rpondit Hercule.

Eh bien, faites semblant seulement ! Vous verrez que a suffira ! Bien, mollissez larguez
rendez la main ! Amarrez attachez comme cela ! Bon ! De lensemble ! Halez tirez sur les
bras

Et tout le phare du mt de misaine, dont les bras de bbord avaient t mollis, tourna lentement. Le
vent, gonflant alors les voiles, imprima une certaine vitesse au navire.

Dick Sand fit alors mollir les coutes des focs. Puis, il rappela les noirs larrire.

Voil qui est fait, mes amis, et bien fait ! Occupons-nous maintenant du grand mt. Mais ne cassez
rien, Hercule.

Je tcherai , rpondit le colosse, sans vouloir sengager davantage.

89

Cette seconde manuvre fut assez facile. Lcoute du gui ayant t largue en douceur, la brigantine
prit le vent plus normalement et ajouta sa puissante action celle des voiles de lavant.

Le flche fut alors tabli au-dessus de la brigantine, et, comme il tait simplement cargu, il ny avait
qu peser sur la drisse, amurer, puis border. Mais Hercule pesa si bien, de compte demi avec
son ami Acton, sans compter le petit Jack qui stait joint eux, que la drisse cassa net.

Tous trois tombrent la renverse, sans se faire aucun mal, heureusement. Jack tait enchant !

Ce nest rien, ce nest rien ! cria le novice. Rajustez provisoirement les deux bouts, et hissez en
douceur !

Cest ce qui fut fait sous les yeux mmes de Dick Sand, sans quil et encore quitt la barre. Le Pilgrim
marchait dj rapidement, le cap lest, et il ny avait plus qu le maintenir dans cette direction.
Rien de plus facile, puisque le vent tait maniable, et que les embardes ntaient pas craindre.

Bien, mes amis ! dit le novice. Vous serez de bons marins avant la fin de la traverse !

Nous ferons de notre mieux, capitaine Sand , rpondit Tom.

Mrs. Weldon complimenta aussi ces braves gens.

Le petit Jack lui-mme reut sa part dloges, car il avait joliment travaill.

Je crois mme, monsieur Jack, dit Hercule en souriant, que cest vous qui avez cass la drisse !
Quelle bonne petite poigne vous avez ! Sans vous, nous naurions rien fait de bon !

Et le petit Jack, trs fier de lui, secoua vigoureusement la main de son ami Hercule.

Linstallation de la voilure du Pilgrim ntait pas complte encore. Il lui manquait ces voiles hautes,
dont laction nest point ddaigner sous cette allure du grand largue. Perroquet, cacatois, voiles
dtais, le brick-golette devait sensiblement gagner les porter, et Dick Sand rsolut de les tablir.

90

Cette manuvre devait tre plus difficile que les autres, non pour les voiles dtais, qui pouvaient se
hisser, samurer et se border den bas, mais pour les voiles carres du mt de misaine. Il fallait
monter jusquaux barres pour les larguer, et Dick Sand, ne voulant exposer personne de son
quipage improvis, soccupa de le faire lui-mme.

Il appela donc Tom, et il le mit la roue du gouvernail, en lui montrant comment il fallait tenir le
btiment. Puis, Hercule, Bat, Acton, Austin tant placs, les uns aux drisses du cacatois, les autres
celles du perroquet, il slana dans la mture. Grimper les enflchures des haubans de misaine, les
hampes de revers, les enflchures des haubans du mt de hune, atteindre les barres, ce ne fut quun
jeu pour le jeune novice. En une minute, il tait sur le marchepied de la vergue de perroquet, et il
larguait les rabans qui tenaient la voile serre.

Puis, il reprit pied sur les barres, et il grimpa sur la vergue de cacatois, dont il largua rapidement la
voile.

Dick Sand avait fini sa besogne, et, saisissant un des galhaubans de tribord, il se laissa glisser jusquau
pont.

L, sur ses indications, les deux voiles furent vigoureusement amures et bordes, puis les deux
vergues hisses bloc. Les voiles dtais ayant t ensuite tablies entre le grand mt et le mt de
misaine, la manuvre se trouva termine.

Hercule navait rien cass cette fois.

Le Pilgrim portait alors toutes les voiles qui composaient son grement. Sans doute, Dick Sand aurait
pu y joindre encore les bonnettes de misaine bbord ; mais ctait une manuvre difficile, dans les
circonstances actuelles, et, sil avait fallu les rentrer en cas de grain, on naurait pu le faire avec assez
de rapidit. Le novice sen tint donc l.

Tom fut alors relev de son poste la roue du gouvernail, que Dick Sand vint reprendre.

La brise frachissait. Le Pilgrim, donnant une lgre bande sur tribord, glissait rapidement la surface
de la mer, en laissant derrire lui un sillage bien plat, qui tmoignait de la puret de ses lignes deau.

Nous voici en bonne route, mistress Weldon, dit alors Dick Sand, et maintenant, que Dieu nous
conserve ce vent favorable !

91

Mrs. Weldon serra la main du jeune novice. Puis, fatigue de toutes les motions de cette dernire
heure, elle regagna sa cabine et tomba dans une sorte dassoupissement pnible qui ntait pas du
sommeil.

Le nouvel quipage resta sur le pont du brick-golette, veillant sur le gaillard davant, et prt obir
aux ordres de Dick Sand, cest--dire modifier lorientation des voiles, suivant les variations du
vent ; mais, tant que la brise conserverait et cette force et cette direction, il ny aurait absolument
rien faire.

Pendant tout ce temps, que devenait donc cousin Bndict ?

Cousin Bndict soccupait dtudier la loupe un articul quil avait enfin dcouvert bord, un
simple orthoptre, dont la tte disparaissait sous le prothorax, un insecte aux lytres plates,
labdomen arrondi, aux ailes assez longues, qui appartenait la famille des blattiens et lespce des
blattes amricaines.

Ctait prcisment en furetant dans la cuisine de Negoro, quil avait fait cette prcieuse trouvaille,
et au moment o le matre coq allait impitoyablement craser ledit insecte. De l, une colre, que
Negoro laissa froidement passer, dailleurs.

Mais, ce cousin Bndict, savait-il quel changement stait produit bord depuis le moment o le
capitaine Hull et ses compagnons avaient commenc cette funeste pche de la jubarte ? Oui, sans
doute. Il tait mme sur le pont, lorsque le Pilgrim arriva en vue des dbris de la baleinire.
Lquipage du brick-golette avait donc pri sous ses yeux.

Prtendre que cette catastrophe ne lavait pas touch, ce serait accuser son cur. Cette piti pour
autrui, que tout le monde ressent, il lavait certainement prouve. Il stait galement mu de la
situation faite sa cousine. Il tait venu serrer la main de Mrs. Weldon, comme pour lui dire :
Nayez pas peur ! Je suis l ! Je vous reste !

Puis, cousin Bndict tait retourn vers sa cabine, afin de rflchir, sans doute, aux consquences
de ce dsastreux vnement, aux mesures nergiques quil convenait de prendre !

Mais, sur son chemin, il avait rencontr la blatte en question, et comme sa prtention, justifie
dailleurs contre certains entomologistes, tait de prouver que les blattes du genre phorasps,
remarquables par leurs couleurs, ont des murs trs diffrentes des blattes proprement dites, il

92

stait mis ltude, oubliant et quil y avait eu un capitaine Hull commander le Pilgrim, et que cet
infortun venait de prir avec son quipage ! La blatte labsorbait tout entier ! Il ne ladmirait pas
moins et il en faisait autant de cas que si cet horrible insecte et t un scarabe dor.

La vie, bord, avait donc repris son cours habituel, bien que chacun dt rester longtemps encore
sous le coup dune si poignante et si imprvue catastrophe.

Pendant cette journe, Dick Sand se multiplia, afin que tout ft en place et quil pt parer aux
moindres ventualits. Les noirs lui obissaient avec zle. Lordre le plus parfait rgnait bord du
Pilgrim. On pouvait donc esprer que tout irait sans encombre.

De son ct, Negoro ne fit plus aucune autre tentative pour se soustraire lautorit de Dick Sand. Il
parut lavoir tacitement reconnue. Occup, comme toujours, dans son troite cuisine, on ne le vit pas
plus quauparavant. Dailleurs, la moindre infraction, au premier symptme dinsoumission, Dick
Sand tait rsolu lenvoyer fond de cale pour le reste de la traverse. Sur un signe de lui, Hercule
et empoign le matre coq par la peau du cou. Cela naurait pas t long. Dans ce cas, Nan, qui
savait faire la cuisine, et remplac le cuisinier dans ses fonctions. Negoro devait donc se dire quil
ntait pas indispensable, et, comme on le surveillait de prs, il sembla ne vouloir donner aucune
prise contre lui.

Le vent, tout en frachissant jusquau soir, ne ncessita aucun changement dans la voilure du Pilgrim.
Sa solide mture, son grement de fer, qui tait en bon tat, lui eussent permis de supporter, sous
cette allure, mme une brise plus forte.

Pendant la nuit, il est souvent dusage de diminuer de toile, et, particulirement, de serrer les voiles
hautes, flches, perroquets, cacatois, etc. Cela est prudent, pour le cas o quelque rafale tomberait
bord instantanment. Mais Dick Sand crut pouvoir se dispenser de prendre cette prcaution. Ltat
de latmosphre ne laissait rien prsager de fcheux, et dailleurs le jeune novice, dcid passer
cette premire nuit sur le pont, comptait bien avoir lil tout. Puis, ctait une marche plus rapide,
et il lui tardait de se trouver sur des parages moins dserts.

Il a t dit que le loch et la boussole taient les seuls instruments dont Dick Sand pt se servir, afin
destimer approximativement le chemin parcouru par le Pilgrim.

Pendant cette journe, le novice fit jeter le loch toutes les demi-heures, et il nota les indications
fournies par linstrument.

93

Quant la boussole, qui porte aussi le nom de compas, il y en avait deux bord. Lune tait place
dans lhabitacle, sous les yeux de lhomme de barre. Son cadran, clair le jour par la lumire diurne,
la nuit par deux lampes latrales, indiquait tout moment quel cap avait le navire, cest--dire la
direction quil suivait.

Lautre compas tait une boussole renverse, fixe aux barreaux de la cabine quoccupait autrefois le
capitaine Hull. De cette faon, sans quitter sa chambre, il pouvait toujours savoir si la route donne
tait exactement suivie, si lhomme de barre, par inhabilet ou ngligence, ne laissait pas le btiment
faire de trop grandes embardes.

Dailleurs, il nest pas de navire, employ aux voyages de long-cours, qui ne possde au moins deux
boussoles, comme il a deux chronomtres. Il faut que lon puisse comparer ces instruments entre
eux, et, consquemment, contrler leurs indications.

Le Pilgrim tait donc suffisamment pourvu sous ce rapport, et Dick Sand recommanda ses hommes
de prendre le plus grand soin des deux compas, qui lui taient si ncessaires.

Or, malheureusement, pendant la nuit du 12 au 13 fvrier, tandis que le novice tait de quart et
tenait la roue du gouvernail, un fcheux accident se produisit. La boussole renverse, qui tait fixe
par une virole de cuivre au barrotin de la cabine, se dtacha et tomba sur le plancher. On ne sen
aperut que le lendemain.

Comment cette virole vint-elle manquer ? ctait assez inexplicable. Il tait possible, cependant,
quelle ft oxyde, et quun coup de tangage ou de roulis let dtache du barrotin. Or,
prcisment, la mer avait t plus dure pendant la nuit. Quoi quil en soit, la boussole stait casse
de manire ne pouvoir tre rpare.

Dick Sand fut trs contrari. Il tait rduit, dsormais, sen rapporter uniquement au compas de
lhabitacle. Ce bris de la seconde boussole, personne nen tait responsable, bien videmment, mais
il pouvait avoir des consquences fcheuses. Le novice prit donc toutes les mesures pour que le
second compas ft labri de tout accident.

Jusqualors, sauf cela, tout allait bien bord du Pilgrim.

Mrs. Weldon, voir le calme de Dick Sand, avait repris confiance. Ce ntait pas quelle se ft jamais
abandonne au dsespoir. Avant tout, elle comptait sur la bont de Dieu. Aussi, en sincre et pieuse
catholique, elle se rconfortait par la prire.

94

Dick Sand stait arrang de manire rester la barre pendant la nuit. Il dormait cinq ou six heures,
le jour, et cela paraissait lui suffire, puisquil ne se sentait pas trop fatigu. Pendant ce temps, Tom ou
son fils Bat le remplaaient la roue du gouvernail, et, grce ses conseils, ils devenaient peu peu
de passables timoniers.

Souvent, Mrs. Weldon et le novice causaient ensemble. Dick Sand prenait volontiers conseil de cette
femme intelligente et courageuse. Chaque jour, il lui montrait sur la carte du bord le chemin
parcouru, quil relevait lestime, en tenant uniquement compte de la direction et de la vitesse du
navire.

Voyez, mistress Weldon, lui rptait-il souvent, avec ces vents portants, nous ne pouvons manquer
datteindre le littoral de lAmrique mridionale. Je ne voudrais pas laffirmer, mais je crois bien que,
lorsque notre btiment arrivera en vue de terre, il ne sera pas loin de Valparaiso !

Mrs. Weldon ne pouvait douter que la direction du btiment ne ft bonne, favorise surtout par ces
vents de nord-ouest. Mais combien le Pilgrim lui semblait tre loign encore du littoral amricain !
Que de dangers, entre lui et la franche terre, ne compter que ceux qui pouvaient venir dun
changement dans ltat de la mer et du ciel !

Jack, insouciant comme le sont les enfants de son ge, avait repris ses jeux habituels, courant sur le
pont, samusant avec Dingo. Il trouvait, sans doute, que son ami Dick tait moins lui quautrefois,
mais sa mre lui avait fait comprendre quil fallait laisser le jeune novice tout entier ses
occupations. Le petit Jack stait rendu ces raisons et ne drangeait plus le capitaine Sand .

Ainsi se passaient les choses bord. Les noirs faisaient intelligemment leur besogne et devenaient
chaque jour plus pratiques du mtier de marin. Tom fut naturellement le matre dquipage, et
ctait bien lui que ses compagnons eussent choisi pour cette fonction. Il commandait le quart,
pendant que le novice se reposait, et il avait avec lui son fils Bat et Austin. Acton et Hercule
formaient lautre quart sous la direction de Dick Sand. De cette faon, tandis que lun gouvernait, les
autres veillaient lavant.

Bien que ces parages fussent dserts et quun abordage ne ft vraiment pas craindre, le novice
exigeait une surveillance rigoureuse pendant la nuit. Il ne naviguait jamais sans avoir ses feux de
position, un feu vert tribord, un feu rouge bbord, et, en cela, il agissait sagement.

95

Toutefois, pendant ces nuits que Dick Sand passait tout entires la barre, il sentait parfois un
irrsistible accablement semparer de lui. Sa main gouvernait alors par pur instinct. Ctait leffet
dune fatigue dont il ne voulait pas tenir compte.

Or, il arriva ceci pendant la nuit du 13 au 14 fvrier, cest que Dick Sand, trs fatigu, dut aller
prendre quelques heures de repos, et fut remplac la barre par le vieux Tom.

Le ciel tait couvert dpais nuages, qui staient abaisss avec le soir sous linfluence de lair froid. Il
faisait donc trs sombre, et il et t impossible de distinguer les hautes voiles, perdues dans les
tnbres. Hercule et Acton taient de quart sur le gaillard davant.

larrire, le feu de lhabitacle ne laissait filtrer quune vague lueur, que refltait doucement la
garniture mtallique de la roue du gouvernail. Les fanaux, projetant leurs feux latralement,
laissaient le pont du navire dans une obscurit profonde.

Vers trois heures du matin, une sorte de phnomne dhypnotisme se produisit alors, dont le vieux
Tom neut mme pas conscience. Ses yeux, qui staient trop longtemps fixs sur un point lumineux
de lhabitacle, perdirent subitement le sentiment de la vision, et il tomba dans une vritable
somnolence anesthsique.

Non seulement il ne voyait plus, mais on let touch ou pinc fortement, quil naurait
probablement rien senti.

Il ne vit donc pas une ombre qui se glissait sur le pont.

Ctait Negoro.

Arriv larrire, le matre coq plaa sous lhabitacle un objet assez pesant quil tenait la main.

Puis, aprs avoir observ un instant le cadran lumineux de la boussole, il se retira sans avoir t vu.

Si, le lendemain, Dick Sand et aperu cet objet plac par Negoro sous lhabitacle, il se ft empress
de le retirer.

96

En effet, ctait un morceau de fer, dont linfluence venait daltrer les indications du compas.
Laiguille aimante avait t dvie, et au lieu de marquer le nord magntique, qui diffre un peu du
nord du monde, elle marquait le nord-est. Ctait donc une dviation de quatre quarts, autrement dit
dun demi-angle droit.

Tom, presque aussitt, tait revenu de son assoupissement. Ses yeux se portrent sur le compas Il
crut, il dut croire que le Pilgrim ntait pas en bonne direction.

Il donna donc un coup de barre, afin de remettre le cap du navire lest Il le pensait, du moins.

Mais, avec la dviation de laiguille, quil ne pouvait souponner, ce cap, modifi de quatre quarts, fut
le sud-est.

Et ainsi, pendant que, sous laction dun vent favorable, le Pilgrim tait cens suivre la direction
voulue, il marchait avec une erreur de quarante-cinq degrs dans sa route !

97

XI
Tempte
Pendant la semaine qui suivit cet vnement, du 14 fvrier au 21, aucun incident ne se produisit
bord. Le vent de nord-ouest frachissait peu peu, et le Pilgrim filait rapidement, raison de cent
soixante milles en moyenne par vingt-quatre heures. Ctait peu prs tout ce quon pouvait
demander un btiment de cette dimension.

Le brick-golette, dans la pense de Dick Sand, devait donc se rapprocher des parages plus
frquents par les longs-courriers, qui cherchent passer dun hmisphre lautre. Le novice
esprait toujours rencontrer un de ces btiments, et il avait la formelle intention, soit dy transborder
ses passagers, soit de lui emprunter quelques matelots de renfort et peut-tre un officier. Mais, bien
que la surveillance ft active, aucun navire ne put tre signal, et la mer tait toujours dserte.

Cela ne laissait pas dtonner quelque peu Dick Sand. Il avait travers plusieurs fois cette partie du
Pacifique pendant ses trois campagnes de pche aux mers australes. Or, par la latitude et la
longitude o le mettait son estime, il tait rare quil ne se montrt pas quelque btiment anglais ou
amricain, remontant du cap Horn vers lquateur, ou redescendant vers lextrme pointe de
lAmrique du Sud.

Mais ce que Dick Sand ignorait, ce quil ne pouvait mme reconnatre, cest que le Pilgrim tait dj
plus haut en latitude, cest--dire plus au sud quil ne le supposait.

Cela tenait deux raisons :

La premire, cest que les courants de ces parages, dont le novice ne pouvait quimparfaitement
estimer la vitesse, avaient contribu, sans quil lui ft possible de sen rendre compte, rejeter le
navire hors de sa route.

La seconde, cest que la boussole, fausse par la main coupable de Negoro, ne donnait plus que des
relvements inexacts, relvements que, depuis la perte du second compas, Dick Sand ne pouvait
contrler. De telle sorte que, croyant et devant croire quil faisait lest, en ralit il faisait le sud-est !
La boussole, elle tait toujours sous ses yeux. Le loch, on le jetait rgulirement. Ses deux

98

instruments lui permettaient, dans une certaine mesure, de diriger le Pilgrim et destimer le nombre
de milles parcourus. Mais tait-ce donc suffisant ?

Cependant, le novice rassurait toujours, et de son mieux, Mrs. Weldon, que les incidents de cette
traverse devaient parfois inquiter.

Nous arriverons, nous arriverons ! rptait-il. Nous atteindrons la cte amricaine, ici ou l, peu
importe, en somme, mais nous ne pouvons manquer dy atterrir !

Je nen doute pas, Dick.

videmment, mistress Weldon, jaurais le cur plus tranquille, si vous ntiez pas bord, si nous
navions rpondre que de nous, mais

Mais si je ntais pas bord, rpondit Mrs. Weldon, si cousin Bndict, Jack, Nan et moi, navions
pas pris passage sur le Pilgrim, et si, dautre part, Tom et ses compagnons navaient pas t recueillis
en mer, Dick, il ny aurait plus que deux hommes ici, toi et Negoro ! Que serais-tu devenu, seul avec
ce mchant homme, dans lequel tu ne peux avoir confiance ? Oui, mon enfant, que serais-tu
devenu ?

Jaurais commenc, rpondit rsolument Dick Sand, par mettre Negoro hors dtat de nuire.

Et tu aurais manuvr seul ?

Oui seul avec laide de Dieu !

La fermet de ces paroles tait bien faite pour donner espoir Mrs. Weldon. Et pourtant, en
regardant son petit Jack, bien des fois elle se sentait inquite ! Si la femme ne voulait rien laisser voir
de ce quprouvait la mre, elle ne parvenait pas toujours empcher quelque secrte angoisse de
lui serrer le cur !

Cependant, si le jeune novice ntait pas assez avanc dans ses tudes hydrographiques pour faire
son point, il possdait un vritable flair de marin, lorsquil sagissait de sentir le temps .
Lapparence du ciel, dune part, de lautre, les indications du baromtre, lui permettaient de se

99

mettre sur ses gardes. Le capitaine Hull, bon mtorologiste, lui avait appris consulter cet
instrument, dont les pronostics sont remarquablement srs.

16
Voici, en peu de mots, ce que contiennent les notices relatives lobservation du baromtre :

1 Lorsque, aprs une assez longue dure de beau temps, le baromtre commence baisser dune
manire brusque et continue, la pluie surviendra certainement ; mais, si le beau temps a eu une
longue dure, le mercure peut baisser deux ou trois jours dans le tube baromtrique avant quon
aperoive aucun changement dans ltat de latmosphre. Alors, plus il scoule de temps entre la
chute du mercure et larrive de la pluie, plus longue sera la dure du temps pluvieux.

2 Si, au contraire, pendant un temps pluvieux qui a dj eu une longue dure, le baromtre
commence slever lentement et rgulirement, trs certainement le beau temps viendra, et il
durera dautant plus quil se sera coul un plus long intervalle entre son arrive et le
commencement de la hausse du baromtre.

3 Dans les deux cas qui prcdent, si le changement de temps suit immdiatement le mouvement
de la colonne baromtrique, ce changement ne durera que trs peu.

4 Si le baromtre monte avec lenteur et dune faon continue pendant deux ou trois jours ou mme
davantage, il annonce le beau temps, quand bien mme la pluie ne cesserait pas pendant ces trois
jours, et vice versa ; mais, si le baromtre hausse deux jours ou plus pendant la pluie, puis, le beau
temps tant survenu, quil recommence baisser, le beau temps durera trs peu, et vice versa.

5 Dans le printemps et dans lautomne, une chute brusque du baromtre prsage du vent. Dans
lt, si le temps est trs chaud, elle annonce un orage. Dans lhiver, aprs une gele de quelque
dure, un rapide abaissement de la colonne baromtrique annonce un changement de vent,
accompagn de dgel et de pluie ; mais une hausse qui survient pendant une gele ayant dj dur
un certain temps, pronostique de la neige.

6 Les oscillations rapides du baromtre ne doivent jamais tre interprtes comme prsageant un
temps sec ou pluvieux de quelque dure. Ces indications sont donnes exclusivement par la hausse
ou par la baisse, qui sopre dune manire lente et continue.

16

Rsum du Dictionnaire illustr de Vorepierre.

100

7 Vers la fin de lautomne, si, aprs un temps pluvieux et venteux prolong, le baromtre vient
slever, cette hausse annonce le passage du vent au nord et lapproche de la gele.

Telles sont les consquences gnrales tirer des indications de ce prcieux instrument.

Cest l ce que savait parfaitement bien Dick Sand, ce quil avait constat lui-mme en diverses
circonstances de sa vie de marin, ce qui le rendait trs apte se mettre en garde contre toute
ventualit.

Or, prcisment, vers le 20 fvrier, les oscillations de la colonne baromtrique commencrent


proccuper le jeune novice, qui les relevait plusieurs fois par jour avec beaucoup de soin. En effet, le
baromtre se mit baisser dune manire lente et continue, ce qui prsageait de la pluie ; mais cette
pluie ayant tard tomber, Dick Sand en conclut que le mauvais temps durerait. Cest ce qui devait
arriver.

Mais la pluie, ctait le vent, et en effet, cette date, la brise frachit assez pour que lair se dplat
17
avec une vitesse de soixante pieds la seconde, soit trente et un milles lheure .

Dick Sand dut prendre alors quelques prcautions pour ne pas compromettre la mture et la voilure
du Pilgrim.

Il avait dj fait serrer le cacatois, le flche et le clin-foc, et il rsolut den faire autant du perroquet,
puis de prendre deux ris dans le hunier.

Cette dernire opration devait prsenter certaines difficults, avec un quipage peu expriment
encore. Il ny avait pas hsiter, cependant, et personne nhsita.

Dick Sand, accompagn de Bat et dAustin, monta dans le grement du mt de misaine et parvint,
non sans peine, serrer le perroquet. Avec un temps moins menaant, il aurait laiss les deux
vergues sur le mt ; mais, prvoyant quil serait probablement oblig de caler ce mt, et peut-tre
mme de le dpasser, il dgra les deux vergues et les envoya sur le pont. On comprend, en effet,

17

57 kilomtres 1/2.

101

que lorsque le vent devient trop fort, il faut non seulement diminuer la voilure, mais aussi la mture.
Cest un grand soulagement pour le navire, qui, moins charg dans le haut, nest plus aussi fatigu
par les coups de roulis et de tangage.

Ce premier travail accompli, et il demanda deux heures, Dick Sand et ses compagnons
soccuprent de rduire la surface du hunier en prenant deux ris. Le Pilgrim ne portait pas, comme la
plupart des btiments modernes, un hunier double, ce qui facilite la manuvre. Il fallut donc oprer
comme autrefois, cest--dire courir sur les marchepieds, ramener soi une voile battue par le vent
et lamarrer solidement avec ses garcettes. Ce fut difficile, long, prilleux ; mais enfin, le hunier
diminu donna moins de prise au vent, et le brick-golette fut notablement soulag.

Dick Sand redescendit avec Bat et Austin. Le Pilgrim se trouva alors dans les conditions de
navigabilit exiges par cet tat de latmosphre, auquel on a donn la qualification de grand
frais .

Pendant les trois jours qui suivirent, 20, 21 et 22 fvrier, la force et la direction du vent ne se
modifirent pas sensiblement. Toutefois, le mercure continuait baisser dans le tube baromtrique,
et, dans cette dernire journe, le novice nota quil se tenait continuellement au-dessous de vingt18
huit pouces sept diximes .

Nulle apparence, dailleurs, que le baromtre se relevt avant quelque temps. Laspect du ciel tait
mauvais et extrmement venteux. En outre, des brumes paisses le couvraient constamment. Leur
couche tait mme si profonde quon napercevait plus le soleil, et quil et t difficile de prciser
lendroit de son coucher et de son lever.

Dick Sand commena sinquiter. Il ne quittait plus le pont. Il dormait peine. Cependant, son
nergie morale lui permettait de refouler ses angoisses au plus profond de son cur.

Le lendemain, 23 fvrier, la brise parut mollir un peu dans la matine, mais Dick Sand ne sy fia pas. Il
eut raison, car dans laprs-midi le vent rafrachit et la mer devint plus dure.

Vers quatre heures, Negoro, quon voyait rarement, quitta le poste et monta sur le gaillard davant.
Dingo dormait dans quelque coin, sans doute, car il naboya pas comme lordinaire.

18

Les baromtres anglais et amricains sont cots par pouces et par lignes.
Vingt-huit pouces sept diximes galent 728 millimtres.

102

Negoro, toujours silencieux, resta pendant une demi-heure observer lhorizon.

De longues lames se succdaient, sans encore sentrechoquer. Toutefois, elles taient plus hautes
que la force du vent ne le comportait. On devait en conclure quil y avait de grands mauvais temps
dans louest, une distance assez rapproche peut-tre, et quils ne tarderaient pas atteindre ces
parages.

Negoro regarda cette vaste tendue de mer, qui tait profondment trouble autour du Pilgrim.
Puis, ses yeux, toujours froids et secs, se dirigrent vers le ciel.

Laspect du ciel tait inquitant. Les vapeurs se dplaaient avec des vitesses trs diffrentes. Les
nuages de la zone suprieure couraient plus rapidement que ceux des basses couches de
latmosphre. Il fallait donc prvoir le cas, assez prochain, o ces lourdes masses sabaisseraient et
pourraient changer en tempte, peut-tre en ouragan, ce qui ntait encore quune brise ltat de
grand frais, cest--dire un dplacement de lair raison de quarante-trois milles lheure.

Soit que Negoro ne ft pas homme seffrayer, soit quil ne comprt rien aux menaces du temps, il ne
parut pas tre impressionn. Cependant, un mauvais sourire parut sur ses lvres. On et dit, en fin
de compte, que cet tat de choses tait plutt fait pour lui plaire que pour lui dplaire. Un instant, il
monta sur le beaupr et rampa jusquaux liures, afin dtendre la porte de son regard, comme sil
et cherch quelque indice lhorizon. Puis, il redescendit, et tranquillement, sans avoir prononc un
seul mot, sans avoir fait un geste, il regagna le poste de lquipage.

Cependant, au milieu de toutes ces redoutables conjonctures, il existait une circonstance heureuse,
dont chacun devait tenir compte bord : cest que ce vent, si violent quil ft ou dt devenir, tait
favorable, et que le Pilgrim semblait rallier rapidement la cte amricaine. Si mme le temps ne
tournait pas la tempte, cette navigation continuerait se faire sans grand danger, et les vritables
prils ne surgiraient que lorsquil sagirait datterrir sur un point mal dtermin du littoral.

Cest bien ce que se demandait dj Dick Sand. Une fois quil aurait connaissance de la terre,
comment manuvrerait-il, sil ne rencontrait pas quelque pilote, quelque pratique de la cte ? Au
cas o le mauvais temps lobligerait chercher un port de refuge, que ferait-il, puisque ce littoral lui
tait absolument inconnu ? Sans doute, il navait pas encore se proccuper de cette ventualit.
Cependant, lheure venue, il y aurait lieu de prendre une dtermination. Eh bien, Dick Sand la
prendrait.

103

Pendant les treize jours qui scoulrent du 24 fvrier au 9 mars, ltat de latmosphre ne se modifia
pas dune faon sensible. Le ciel tait toujours charg de lourdes brumes. Durant quelques heures, le
vent diminuait, puis il se reprenait souffler avec la mme force. Deux ou trois fois, le baromtre
remonta, mais son oscillation, comprenant une douzaine de lignes, tait trop brusque pour annoncer
un changement de temps et un retour des vents plus maniables. Dailleurs, la colonne
baromtrique rebaissait presque aussitt, et rien ne pouvait faire esprer la fin de ce mauvais temps
dans un dlai rapproch.

De gros orages clatrent aussi, qui inquitrent trs srieusement Dick Sand. Deux ou trois fois la
foudre frappa les lames quelques encablures du navire seulement. Puis, la pluie tomba torrents,
et il se fit de ces tourbillons de vapeurs demi condenses qui entourrent le Pilgrim dun pais
brouillard.

Pendant des heures entires, lhomme de vigie navait plus aucune vue, et lon marchait laventure.

Bien que le btiment, quoique fortement appuy sur les lames, ft horriblement secou, Mrs.
Weldon, heureusement, supportait ce roulis et ce tangage sans en tre incommode. Mais son petit
garon fut trs prouv, et elle dut lui donner tous ses soins.

Quant au cousin Bndict, il ntait pas plus malade que les blattes amricaines, dont il faisait sa
socit, et il passait son temps tudier, comme sil et t tranquillement install dans son cabinet
de San Francisco.

Trs heureusement aussi, Tom et ses compagnons se trouvrent peu sensibles au mal de mer, et ils
purent continuer venir en aide au jeune novice, absolument habitu, lui, tous ces mouvements
dsordonns dun navire qui fuit devant le temps.

Le Pilgrim courait rapidement sous cette voilure rduite, et dj Dick Sand prvoyait quil faudrait la
rduire encore. Mais il voulait tenir bon, tant quil serait possible de le faire sans danger. Suivant son
estime, la cte ne devait plus tre loigne. On veillait donc avec soin. Toutefois, le novice ne pouvait
gure se fier aux yeux de ses compagnons pour dcouvrir les premiers indices de la terre. En effet,
quelque bonne vue quil ait, celui qui nest pas habitu interroger les horizons de mer est inhabile
dmler les premiers contours dune cte, surtout au milieu des brumes. Aussi, Dick Sand dut-il
veiller lui-mme, et souvent montait-il jusque dans les barres, pour mieux voir. Mais rien
napparaissait encore du littoral amricain.

Ceci ltonnait, et Mrs. Weldon, quelques mots qui lui chapprent, comprit cet tonnement.

104

Ctait le 9 mars. Le novice se tenait lavant, tantt observant la mer et le ciel, tantt regardant la
mture du Pilgrim qui commenait fatiguer sous la force du vent.

Tu ne vois rien encore, Dick ? lui demanda-t-elle, un moment o il venait dabandonner la longuevue.

Rien, mistress Weldon, rien, rpondit le novice, et, cependant, lhorizon semble se dgager un peu
sous ce vent violent qui va frachir encore.

Et, suivant toi, Dick, la cte amricaine ne doit pas tre loigne, maintenant ?

Elle ne peut ltre, mistress Weldon, et si quelque chose mtonne, cest de ne pas en avoir dj
connaissance !

Cependant, reprit Mrs. Weldon, le navire a toujours fait bonne route.

Toujours, depuis que le vent sest tabli dans le nord-ouest, rpondit Dick Sand, cest--dire depuis
le jour o nous avons perdu notre malheureux capitaine et son quipage ! Ctait le 10 fvrier. Nous
sommes au 9 mars. Il y a donc de cela vingt-sept jours !

Mais, cette poque, quelle distance tions-nous alors de la cte ? demanda Mrs. Weldon.

quatre mille cinq cents milles environ, mistress Weldon. Sil est des choses sur lesquelles jai plus
dun doute, ce chiffre, du moins, je puis le garantir vingt milles prs.

Et quelle a t la vitesse du navire ?

En moyenne, cent quatre-vingts milles par jour, depuis que le vent a frachi, rpondit le novice.
Aussi, je suis surpris de ne pas tre en vue de la terre ! Et ce qui est plus extraordinaire encore, cest
que nous ne rencontrons pas mme un seul des btiments qui frquentent ordinairement ces
parages !

Nas-tu pu te tromper, Dick, reprit Mrs. Weldon, en estimant la vitesse du Pilgrim ?

105

Non, mistress Weldon. Sur ce point-l, je nai pu me tromper. Le loch a t jet toutes les demiheures, et jai relev trs exactement ses indications. Tenez, je vais le faire jeter nouveau, et vous
verrez que nous marchons en ce moment raison de dix milles lheure, ce qui nous donnerait plus
de deux cents milles par jour !

Dick Sand appela Tom et lui donna lordre de jeter le loch, opration laquelle le vieux noir tait
maintenant fort habitu.

Le loch, solidement amarr lextrmit de la ligne, fut apport et envoy dehors.

Vingt-cinq brasses taient peine droules, lorsque la ligne mollit subitement entre les mains de
Tom.

Ah ! monsieur Dick, scria-t-il.

Eh bien, Tom ?

La ligne a cass !

Cass ! scria Dick Sand ! Et le loch est perdu !

Le vieux Tom montra le bout de la ligne qui tait rest dans sa main.

Il ntait que trop vrai. Ce ntait point lamarrage qui avait manqu. La ligne stait rompue par son
milieu. Et, cependant, cette ligne, ctait du filin de premier brin. Il fallait donc que les torons, au
point de rupture, eussent t singulirement uss ! Ils ltaient, en effet, et cest ce que put
constater Dick Sand, lorsquil eut le bout de la ligne entre les mains ! Mais lavaient-ils t par
lusage, cest ce que le novice, devenu dfiant, se demanda.

Quoi quil en soit, le loch tait maintenant perdu, et Dick Sand navait plus aucun moyen dvaluer
exactement la vitesse de son navire. Pour tout instrument, il ne possdait plus quune boussole, et il
ne savait pas que ses indications taient fausses !

106

Mrs. Weldon le vit si attrist de cet accident, quelle ne voulut pas insister, et, le cur bien gros, elle
se retira dans sa cabine.

Mais si la vitesse du Pilgrim et, par suite, le chemin parcouru ne pouvaient plus tre estims, il fut
facile de constater que le sillage du navire ne diminuait pas.

19
En effet, le lendemain 10 mars, le baromtre tomba vingt-huit pouces deux diximes . Ctait
lannonce dun de ces coups de vent qui font jusqu soixante milles lheure.

Il devint urgent de modifier encore une fois ltat de la voilure, afin de ne pas compromettre la
scurit du btiment.

Dick Sand rsolut damener son mt de perroquet et son mt de flche, et de serrer ses basses voiles,
afin de ne plus naviguer que sous son petit foc et son hunier au bas ris.

Il appela Tom et ses compagnons pour laider dans cette opration difficile, qui, malheureusement,
ne pouvait sexcuter avec rapidit.

Et cependant, le temps pressait, car la tempte se dchanait dj avec violence.

Dick Sand, Austin, Acton et Bat montrent dans la mture, pendant que Tom restait au gouvernail,
et Hercule sur le pont, afin de mollir les drisses aussitt quon le lui commanderait.

Aprs de nombreux efforts, le mt de flche et le mt de perroquet furent dpasss, non sans que
ces braves gens eussent risqu cent fois dtre prcipits la mer, tant les coups de roulis secouaient
la mture. Puis, le hunier ayant t diminu et la misaine serre, le brick-golette ne porta plus que
le petit foc et le hunier au bas ris.

Bien que sa voilure ft alors extrmement rduite, le Pilgrim nen continua pas moins de marcher
avec une vitesse excessive.

19

716 millimtres.

107

Le 12, le temps prit encore une plus mauvaise apparence. Ce jour-l, ds laube, Dick Sand ne vit pas
20
sans effroi le baromtre tomber vingt-sept pouces neuf diximes .

Ctait une vritable tempte qui se dclarait, et telle que le Pilgrim ne pouvait porter mme le peu
de toile qui lui restait.

Dick Sand, voyant que son hunier allait tre dchir, donna lordre de le serrer.

Mais ce fut en vain. Une rafale plus violente sabattit en ce moment sur le navire et arracha la voile.
Austin, qui se trouvait sur la vergue du petit hunier, fut frapp par lcoute de bbord. Bless, mais
assez lgrement, il put redescendre sur le pont.

Dick Sand, extrmement inquiet, navait plus quune pense : cest que le navire, pouss avec une
telle furie, allait se briser dun instant lautre, car, suivant son estime, les cueils du littoral ne
pouvaient tre loigns. Il retourna donc sur lavant, mais il ne vit rien qui et lapparence dune
terre et revint au gouvernail.

Un instant aprs, Negoro monta sur le pont. L, soudain, comme malgr lui, son bras se tendit vers
un point de lhorizon. On et dit quil reconnaissait quelque haute terre dans les brumes !

Encore une fois, il sourit mchamment, et, sans rien dire de ce quil avait pu voir, il revint son
poste.

20

709 millimtres.

108

XII
lhorizon
cette date, la tempte prit sa forme la plus terrible, celle de louragan. Le vent avait hal le sud21
ouest. Lair se dplaait avec une vitesse de quatre-vingt-dix milles lheure.

Ctait bien un ouragan, en effet, un de ces coups de vent terribles, qui jettent la cte tous les
navires dune rade, et auxquels, mme terre, les constructions les plus solides ne peuvent rsister.
Tel fut celui qui, le 25 juillet 1825, dvasta la Guadeloupe. Lorsque de lourds canons de vingt-quatre
sont enlevs de leurs affts, que lon songe ce que peut devenir un btiment qui na dautre point
dappui quune mer dmonte ! Et cependant, cest sa mobilit seule quil peut devoir son salut ! Il
cde aux pousses du vent, et, pourvu quil soit solidement construit, il est en tat de braver les plus
violents coups de mer. Ctait le cas du Pilgrim.

Quelques minutes aprs que le hunier eut t mis en pices, le petit foc fut emport son tour. Dick
Sand dut alors renoncer tablir mme un tourmentin, petite voile de forte toile, qui aurait rendu le
navire plus facile gouverner.

Le Pilgrim courait donc sec de toile, mais le vent avait prise sur sa coque, sa mture, son grement,
et il nen fallait pas plus pour lui imprimer encore une excessive rapidit. Quelquefois mme, il
semblait merger des flots, et ctait croire quil les effleurait peine.

Dans ces conditions, le roulis du navire, ballott sur les normes lames que soulevait la tempte,
tait effrayant. Il y avait craindre de recevoir quelque monstrueux coup de mer par larrire. Ces
montagnes deau couraient plus vite que le brick-golette et menaaient de le frapper en poupe, sil
ne slevait pas assez vite. Cest l un extrme danger pour tout navire qui fuit devant la tempte.

Mais que faire pour parer cette ventualit ? On ne pouvait imprimer au Pilgrim une vitesse plus
considrable, puisquil naurait pas conserv le moindre morceau de toile. Il fallait donc essayer de le
maintenir autant que possible au moyen du gouvernail, dont laction tait souvent impuissante.

21

Environ 166 kilomtres.

109

Dick Sand ne quittait plus la barre. Il stait amarr au milieu du corps, afin de ne pas tre emport
par quelque coup de mer. Tom et Bat, attachs aussi, se tenaient prts lui venir en aide. Hercule et
Acton, cramponns aux bittes, veillaient lavant.

Quant Mrs. Weldon, au petit Jack, au cousin Bndict, Nan, ils restaient, par ordre du novice,
dans les cabines de larrire. Mrs. Weldon aurait prfr demeurer sur le pont, mais Dick Sand sy
tait oppos formellement, car cet t sexposer sans ncessit.

Tous les panneaux avaient t hermtiquement condamns. On devait esprer quils rsisteraient,
au cas o quelque formidable paquet de mer tomberait bord. Si, par malheur, ils cdaient sous le
poids de ces avalanches, le navire pouvait emplir et sombrer. Trs heureusement aussi, larrimage
avait t fait convenablement, de telle sorte que, malgr la bande effroyable que donnait le brickgolette, son chargement ne se dplaait pas.

Dick Sand avait encore rduit le nombre dheures quil donnait au sommeil. Aussi, Mrs. Weldon en
vint-elle craindre quil ne tombt malade. Elle obtint de lui quil consentt prendre quelque repos.

Or, ce fut encore pendant quil tait couch, dans la nuit du 13 au 14 mars, quun nouvel incident se
produisit.

Tom et Bat se trouvaient larrire, lorsque Negoro, qui paraissait rarement sur cette partie du pont,
sapprocha et sembla mme vouloir lier conversation avec eux ; mais Tom et son fils ne lui
rpondirent pas.

Tout dun coup, dans un violent coup de roulis, Negoro tomba, et il aurait t sans doute jet la
mer, sil ne se ft retenu lhabitacle.

Tom poussa un cri, craignant que la boussole net t casse.

Dick Sand, dans un instant dinsomnie, entendit ce cri, et, se prcipitant hors du poste, il accourut sur
larrire.

Negoro stait dj relev, mais il tenait dans sa main le morceau de fer quil venait dter de
dessous lhabitacle, et il le fit disparatre avant que Dick Sand ne let aperu.

110

Negoro avait-il donc intrt ce que laiguille aimante reprt sa direction vraie ? Oui, car ces vents
de sud-ouest le servaient maintenant !

Quy a-t-il ? demanda le novice.

Cest ce cuisinier de malheur qui vient de tomber sur la boussole ! rpondit Tom.

ces mots, Dick Sand, inquiet au plus haut point, se pencha sur lhabitacle Il tait en bon tat, et le
compas, clair par les lampes, reposait toujours sur ses deux cercles concentriques.

Le cur du jeune novice se desserra. Le bris de lunique boussole du bord et t un malheur


irrparable.

Mais ce que Dick Sand navait pu observer, cest que, depuis lenlvement du morceau de fer,
laiguille avait repris sa position normale et indiquait exactement le nord magntique, tel quil devait
tre sous ce mridien.

Toutefois, si lon ne pouvait rendre Negoro responsable dune chute qui semblait tre involontaire,
Dick Sand avait raison de stonner quil ft, cette heure, larrire du btiment.

Que faites-vous l ? lui demanda-t-il.

Ce qui me plat, rpondit Negoro.

Vous dites ! scria Dick Sand, qui ne put retenir un mouvement de colre.

Je dis, rpondit le matre coq, quil ny a pas de rglement qui dfende de se promener sur
larrire !

Eh bien, ce rglement, je le fais, rpondit Dick Sand, et je vous interdis, vous, de venir larrire !

111

Vraiment ! rpondit Negoro.

Cet homme, si matre de lui, fit alors un geste de menace.

Le novice tira de sa poche un revolver, et le dirigeant sur le matre coq :

Negoro, dit-il, sachez bien que ce revolver ne me quitte pas, et quau premier acte
dinsubordination, je vous casserai la tte !

En ce moment, Negoro se sentit irrsistiblement courb jusquau pont.

Ctait Hercule, qui venait simplement de poser sa lourde main sur son paule.

Capitaine Sand, dit le gant, voulez-vous que je jette ce coquin par-dessus le bord ? a rgalera les
poissons, qui ne sont pas difficiles !

Pas encore , rpondit Dick Sand.

Negoro se releva, ds que la main du noir ne pesa plus sur lui. Mais, en passant devant Hercule :

Ngre maudit, murmura-t-il, tu me le payeras !

Cependant, le vent venait de changer, ou du moins il semblait avoir saut de quarante-cinq degrs.
Et pourtant, chose singulire, qui frappa le novice, rien dans ltat de la mer nindiquait ce
changement. Le navire avait toujours le mme cap, mais le vent et les lames, au lieu de le prendre
directement par larrire, le frappaient maintenant par la hanche de bbord, situation assez
dangereuse, qui expose un btiment recevoir de mauvais coups de mer. Aussi Dick Sand fut-il
oblig de laisser porter de quatre quarts pour continuer fuir devant la tempte.

Mais, dautre part, son attention tait veille plus que jamais. Il se demandait sil ny avait pas
quelque rapport entre la chute de Negoro et le bris du premier compas. Qutait venu faire l le
matre coq ? Est-ce quil avait un intrt quelconque ce que la seconde boussole ft aussi mise hors
de service ? Quel aurait pu tre cet intrt ? Cela ne sexpliquait en aucune faon. Negoro ne devait-il
pas dsirer, comme tous le dsiraient, daccoster le plus tt possible la cte amricaine ?

112

Lorsque Dick Sand parla de cet incident Mrs. Weldon, celle-ci, bien quelle partaget sa mfiance
dans une certaine mesure, ne put trouver de motif plausible ce qui aurait t une criminelle
prmditation de la part du matre coq.

Cependant, par prudence, Negoro fut trs surveill. Du reste, il tint compte des ordres du novice, et il
ne se hasarda plus venir sur larrire du btiment, o son service ne lappelait jamais. Dailleurs,
Dingo y fut install en permanence, et le cuisinier neut garde de lapprocher.

Pendant toute la semaine, la tempte ne diminua pas. Le baromtre baissa encore. Du 14 au 26


mars, il fut impossible de profiter dune seule accalmie pour installer quelques voiles. Le Pilgrim
fuyait dans le nord-est avec une vitesse qui ne pouvait tre infrieure deux cents milles par vingtquatre heures, et la terre ne paraissait pas ! Et cependant, cette terre, ctait lAmrique, qui est
jete comme une immense barrire entre lAtlantique et le Pacifique, sur une longueur de plus de
cent vingt degrs !

Dick Sand se demanda sil ntait pas fou, sil avait encore le sentiment du vrai, si, depuis tant de
jours, son insu, il ne courait pas dans une direction fausse ! Non ! il ne pouvait sabuser ce point !
Le soleil, bien quil ne pt lapercevoir dans les brumes, se levait toujours devant lui pour se coucher
derrire lui ! Mais alors, cette terre, avait-elle donc disparu ? Cette Amrique, sur laquelle son navire
se briserait peut-tre, o tait-elle, si elle ntait pas l ? Que ce ft le continent sud ou le continent
nord, car tout tait possible dans ce chaos, le Pilgrim ne pouvait manquer lun ou lautre ! Que
stait-il pass depuis le dbut de cette effroyable tempte ? Que se passait-il encore, puisque cette
cte, quelle ft le salut ou la perte, napparaissait pas ? Dick Sand devait-il donc supposer quil tait
tromp par sa boussole, dont il ne pouvait plus contrler les indications, puisque le second compas
lui manquait pour faire ce contrle ? En vrit, il eut cette crainte que pouvait justifier labsence de
toute terre !

Aussi, lorsquil ntait plus la barre, Dick Sand ne cessait-il de dvorer la carte des yeux ! Mais il
avait beau linterroger, elle ne pouvait lui donner le mot dune nigme qui, dans la situation que
Negoro lui avait faite, tait incomprhensible pour lui, comme elle let t pour tout autre !

Ce jour-l, pourtant, 21 mars, vers huit heures du matin, il se produisit un incident de la plus haute
gravit.

Hercule, de vigie lavant, fit entendre ce cri :

Terre ! terre !

113

Dick Sand bondit vers le gaillard davant. Hercule, qui ne pouvait avoir des yeux de marin, ne se
trompait-il pas ?

La terre ! scria Dick Sand.

L , rpondit Hercule, en montrant un point presque imperceptible lhorizon dans le nord-est.

On sentendait peine parler au milieu des mugissements de la mer et du ciel.

Vous avez vu la terre ? dit le novice.

Oui , rpondit Hercule en affirmant de la tte.

Et sa main se tendit encore vers bbord devant.

Le novice regardait Il ne voyait rien.

ce moment, Mrs. Weldon, qui avait entendu le cri pouss par Hercule, monta sur le pont, malgr sa
promesse de ne point y venir.

Mistress ! scria Dick Sand.

Mrs. Weldon, ne pouvant se faire entendre, essaya, elle aussi, dapercevoir cette terre signale par le
noir, et semblait avoir concentr toute sa vie dans ses yeux.

Il faut croire que la main dHercule indiquait mal le point de lhorizon quil voulait montrer, car ni
Mrs. Weldon, ni le novice ne purent rien voir.

Mais, tout coup, Dick Sand tendit la main son tour.

114

Oui ! oui ! terre ! dit-il.

Une sorte de sommet venait dapparatre dans une claircie des brumes. Ses yeux de marin ne
pouvaient le tromper.

Enfin ! scria-t-il, enfin !

Il se tenait fivreusement au bastingage. Mrs. Weldon, soutenue par Hercule, ne cessait de regarder
cette terre presque inespre.

La cte, forme par ce haut sommet, se relevait alors dix milles sous le vent par bbord. Lclaircie
stant compltement faite dans une dchirure des nuages, on la revit plus distinctement. Ctait
sans doute quelque promontoire du continent amricain. Le Pilgrim, sans voiles, ntait pas en tat
de pointer sur lui, mais il ne pouvait manquer dy atterrir.

Ce ne devait plus tre quune question de quelques heures. Or, il tait huit heures du matin. Donc,
bien certainement, avant midi, le Pilgrim serait prs de la terre.

Sur un signe de Dick Sand, Hercule reconduisit larrire Mrs. Weldon, car elle naurait pu rsister
la violence du tangage.

Le novice resta un instant encore lavant, puis, il revint la barre, prs du vieux Tom.

Il voyait donc enfin cette cte, si tardivement reconnue, si ardemment dsire ! mais ctait
maintenant avec un sentiment dpouvante !

En effet, dans les conditions o se trouvait le Pilgrim, cest--dire fuyant devant la tempte, la terre
sous le vent, ctait lchouage avec toutes ses terribles ventualits.

Deux heures se passrent. Le promontoire se montrait alors par le travers du navire.

ce moment, on vit Negoro monter sur le pont. Cette fois, il regarda la cte avec une extrme
attention, remua la tte en homme qui saurait quoi sen tenir, et redescendit, aprs avoir prononc
un nom que personne ne put entendre.

115

Dick Sand, lui, cherchait apercevoir le littoral qui devait sarrondir en arrire du promontoire.

Deux heures scoulrent. Le promontoire se dressait par bbord derrire, mais la cte ne se
dessinait pas encore.

Cependant, le ciel sclaircissait lhorizon, et une haute cte, telle que devait prcisment tre la
terre amricaine, borde par lnorme chane des Andes, et t visible de plus de vingt milles.

Dick Sand prit sa longue-vue et la promena lentement sur tout lhorizon de lest.

Rien ! Il ne voyait plus rien !

deux heures aprs-midi, toute trace de terre stait efface en arrire du Pilgrim. En avant, la
lunette ne pouvait saisir un profil quelconque dune cte haute ou basse.

Un cri chappa alors Dick Sand, et, quittant aussitt le pont, il descendit prcipitamment dans la
cabine o se tenait Mrs. Weldon avec le petit Jack, Nan et cousin Bndict.

Une le ! ce ntait quune le ! dit-il.

Une le, Dick ! mais laquelle ? demanda Mrs. Weldon.

La carte nous le dira ! rpondit le novice.

Et, courant au poste, il en rapporta la carte du bord.

L, mistress Weldon, l ! dit-il. Cette terre dont nous avons eu connaissance, ce ne peut tre que ce
point perdu au milieu du Pacifique ! ce ne peut tre que lle de Pques ! Il ny en a pas dautres dans
ces parages !

Et nous lavons dj laisse en arrire ? demanda Mrs. Weldon.

116

Oui, bien au vent nous !

Mrs. Weldon regardait attentivement lle de Pques, qui ne formait quun point imperceptible sur la
carte.

Et quelle distance est-elle de la cte amricaine ?

trente-cinq degrs.

Ce qui fait ?

Environ deux mille milles.

Mais le Pilgrim na donc pas march, puisque nous sommes encore si loigns du continent ?

Mistress Weldon, rpondit Dick Sand, qui passa un instant sa main sur son front comme pour
concentrer ses ides, je ne sais je ne puis expliquer ce retard incroyable ! Non ! je ne puis
moins que les indications de la boussole naient t fausses ! Mais cette le ne peut tre que lle de
Pques, puisque nous avons d fuir vent arrire dans le nord-est, et il faut remercier le Ciel, qui ma
permis de relever notre position. Oui ! cest lle de Pques ! Oui ! elle est encore deux mille milles
de la cte ! Je sais enfin o nous a pousss la tempte, et, si elle sapaise, nous pourrons accoster
avec quelques chances de salut le continent amricain ! Maintenant, du moins, notre navire nest
plus perdu sur limmensit du Pacifique !

Cette confiance, que tmoignait le jeune novice, fut partage de tous ceux qui lentendaient parler.
Mrs. Weldon, elle-mme, se laissa gagner. Il semblait vraiment que ces pauvres gens fussent au bout
de leurs peines, et que le Pilgrim, se trouvant au vent de son port, net plus qu attendre la pleine
mer pour y entrer !

Lle de Pques, de son vritable nom Va-Hou, dcouverte par David en 1686, visite par Cook et
Laprouse, est situe par 27 de latitude sud et 112 de longitude est. Si le brick-golette avait t
ainsi entran de plus de quinze degrs au nord, cela tait videmment d cette tempte du sudouest devant laquelle il avait t oblig de fuir.

117

Donc, le Pilgrim tait encore deux mille milles de la cte. Toutefois, sous limpulsion de ce vent qui
soufflait en foudre, il devait en moins de dix jours avoir atteint un point quelconque du littoral du
Sud-Amrique.

Mais ne pouvait-on esprer, ainsi que lavait dit le novice, que le temps deviendrait plus maniable, et
quil serait possible dtablir quelque voile, lorsquon aurait connaissance de la terre ?

Ctait encore lespoir de Dick Sand. Il se disait que cet ouragan, qui durait depuis tant de jours,
finirait peut-tre par se tuer . Et maintenant que, grce au relvement de lle de Pques, il
connaissait exactement sa position, il tait fond croire que, redevenu matre de son btiment, il
saurait le conduire en lieu sr.

Oui ! davoir eu connaissance de ce point isol au milieu de la mer, comme par une faveur
providentielle, cela avait rendu confiance Dick Sand. Sil allait toujours au caprice dun ouragan,
quil ne pouvait matriser, du moins, il nallait plus tout fait en aveugle.

Le Pilgrim, dailleurs, solidement construit et gr, avait peu souffert pendant ces rudes attaques de
la tempte. Ses avaries se rduisaient uniquement la perte du hunier et du petit foc, perte quil
serait ais de rparer. Pas une goutte deau navait pntr par les coutures bien tanches de la
coque et du pont. Les pompes taient parfaitement franches. Sous ce rapport, il ny avait rien
craindre.

Restait donc cet interminable ouragan dont rien ne semblait devoir modrer la fureur. Si, dans une
certaine mesure, Dick Sand pouvait mettre son navire en tat de lutter contre la tourmente, il ne
pouvait ordonner ce vent de mollir, ces lames de sapaiser, ce ciel de se rassrner. bord, sil
tait matre aprs Dieu , hors du bord, Dieu seul commandait aux vents et aux flots.

118

XIII
Terre ! Terre !
Cependant, cette confiance, dont semplissait instinctivement le cur de Dick Sand, allait tre en
partie justifie.

Le lendemain, 27 mars, la colonne de mercure sleva dans le tube baromtrique. Loscillation ne fut
ni brusque ni considrable : quelques lignes seulement, mais la progression parut devoir tre
continue. La tempte allait videmment entrer dans sa priode dcroissante, et, si la mer resta
excessivement dure, on put constater que le vent diminuait, en remontant lgrement vers louest.

Dick Sand ne pouvait encore songer mettre de la toile dehors. La moindre voile et t emporte.
Toutefois, il esprait que vingt-quatre heures ne scouleraient pas sans quil et la possibilit de
grer un tourmentin.

Pendant la nuit, en effet, le vent mollit assez notablement, si on le comparait ce quil avait t
jusqualors, et le navire fut moins secou par ces violents coups de roulis qui avaient menac de le
disloquer.

Les passagers commencrent reparatre sur le pont. Ils ne couraient plus le risque dtre emports
par quelque paquet de mer.

Ce fut Mrs. Weldon qui, la premire, quitta le carr o Dick Sand, par prudence, lavait oblige se
renfermer pendant toute la dure de cette longue tempte. Elle vint causer avec le novice, quune
volont vraiment surhumaine avait rendu capable de rsister tant de fatigues. Amaigri, ple sous le
hle de son teint, il et d tre affaibli par la privation de ce sommeil, si ncessaire son ge ! Non !
sa vaillante nature rsistait tout. Peut-tre payerait-il cher un jour cette priode dpreuves ! Mais
ce ntait pas le moment de se laisser abattre. Dick Sand stait dit tout cela, et Mrs. Weldon le
trouva aussi nergique quil lavait jamais t.

Et puis, il avait confiance, ce brave Sand, et si la confiance ne se commande pas, du moins, elle
commande.

119

Dick, mon cher enfant, mon capitaine ! dit Mrs. Weldon en tendant la main au jeune novice.

Ah ! mistress Weldon, scria Dick Sand en souriant, vous lui dsobissez votre capitaine ! Vous
revenez sur le pont, vous quittez votre cabine malgr ses prires !

Oui, je te dsobis, rpondit Mrs. Weldon ; mais jai comme un pressentiment que la tempte se
calme ou va se calmer !

Elle se calme, en effet, mistress Weldon, rpondit le novice. Vous ne vous trompez pas ! Le
baromtre na pas baiss depuis hier. Le vent a molli, et jai lieu de croire que nos plus dures
preuves sont passes.

Le Ciel tentende, Dick ! Ah ! tu as bien souffert, mon pauvre enfant ! Tu as fait l

Mon strict devoir, mistress Weldon.

Mais vas-tu pouvoir enfin prendre quelque repos ?

Du repos ! rpondit le novice. Je nai pas besoin de repos, mistress Weldon ! Je me porte bien, Dieu
merci, et il faut que jaille jusquau bout ! Vous mavez nomm capitaine, et je resterai capitaine
jusquau moment o tous les passagers du Pilgrim seront en sret.

Dick, reprit Mrs. Weldon, mon mari et moi, nous noublierons jamais ce que tu viens de faire.

Dieu a tout fait, rpondit Dick Sand, tout !

Mon enfant, je te rpte que, par ton nergie morale et physique, tu tes montr un homme, un
homme digne de commander, et avant peu, aussitt que tes tudes seront acheves, mon mari ne
me dmentira pas, tu commanderas pour la maison James W. Weldon !

Moi moi ! scria Dick Sand, dont les yeux se voilrent de larmes.

120

Dick ! rpondit Mrs. Weldon, tu tais dj notre enfant dadoption, et maintenant, tu es notre fils,
le sauveur de ta mre et de ton petit frre Jack ! Mon cher Dick, je tembrasse pour mon mari et pour
moi !

La courageuse femme aurait voulu ne pas sattendrir en pressant le jeune novice dans ses bras, mais
son cur dbordait. Quant aux sentiments quprouvait Dick Sand, quelle plume les pourrait
rendre ! Il se demandait sil ne pouvait pas faire plus que de donner sa vie pour ses bienfaiteurs, et il
acceptait davance toutes les preuves qui lui seraient imposes dans lavenir.

Aprs cet entretien, Dick Sand se sentit plus fort. Que le vent devnt maniable, quil lui ft permis
dtablir quelque voile, et il ne doutait pas de pouvoir diriger son navire vers un port o tous ceux
quil portait trouveraient enfin le salut.

Le 29, le vent ayant un peu diminu, Dick Sand songea rtablir la misaine et le hunier, par
consquent, accrotre la vitesse du Pilgrim en assurant sa direction.

Allons, Tom ! allons, mes amis ! scria-t-il, lorsquil remonta sur le pont la pointe du jour. Venez !
Jai besoin de vos bras !

Nous sommes prts, capitaine Sand, rpondit le vieux Tom.

Prts tout, ajouta Hercule. Il ny avait rien faire pendant cette tempte, et je commenais me
rouiller !

Il fallait souffler avec ta grande bouche, dit le petit Jack. Je parie que tu aurais t aussi fort que le
vent !

Cest une ide, Jack ! rpondit Dick Sand en riant. Quand il y aura calme, nous ferons souffler
Hercule dans les voiles !

vos ordres, monsieur Dick ! rpondit le brave noir, en enflant ses joues comme un gigantesque
Bore.

121

Maintenant, mes amis, reprit le novice, nous allons commencer par enverguer une voile de
rechange, puisque notre hunier a t emport dans la tourmente. Ce sera peut-tre difficile, mais il
faut que cela se fasse !

a se fera ! rpondit Acton.

Puis-je vous aider ? demanda le petit Jack, toujours dispos la manuvre.

Oui, mon Jack, rpondit le novice. Tu vas te mettre la roue avec notre ami Bat, et tu laideras
gouverner.

Si le petit Jack fut fier dtre aide-timonier du Pilgrim, il est superflu de le dire.

Maintenant, louvrage, reprit Dick Sand, et, autant que possible, ne nous exposons pas.

Les noirs, guids par le novice, se mirent aussitt la besogne. Enverguer un hunier, cela prsentait
quelques difficults pour Tom et ses compagnons. Il sagissait de hisser dabord la voile roule sur
elle-mme, puis de la fixer la vergue.

Cependant, Dick Sand commanda si bien et fut si bien obi, quaprs une heure de travail, la voile
tait envergue, la vergue hisse et le hunier convenablement tabli avec deux ris.

Quant la misaine et au second foc, qui avaient pu tre serrs avant la tempte, ces voiles furent
installes sans trop de peine, malgr la force du vent.

Enfin, ce jour-l, dix heures du matin, le Pilgrim faisait route sous sa misaine, son hunier et son foc.

Dick Sand navait pas jug prudent de faire plus de toile. La voilure quil portait devait lui assurer,
tant que le vent ne mollirait pas, une vitesse de deux cents milles au moins par vingt-quatre heures,
et il ne lui en fallait pas davantage pour atteindre la cte amricaine avant dix jours.

Le novice fut vraiment satisfait, quand, revenu la barre, il reprit son poste, aprs avoir remerci
matre Jack, laide-timonier du Pilgrim. Il ntait plus la merci des lames. Il faisait bonne route. Sa
joie sera comprise de tous ceux qui sont familiariss quelque peu avec les choses de la mer.

122

Le lendemain, les nuages couraient encore avec la mme vitesse, mais ils laissaient entre eux de
grandes troues, par lesquelles les rayons du soleil se projetaient jusqu la surface des eaux. Le
Pilgrim en tait parfois inond. Bonne chose que cette vivifiante lumire ! Quelquefois, elle
steignait derrire une large masse de vapeurs qui filait dans lest, puis elle reparaissait pour
disparatre encore, mais le temps redevenait beau.

Les panneaux avaient t ouverts afin de ventiler lintrieur du navire. Un air salubre pntrait dans
la cale, dans le carr de larrire, dans le poste de lquipage. On mit scher les voiles humides, qui
furent tendues sur les dromes. Le pont fut aussi nettoy. Dick Sand ne voulait pas que son navire
arrivt au port sans avoir fait un bout de toilette. Sans surmener lquipage, quelques heures,
employes chaque jour cette besogne, devaient la conduire bonne fin.

Bien que le novice ne pt plus jeter le loch, il avait assez lhabitude destimer le sillage dun navire
pour se rendre peu prs compte de sa vitesse. Il ne doutait donc pas davoir connaissance de la
terre avant sept jours, et, cette opinion, il la fit partager Mrs. Weldon, aprs lui avoir montr sur la
carte la position probable du navire.

Eh bien ! quel point de la cte arriverons-nous, mon cher Dick ? lui demanda-t-elle.

Ici, mistress Weldon, rpondit le novice, en indiquant ce long cordon littoral qui stend du Prou
au Chili. Je ne saurais tre plus prcis. Voici lle de Pques, que nous avons laisse dans louest, et,
par la direction du vent, qui a t constante, jen conclus que nous relverons la terre dans lest. Les
ports de relche sont assez nombreux sur cette cte, mais de dire celui que nous aurons en vue au
moment datterrir, cest ce qui ne mest pas possible en ce moment.

Eh bien, Dick, quel quil soit, ce port sera le bienvenu !

Si, mistress Weldon, et vous y trouverez certainement les moyens de retourner promptement San
Francisco. La Compagnie de navigation du Pacifique a un service trs bien organis sur ce littoral. Ses
steamers touchent aux principaux points de la cte, et rien ne vous sera plus facile que de prendre
passage pour la Californie.

Tu ne comptes donc pas ramener le Pilgrim San Francisco ? demanda Mrs. Weldon.

Si, aprs vous avoir dbarque, mistress Weldon. Si nous pouvons nous procurer un officier et un
quipage, nous irons dcharger notre cargaison Valparaiso, ainsi que devait le faire le capitaine

123

Hull. Puis, nous retournerons notre port dattache. Mais cela vous retarderait trop, et, quoique bien
attrist de me sparer de vous

Bien, Dick, rpondit Mrs. Weldon. Nous verrons plus tard ce quil conviendra de faire. Dis-moi, tu
semblais craindre les dangers que prsente la terre ?

Ils sont craindre, en effet, rpondit le novice, mais jespre toujours rencontrer quelque btiment
sur ces parages, et je suis mme trs surpris de nen pas voir. Nen passt-il quun seul, nous
entrerions en communication avec lui, il nous donnerait notre situation exacte, et cela faciliterait
beaucoup notre arrive en vue de terre.

Ny a-t-il donc pas de pilotes qui fassent le service de cette cte ? demanda Mrs. Weldon.

Il doit sen trouver, rpondit Dick Sand, mais beaucoup plus prs de terre. Il faut donc que nous
continuions lapprocher.

Et si nous ne rencontrons pas de pilote ? demanda Mrs. Weldon, qui insista pour savoir comment
le jeune novice parerait toutes les ventualits.

Dans ce cas, mistress Weldon, ou le temps sera rest clair, le vent maniable, et je tcherai de
remonter la cte dassez prs pour y trouver un refuge, ou le vent frachira, et alors

Alors ? Que feras-tu, Dick ?

Alors, dans les conditions o se trouve le Pilgrim, rpondit Dick Sand, une fois affal sous la terre, il
sera bien difficile de len relever !

Que feras-tu ? rpta Mrs. Weldon.

Je serai forc de mettre mon navire la cte, rpondit le novice, dont le front sobscurcit un
instant. Ah ! cest une dure extrmit, et Dieu veuille que nous nen soyons pas rduits l ! Mais, je
vous le rpte, mistress Weldon, lapparence du ciel est rassurante, et il nest pas possible quun
btiment ou un bateau-pilote ne nous rencontrent pas ! Donc, bon espoir ! Nous avons le cap sur la
terre, et nous la verrons avant peu !

124

Oui, mettre son navire la cte, cest l une dernire extrmit, laquelle le plus nergique marin ne
se rsout pas sans pouvante ! Aussi, Dick Sand ne voulait pas la prvoir, tant quil avait pour lui
quelques chances dy chapper.

Pendant quelques jours, il y eut dans ltat de latmosphre des alternatives qui rendirent, de
nouveau, le novice trs inquiet. Le vent se maintenait toujours ltat de grande brise, et certaines
oscillations de la colonne baromtrique indiquaient quil tendait frachir. Dick Sand se demandait
donc, non sans apprhension, sil ne serait pas encore forc de fuir sec de toile. Il avait si grand
intrt, cependant, conserver au moins son hunier, quil rsolut de le garder, tant quil ne risquerait
pas dtre emport. Mais, pour assurer la solidit des mts, il fit raidir les haubans et galhaubans.
Avant tout, il ne fallait pas compromettre la situation, qui serait devenue des plus graves, si le Pilgrim
et t dsempar de sa mture.

Une ou deux fois aussi, le baromtre remontant, on put craindre que le vent ne changet cap pour
cap, cest--dire quil ne passt dans lest. Il aurait alors fallu prendre le plus prs !

Nouvelle anxit pour Dick Sand. Quet-il fait avec un vent contraire ? Courir des bordes ? Mais, sil
tait oblig den venir l, que de retards nouveaux et quels risques dtre rejet au large !

Ces craintes ne se ralisrent pas, heureusement. Le vent, aprs avoir vari pendant quelques jours,
halant tantt le nord, tantt le sud, se fixa dfinitivement louest. Mais ctait toujours une forte
brise de grand frais, qui fatiguait la mture.

On tait au 5 avril. Ainsi donc, plus de deux mois staient couls dj depuis que le Pilgrim avait
quitt la Nouvelle-Zlande. Pendant vingt jours, un vent contraire et de longs calmes avaient retard
sa marche. Ensuite, il stait trouv dans les conditions favorables pour gagner rapidement la terre.
Sa vitesse mme avait d tre trs considrable pendant la tempte. Dick Sand nestimait pas sa
moyenne moins de deux cents milles par jour ! Comment donc navait-il pas dj connaissance de
la cte ? Fuyait-elle devant le Pilgrim ? Ctait absolument inexplicable.

Et, cependant, aucune terre ntait signale, bien quun des noirs se tnt constamment dans les
barres.

Souvent Dick Sand y montait lui-mme. L, sa lunette aux yeux, il cherchait dcouvrir quelque
apparence de montagnes. La chane des Andes est fort leve. Ctait donc dans la zone des nuages
quil fallait chercher quelque pic qui et merg des vapeurs de lhorizon.

125

Plusieurs fois, Tom et ses compagnons furent tromps par de faux indices de terres. Ce ntaient que
des vapeurs de forme bizarre, qui se dressaient en arrire-plan. Il arriva mme que ces braves gens
senttrent quelquefois dans leur affirmation ; mais, aprs un certain temps, ils taient forcs de
reconnatre quils avaient t dupes dune illusion doptique. La prtendue terre se dplaait,
changeait de forme et finissait par seffacer compltement.

Le 6 avril, il ny eut plus de doute possible.

Il tait huit heures du matin. Dick Sand venait de monter dans les barres. ce moment, les brumes se
condensrent sous les premiers rayons du soleil et lhorizon fut assez nettement dgag.

De la bouche de Dick Sand schappa enfin le cri tant attendu :

Terre ! terre devant nous !

ce cri, tout le monde accourut sur le pont, le petit Jack, curieux comme on lest cet ge, Mrs.
Weldon, dont les preuves allaient cesser avec latterrissement, Tom et ses compagnons, qui allaient
enfin remettre pied sur le continent amricain, cousin Bndict lui-mme, qui esprait bien recueillir
toute une riche collection dinsectes nouveaux pour lui.

Seul, Negoro ne parut pas.

Chacun vit alors ce que Dick Sand avait vu, les uns trs distinctement, les autres avec les yeux de la
foi. Mais, de la part du novice, si habitu observer les horizons de mer, il ny avait pas derreur
possible, et, une heure aprs, il fallait convenir quil ne stait pas tromp.

une distance de quatre milles environ dans lest, se profilait une cte assez basse, ou, du moins, qui
paraissait telle. Elle devait tre domine en arrire par la haute chane des Andes, mais la dernire
zone de nuages ne permettait pas den apercevoir les sommets.

Le Pilgrim courait directement et rapidement sur ce littoral, qui slargissait vue dil.

Deux heures aprs, il nen tait plus qu trois milles.

126

Cette partie de la cte se terminait dans le nord-est par un cap assez lev, qui couvrait une sorte de
rade foraine. Au contraire, dans le sud-est, elle sallongeait comme une fine langue de terre.

Quelques arbres couronnaient une succession de falaises peu leves, qui se dtachaient alors sur le
ciel. Mais il tait vident, tant donn le caractre gographique du pays, que la haute chane de
montagnes des Andes formait leur arrire-plan.

Du reste, nulle habitation en vue, nul port, nulle embouchure de rivire, qui pt servir de refuge un
btiment.

En ce moment, le Pilgrim courait droit sur la terre. Avec la voilure rduite dont il disposait, les vents
battant en cte, Dick Sand naurait pu len relever.

En avant se dessinait une longue bande de rcifs sur lesquels la mer, toute blanche, cumait. On
voyait les lames dferler jusqu mi-falaise. Il devait y avoir l un ressac monstrueux.

Dick Sand, aprs tre rest sur le gaillard davant observer la cte, revint larrire, et, sans dire un
mot, il prit la barre.

Le vent frachissait toujours. Le brick-golette ne fut bientt plus qu un mille du rivage.

Dick Sand aperut alors une sorte de petite anse dans laquelle il rsolut de donner ; mais, avant de
latteindre, il fallait traverser une ligne de rcifs, entre lesquels il et t difficile de suivre une passe.
Le ressac indiquait que leau manquait partout.

ce moment, Dingo, qui allait et venait sur le pont, slana vers lavant, et, regardant la terre, fit
entendre des aboiements lamentables. On et dit que le chien reconnaissait ce littoral, et que son
instinct lui rappelait quelque douloureux souvenir.

Negoro lentendit sans doute, car un irrsistible sentiment le poussa hors de sa cabine, et, quoi quil
et craindre du chien, il vint presque aussitt saccouder sur le bastingage.

127

Fort heureusement pour lui, Dingo, dont les tristes aboiements sadressaient toujours cette terre,
ne laperut pas.

Negoro regardait ce furieux ressac, et cela ne parut pas leffrayer. Mrs. Weldon, qui lobservait, crut
voir que sa face rougit lgrement et quun instant ses traits se contractrent.

Negoro connaissait-il donc ce point du continent o les vents poussaient le Pilgrim ?

En ce moment, Dick Sand quitta la barre quil remit au vieux Tom. Une dernire fois, il vint regarder
lanse qui souvrait peu peu. Puis :

Mistress Weldon, dit-il dune voix ferme, je nai plus lespoir de trouver un refuge ! Avant une demiheure, malgr tous mes efforts, le Pilgrim sera sur les rcifs ! Il faut nous mettre la cte ! Je ne
ramnerai pas le navire au port ! Je suis forc de le perdre pour vous sauver ! Mais, entre votre salut
et le sien, je nai pas hsiter !

Tu as fait tout ce qui dpendait de toi, Dick ? demanda Mrs. Weldon.

Tout , rpondit le jeune novice.

Et, aussitt, il fit ses prparatifs pour lchouage.

Tout dabord, Mrs. Weldon, Jack, cousin Bndict, Nan durent revtir des ceintures de sauvetage.
Dick Sand, Tom et les noirs, habiles nageurs, se mirent galement en mesure de gagner la cte, pour
le cas o ils seraient prcipits la mer.

Hercule devait particulirement veiller sur Mrs. Weldon. Le novice se chargeait du petit Jack. Cousin
Bndict, trs tranquille dailleurs, reparut sur le pont avec sa bote dentomologiste en bandoulire.
Le novice le recommanda Bat et Austin. Quant Negoro, son calme singulier disait assez quil
navait besoin de laide de personne.

Dick Sand, par une suprme prcaution, fit aussi monter sur le gaillard davant une dizaine de barils
de la cargaison qui contenaient de lhuile de baleine.

128

Cette huile, verse propos, au moment o le Pilgrim serait dans le ressac, devait calmer un instant
la mer, en lubrifiant pour ainsi dire les molcules deau, et cette manuvre faciliterait peut-tre le
passage du navire entre les rcifs.

Dick Sand ne voulait rien ngliger de ce qui pouvait peut-tre assurer le salut commun.

Toutes ces prcautions prises, le novice revint prendre place la roue du gouvernail.

Le Pilgrim ntait plus qu deux encablures de la cte, cest--dire presque toucher les rcifs. Son
flanc de tribord baignait dj dans lcume blanche du ressac. chaque instant, le novice pouvait
croire que la quille du btiment allait heurter quelque fond de roche.

Tout coup, Dick Sand reconnut, un changement dans la couleur de leau, quune passe
sallongeait entre les rcifs. Il fallait sans hsiter sy engager hardiment, afin de faire cte le plus prs
possible du rivage.

Le novice nhsita pas. Un coup de barre lana le navire dans ltroit et sinueux chenal.

En cet endroit, la mer tait plus furieuse encore, et les lames rebondissaient jusque sur le pont.

Les noirs taient posts lavant, prs des barils, attendant les ordres du novice.

Filez lhuile ! Filez ! cria Dick Sand.

Sous cette huile quon lui versait flots, la mer se calma, comme par enchantement, quitte
redevenir plus effroyable un instant aprs.

Le Pilgrim glissa rapidement sur ces eaux lubrifies et pointa droit vers le rivage.

Soudain, un choc eut lieu. Le navire, soulev par une lame formidable, venait de schouer, et sa
mture tait tombe sans blesser personne.

129

La coque du Pilgrim, entrouverte au choc, fut envahie par leau avec une extrme violence. Mais le
rivage ntait pas une demi-encablure, et une chane de petites roches noirtres permettait de
latteindre assez facilement.

Aussi, dix minutes aprs, tous ceux que portait le Pilgrim avaient-ils dbarqu au pied de la falaise.

130

XIV
Ce quil convient de faire
Ainsi donc, aprs une traverse longtemps contrarie par les calmes, puis favorise par les vents de
nord-ouest et de sud-ouest, traverse qui navait pas dur moins de soixante-quatorze jours, le
Pilgrim venait de se mettre la cte !

Cependant, Mrs. Weldon et ses compagnons remercirent la Providence, ds quils furent en sret.
En effet, ctait sur un continent, et non sur une des funestes les de la Polynsie, que les avait jets
la tempte. Leur rapatriement, en quelque point de lAmrique du Sud quils eussent atterri, ne
devait pas, semblait-il, prsenter de difficults srieuses.

Quant au Pilgrim, il tait perdu. Ce ntait plus quune carcasse sans valeur, dont le ressac allait en
quelques heures disperser les dbris. Il et t impossible den rien sauver. Mais si Dick Sand navait
pas cette joie de ramener son armateur un btiment intact, du moins, grce lui, ceux qui le
montaient taient-ils sains et saufs sur quelque cte hospitalire, et, parmi eux, la femme et lenfant
de James W. Weldon.

Quant la question de savoir en quelle partie du littoral amricain le brick-golette avait chou, on
aurait pu discuter longuement. tait-ce, ainsi que devait le supposer Dick Sand, sur le rivage du
Prou ? Peut-tre, car il savait, par le relvement mme de lle de Pques, que le Pilgrim avait t
rejet dans le nord-est, sous laction des vents, et aussi, sans doute, sous linfluence des courants de
la zone quatoriale. Du quarante-troisime degr de latitude, il avait trs bien pu driver jusquau
quinzime.

Il tait donc important dtre fix le plus tt possible sur le point prcis de la cte o le brick-golette
venait de se perdre. tant donn que cette cte tait celle du Prou, les ports, les bourgades, les
villages ny manquaient point, et, consquemment, il serait ais de gagner quelque endroit habit.
Quant cette partie du littoral, elle paraissait dserte.

Ctait une troite grve, seme de roches noires, que fermait une falaise de mdiocre hauteur, trs
irrgulirement dcoupe par de larges entonnoirs, dus la rupture de la roche. et l, quelques
pentes douces donnaient accs jusqu sa crte.

131

Dans le nord, un quart de mille du lieu dchouage, se creusait lembouchure dune petite rivire,
qui navait pu tre aperue du large. Sur ses rives se penchaient de nombreux rhizophores , sortes
de mangliers essentiellement distincts de leurs congnres de lInde.

La crte de la falaise, ceci fut bientt reconnu, tait domine par une paisse fort, dont les
masses verdoyantes ondulaient sous le regard et stendaient jusquaux montagnes de larrire-plan.
L, si cousin Bndict et t botaniste, combien darbres, nouveaux pour lui, neussent pas manqu
de provoquer son admiration !

Ctaient de ces hauts baobabs, auxquels on a dailleurs faussement attribu une longvit
extraordinaire, dont lcorce ressemblait la synite gyptienne, des lataniers, des pins blancs, des
tamariniers, des poivriers dune espce particulire, et cent autres vgtaux quun Amricain nest
pas habitu voir dans la rgion nord du nouveau continent.

Mais, circonstance assez curieuse, parmi ces essences forestires, on net pas rencontr un seul
chantillon de cette nombreuse famille des palmiers, qui compte plus de mille espces, rpandues
profusion sur presque toute la surface du globe.

Au-dessus de la plage voltigeaient un grand nombre doiseaux trs criards, qui appartenaient pour la
plupart diffrentes varits dhirondelles, noires de plumage, avec un reflet bleu dacier, mais dun
blond chtain la partie suprieure de la tte. et l se levaient aussi quelques perdrix, au cou
entirement pel et de couleur grise.

Mrs. Weldon et Dick Sand observrent que ces diffrents volatiles ne paraissaient pas tre trop
sauvages. Ils se laissaient approcher sans rien craindre. Navaient-ils donc pas encore appris
redouter la prsence de lhomme, et cette cte tait-elle si abandonne que la dtonation dune
arme feu ne sy ft jamais fait entendre ?

la lisire des cueils se promenaient quelques plicans de lespce du plican minor , occups
remplir de petits poissons le sac quils portent entre les branches de leur mandibule infrieure.

Quelques mouettes, venues du large, commenaient tournoyer autour du Pilgrim.

Mais ces oiseaux taient les seuls tres vivants qui parussent frquenter cette partie du littoral,
sans compter, sans doute, nombre dinsectes intressants que cousin Bndict saurait bien
dcouvrir. Mais, quoi quen et le petit Jack, on ne pouvait leur demander le nom du pays, et, pour
lapprendre, il fallait ncessairement sadresser quelque indigne.

132

Il ny en avait pas, ou, du moins, on nen voyait pas un seul. Dhabitation, hutte ou cabane, pas
davantage, ni dans le nord, au-del de la petite rivire, ni dans le sud, ni enfin la partie suprieure
de cette falaise, au milieu des arbres de lpaisse fort. Pas une fume ne montait dans lair. Aucun
indice, marque ou empreinte nindiquait que cette portion du continent ft visite par des tres
humains.

Dick Sand ne laissait pas dtre assez surpris.

O sommes-nous ? o pouvons-nous tre ? se demandait-il. Quoi ! personne qui parler !

Personne, en vrit, et, coup sr, si quelque indigne se ft approch, Dingo let senti et annonc
par un aboiement. Le chien allait et venait sur la grve, le nez au sol, la queue basse, grondant
sourdement, certainement trs singulier dallure, mais ne dcelant lapproche ni dun homme, ni
dun animal quelconque.

Dick, regarde donc Dingo ! dit Mrs. Weldon.

Oui ! cela est trange ! rpondit le novice. Il semble quil cherche retrouver une piste !

Bien trange, en effet ! murmura Mrs. Weldon.

Puis, reprenant :

Que fait Negoro ? demanda-t-elle.

Il fait ce que fait Dingo, rpondit Dick Sand. Il va, il vient ! Aprs tout, il est libre ici. Je nai plus le
droit de lui donner des ordres. Son service a fini aprs lchouage du Pilgrim !

En effet, Negoro arpentait la grve, se retournait, regardait le rivage et la falaise, comme un homme
qui et cherch rassembler des souvenirs et les fixer. Connaissait-il donc cette contre ? Il aurait
probablement refus de rpondre cette question, si elle lui et t faite. Le mieux tait encore de
ne pas soccuper de ce personnage, si peu sociable. Dick Sand le vit bientt se diriger du ct de la
petite rivire, et, quand Negoro eut disparu au tournant de la falaise, il cessa de songer lui.

133

Dingo avait bien aboy, lorsque le cuisinier tait arriv sur la berge, mais il stait tu presque aussitt.

Il fallait, maintenant, aviser au plus press. Or, le plus press, ctait de trouver un refuge, un abri
quelconque, o lon pt sinstaller provisoirement et prendre quelque nourriture. Puis, on tiendrait
conseil, et lon dciderait de ce quil conviendrait de faire.

De la nourriture, il ny avait pas se proccuper. Sans parler des ressources que devait offrir le pays,
la cambuse du navire stait vide au profit des survivants du naufrage. Le ressac avait jet et l,
au milieu des cueils que dcouvrait alors le jusant, une grande quantit dobjets. Tom et ses
compagnons avaient dj recueilli quelques barils de biscuit, des botes de conserves alimentaires,
des caisses de viande sche. Leau ne les ayant point encore avaris, lalimentation de la petite
troupe tait assure pour plus de temps quil ne lui en faudrait, sans doute, atteindre une bourgade
ou un village. Sous ce rapport, il ny avait rien craindre. Ces diverses paves, dj mises en lieu sr,
ne pouvaient plus tre reprises par la mer montante.

Leau douce ne faisait pas dfaut non plus. Tout dabord, Dick Sand avait eu soin denvoyer Hercule
en chercher quelques pintes la petite rivire. Mais ce fut un tonneau que le vigoureux ngre
rapporta sur son paule, aprs lavoir rempli dune eau frache et pure, que le reflux de la mare
laissait parfaitement potable.

Quant au feu, sil tait ncessaire den allumer, le bois mort ne manquait pas aux environs, et les
racines des vieux mangliers devaient fournir tout le combustible dont on aurait besoin. Le vieux Tom,
fumeur acharn, tait pourvu dune certaine quantit damadou, bien conserv dans une bote
hermtiquement close, et, quand on le voudrait, il battrait le briquet, ne ft-ce quavec les silex de la
grve.

Restait donc dcouvrir le trou dans lequel se blottirait la petite troupe, pour le cas o il lui
conviendrait de prendre une nuit de repos avant de se mettre en marche.

Et, ma foi, ce fut le petit Jack qui trouva la chambre coucher en question. En trottinant au pied de la
falaise, derrire un retour de la roche, il dcouvrit une de ces grottes, bien polies, bien vides, que
la mer creuse elle-mme, lorsque ses flots, grossis par la tempte, battent la cte.

Le jeune enfant tait ravi. Il appela sa mre en poussant des cris de joie et lui montra
triomphalement sa dcouverte.

134

Bien, mon Jack ! rpondit Mrs. Weldon. Si nous tions des Robinson destins vivre longtemps sur
ce rivage, nous noublierions pas de donner ton nom ta grotte !

La grotte navait que dix douze pieds de profondeur et autant de largeur, mais, aux yeux du petit
Jack, ctait une norme caverne. En tout cas, elle devait suffire contenir les naufrags, et, ce que
Mrs. Weldon et Nan constatrent avec satisfaction, elle tait bien sche. La lune se trouvait alors
dans son premier quartier, et on ne devait pas craindre que ces mares de morte eau atteignissent le
pied de la falaise, et la grotte, par consquent. Donc, il nen fallait pas plus pour se reposer quelques
heures.

Dix minutes aprs, tout le monde tait tendu sur un tapis de varech. Negoro lui-mme avait cru
devoir rejoindre la petite troupe et prendre sa part du repas qui allait tre fait en commun. Sans
doute, il navait pas jug propos de saventurer seul sous lpaisse fort travers laquelle
senfonait la sinueuse rivire.

Il tait une heure aprs midi. La viande conserve, le biscuit, leau douce, additionne de quelques
gouttes de rhum, dont Bat avait sauv un quartaut, firent les frais de ce repas.

Mais, si Negoro y prit part, il ne se mla aucunement la conversation, dans laquelle furent discutes
les mesures quexigeait la situation des naufrags. Toutefois, sans trop en avoir lair, il couta et fit
son profit, sans doute, de ce quil entendit.

Pendant ce temps, Dingo, qui navait point t oubli, veillait hors de la grotte. On pouvait tre
tranquille. Nul tre vivant ne se ft montr sur la grve sans que le fidle animal et donn lveil.

Mrs. Weldon, tenant son petit Jack demi couch et presque endormi sur elle, prit la parole.

Dick, mon ami, dit-elle, au nom de tous, je te remercie du dvouement que tu nous as montr
jusquici, mais nous ne te tenons pas quitte encore. Tu seras notre guide terre, comme tu tais
notre capitaine bord. Toute notre confiance tappartient. Parle donc ! Que faut-il faire ?

Mrs. Weldon, la vieille Nan, Tom et ses compagnons, tous avaient les yeux fixs sur le jeune novice.
Negoro lui-mme le regardait avec une insistance singulire. videmment, ce quallait rpondre Dick
Sand lintressait tout particulirement.

Dick Sand rflchit pendant quelques instants. Puis :

135

Mistress Weldon, dit-il, limportant est de savoir, dabord, o nous sommes. Je crois que notre
navire ne peut avoir atterri que sur cette portion du littoral amricain qui forme la cte pruvienne.
Les vents et les courants ont d le porter jusqu cette latitude. Mais sommes-nous ici dans quelque
province mridionale du Prou, cest--dire sur la partie la moins habite qui confine aux pampas ?
Peut-tre. Je le croirais volontiers mme, voir cette plage si dserte et qui ne doit tre que peu
frquente. Dans ce cas, il se pourrait que nous fussions assez loigns de la plus prochaine
bourgade, ce qui serait fcheux.

Eh bien, que faire ? rpta Mrs. Weldon.

Mon avis, reprit Dick Sand, serait de ne pas quitter cet abri avant dtre fixs sur notre situation.
Demain, aprs une nuit de repos, deux de nous pourraient aller la dcouverte. Ils tcheraient, sans
trop sloigner, de rencontrer quelques indignes, de se renseigner prs deux, et ils reviendraient
la grotte. Il nest pas possible que, dans un rayon de dix ou douze milles, on ne trouve personne.

Nous sparer ! dit Mrs. Weldon.

Cela me parat ncessaire, rpondit le novice. Si aucun renseignement ne peut tre recueilli, si, par
impossible, la contre est absolument dserte, eh bien ! nous aviserons nous tirer autrement
daffaire.

Et qui de nous irait la dcouverte ? demanda Mrs. Weldon, aprs un instant de rflexion.

Cest dcider, rpondit Dick Sand. Toutefois, je pense que vous, mistress Weldon, Jack, monsieur
Bndict et Nan, vous ne devez pas quitter cette grotte. Bat, Hercule, Acton et Austin resteraient
prs de vous, tandis que Tom et moi, nous irions en avant. Negoro, sans doute, prfrera rester
ici ? ajouta Dick Sand, en regardant le matre coq.

Probablement, rpondit Negoro, qui ntait pas homme sengager davantage.

Nous emmnerions Dingo, reprit le novice. Il nous serait utile pendant notre exploration.

Dingo, entendant prononcer son nom, reparut lentre de la grotte et sembla approuver par un
petit aboiement les projets de Dick Sand.

136

Depuis que le novice avait fait cette proposition, Mrs. Weldon demeurait pensive. Sa rpugnance
lide dune sparation, mme courte, tait trs srieuse. Ne pouvait-il se faire que le naufrage du
Pilgrim ft bientt connu des tribus indiennes qui frquentaient le littoral, soit au nord, soit au sud,
et, au cas o quelques pilleurs dpaves se prsenteraient, ne valait-il pas mieux tre tous runis
pour les repousser ?

Cette objection, faite la proposition du novice, mritait vraiment dtre discute.

Elle tomba, cependant, devant les arguments de Dick Sand, qui fit observer que les Indiens ne
devaient pas tre confondus avec des sauvages de lAfrique ou de la Polynsie, et quune agression
de leur part ntait probablement point redouter. Mais sengager dans ce pays sans mme savoir
quelle province du Sud-Amrique il appartenait, ni quelle distance se trouvait la plus prochaine
bourgade de cette province, ctait sexposer bien des fatigues. La sparation pouvait avoir des
inconvnients, sans doute, mais moins que cette marche daveugles au milieu dune fort qui
paraissait se prolonger jusqu la base des montagnes.

Dailleurs, rpta Dick Sand, en insistant, je ne puis admettre que cette sparation soit de longue
dure, et jaffirme mme quelle ne le sera pas. Aprs deux jours, au plus, si Tom et moi nous navons
rencontr ni une habitation, ni un habitant, nous reviendrons la grotte. Mais cela est trop
invraisemblable, et nous naurons pas fait vingt milles dans lintrieur du pays, que nous serons
videmment fixs sur sa situation gographique. Je puis mtre tromp dans mon estime, aprs tout,
puisque les moyens de la fixer astronomiquement mont manqu, et il ne serait pas impossible que
nous fussions ou plus haut ou plus bas en latitude !

Oui tu as certainement raison, mon enfant ! rpondit Mrs. Weldon, trs anxieuse.

Et vous, monsieur Bndict, demanda Dick Sand, que pensez-vous de ce projet ?

Moi ? rpondit cousin Bndict.

Oui, quel est votre avis ?

Je nai point davis, rpondit cousin Bndict. Je trouve bien tout ce que lon propose, et je ferai
tout ce que lon voudra. Veut-on rester ici un jour ou deux ? cela me va, et jemploierai mon temps
tudier ce rivage au point de vue purement entomologique.

137

Fais donc ta volont, dit Mrs. Weldon Dick Sand. Nous resterons ici, et tu partiras avec le vieux
Tom.

Cest convenu, dit cousin Bndict le plus tranquillement du monde. Moi, je vais rendre visite aux
insectes de la contre.

Ne vous loignez pas, monsieur Bndict, dit le novice. Nous vous le recommandons bien !

Sois sans inquitude, mon garon.

Et surtout, ne nous rapportez pas trop de moustiques ! ajouta le vieux Tom.

Quelques instants aprs, lentomologiste, sa prcieuse bote de fer-blanc en bandoulire, quittait la


grotte.

Presque en mme temps, Negoro labandonnait aussi. Il paraissait tout simple cet homme de ne
jamais soccuper que de lui-mme. Mais, tandis que cousin Bndict gravissait les pentes de la falaise
pour aller explorer la lisire de la fort, lui, retournant vers la rivire, sloignait pas lents et
disparaissait une seconde fois en remontant la berge.

Jack dormait toujours. Mrs. Weldon, le laissant sur les genoux de Nan, descendit alors vers la grve.
Dick Sand et ses compagnons la suivirent. Il sagissait de voir si ltat de la mer permettrait daller
alors jusqu la coque du Pilgrim, o se trouvaient encore bien des objets qui pouvaient tre utiles
la petite troupe.

Les rcifs sur lesquels avait chou le brick-golette taient maintenant sec. Au milieu des dbris
de toutes sortes se dressait la carcasse du btiment, que la mer haute avait en partie recouverte.
Ceci ne laissa pas dtonner Dick Sand, car il savait que les mares ne sont que trs mdiocres sur le
littoral amricain du Pacifique. Mais, aprs tout, ce phnomne pouvait sexpliquer par la fureur du
vent qui battait en cte.

En revoyant leur btiment, Mrs. Weldon et ses compagnons prouvrent une impression pnible.
Ctait l quils avaient vcu de longs jours, l quils avaient souffert ! Laspect de ce pauvre navire,

138

demi bris, nayant plus ni mt ni voiles, couch sur le flanc comme un tre priv de vie, leur serra
douloureusement le cur.

Mais il fallait visiter cette coque, avant que la mer vnt achever de la dmolir.

Dick Sand et les noirs purent aisment sintroduire lintrieur, aprs stre hisss sur le pont, au
moyen des manuvres qui pendaient sur le flanc du Pilgrim. Tandis que Tom, Hercule, Bat et Austin
soccupaient de retirer de la cambuse tout ce qui pouvait tre utile, tant en comestibles quen
liquides, le novice pntra dans le carr. Grce Dieu, leau navait point fait irruption jusqu cette
partie du btiment, dont larrire tait rest merg aprs lchouage.

L, Dick Sand trouva quatre fusils en bon tat, excellents remingtons de la fabrique de Purdey and
Co., ainsi quune centaine de cartouches, soigneusement serres dans leurs cartouchires. Ctait
de quoi armer sa petite troupe et la mettre en tat de rsister, si, contre toute prvision, des Indiens
lattaquaient en route.

Le novice ne ngligea pas non plus de prendre une lanterne de poche ; mais les cartes du bord,
dposes dans le poste de lavant et avaries par leau, taient hors dusage.

Il y avait aussi, dans larsenal du Pilgrim, quelques-uns de ces solides coutelas qui servent dpecer
la baleine. Dick Sand en choisit six, destins complter larmement de ses compagnons, et il
noublia pas demporter un inoffensif fusil denfant qui appartenait au petit Jack.

Quant aux autres objets que renfermait encore le navire, ou ils avaient t disperss, ou ils ne
pouvaient plus servir. Dailleurs, il tait inutile de se charger outre mesure, pour les quelques jours
que durerait le voyage. En vivres, en armes, en munitions, on tait plus que pourvu. Cependant, Dick
Sand, sur lavis de Mrs. Weldon, ne ngligea pas de prendre tout largent qui se trouvait bord,
environ cinq cents dollars.

Ctait peu, en vrit ! Mrs. Weldon avait emport une somme suprieure celle-ci, et elle ne se
retrouvait pas.

Qui donc, si ce nest Negoro, avait pu prendre les devants dans cette visite au navire et faire main
basse sur la rserve du capitaine Hull et de Mrs. Weldon ? Nul que lui, coup sr, ne pouvait tre
souponn. Toutefois Dick Sand hsita un instant. Ce quil savait et ce quil entrevoyait de lui, cest
quon devait tout craindre de cette nature concentre, qui le mal dautrui pouvait arracher un
sourire ! Oui, Negoro tait un tre mchant, mais fallait-il en conclure quil ft un malfaiteur ? Il en

139

cotait au caractre de Dick Sand daller jusque-l. Et cependant, les soupons pouvaient-ils sarrter
sur un autre ? Non ! ces braves ngres navaient pas quitt un instant la grotte, tandis que Negoro
avait err sur la grve. Lui seul devait tre coupable. Dick Sand rsolut donc dinterroger Negoro et
au besoin de le faire fouiller, ds quil reviendrait. Il voulait dcidment savoir quoi sen tenir.

Le soleil alors sabaissait sur lhorizon. cette date, il navait pas encore dpass lquateur pour
aller porter chaleur et lumire dans lhmisphre boral, mais il sen approchait. Il tomba donc
presque perpendiculairement cette ligne circulaire o se confondaient la mer et le ciel. Le
crpuscule dura peu, lobscurit se fit promptement, ce qui confirma le novice dans la pense quil
avait atterri sur un point du littoral situ entre le tropique du Capricorne et lquateur.

Mrs. Weldon, Dick Sand et les noirs revinrent alors la grotte, o ils devaient prendre quelques
heures de repos.

La nuit sera dure encore, fit observer Tom en montrant lhorizon charg dpais nuages.

Oui, rpondit Dick Sand, il ventera grande brise. Mais quimporte, prsent ! Notre pauvre navire
est perdu, et la tempte ne peut plus nous atteindre !

Que la volont de Dieu soit faite ! dit Mrs. Weldon.

Il fut convenu que pendant cette nuit, qui serait trs obscure, chacun des noirs veillerait tour tour
lentre de la grotte. On pouvait, en outre, compter sur Dingo pour faire bonne garde.

On saperut alors que cousin Bndict ntait pas de retour.

Hercule lappela de toute la force de ses vigoureux poumons, et, presque aussitt, on vit
lentomologiste redescendre les pentes de la falaise, au risque de se rompre le cou.

Cousin Bndict tait littralement furieux. Il navait pas trouv un seul insecte nouveau dans la
fort, non, pas un seul qui ft digne de figurer dans sa collection ! Des scorpions, des scolopendres et
autres myriapodes, tant quon voulait, et mme plus ! Et lon sait que cousin Bndict ne frayait pas
avec les myriapodes.

140

Ce ntait pas la peine, ajouta-t-il, davoir fait cinq ou six mille milles, davoir brav la tempte, de
stre jet la cte, pour ny pas rencontrer un seul de ces hexapodes amricains, qui sont lhonneur
dun muse entomologique ! Non ! Cela nen valait pas la peine !

Comme conclusion, cousin Bndict demandait sen aller. Il ne voulait pas rester une heure de plus
sur ce rivage dtest.

Mrs. Weldon calma son grand enfant. On lui fit esprer quil serait plus heureux le lendemain, et tous
allaient se blottir dans la grotte pour y dormir jusquau lever du soleil, lorsque Tom fit observer que
Negoro ntait pas encore de retour, bien que la nuit ft faite.

O peut-il tre ? demanda Mrs. Weldon.

Quimporte ! dit Bat.

Il importe, au contraire, rpondit Mrs. Weldon. Jaimerais mieux encore savoir cet homme prs de
nous !

Sans doute, mistress Weldon, rpondit Dick Sand, mais, sil nous a fauss compagnie
volontairement, je ne vois pas comment nous pourrions lobliger nous rejoindre ! Qui sait sil na
pas ses raisons de nous viter tout jamais !

Et, prenant part Mrs. Weldon, Dick Sand lui fit part de ses soupons. Il ne fut pas tonn de voir
quelle les avait eus comme lui. Seulement, ils diffraient sur un point.

Si Negoro reparat, dit Mrs. Weldon, cest quil aura mis le produit de son vol en lieu sr. mon
avis, ce que nous aurons de mieux faire, ne pouvant le convaincre, ce sera de lui cacher nos
soupons et de lui laisser croire que nous sommes ses dupes.

Mrs. Weldon avait raison. Dick Sand se rendit son avis.

Cependant, Negoro fut appel plusieurs reprises Il ne rpondit point. Ou il tait trop loin dj
pour entendre, ou il ne voulait plus revenir.

141

Les noirs ne regrettaient pas dtre dbarrasss de sa personne, mais, ainsi que venait de le dire Mrs.
Weldon, peut-tre tait-il plus craindre encore de loin que de prs ! Et puis, comment expliquer
que Negoro voult saventurer seul dans cette contre inconnue ? Stait-il donc gar, et cherchaitil inutilement, dans cette obscure nuit, le chemin de la grotte ?

Mrs. Weldon et Dick Sand ne savaient que penser. Quoi quil en soit, on ne pouvait, pour attendre
Negoro, se priver dun repos si ncessaire tous.

En ce moment, le chien, qui courait sur la grve, aboya avec force.

Qua donc Dingo ? demanda Mrs. Weldon.

Il faut absolument le savoir, rpondit le novice. Peut-tre est-ce Negoro qui revient !

Aussitt, Hercule, Bat, Austin et Dick Sand se dirigrent vers lembouchure de la rivire.

Mais, arrivs la berge, ils ne virent et nentendirent rien. Dingo, maintenant, se taisait.

Dick Sand et les noirs revinrent la grotte.

La couche fut organise le mieux possible. Chacun des noirs se disposa veiller tour de rle au
dehors.

Mais Mrs. Weldon, inquite, ne put dormir. Il lui semblait que cette terre, si ardemment dsire, ne
lui donnait pas ce quelle en avait pu esprer, la scurit pour les siens et le repos pour elle.

142

XV
Harris
Le lendemain, 7 avril, Austin, qui tait de garde au lever du jour, vit Dingo courir, en aboyant, vers la
petite rivire. Presque aussitt, Mrs. Weldon, Dick Sand et les noirs sortirent de la grotte.

Dcidment, il y avait quelque chose.

Dingo a senti un tre vivant, homme ou bte, dit le novice.

En tout cas, ce nest pas Negoro, fit observer Tom, car Dingo aboierait avec fureur.

Si ce nest pas Negoro, o peut-il tre ? demanda Mrs. Weldon, en jetant Dick Sand un regard qui
ne fut compris que de lui, et, si ce nest pas lui, qui est-ce donc ?

Nous allons le savoir, mistress Weldon , rpondit le novice.

Puis, sadressant Bat, Austin et Hercule :

Armez-vous, mes amis, et venez !

Chacun des noirs prit un fusil et un coutelas, ainsi quavait fait Dick Sand. Une cartouche fut glisse
dans la culasse des remingtons, et, ainsi arms, tous quatre se dirigrent vers la berge de la rivire.

Mrs. Weldon, Tom, Acton, restrent lentre de la grotte, o le petit Jack et Nan se trouvaient
encore.

143

Le soleil se levait alors. Ses rayons, intercepts par les hautes montagnes de lest, narrivaient pas
directement la falaise ; mais, jusqu lhorizon occidental, la mer tincelait sous les premiers feux
du jour.

Dick Sand et ses compagnons suivaient mi-grve le rivage dont la courbe se raccordait
lembouchure de la rivire.

L, Dingo, immobile et comme en arrt, aboyait toujours. Il tait vident quil voyait ou sentait
quelque indigne.

Et, en effet, ce ntait plus Negoro, son ennemi du bord, cette fois, que le chien en voulait.

Un homme tournait, en ce moment, le dernier pan de la falaise. Il savanait prudemment sur la


berge, et, par ses gestes familiers, il cherchait calmer Dingo. Il ne se souciait pas, on le comprenait,
daffronter la colre du vigoureux animal.

Ce nest pas Negoro ! dit Hercule.

Nous ne pouvons perdre au change ! rpondit Bat.

Non, dit le novice. Cest probablement quelque indigne, qui nous pargnera lennui dune
sparation. Nous allons donc enfin savoir exactement o nous sommes !

Et tous quatre, remettant leurs fusils sur lpaule, se dirigrent rapidement vers linconnu.

Celui-ci, en les voyant sapprocher, donna, tout dabord, les marques de la plus vive surprise. Trs
certainement, il ne sattendait pas rencontrer des trangers sur cette partie de la cte.
videmment aussi, il navait pas encore aperu les dbris du Pilgrim, sans quoi, la prsence de
naufrags se ft explique tout naturellement pour lui. Dailleurs, pendant la nuit, le ressac avait
achev de dmolir la carcasse du navire, et il nen restait plus que des paves qui flottaient au large.

Au premier moment, linconnu, voyant marcher vers lui ces quatre hommes arms, fit un
mouvement pour revenir sur ses pas. Il portait un fusil en bandoulire, qui passa rapidement dans sa
main et de sa main son paule. On conoit quil ne ft pas rassur.

144

Dick Sand fit un geste de salut, que linconnu comprit sans doute, car, aprs quelque hsitation, il
continua davancer.

Dick Sand put alors lexaminer avec attention.

Ctait un homme vigoureux, g de quarante ans au plus, lil vif, les cheveux et la barbe
grisonnants, le teint hl comme celui dun nomade qui a toujours vcu au grand air dans la fort ou
dans la plaine. Une sorte de blouse en peau tanne lui servait de justaucorps, un large chapeau
couvrait sa tte, des bottes de cuir lui montaient jusquau-dessous du genou, et des perons large
molette rsonnaient leurs hauts talons.

Ce que Dick Sand reconnut dabord, et ce qui tait en effet, cest quil avait devant lui, non lun de
ces Indiens, coureurs habituels des pampas, mais un de ces aventuriers, de sang tranger, souvent
peu recommandables, qui se rencontrent frquemment dans ces contres lointaines. Il semblait
mme, son attitude assez raide, la couleur rougetre de quelques poils de sa barbe, que cet
inconnu devait tre dorigine anglo-saxonne. En tout cas, ce ntait ni un Indien ni un Espagnol.

Et cela parut certain, quand, Dick Sand, qui lui dit en anglais : Soyez le bienvenu ! il rpondit
dans la mme langue, et sans que sa prononciation ft entache daucun accent.

Soyez le bienvenu vous-mme, mon jeune ami , dit linconnu, en savanant vers le novice, dont il
serra la main.

Quant aux noirs, il se contenta de leur faire un geste, sans leur adresser la parole.

Vous tes Anglais ? demanda-t-il au novice.

Amricains, rpondit Dick Sand.

Du Sud ?

Du Nord.

145

Cette rponse parut faire plaisir linconnu, qui secoua plus vigoureusement la main du novice, et
cette fois bien lamricaine.

Et puis-je savoir, mon jeune ami, demanda-t-il, comment vous vous trouvez sur cette cte ?

Mais, en ce moment, sans attendre que le novice et rpondu sa demande, linconnu retira son
chapeau et salua.

Mrs. Weldon stait avance jusqu la berge, et elle se trouvait alors en face de lui.

Ce fut elle qui rpondit sa question.

Monsieur, dit-elle, nous sommes des naufrags, dont le navire sest bris hier sur ces rcifs !

Un sentiment de piti se peignit sur la figure de linconnu, dont les regards cherchrent le btiment
qui stait mis la cte.

Il ne reste plus rien de notre navire ! ajouta le novice. Le ressac a achev de le dmolir pendant la
nuit.

Et notre premire question, reprit Mrs. Weldon, sera pour vous demander o nous sommes ?

Mais vous tes sur le littoral de lAmrique du Sud, rpondit linconnu, qui parut surpris de la
demande. Est-ce que vous pouviez avoir quelque doute cet gard ?

Oui, monsieur, car la tempte avait pu nous faire dvier de notre route, que je nai pu relever avec
prcision, rpondit Dick Sand. Mais je vous demanderai o nous sommes, plus exactement ? Sur la
cte du Prou, je pense ?

Non, mon jeune ami, non ! Un peu plus au sud ! Vous vous tes chou sur la cte bolivienne.

Ah ! fit Dick Sand.

146

Et vous tes mme sur cette partie mridionale de la Bolivie qui confine au Chili.

Alors quelle est cette pointe ? demanda Dick Sand, en montrant le promontoire du nord.

Je ne saurais vous en dire le nom, rpondit linconnu, car si je connais passablement le pays
lintrieur pour lavoir souvent parcouru, cest la premire fois que je visite ce rivage.

Dick Sand rflchissait ce quil venait dapprendre. Cela ne ltonnait qu demi, car son estime
avait pu et mme d le tromper en ce qui concernait les courants ; mais lerreur ntait pas
considrable. En effet, il se croyait peu prs entre le vingt-septime et le trentime parallle,
daprs le relvement quil avait fait de lle de Pques, et ctait sur le vingt-cinquime parallle quil
stait chou. Il ny avait aucune impossibilit ce que le Pilgrim et dvi de cet cart relativement
faible sur une aussi longue traverse.

Dailleurs, rien nautorisait douter des assertions de linconnu, et, puisque cette cte tait celle de
la basse Bolivie, il ny avait rien dtonnant ce quelle ft si dserte.

Monsieur, dit alors Dick Sand, daprs votre rponse, je dois conclure que nous sommes une
assez grande distance de Lima.

Oh ! Lima est au loin par l ! dans le nord !

Mrs. Weldon, mise tout dabord en mfiance par la disparition de Negoro, observait le nouveau venu
avec une extrme attention, mais elle ne surprit rien, ni dans son attitude, ni dans sa manire de
sexprimer, qui pt faire suspecter sa bonne foi.

Monsieur, dit-elle, ma question nest pas indiscrte sans doute Vous ne semblez pas tre
dorigine pruvienne ?

Je suis Amricain comme vous ltes, mistress ? dit linconnu, qui attendit un instant que
lAmricaine lui ft connatre son nom.

Mistress Weldon, rpondit celle-ci.

147

Moi, je me nomme Harris, et je suis n dans la Caroline du Sud. Mais voil vingt ans que jai quitt
mon pays pour les pampas de la Bolivie, et cela me fait plaisir de revoir des compatriotes.

Vous habitez cette partie de la province, monsieur Harris ? demanda Mrs. Weldon.

Non, mistress Weldon, rpondit Harris, je demeure dans le sud, sur la frontire chilienne, mais, en
ce moment, je me rends Atacama, dans le nord-est.

Sommes-nous donc sur la lisire du dsert de ce nom ? demanda Dick Sand.

Prcisment, mon jeune ami, et ce dsert stend bien au-del des montagnes qui ferment
lhorizon.

Le dsert dAtacama ? rpta Dick Sand.

Oui, rpondit Harris. Ce dsert est comme un pays part dans cette vaste Amrique du Sud, dont il
diffre sous bien des rapports. Cest la fois la portion la plus curieuse et la moins connue de ce
continent.

Et vous y voyagez seul ? demanda Mrs. Weldon.

Oh ! ce nest pas la premire fois que je fais ce voyage ! rpondit lAmricain. Il y a, deux cents
milles dici, une ferme importante, lhacienda de San Felice, qui appartient lun de mes frres, et
cest chez lui que je me rends pour mon commerce. Si vous voulez my suivre, vous serez bien reus,
et les moyens de transport ne vous manqueront point pour gagner la ville dAtacama. Mon frre sera
heureux de vous les fournir.

Ces offres, faites spontanment, ne pouvaient que prvenir en faveur de lAmricain, qui reprit
aussitt en sadressant Mrs. Weldon :

Ces noirs sont vos esclaves ?

148

Et il montrait de la main Tom et ses compagnons.

Nous navons plus desclaves aux tats-Unis, rpondit vivement Mrs. Weldon. Le Nord a depuis
longtemps aboli lesclavage, et le Sud a d suivre lexemple du Nord !

Ah ! cest juste, rpondit Harris. Javais oubli que la guerre de 1862 avait tranch cette grave
question. Jen demande pardon ces braves gens, ajouta Harris, avec la petite pointe dironie que
devait mettre dans son langage un Amricain du Sud parlant des noirs. Mais, en voyant ces
gentlemen votre service, jai cru

Ils ne sont point et nont jamais t mon service, monsieur, rpondit gravement Mrs. Weldon.

Nous serions honors de vous servir, mistress Weldon, dit alors le vieux Tom. Mais, que monsieur
Harris le sache, nous nappartenons personne. Jai t esclave, moi, il est vrai, et vendu comme tel
en Afrique, lorsque je navais que six ans ; mais mon fils Bat que voici est n dun pre affranchi, et,
quant nos compagnons, ils sont ns de parents libres.

Je ne puis que vous en fliciter ! rpondit Harris dun ton que Mrs. Weldon ne trouva pas assez
srieux. Sur cette terre de la Bolivie, dailleurs, nous navons pas desclaves. Donc, vous navez rien
craindre, et vous pouvez aller aussi librement ici que dans les tats de la Nouvelle-Angleterre.

En ce moment, le petit Jack, suivi de Nan, sortit de la grotte en se frottant les yeux.

Puis, ayant aperu sa mre, il courut elle. Mrs. Weldon lembrassa tendrement.

Le charmant petit garon ! dit lAmricain, en sapprochant de Jack.

Cest mon fils, rpondit Mrs. Weldon.

Oh ! mistress Weldon, vous avez d tre doublement prouve, puisque votre enfant a t expos
tant dpreuves !

Dieu len a tir sain et sauf, ainsi que nous, monsieur Harris, rpondit Mrs. Weldon.

149

Voulez-vous me permettre de lembrasser sur ses bonnes joues ? demanda Harris.

Volontiers , rpondit Mrs. Weldon.

Mais la figure de monsieur Harris , parat-il, ne plut pas au petit Jack, car il se serra plus
troitement contre sa mre.

Tiens ! fit Harris, vous ne voulez pas que je vous embrasse ! Je vous fais donc peur, mon petit
bonhomme ?

Excusez-le, monsieur, sempressa de dire Mrs. Weldon. Cest timidit de sa part.

Bon ! Nous ferons plus ample connaissance ! rpondit Harris. Une fois lhacienda, il samusera
monter un gentil poney qui lui dira du bien de moi !

Mais loffre du gentil poney ne parvint pas amadouer Jack, plus que navait fait la proposition
dembrasser M. Harris.

Mrs. Weldon, assez contrarie, se hta de dtourner la conversation. Il ne fallait pas risquer de
blesser un homme qui avait si obligeamment offert ses services.

Dick Sand, pendant ce temps, rflchissait la proposition, qui leur survenait si propos, de gagner
lhacienda de San Felice. Ctait, ainsi que lavait dit Harris, un parcours de plus de deux cents milles,
tantt en forts, tantt en plaines, voyage trs fatigant, coup sr, puisque les moyens de
transport faisaient absolument dfaut.

Le jeune novice prsenta donc quelques observations cet gard et attendit la rponse quallait faire
lAmricain.

Le voyage est un peu long, en effet, rpondit Harris, mais jai l, quelques centaines de pas en
arrire de la berge, un cheval que je compte mettre la disposition de mistress Weldon et de son fils.
Pour nous, rien de difficile, ni mme de trs fatigant ce que nous fassions la route pied. Dailleurs,
quand jai parl de deux cents milles, cest en suivant, ainsi que je lai dj fait, le cours de cette

150

rivire. Mais si nous prenions travers la fort, notre parcours serait abrg de quatre-vingts milles
au moins. Or, raison de dix milles par jour, il me semble que nous arriverions lhacienda sans trop
de misres.

Mrs. Weldon remercia lAmricain.

Vous ne pouvez mieux me remercier quen acceptant, rpondit Harris. Bien que je naie jamais
travers cette fort, je ne serai pas, je le crois, embarrass dy faire route, ayant assez lhabitude de
la pampa. Mais il y a une question plus grave, celle des vivres. Je nai que ce quil me faut strictement
pour gagner lhacienda de San Felice

Monsieur Harris, rpondit Mrs. Weldon, nous avons heureusement des vivres en quantit plus que
suffisante, et nous serons heureux de les partager avec vous.

Eh bien, mistress Weldon, il me semble que tout sarrange pour le mieux, et que nous navons plus
qu partir.

Harris se dirigeait vers la berge, avec lintention daller reprendre son cheval lendroit o il lavait
laiss, lorsque Dick Sand larrta encore en lui faisant une question.

Cela ne lui allait pas beaucoup, au jeune novice, dabandonner le littoral pour senfoncer lintrieur
du pays sous cette interminable fort. Le marin reparaissait en lui, et, remonter ou descendre la
cte, il et t plus son affaire.

Monsieur Harris, dit-il, au lieu de voyager pendant cent vingt milles dans le dsert dAtacama,
pourquoi ne pas suivre le littoral ? Distance pour distance, ne vaudrait-il pas mieux chercher
atteindre la ville la plus proche, soit au nord, soit au sud ?

Mais, mon jeune ami, rpondit Harris, en fronant lgrement le sourcil, il me semble quil ne se
trouve pas de ville moins de trois ou quatre cents milles sur cette cte, que je ne connais que trs
imparfaitement.

Au nord, oui, rpondit Dick Sand, mais au sud ?

151

Au sud, rpliqua lAmricain, il faudrait redescendre jusquau Chili. Or, le parcours est presque aussi
long, et, votre place, je naimerais pas ctoyer les pampas de la Rpublique argentine. Quant
moi, mon grand regret, je ne saurais vous y accompagner.

Les navires qui vont du Chili au Prou ne passent donc pas en vue de cette cte ? demanda alors
Mrs. Weldon.

Non, rpondit Harris. Ils se tiennent beaucoup plus au large, et vous navez pas d en rencontrer.

En effet, rpondit Mrs. Weldon. Eh bien, Dick, as-tu encore quelque question adresser
monsieur Harris ?

Une seule, mistress Weldon, rpondit le novice, qui prouvait quelque peine se rendre. Je
demanderai monsieur Harris dans quel port il pense que nous pourrons trouver un navire pour
retourner San Francisco ?

Ma foi, mon jeune ami, je ne saurais trop vous le dire, rpondit lAmricain. Tout ce que je sais,
cest que nous vous fournirons lhacienda de San Felice les moyens de gagner la ville dAtacama, et
de l

Monsieur Harris, dit alors Mrs. Weldon, ne croyez pas que Dick Sand hsite accepter vos offres !

Non, mistress Weldon, non, certes, je nhsite pas, rpondit le jeune novice, mais je ne puis
mempcher de regretter de ne pas nous tre mis la cte quelques degrs plus au nord ou plus au
sud ! Nous aurions t proximit dun port, et cette circonstance, en facilitant notre rapatriement,
nous et vit de mettre contribution la bonne volont de monsieur Harris.

Ne craignez pas dabuser de moi, mistress Weldon, reprit Harris. Je vous rpte que jai trop
rarement loccasion de me retrouver en prsence de compatriotes. Cest pour moi un vritable plaisir
de vous obliger.

Nous acceptons votre offre, monsieur Harris, rpondit Mrs. Weldon, mais je ne voudrais pas,
cependant, vous priver de votre cheval. Je suis bonne marcheuse

152

Et moi trs bon marcheur, rpondit Harris en sinclinant. Habitu aux longues courses travers les
pampas, ce nest pas moi qui retarderai notre caravane. Non, mistress Weldon, vous et votre petit
Jack, vous vous servirez de ce cheval. Il est possible, dailleurs, que nous rencontrions en route
quelques-uns des serviteurs de lhacienda, et, comme ils seront monts, eh bien ! ils nous cderont
leurs montures.

Dick Sand vit bien quen faisant de nouvelles objections, il contrarierait Mrs. Weldon.

Monsieur Harris, dit-il, quand partirons-nous ?

Aujourdhui mme, mon jeune ami, rpondit Harris. La mauvaise saison commence avec le mois
davril, et il faut autant que possible que vous ayez auparavant atteint lhacienda de San Felice. En
somme, le chemin travers la fort est encore le plus court et peut-tre aussi le plus sr. Il est moins
expos que la cte aux incursions des Indiens nomades, qui sont dinfatigables pillards.

Tom, mes amis, rpondit Dick Sand en se retournant vers les noirs, il ne nous reste plus qu faire
les prparatifs du dpart. Choisissons donc, parmi les provisions du bord, celles qui peuvent le plus
aisment se transporter, et faisons des ballots, dont chacun prendra sa part.

Monsieur Dick, dit Hercule, si vous le voulez, je porterai bien la charge tout entire !

Non, mon brave Hercule ! rpondit le novice. Il vaut mieux que nous nous partagions le fardeau.

Vous tes un vigoureux compagnon, Hercule, dit alors Harris, qui regardait le ngre comme si celuici et t vendre. Sur les marchs dAfrique, vous auriez valu cher !

Je vaux ce que je vaux, rpondit Hercule en riant, et les acheteurs nont qu bien courir, sils
veulent mattraper !

Tout tait convenu, et, pour hter le dpart, chacun se mit la besogne. Il ny avait, dailleurs, se
proccuper du ravitaillement de la petite troupe que pour le voyage du littoral lhacienda, cest-dire pendant une dizaine de jours de marche.

Mais, avant de partir, monsieur Harris, dit Mrs. Weldon, avant daccepter votre hospitalit, je vous
prierai daccepter la ntre. Nous vous loffrons de bon cur !

153

Jaccepte, mistress Weldon, jaccepte avec empressement ! rpondit gaiement Harris.

Dans quelques minutes, notre djeuner sera prt.

Bien, mistress Weldon. Je vais profiter de ces dix minutes pour aller reprendre mon cheval et
lamener ici. Il aura djeun, lui !

Voulez-vous que je vous accompagne, monsieur ? demanda Dick Sand lAmricain.

Comme vous voudrez, mon jeune ami, rpondit Harris. Venez ! Je vous ferai connatre le bas cours
de cette rivire.

Tous deux partirent.

Pendant ce temps, Hercule fut envoy la recherche de lentomologiste. Cousin Bndict sinquitait
bien, ma foi, de ce qui se passait autour de lui ! Il errait alors sur le sommet de la falaise, en qute
dun insecte introuvable , quil ne trouvait pas dailleurs.

Hercule le ramena bon gr mal gr. Mrs. Weldon lui apprit que le dpart tait dcid, et que,
pendant une dizaine de jours, il faudrait voyager lintrieur de la contre.

Cousin Bndict rpondit quil tait prt partir, et quil ne demandait pas mieux de traverser mme
lAmrique tout entire, pourvu quon le laisst collectionner en route.

Mrs. Weldon soccupa alors, avec laide de Nan, de prparer un repas rconfortant. Bonne
prcaution avant de se mettre en chemin.

Pendant ce temps, Harris, accompagn de Dick Sand, avait tourn le coude de la falaise. Tous deux
suivirent la berge sur un espace de trois cents pas. L, un cheval, attach un arbre, fit entendre de
joyeux hennissements lapproche de son matre.

154

Ctait une bte vigoureuse, dune espce que Dick Sand ne put reconnatre. Encolure longue, reins
courts et croupe allonge, paules plates, chanfrein presque busqu, ce cheval offrait, cependant, les
signes distinctifs de ces races auxquelles on attribue une origine arabe.

Vous voyez, mon jeune ami, dit Harris, que cest un vigoureux animal, et vous pouvez compter quil
ne nous manquera pas en route.

Harris dtacha son cheval, le prit par la bride et redescendit la berge, en prcdant Dick Sand. Celui-ci
avait jet un regard rapide tant sur la rivire que vers la fort qui enserrait ses deux rives. Mais il ne
vit rien de nature linquiter.

Toutefois, lorsquil eut rejoint lAmricain, il lui posa brusquement la question suivante, laquelle
celui-ci ne pouvait gure sattendre :

Monsieur Harris, demanda-t-il, vous navez pas rencontr cette nuit un Portugais nomm Negoro ?

Negoro ? rpondit Harris du ton dun homme qui ne comprend pas ce quon veut dire. Quest-ce
que ce Negoro ?

Ctait le cuisinier du bord, rpondit Dick Sand, et il a disparu.

Noy peut-tre ? dit Harris.

Non, non ! rpondit Dick Sand. Hier soir, il tait encore avec nous ; mais pendant la nuit, il nous a
quitts et il a remont probablement la berge de cette rivire. Aussi, je vous demandais si vous, qui
tes venu de ce ct, vous ne laviez pas rencontr ?

Je nai rencontr personne, rpliqua lAmricain, et si votre cuisinier sest aventur seul dans la
fort, il risque fort de sgarer. Peut-tre le rattraperons-nous en route ?

Oui peut-tre ! rpondit Dick Sand.

155

Lorsque tous deux furent revenus la grotte, le djeuner tait prt. Il se composait, comme le
souper de la veille, de conserves alimentaires, de corn-beef et de biscuit. Harris y fit honneur, en
homme que la nature a dou dun grand apptit.

Allons, dit-il, je vois que nous ne mourrons pas de faim en route ! Je nen dirai pas autant de ce
pauvre diable de Portugais, dont notre jeune ami ma parl.

Ah ! fit Mrs. Weldon, Dick Sand vous a dit que nous navions pas revu Negoro ?

Oui, mistress Weldon, rpondit le novice. Je dsirais savoir si monsieur Harris ne lavait pas
rencontr.

Non, rpondit Harris. Laissons donc ce dserteur o il est, et occupons-nous du dpart ! Quand
vous voudrez, mistress Weldon !

Chacun prit le ballot qui lui tait destin. Mrs. Weldon, aide dHercule, se plaa sur le cheval, et
lingrat petit Jack, son fusil en bandoulire, lenfourcha sans mme penser remercier celui qui
mettait sa disposition cette excellente monture.

Jack, plac devant sa mre, lui dit alors quil saurait trs bien conduire le cheval du monsieur .

On lui donna donc tenir le bridon, et il ne douta pas quil ft le vritable chef de la caravane.

156

XVI
En route
Ce ne fut pas sans une certaine apprhension, rien ne paraissait devoir la justifier dailleurs, que
Dick Sand, trois cents pas aprs avoir remont la berge de la rivire, pntra sous lpaisse fort,
dont ses compagnons et lui allaient, pendant dix jours, suivre les difficiles sentiers.

Au contraire, Mrs. Weldon avait toute confiance, elle, femme et mre, que les prils auraient pu
doublement inquiter.

Deux motifs trs srieux avaient contribu la rassurer : dabord, parce que cette rgion des pampas
ntait trs redoutable ni par les indignes, ni par les animaux quelle renfermait ; ensuite, parce que,
sous la direction dHarris, dun guide aussi sr de lui que lAmricain paraissait ltre, on ne pouvait
craindre de sgarer.

Voici, autant quil tait possible, lordre de marche qui devait tre maintenu pendant le voyage :

Dick Sand et Harris, tous deux arms, lun de son long fusil, lautre dun remington, se tenaient en
tte de la petite troupe.

Venaient ensuite Bat et Austin, galement arms chacun dun fusil et dun coutelas.

Derrire eux suivaient Mrs. Weldon et le petit Jack, cheval ; puis, Nan et Tom.

larrire, Acton, arm du quatrime remington, et Hercule, une hache la ceinture, fermaient la
marche.

Dingo allait et venait, et, ainsi que le fit observer Dick Sand, toujours en chien inquiet qui chercherait
une piste. Ses allures avaient visiblement chang depuis que le naufrage du Pilgrim lavait jet sur ce
littoral. Il semblait agit, et presque incessamment il faisait entendre un grognement sourd, plutt
lamentable que furieux. Cela fut reconnu de tous, bien que personne ne pt se lexpliquer.

157

Quant au cousin Bndict, il avait t aussi impossible de lui assigner un ordre de marche qu Dingo.
moins dtre tenu en laisse, il ne laurait pas gard. Sa bote de fer-blanc passe en bandoulire,
son filet la main, sa grosse loupe suspendue son cou, tantt en arrire, tantt en avant, il dtalait
dans les hautes herbes, guettant les orthoptres ou tout autre insecte en ptre , au risque de se
faire mordre par quelque serpent venimeux.

Dans la premire heure, Mrs. Weldon, inquite, le rappela vingt fois. Rien ny fit.

Cousin Bndict, finit-elle par lui dire, je vous prie trs srieusement de ne pas vous loigner, et je
vous engage une dernire fois tenir compte de ma recommandation.

Cependant, cousine, rpondit lintraitable entomologiste, lorsque japercevrai un insecte

Quand vous apercevrez un insecte, reprit Mrs. Weldon, vous voudrez bien le laisser courir en paix,
ou vous me mettrez dans la ncessit de vous faire enlever votre bote !

Menlever ma bote ! scria cousin Bndict, comme sil se ft agi de lui arracher les entrailles.

Votre bote et votre filet, ajouta impitoyablement Mrs. Weldon.

Mon filet, cousine ! Et pourquoi pas mes lunettes ? Vous noseriez pas ! Non ! vous noseriez pas !

Mme vos lunettes, que joubliais ! Je vous remercie, cousin Bndict, de mavoir rappel que
javais ce moyen de vous rendre aveugle, et, par l, de vous forcer tre sage !

Cette triple menace eut pour effet de le faire tenir tranquille, ce cousin insoumis, pendant une heure
environ. Puis, il recommena sloigner, et, comme il en et fait autant, mme sans filet, sans bote
et sans lunettes, il fallut bien le laisser agir sa guise. Mais Hercule se chargea de le surveiller
spcialement, ce qui tait tout naturellement entr dans ses fonctions, et il fut convenu quil
agirait avec lui comme cousin Bndict avec un insecte, cest--dire quil lattraperait, au besoin, et le
rapporterait aussi dlicatement que lautre et fait du plus rare des lpidoptres.

Cela rgl, on ne soccupa plus de cousin Bndict.

158

La petite troupe, on la vu, tait bien arme et se gardait svrement. Mais, ainsi que le rpta
Harris, il ny avait dautre rencontre redouter que celle des Indiens nomades, et encore nen
verrait-on pas probablement.

En tout cas, les dispositions prises suffiraient les tenir en respect.

Les sentiers qui circulaient travers lpaisse fort ne mritaient pas ce nom. Ctaient plutt des
passes danimaux que des passes dhommes. Elles ne permettaient davancer que difficilement.
Aussi, en ne fixant qu cinq ou six milles la moyenne du parcours que ferait la petite troupe en
douze heures de marche, Harris avait-il sagement calcul.

Le temps tait fort beau, dailleurs. Le soleil montait vers le znith, rpandant flots ses rayons
presque perpendiculaires. En plaine, cette chaleur et t insoutenable, Harris eut soin de le faire
remarquer ; mais, sous cette impntrable ramure, on la supportait facilement et impunment.

La plupart des arbres de cette fort taient inconnus, aussi bien de Mrs. Weldon que de ses
compagnons, noirs ou blancs. Cependant, un expert et observ quils taient plus remarquables par
leur qualit que par leur taille. Ici, ctait le bauhinia ou bois de fer ; l, le molompi , identique
au ptrocarpe, bois solide et lger, propre faire des pagaies ou des rames, et dont le tronc exsudait
une rsine abondante ; plus loin, des fustets , trs chargs de matire colorante, et des gaacs ,
mesurant jusqu douze pieds de diamtre, mais infrieurs en qualit aux gaacs ordinaires.

Dick Sand, tout en marchant, demandait Harris le nom de ces diverses essences.

Vous ntes donc jamais venu sur le littoral de lAmrique du Sud ? lui demanda Harris, avant de
rpondre sa question.

Jamais, rpondit le novice, jamais, pendant mes voyages, je nai eu loccasion de visiter ces ctes,
et, vrai dire, je ne crois pas que personne men ait parl en connaisseur.

Mais, au moins, avez-vous explor les ctes de la Colombie, celles du Chili ou de la Patagonie ?

Non, jamais.

159

Mais mistress Weldon a peut-tre visit cette partie du nouveau continent ? demanda Harris. Les
Amricaines ne craignent pas les voyages, et, sans doute

Non, monsieur Harris, rpondit Mrs. Weldon. Les intrts commerciaux de mon mari ne lont
jamais appel quen Nouvelle-Zlande, et je nai pas eu laccompagner autre part. Personne de
nous ne connat donc cette portion de la basse Bolivie.

Eh bien, mistress Weldon, vous et vos compagnons, vous verrez un singulier pays, qui contraste
trangement avec les rgions du Prou, du Brsil ou de la Rpublique argentine. Sa flore et sa faune
feraient ltonnement dun naturaliste. Ah ! lon peut dire que vous avez fait naufrage au bon
endroit, et si lon peut jamais remercier le hasard

Je veux croire que ce nest point le hasard qui nous a conduits, monsieur Harris, mais Dieu.

Dieu ! oui ! Dieu ! rpondit Harris, du ton dun homme qui nadmet gure lintervention
providentielle dans les choses de ce monde.

Donc, puisque personne dans la petite troupe ne connaissait ni le pays, ni ses productions, Harris se
fit un plaisir de nommer complaisamment les arbres les plus curieux de la fort.

En vrit, il tait fcheux que, chez le cousin Bndict, lentomologiste ne ft pas doubl dun
botaniste ! Sil navait gure trouv jusquici dinsectes rares ou nouveaux, il et fait de belles
dcouvertes en botanique. Il y avait, profusion, des vgtaux de toutes tailles, dont lexistence
navait pas encore pu tre constate dans les forts tropicales du Nouveau Monde. Cousin Bndict
aurait certainement attach son nom quelque fait de ce genre. Mais il naimait pas la botanique, il
ny connaissait rien. Il avait mme, tout naturellement, les fleurs en aversion, sous prtexte que
quelques-unes se permettent demprisonner les insectes dans leurs corolles et de les empoisonner
de leurs sucs vnneux.

La fort devenait parfois marcageuse. On sentait sous le pied tout un rseau de filets liquides, que
devaient alimenter les affluents de la petite rivire. Quelques-uns de ces ruisseaux, un peu larges, ne
purent tre traverss quen choisissant des endroits guables.

Sur leurs rives croissaient des touffes de roseaux, auxquels Harris donna le nom de papyrus. Il ne se
trompait pas, et ces plantes herbaces poussaient abondamment au bas des berges humides.

160

Puis, le marcage pass, le fourr darbres recouvrait nouveau les troites routes de la fort.

Harris fit remarquer Mrs. Weldon et Dick Sand de trs beaux bniers, plus gros que lbnier
commun, qui fournissent un bois plus noir et plus dur que celui du commerce. Puis, ctaient des
manguiers, encore nombreux, bien quils fussent assez loigns de la mer. Une sorte de fourrure
dorseille leur montait jusquaux branches. Leur ombre paisse, leurs fruits dlicieux en faisaient de
prcieux arbres, et cependant, ainsi que le raconta Harris, pas un indigne net os en propager
lespce. Qui plante un manguier meurt ! Tel est le superstitieux dicton du pays.

Pendant la seconde moiti de cette premire journe de voyage, la petite troupe, aprs la halte de
midi, commena gravir un terrain lgrement inclin. Ce ntaient pas encore les pentes de la
chane du premier plan, mais une sorte de plateau ondul qui raccordait la plaine la montagne.

L, les arbres, un peu moins serrs, quelquefois runis par groupes, auraient rendu la marche plus
facile, si le sol net t envahi par des plantes herbaces. On se ft cru alors dans les jungles de
lInde orientale. La vgtation paraissait tre moins luxuriante que dans la basse valle de la petite
rivire, mais elle tait suprieure encore celle des rgions tempres de lAncien ou du Nouveau
Monde. Lindigo y croissait profusion, et, suivant Harris, cette lgumineuse passait avec raison pour
la plante la plus envahissante de la contre. Un champ venait-il tre abandonn, ce parasite, aussi
ddaign que le chardon ou lortie, sen emparait aussitt.

Un arbre semblait manquer cette fort, qui aurait d tre trs commun dans cette partie du
nouveau continent. Ctait larbre caoutchouc. En effet, le ficus prinodes , le castilloa
elastica , le cecropia peltata , le collophora utilis , le cameraria latifolia , et surtout le
syphonia elastica , qui appartiennent des familles diffrentes, abondent dans les provinces de
lAmrique mridionale. Et cependant, chose assez singulire, on nen voyait pas un seul.

Or, Dick Sand avait prcisment promis son ami Jack de lui montrer des arbres caoutchouc. Donc,
grande dception pour le petit garon, qui se figurait que les gourdes, les bbs parlants, les
polichinelles articuls et les ballons lastiques poussaient tout naturellement sur ces arbres. Il se
plaignit.

Patience, mon petit bonhomme ! lui rpondit Harris. Nous en trouverons, de ces caoutchoucs, et
par centaines, aux environs de lhacienda !

Des beaux, bien lastiques ? demanda le petit Jack.

161

Tout ce quil y a de plus lastique. Tenez, en attendant, voulez-vous un bon fruit pour vous
dsaltrer ?

Et, ce disant, Harris alla cueillir un arbre quelques fruits qui semblaient tre aussi savoureux que
ceux du pcher.

tes-vous bien sr, monsieur Harris, demanda Mrs. Weldon, que ce fruit ne peut faire de mal ?

Mistress Weldon, je vais vous rassurer, rpondit lAmricain, qui mordit belles dents lun de ces
fruits. Cest une mangue.

Et le petit Jack, sans se faire prier davantage, suivit lexemple dHarris. Il dclara que ctait trs bon,
ces poires-l , et larbre fut aussitt mis contribution.

Ces manguiers appartenaient lespce dont les fruits sont mrs en mars et en avril, dautres ne
ltant quen septembre, et, consquemment, leurs mangues taient point.

Oui ! cest bon, bon, bon ! disait le petit Jack, la bouche pleine. Mais mon ami Dick ma promis des
caoutchoucs, si jtais bien sage, et je veux des caoutchoucs !

Tu en auras, mon Jack, rpondit Mrs. Weldon, puisque monsieur Harris te lassure.

Mais ce nest pas tout, reprit Jack, mon ami Dick ma encore promis autre chose !

Qua donc promis lami Dick ? demanda Harris en souriant.

Des oiseaux-mouches, monsieur.

Et vous aurez aussi des oiseaux-mouches, mon petit bonhomme, mais plus loin plus loin !
rpondit Harris.

Le fait est que le petit Jack avait le droit de rclamer quelques-uns de ces charmants colibris, car il se
trouvait dans un pays o ils devaient abonder. Les Indiens, qui savent tresser artistement leurs

162

plumes, ont prodigu les plus potiques noms ces bijoux de la gent volatile. Ils les appellent ou les
rayons ou les cheveux du soleil . Ici, cest le petit roi des fleurs ; l, la fleur cleste qui
vient dans son vol caresser la fleur terrestre . Cest encore le bouquet de pierreries, qui rayonne
aux feux du jour ! On peut mme croire que leur imagination et su fournir une nouvelle
appellation potique pour chacune des cent cinquante espces qui constituent cette merveilleuse
tribu des colibris.

Cependant, si nombreux que dussent tre ces oiseaux-mouches dans les forts de la Bolivie, le petit
Jack dut se contenter encore de la promesse dHarris. Suivant lAmricain, on tait encore trop prs
de la cte, et les colibris naimaient pas ces dserts rapprochs de lOcan. La prsence de lhomme
ne les effarouchait pas, et, lhacienda, on nentendait, tout le jour, que leur cri de tre-tre , et
le bourdonnement de leurs ailes, semblable celui dun rouet.

Ah ! que je voudrais y tre ! scriait le petit Jack.

Le plus sr moyen dy tre, lhacienda de San Felice, ctait de ne pas sarrter en chemin. Mrs.
Weldon et ses compagnons ne prenaient donc que le temps absolument ncessaire au repos.

La fort changeait dj daspect. Entre les arbres moins presss souvraient et l de larges
clairires. Le sol, perant le tapis dherbe, montrait alors son ossature de granit rose et de syne,
pareil des plaques de lapis-lazuli. Sur quelques hauteurs foisonnait la salsepareille, plante
tubercules charnus, qui formait un inextricable enchevtrement. Mieux valait encore la fort et ses
troites sentes.

Avant le coucher du soleil, la petite troupe se trouvait huit milles environ de son point de dpart.
Ce parcours stait fait sans incident, et mme sans grande fatigue. Il est vrai, ctait la premire
journe de marche, et, sans doute, les tapes suivantes seraient plus rudes.

Dun commun accord, on dcida de faire halte en cet endroit. Il sagissait donc, non dtablir un
vritable campement, mais dorganiser simplement la couche. Un homme de garde, relev de deux
heures en deux heures, suffirait veiller pendant la nuit, ni les indignes, ni les fauves ntant
vraiment redouter.

On ne trouva rien de mieux, pour abri, quun norme manguier, dont les larges branches, trs
touffues, formaient une sorte de vranda naturelle. Au besoin, on et pu nicher dans son feuillage.

Seulement, larrive de la petite troupe, un assourdissant concert sleva de la cime de larbre.

163

Le manguier servait de perchoir une colonie de perroquets gris, bavards, querelleurs, froces
volatiles qui sattaquent aux oiseaux vivants, et, vouloir les juger daprs ceux de leurs congnres
que lEurope tient en cage, on se tromperait singulirement.

Ces perroquets jacassaient avec un tel bruit, que Dick Sand songea leur envoyer un coup de fusil,
pour les obliger se taire ou les mettre en fuite. Mais Harris len dissuada, sous le prtexte que, dans
ces solitudes, mieux valait ne pas dceler sa prsence par la dtonation dune arme feu.

Passons sans bruit, dit-il, et nous passerons sans danger.

Le souper fut prpar aussitt, sans mme quon et eu besoin de procder la cuisson des
aliments. Il se composa de conserves et de biscuit. Un ruisselet, qui serpentait sous les herbes,
fournit leau potable, quon ne but pas sans lavoir releve de quelques gouttes de rhum. Quant au
dessert, le manguier tait l, avec ses fruits succulents, que les perroquets ne laissrent pas cueillir
sans protester par leurs abominables cris.

la fin du souper, lobscurit commena se faire. Lombre monta lentement du sol la cime des
arbres, dont le feuillage se dtacha bientt comme une fine dcoupure sur le fond plus lumineux du
ciel. Les premires toiles semblaient tre des fleurs clatantes, qui scintillaient au bout des
dernires branches. Le vent tombait avec la nuit et ne frmissait plus dans la ramure. Les perroquets
eux-mmes taient devenus muets. La nature allait sendormir et invitait tout tre vivant la suivre
dans ce profond sommeil.

Les prparatifs de la couche devaient tre fort rudimentaires.

Nallumons-nous pas un grand feu pour la nuit ? demanda Dick Sand lAmricain.

quoi bon ? rpondit Harris. Les nuits ne sont heureusement pas froides, et cet norme manguier
prservera le sol de toute vaporation. Nous navons craindre ni la fracheur, ni lhumidit. Je vous
rpte, mon jeune ami, ce que je vous ai dit tout lheure ! Passons incognito. Pas plus de feu que de
coup de feu, si cest possible.

Je pense bien, dit alors Mrs. Weldon, que nous navons rien craindre des Indiens, mme de ces
coureurs des bois, dont vous nous avez parl, monsieur Harris. Mais ny a-t-il pas dautres coureurs,
quatre pattes, et que la vue dun feu contribuerait loigner ?

164

Mistress Weldon, rpondit lAmricain, vous faites trop dhonneur aux fauves de ce pays ! En
vrit ! Ils redoutent plus lhomme que celui-ci ne les redoute !

Nous sommes dans un bois, dit Jack, et il y a toujours des btes dans les bois !

Il y a bois et bois, mon petit bonhomme, comme il y a btes et btes ! rpondit Harris en riant.
Figurez-vous que vous tes au milieu dun grand parc. En vrit, ce nest pas sans raison que les
Indiens disent de ce pays : Es como el Pariso ! Cest comme un paradis terrestre !

Il y a donc des serpents ? dit Jack.

Non, mon Jack, rpondit Mrs. Weldon, il ny a pas de serpents, et tu peux dormir tranquille !

Et des lions ? demanda Jack.

Pas lombre de lions, mon petit bonhomme ! rpondit Harris.

Des tigres alors ?

Demandez votre maman, si elle a jamais entendu dire quil y et des tigres sur ce continent.

Jamais, rpondit Mrs. Weldon.

Bon ! fit cousin Bndict, qui, par hasard, tait la conversation, sil ny a ni lions ni tigres dans le
Nouveau Monde, ce qui est parfaitement vrai, on y rencontre du moins des couguars et des jaguars.

Est-ce mchant ? demanda le petit Jack.

Peuh ! rpondit Harris, un indigne ne craint gure dattaquer ces animaux, et nous sommes en
force. Tenez ! Hercule serait assez vigoureux pour craser deux jaguars la fois, un de chaque
main !

165

Tu veilleras bien, Hercule, dit alors le petit Jack, et sil vient une bte pour nous mordre

Cest moi qui la mordrai, monsieur Jack ! rpondit Hercule, en montrant sa bouche arme de dents
superbes.

Oui, vous veillerez, Hercule, dit le novice, mais vos compagnons et moi, nous vous relverons tour
tour.

Non, monsieur Dick, rpondit Acton. Hercule, Bat, Austin et moi, nous suffirons tous quatre
cette besogne. Il faut que vous reposiez pendant toute la nuit.

Merci, Acton, rpondit Dick Sand, mais je dois

Non ! Laisse faire ces braves gens, mon cher Dick ! dit alors Mrs. Weldon.

Moi aussi, je veillerai ! ajouta le petit Jack, dont les paupires se fermaient dj.

Oui, mon Jack, oui, tu veilleras ! lui rpondit sa mre, qui ne voulait pas le contrarier.

Mais, dit encore le petit garon, sil ny a pas de lions, sil ny a pas de tigres dans la fort, il y a des
loups !

Oh ! des loups pour rire ! rpondit lAmricain. Ce ne sont pas mme des loups, mais des sortes de
renards, ou plutt de ces chiens des bois que lon appelle des guaras .

Et ces guaras, a mord ? demanda le petit Jack.

Bah ! Dingo ne ferait quune bouche de ces btes-l !

Nimporte, rpondit Jack, dans un dernier billement, des guaras, ce sont des loups, puisquon les
appelle des loups !

166

Et l-dessus, Jack sendormit paisiblement dans les bras de Nan, qui tait accote au tronc du
manguier. Mrs. Weldon, tendue prs delle, donna un dernier baiser son petit garon, et ses yeux
fatigus ne tardrent pas se fermer pour la nuit.

Quelques instants plus tard, Hercule ramenait au campement cousin Bndict, qui venait de
sloigner pour commencer une chasse aux pyrophores. Ce sont ces cocuyos ou mouches
lumineuses, que les lgantes placent dans leur chevelure, comme autant de gemmes vivantes. Ces
insectes, qui projettent une lumire vive et bleutre par deux taches situes la base de leur
corselet, sont trs nombreux dans lAmrique du Sud. Cousin Bndict comptait donc en faire une
bonne provision ; mais Hercule ne lui en laissa pas le temps, et malgr ses rcriminations, il le
rapporta au lieu de halte. Cest que, quand Hercule avait une consigne, il lexcutait militairement,
ce qui sauva sans doute de lincarcration dans la bote de fer-blanc de lentomologiste une notable
quantit de mouches lumineuses.

Quelques instants aprs, lexception du gant qui veillait, tous dormaient dun profond sommeil.

167

XVII
Cent milles en dix jours
Le plus ordinairement, les voyageurs ou coureurs des bois qui ont dormi dans les forts la belle
toile sont rveills par des hurlements aussi fantaisistes que dsagrables. Il y a de tout dans ce
concert matinal, du gloussement, du grognement, du croassement, du ricanement, de laboiement et
presque du parlement , si lon veut bien accepter ce mot, qui complte la srie de ces bruits
divers.

Ce sont les singes qui saluent ainsi le lever du jour. L se rencontrent le petit marikina , le sagouin
masque bariol, le mono gris , dont les Indiens emploient la peau recouvrir les batteries de
leurs fusils, les sagous, reconnaissables leurs deux longs bouquets de poils, et bien dautres
spcimens de cette nombreuse famille.

De ces divers quadrumanes, les plus remarquables incontestablement sont les guribas , queue
prenante, face de Belzbuth. Lorsque le soleil se lve, le plus vieux de la bande entonne dune voix
imposante et sinistre une psalmodie monotone. Cest le baryton de la troupe. Les jeunes tnors
rptent aprs lui la symphonie matinale. Les Indiens disent alors que les guribas rcitent leurs
patentres .

Mais, ce jour-l, parat-il, les singes ne firent point leur prire, car on ne les entendit pas, et,
cependant, leur voix porte loin, car elle est produite par la rapide vibration dune sorte de tambour
osseux form dun renflement de los hyode de leur cou.

Bref, pour une raison ou pour une autre, ni les guribas, ni les sagous, ni autres quadrumanes de
cette immense fort nentonnrent, ce matin-l, leur concert accoutum.

Cela net pas satisfait des Indiens nomades. Non que ces indignes prisent ce genre de musique
chorale, mais ils font volontiers la chasse aux singes, et, sils la font, cest que la chair de cet animal,
surtout lorsquelle est boucane, est excellente.

168

Dick Sand et ses compagnons ntaient pas sans doute au courant de ces habitudes des guribas, car
cela et t pour eux un sujet de surprise de ne pas les entendre. Ils se rveillrent donc lun aprs
lautre, et bien remis par ces quelques heures de repos, quaucune alerte ntait venue troubler.

Le petit Jack ne fut pas le dernier se dtirer les bras. Sa premire question fut pour demander si
Hercule avait mang un loup pendant la nuit. Aucun loup ne stait montr, et, par consquent,
Hercule navait point encore djeun.

Tous, dailleurs, taient jeun comme lui, et, aprs la prire du matin, Nan soccupa de prparer le
repas.

Le menu fut celui du souper de la veille, mais, avec cet apptit quaiguisait lair matinal de la fort,
personne ne songeait tre difficile. Il convenait, avant tout, de prendre des forces pour une bonne
journe de marche, et on en prit. Pour la premire fois, peut-tre, cousin Bndict comprit que de
manger, ce ntait point un acte indiffrent ou inutile de la vie. Seulement, il dclara quil ntait pas
venu visiter cette contre pour sy promener les mains dans les poches, et que si Hercule
lempchait encore de chasser aux cocuyos et autres mouches lumineuses, Hercule aurait affaire
lui.

Cette menace ne sembla pas effrayer le gant outre mesure. Toutefois, Mrs. Weldon le prit part et
lui dit que peut-tre pourrait-il laisser courir son grand enfant droite et gauche, mais la
condition de ne pas le perdre de vue. Il ne fallait pas sevrer compltement cousin Bndict des
plaisirs si naturels son ge.

sept heures du matin, la petite troupe reprit le chemin vers lest, en conservant lordre de marche
qui avait t adopt la veille.

Ctait toujours la fort. Sur ce sol vierge, o la chaleur et lhumidit saccordaient pour activer la
vgtation, on devait bien penser que le rgne vgtal apparatrait dans toute sa puissance. Le
parallle de ce vaste plateau se confondait presque avec les latitudes tropicales, et, pendant certains
mois de lt, le soleil, en passant au znith, y dardait ses rayons perpendiculaires. Il y avait donc une
quantit norme de chaleur emmagasine dans ces terrains, dont le sous-sol se maintenait humide.
Aussi, rien de plus magnifique que cette succession de forts, ou plutt cette fort interminable.

Cependant, Dick Sand navait pas t sans observer ceci : cest que, suivant Harris, on se trouvait
dans la rgion des pampas. Or, pampa est un mot de la langue quichua qui signifie plaine . Et,
si ses souvenirs ne le trompaient pas, il croyait se rappeler que ces plaines prsentent les caractres
suivants : privation deau, absence darbres, manque de pierres ; abondance luxuriante de chardons

169

pendant la saison des pluies, chardons qui deviennent presque arbrisseaux avec la saison chaude et
forment alors dimpntrables fourrs ; puis, aussi, des arbres nains, des arbrisseaux pineux ; le tout
donnant ces plaines un aspect plutt aride et dsol.

Or, il nen tait pas ainsi, depuis que la petite troupe, guide par lAmricain, avait quitt le littoral.
La fort navait cess de stendre jusquaux limites de lhorizon. Non, ce ntait point l cette
pampa, telle que le jeune novice se la figurait. La nature, ainsi que lavait dit Harris, stait-elle donc
plu faire une rgion part de ce plateau dAtacama, dont il ne connaissait rien dailleurs, si ce nest
quil formait un des plus vastes dserts de lAmrique du Sud, entre les Andes et locan Pacifique ?

Dick Sand, ce jour-l, posa quelques questions ce sujet, et exprima lAmricain la surprise que lui
causait ce singulier aspect de la pampa.

Mais il fut vite dtromp par Harris, qui lui donna sur cette partie de la Bolivie les dtails les plus
exacts, tmoignant ainsi de sa profonde connaissance du pays.

Vous avez raison, mon jeune ami, dit-il au novice. La vritable pampa est bien telle que les livres de
voyages vous lont dpeinte, cest--dire une plaine assez aride et dont la traverse est souvent
difficile. Elle rappelle nos savanes de lAmrique du Nord, cela prs que celles-ci sont un peu plus
marcageuses. Oui, telle est bien la pampa du Rio-Colorado, telles sont les llanos de lOrnoque
et du Venezuela. Mais ici, nous sommes dans une contre dont lapparence mtonne moi-mme. Il
est vrai, cest la premire fois que je suis cette route travers le plateau, route qui a lavantage
dabrger notre voyage. Mais, si je ne lai pas encore vu, je sais quil contraste extraordinairement
avec la vritable pampa. Quant celle-ci, vous la retrouveriez, non pas entre la Cordillre de louest
et la haute chane des Andes, mais au-del des montagnes, sur toute cette partie orientale du
continent qui stend jusqu lAtlantique.

Devrons-nous donc franchir la chane des Andes ? demanda vivement Dick Sand.

Non, mon jeune ami, non, rpondit en souriant lAmricain. Aussi ai-je dit : Vous la trouveriez, et
non : Vous la trouverez. Rassurez-vous, nous ne quitterons pas ce plateau, dont les plus grandes
hauteurs ne dpassent pas quinze cents pieds. Ah ! sil avait fallu traverser les Cordillres avec les
seuls moyens de transport dont nous disposons, je ne vous aurais jamais entran pareille aventure.

En effet, rpondit Dick Sand, il et mieux valu remonter ou descendre la cte.

170

Oh ! cent fois ! rpliqua Harris. Mais lhacienda de San Felice est situe en de de la Cordillre.
Notre voyage, ni dans sa premire ni dans sa seconde partie, noffrira donc aucune difficult relle.

Et vous ne craignez point de vous garer dans ces forts que vous traversez pour la premire fois ?
demanda Dick Sand.

Non, mon jeune ami, non, rpondit Harris. Je sais bien que cette fort, cest comme une mer
immense, ou plutt, comme le dessous dune mer, o un marin lui-mme ne pourrait prendre
hauteur et reconnatre sa position. Mais, habitu voyager dans les bois, je sais trouver ma route
rien qu la disposition de certains arbres, la direction de leurs feuilles, au mouvement ou la
composition du sol, mille dtails qui vous chappent ! Soyez-en sr, je vous conduirai, vous et les
vtres, o vous devez aller !

Toutes ces choses taient dites trs nettement par Harris. Dick Sand et lui, en tte de la troupe,
causaient souvent, sans que personne se mlt leur conversation. Si le novice prouvait quelques
inquitudes que lAmricain ne parvenait pas toujours dissiper, il prfrait les garder pour lui seul.

Les 8, 9, 10, 11, 12 avril scoulrent ainsi, sans que le voyage ft marqu par aucun incident. On ne
faisait pas plus de huit neuf milles par douze heures. Les instants consacrs aux repas ou au repos
se succdaient rgulirement, et, bien quun peu de fatigue se ft dj sentir, ltat sanitaire tait
encore fort satisfaisant.

Le petit Jack commenait souffrir un peu de cette vie des bois, laquelle il ntait pas accoutum et
qui devenait bien monotone pour lui. Et puis, on navait pas tenu toutes les promesses quon lui avait
faites. Les pantins de caoutchouc, les oiseaux-mouches, tout cela semblait reculer sans cesse. Il avait
t question aussi de lui montrer les plus beaux perroquets du monde, et ils ne devaient pas
manquer dans ces riches forts. O taient donc les papegais plumage vert, presque tous
originaires de ces contres, les aras aux joues dnudes, aux longues queues pointues, aux couleurs
clatantes, dont les pattes ne se posent jamais terre, et les caminds, qui sont plus spciaux aux
contres tropicales, et les perruches multicolores, la face emplume, et enfin tous ces oiseaux
bavards, qui, au dire des Indiens, parlent encore la langue des tribus teintes ?

En fait de perroquets, le petit Jack ne voyait que ces jakos gris-cendr, queue rouge, qui pullulaient
sous les arbres. Mais ces jakos ntaient pas nouveaux pour lui. On les a transports dans toutes les
parties du monde. Sur les deux continents, ils remplissent les maisons de leur insupportable
caquetage, et, de toute la famille des psittacins , ce sont ceux qui apprennent le plus facilement
parler.

171

Il faut dire en outre que, si Jack ntait pas content, cousin Bndict ne ltait pas davantage. On
lavait un peu laiss courir droite et gauche pendant la marche. Cependant, il ne trouvait aucun
insecte qui ft digne denrichir sa collection. Le soir, les pyrophores eux-mmes refusaient
obstinment de se montrer lui et de lattirer par les phosphorescences de leur corselet. La nature
semblait vraiment se jouer du malheureux entomologiste, dont lhumeur devenait massacrante.

Pendant quatre jours encore, la marche vers le nord-est se continua dans les mmes conditions. Le
16 avril, il ne fallait pas estimer moins de cent milles le parcours qui avait t fait depuis la cte. Si
Harris ne stait point gar, et il laffirmait sans hsiter, lhacienda de San Felice ntait plus qu
vingt milles du point o se fit la halte ce jour-l. Avant quarante-huit heures, la petite troupe aurait
donc un confortable abri o elle pourrait se reposer enfin de ses fatigues.

Cependant, bien que le plateau et t presque entirement travers dans sa partie moyenne, pas
un indigne, pas un nomade ne stait rencontr sous limmense fort.

Dick Sand regretta plus dune fois, sans en rien dire, de navoir pu schouer sur un autre point du
littoral ! Plus au sud et plus au nord, les villages, les bourgades ou les plantations neussent pas
manqu, et, depuis longtemps dj, Mrs. Weldon et ses compagnons auraient trouv un asile.

Mais, si la contre semblait tre abandonne de lhomme, les animaux se montrrent plus
frquemment pendant ces derniers jours. On entendait parfois une sorte de long cri plaintif quHarris
attribuait quelques-uns de ces gros tardigrades, htes habituels de ces vastes rgions boises,
quon nomme des as .

Ce jour-l aussi, pendant la halte de midi, un sifflement passa dans lair, qui ne laissa pas dinquiter
Mrs. Weldon, tant il tait trange.

Quest-ce donc ? demanda-t-elle en se levant prcipitamment.

Un serpent ! scria Dick Sand, qui, son fusil arm, se jeta au-devant de Mrs. Weldon.

On pouvait craindre, en effet, que quelque reptile ne se ft gliss dans les herbes jusquau lieu de
halte. Il ny aurait eu rien dtonnant ce que ce ft un de ces normes sucurus , sortes de boas,
qui mesurent quelquefois quarante pieds de longueur.

Mais Harris rappela aussitt Dick Sand que les noirs suivaient dj, et il rassura Mrs. Weldon.

172

Suivant lui, ce sifflement navait pu tre produit par un sucuru, puisque ce serpent ne siffle pas ; mais
il indiquait la prsence de certains quadrupdes inoffensifs, assez nombreux dans cette contre.

Rassurez-vous donc, dit-il, et ne faites aucun mouvement qui puisse effrayer ces animaux.

Mais quels sont-ils ? demanda Dick Sand, qui se faisait comme une loi de conscience dinterroger et
de faire parler lAmricain, lequel, dailleurs, ne se faisait jamais prier pour lui rpondre.

Ce sont des antilopes, mon jeune ami, rpondit Harris.

Oh ! que je voudrais les voir ! scria Jack.

Cest bien difficile, mon petit bonhomme, rpliqua lAmricain, trs difficile !

On peut peut-tre essayer de les approcher, ces antilopes sifflantes ? reprit Dick Sand.

Oh ! vous naurez pas fait trois pas, rpondit lAmricain en secouant la tte, que toute la bande
aura pris la fuite ! Je vous engage donc ne pas vous dranger !

Mais Dick Sand avait ses raisons pour tre curieux. Il voulut voir, et, son fusil la main, il se glissa
dans lherbe. Tout aussitt, une douzaine de gracieuses gazelles, cornes petites et aigus, passrent
avec la rapidit dune trombe. Leur pelage, dun roux ardent, dessina comme un nuage de feu sous le
haut taillis de la fort.

Je vous avais prvenu , dit Harris, lorsque le novice revint prendre sa place.

Ces antilopes, si lgres la course, sil avait t vraiment impossible de les distinguer, il nen fut pas
ainsi dune autre troupe danimaux, qui fut signale le mme jour. Ceux-l, on put les voir,
imparfaitement il est vrai, mais leur apparition amena une discussion assez singulire entre Harris
et quelques-uns de ses compagnons.

173

La petite troupe, vers quatre heures du soir, stait arrte un instant prs dune clairire, lorsque
trois ou quatre animaux de grande taille dbouchrent dun fourr, une centaine de pas, et
dtalrent aussitt avec une remarquable vitesse.

Malgr les recommandations de lAmricain, cette fois, le novice, ayant vivement paul son fusil, fit
feu sur lun de ces animaux. Mais, au moment o le coup partait, larme avait t rapidement
dtourne par Harris, et Dick Sand, si adroit quil ft, avait manqu son but.

Pas de coup de feu ! pas de coup de feu ! avait dit lAmricain.

Ah ! mais ce sont des girafes ! scria Dick Sand, sans rpondre autrement lobservation
dHarris.

Des girafes ! rpta Jack, en se redressant sur la selle du cheval. O sont-elles, les grandes btes ?

Des girafes ! rpondit Mrs. Weldon. Tu te trompes, mon cher Dick. Il ny a pas de girafes en
Amrique.

En effet, dit Harris, qui paraissait assez surpris, il ne peut y avoir de girafes dans ce pays !

Mais alors ? fit Dick Sand.

Je ne sais vraiment que penser ! rpondit Harris. Vos yeux, mon jeune ami, ne vous ont-ils pas
abus, et ces animaux ne seraient-ils pas plutt des autruches ?

Des autruches ! rptrent Dick Sand et Mrs. Weldon en se regardant, trs surpris.

Oui ! de simples autruches, rpta Harris.

Mais les autruches sont des oiseaux, reprit Dick Sand, et, par consquent, elles nont que deux
pattes !

174

Eh bien, rpondit Harris, jai prcisment cru voir que ces animaux qui viennent de senfuir si
rapidement taient des bipdes !

Des bipdes ! rpondit le novice.

Il me semble bien avoir aperu des animaux quatre pattes, dit alors Mrs. Weldon.

Moi aussi, ajouta le vieux Tom, dont Bat, Acton et Austin confirmrent les paroles.

Des autruches quatre pattes ! scria Harris en clatant de rire. Voil qui serait plaisant !

Aussi, reprit Dick Sand, avons-nous cru que ctaient des girafes, et non des autruches.

Non, mon jeune ami, non ! dit Harris. Vous avez certainement mal vu. Cela sexplique par la rapidit
avec laquelle ces animaux se sont enfuis. Dailleurs, il est arriv plus dune fois des chasseurs de se
tromper comme vous, et de la meilleure foi du monde !

Ce que disait lAmricain tait fort plausible. Entre une autruche de grande taille et une girafe de
taille moyenne, vues une certaine distance, il est facile de se mprendre. Quil sagisse dun bec ou
dun museau, tous deux nen sont pas moins emmanchs au bout dun long cou renvers en arrire,
et, la rigueur, on peut dire quune autruche nest quune demi-girafe. Il ne lui manque que les
pattes de derrire. Donc, ce bipde et ce quadrupde, passant limproviste rapidement, peuvent,
la grande rigueur, tre pris lun pour lautre.

Dailleurs, la meilleure preuve que Mrs. Weldon et les autres se trompaient, cest quil ny a pas de
girafes en Amrique.

Dick Sand fit alors cette rflexion :

Mais je croyais que les autruches ne se rencontraient pas plus que les girafes dans le Nouveau
Monde ?

Si, mon jeune ami, rpondit Harris, et prcisment lAmrique du Sud en possde une espce
particulire. cette espce appartient le nandou , que vous venez de voir !

175

Harris disait vrai. Le nandou est un chassier assez commun dans les plaines du Sud-Amrique, et sa
chair, lorsquil est jeune, est bonne manger. Cet animal robuste, dont la taille dpasse quelquefois
deux mtres, a le bec droit, les ailes longues et formes de plumes touffues de nuance bleutre, les
pieds forms de trois doigts munis dongles, ce qui le distingue essentiellement des autruches de
lAfrique.

Ces dtails, trs exacts, furent donns par Harris, qui paraissait tre fort au courant des murs des
nandous. Mrs. Weldon et ses compagnons durent convenir quils staient tromps.

Dailleurs, ajouta Harris, il est possible que nous rencontrions une autre bande de ces autruches. Eh
bien, cette fois, regardez mieux, et ne vous exposez plus prendre des oiseaux pour des
quadrupdes ! Mais surtout, mon jeune ami, noubliez pas mes recommandations, et ne tirez plus sur
quelque animal que ce soit ! Nous navons pas besoin de chasser pour nous procurer des vivres, et, je
le rpte, il ne faut pas que la dtonation dune arme feu signale notre prsence dans cette fort.

Dick Sand, cependant, demeurait pensif. Une fois encore, un doute venait de se faire dans son esprit.

Le lendemain, 17 avril, la marche fut reprise, et lAmricain affirma que vingt-quatre heures ne se
passeraient pas sans que la petite troupe ft installe dans lhacienda de San Felice.

L, mistress Weldon, ajouta-t-il, vous recevrez tous les soins ncessaires votre position, et
quelques jours de repos vous remettront tout fait. Peut-tre ne trouverez-vous pas dans cette
ferme le luxe auquel vous tes accoutume votre habitation de San Francisco, mais vous verrez que
nos exploitations de lintrieur ne manquent point de confortable. Nous ne sommes pas absolument
des sauvages.

Monsieur Harris, rpondit Mrs. Weldon, si nous navons que des remerciements vous offrir pour
votre gnreux concours, du moins nous vous les offrirons de bon cur. Oui ! il est temps que nous
arrivions !

Vous tes bien fatigue, mistress Weldon ?

Moi, peu importe ! rpondit Mrs. Weldon, mais je maperois que mon petit Jack spuise peu
peu ! La fivre commence le prendre certaines heures !

176

Oui, rpondit Harris, et, quoique le climat de ce plateau soit trs sain, il faut bien avouer quen
mars et en avril il y rgne des fivres intermittentes.

Sans doute, dit alors Dick Sand, mais aussi la nature, qui est toujours et partout prvoyante, a-t-elle
mis le remde prs du mal !

Et comment cela, mon jeune ami ? demanda Harris, qui semblait ne pas comprendre.

Ne sommes-nous donc pas dans la rgion des quinquinas ? rpondit Dick Sand.

En effet, dit Harris, vous avez parfaitement raison. Les arbres qui fournissent la prcieuse corce
fbrifuge sont ici chez eux.

Je mtonne mme, ajouta Dick Sand, que nous nen ayons pas encore vu un seul !

Ah ! mon jeune ami, rpondit Harris, ces arbres ne sont pas faciles distinguer. Bien quils soient
souvent de haute taille, que leurs feuilles soient grandes, leurs fleurs roses et odorantes, on ne les
dcouvre pas aisment. Il est rare quils poussent par groupes. Ils sont plutt dissmins dans les
forts, et les Indiens, qui font la rcolte du quinquina, ne peuvent les reconnatre qu leur feuillage
toujours vert.

Monsieur Harris, dit Mrs. Weldon, si vous voyez un de ces arbres, vous me le montrerez.

Certainement, mistress Weldon, mais vous trouverez lhacienda du sulfate de quinine. Cela vaut
22
encore mieux, pour couper la fivre, que la simple corce de larbre .

Cette dernire journe de voyage scoula sans autre incident. Le soir arriva, et la halte fut organise
pour la nuit comme dhabitude. Jusqualors, il navait pas plu, mais le temps se prparait changer,
car une bue chaude sleva du sol et forma bientt un pais brouillard.

22

Autrefois, on se contentait de rduire cette corce en poudre, qui portait le


nom de Poudre des Jsuites , parce quen 1649, les Jsuites de Rome en
reurent de leur mission dAmrique un envoi considrable.

177

On touchait, en effet, la saison des pluies. Heureusement, le lendemain, un confortable abri serait
hospitalirement offert la petite troupe. Ce ntaient plus que quelques heures passer.

Bien que, selon Harris, qui ne pouvait tablir son calcul que daprs le temps quavait dur le voyage,
on ne dt plus tre qu six milles de lhacienda, les prcautions ordinaires furent prises pour la nuit.
Tom et ses compagnons durent veiller lun aprs lautre. Dick Sand tint ce que rien ne ft nglig
cet gard. Moins que jamais, il ne voulut se dpartir de sa prudence habituelle, car un terrible
soupon sincrustait dans son esprit ; mais il ne voulait rien dire encore.

La couche avait t faite au pied dun bouquet de grands arbres. La fatigue aidant, Mrs. Weldon et
les siens dormaient dj, lorsquils furent rveills par un grand cri.

Eh ! quy a-t-il ? demanda vivement Dick Sand, qui fut debout le premier de tous.

Cest moi ! cest moi qui ai cri ! rpondit cousin Bndict.

Et quavez-vous ? demanda Mrs. Weldon.

Je viens dtre mordu !

Par un serpent ? demanda avec effroi Mrs. Weldon.

Non, non ! Ce nest pas un serpent, mais un insecte, rpondit cousin Bndict. Ah ! je le tiens ! je le
tiens !

Eh bien, crasez votre insecte, dit Harris, et laissez-nous dormir, monsieur Bndict !

craser un insecte ! scria cousin Bndict. Non pas ! non pas ! Il faut voir ce que cest !

Quelque moustique ! dit Harris en haussant les paules.

178

Point ! Cest une mouche, rpondit cousin Bndict, et une mouche qui doit tre trs curieuse !

Dick Sand avait allum une petite lanterne portative, et il lapprocha du cousin Bndict.

Bont divine ! scria celui-ci. Voil qui me console de toutes mes dceptions ! Jai donc enfin fait
une dcouverte !

Le brave homme dlirait. Il regardait sa mouche en triomphateur ! Il let baise volontiers !

Mais quest-ce donc ? demanda Mrs. Weldon.

Un diptre, cousine, un fameux diptre !

Et le cousin Bndict montra une mouche plus petite quune abeille, de couleur terne, raye de jaune
la partie infrieure de son corps.

Elle nest pas venimeuse, cette mouche ? demanda Mrs. Weldon.

Non, cousine, non, du moins pour lhomme. Mais pour les animaux, pour des antilopes, pour des
buffles, mme pour des lphants, cest autre chose ! Ah ! ladorable insecte !

Enfin, demanda Dick Sand, nous direz-vous, monsieur Bndict, quelle est cette mouche ?

Cette mouche, rpondit lentomologiste, cette mouche, que je tiens entre mes doigts, cette
mouche ! cest une ts-ts ! Cest ce fameux diptre qui est lhonneur dun pays, et, jusquici, on na
jamais encore trouv de ts-ts en Amrique !

Dick Sand nosa pas demander au cousin Bndict en quelle partie du monde se rencontrait
uniquement cette redoutable ts-ts !

Et lorsque ses compagnons, aprs cet incident, eurent repris leur sommeil interrompu, Dick Sand,
malgr la fatigue qui laccablait, ne ferma plus lil de toute la nuit !

179

180

XVIII
Le mot terrible !
Il tait temps darriver. Une extrme lassitude mettait Mrs. Weldon dans limpossibilit de
poursuivre plus longtemps un voyage fait dans de si pnibles conditions. Son petit garon, trs rouge
pendant les accs de fivre, trs ple pendant les intermittences, faisait peine voir. Sa mre,
extrmement inquite, navait pas voulu abandonner Jack, mme aux soins de la bonne Nan. Elle le
tenait demi couch dans ses bras.

Oui ! il tait temps darriver ! Mais, sen rapporter lAmricain, le soir mme de ce jour qui se
levait, le soir de ce 18 avril, la petite troupe serait enfin labri dans lhacienda de San Felice.

Douze jours de voyage pour une femme, douze nuits passes en plein air, ctait l de quoi accabler
Mrs. Weldon, si nergique quelle ft. Mais, pour un enfant, ctait pis, et la vue du petit Jack
malade, auquel manquaient les soins les plus lmentaires, et suffi la briser.

Dick Sand, Nan, Tom, ses compagnons avaient mieux support les fatigues du voyage.

Les vivres, bien quils commenassent spuiser, ne leur avaient point fait dfaut, et leur tat tait
satisfaisant.

Quant Harris, il semblait fait aux preuves de ces longs parcours travers les forts, et il ne
paraissait pas que la fatigue et prise sur lui. Seulement, mesure quil se rapprochait de lhacienda,
Dick Sand observa quil tait plus proccup et de moins franche allure quauparavant. Le contraire
aurait t plus naturel. Ctait, du moins, lopinion du jeune novice, devenu plus que dfiant lgard
de lAmricain. Et cependant, quel intrt et pu porter Harris les tromper ? Dick Sand naurait pu
lexpliquer, mais il surveillait leur guide de trs prs.

LAmricain, probablement, se sentait mal vu de Dick Sand, et, sans doute, ctait cette dfiance qui
le rendait plus taciturne encore auprs de son jeune ami .

La marche avait t reprise.

181

Dans la fort, moins paisse, les arbres sparpillaient par groupes, et ne formaient plus
dimpntrables masses. tait-ce donc la vritable pampa, dont Harris avait parl ?

Pendant les premires heures de la journe, aucun incident ne vint aggraver les inquitudes de Dick
Sand. Seulement, deux faits furent observs par lui. Peut-tre navaient-ils pas une grande
importance, mais, dans les conjonctures actuelles, aucun dtail ntait ngliger.

Ce fut lallure de Dingo, qui, tout dabord, attira plus spcialement lattention du jeune novice.

En effet, le chien, qui pendant tout ce parcours avait sembl suivre une piste, devint tout autre, et
cela presque soudain. Jusqualors, le nez au sol, le plus souvent, flairant les herbes ou les arbustes,
ou il se taisait ou il faisait entendre une sorte daboiement lamentable, comme et t lexpression
dune douleur ou dun regret.

Or, ce jour-l, les aboiements du singulier animal redevinrent clatants, parfois furieux, tels quils
taient autrefois, lorsque Negoro paraissait sur le pont du Pilgrim.

Un soupon traversa lesprit de Dick Sand, et il fut confirm dans ce soupon par Tom, qui lui dit :

Voil qui est singulier, monsieur Dick ! Dingo ne flaire plus le sol comme il faisait hier encore ! Il a le
nez au vent, il est agit, son poil se hrisse ! On dirait quil sent de loin

Negoro, nest-ce pas ? rpondit Dick Sand, qui saisit le bras du vieux noir et lui fit signe de parler
voix basse.

Negoro, monsieur Dick. Ne peut-il se faire quil ait suivi nos traces ?

Oui, Tom, et quen ce moment mme, il ne soit pas trs loign ?

Mais pourquoi ? dit Tom.

182

Ou Negoro ne connaissait pas ce pays, reprit Dick Sand, et alors il avait tout intrt ne pas nous
perdre de vue

Ou ? fit Tom, qui regardait anxieusement le novice.

Ou, reprit Dick Sand, il le connaissait, et alors

Mais comment Negoro connatrait-il cette contre ? Il ny est jamais venu !

Ny est-il jamais venu ? murmura Dick Sand. Enfin, un fait incontestable, cest que Dingo agit
comme si cet homme quil dteste stait rapproch de nous !

Puis, sinterrompant pour appeler le chien, qui, aprs quelque hsitation, vint lui :

Eh ! dit-il, Negoro ! Negoro !

Un furieux aboiement fut la rponse de Dingo. Ce nom fit sur lui son effet habituel, et il slana en
avant, comme si Negoro et t cach derrire quelque fourr.

Harris avait vu toute cette scne. Les lvres un peu serres, il sapprocha du novice.

Que demandez-vous donc Dingo ? dit-il.

Oh ! presque rien, monsieur Harris, rpondit le vieux Tom, en plaisantant. Nous lui demandons des
nouvelles de ce compagnon de bord que nous avons perdu !

Ah ! fit lAmricain, ce Portugais, ce cuisinier du bord dont vous mavez dj parl ?

Oui, rpondit Tom. On dirait, entendre Dingo, que Negoro est dans le voisinage !

Comment aurait-il pu arriver jusquici ? rpondit Harris. Il ntait jamais venu dans ce pays, que je
sache !

183

moins quil nous lait cach ? rpondit Tom.

Ce serait tonnant, dit Harris. Mais, si vous le voulez, nous allons battre ces taillis. Il est possible
que ce pauvre diable ait besoin de secours, quil soit en dtresse

Cest inutile, monsieur Harris, rpondit Dick Sand. Si Negoro a su venir jusquici, il saura aller plus
loin. Il est homme se tirer daffaire !

Comme vous le voudrez, rpondit Harris.

Allons, Dingo, tais-toi , ajouta brivement Dick Sand pour terminer la conversation.

La seconde observation qui fut faite par le novice se rapportait au cheval de lAmricain.

Il ne semblait pas quil sentt lcurie , comme font les animaux de son espce. Il ne humait pas
lair, il ne pressait pas son allure, il ne dilatait pas ses naseaux, il ne poussait pas de ces
hennissements qui indiquent la fin dun voyage. le bien observer, il paraissait tre aussi indiffrent
que si lhacienda, laquelle il tait all plusieurs fois cependant, et quil devait connatre, et t
quelques centaines de milles encore.

Ce nest point un cheval qui arrive ! pensa le jeune novice.

Et, cependant, suivant ce quHarris avait dit la veille, il ne restait plus que six milles faire, et sur ces
derniers six milles, cinq heures du soir, quatre avaient t certainement franchis.

Or, si le cheval ne sentait rien de lcurie, dont il devait avoir grand besoin, rien non plus nannonait
les approches dune grande exploitation, telle que devait tre lhacienda de San Felice.

Mrs. Weldon, tout indiffrente quelle ft alors ce qui ntait pas son enfant, fut frappe de voir
encore la contre si dserte. Quoi ! pas un indigne, pas un des serviteurs de lhacienda, une si
mdiocre distance ! Harris stait-il gar ? Non ! Elle repoussa cette ide. Un nouveau retard, cet
t la mort de son petit Jack !

184

Cependant, Harris allait toujours en avant ; mais il semblait observer les profondeurs du bois, et
regarder droite, gauche, comme un homme qui nest pas sr de lui ou de sa route !

Mrs. Weldon ferma les yeux pour ne plus le voir.

Aprs une plaine large dun mille, la fort, sans tre aussi paisse que dans louest, avait reparu, et la
petite troupe senfona de nouveau sous les grands arbres.

six heures du soir, on tait arriv auprs dun fourr qui paraissait avoir rcemment livr passage
une bande de puissants animaux.

Dick Sand observa trs attentivement autour de lui.

une hauteur qui dpassait de beaucoup la taille humaine, les branches taient arraches ou
brises. En mme temps, les herbes, violemment cartes, laissaient voir sur le sol, un peu
marcageux, des empreintes de pas qui ne pouvaient tre ceux de jaguars ou de couguars.

taient-ce donc des as ou quelques autres tardigrades dont le pied avait ainsi marqu le sol ?
Mais comment expliquer alors le bris des branches une telle hauteur ?

Des lphants auraient pu, sans doute, laisser de telles empreintes, imprimer ces larges traces, faire
une troue pareille dans limpntrable taillis. Mais de ces lphants, il ne sen trouve pas en
Amrique. Ces normes pachydermes ne sont point originaires du Nouveau Monde. On ne les y a
jamais acclimats, non plus.

Lhypothse que des lphants eussent pass l tait absolument inadmissible.

Quoi quil en ft, Dick Sand ne fit point connatre ce que cet inexplicable fait lui donna penser. Il
ninterrogea mme pas lAmricain cet gard. Quattendre dun homme qui avait essay de lui faire
prendre des girafes pour des autruches ? Harris et encore donn l quelque explication, plus ou
moins bien imagine, qui naurait rien chang la situation.

Quoi quil en soit, lopinion de Dick fut faite sur Harris. Il sentait en lui un tratre ! Il nattendait
quune occasion pour mettre nu sa dloyaut, pour en avoir raison, et tout lui disait que cette
occasion tait proche.

185

Mais quel pouvait tre le but secret dHarris ? Quel avenir attendait donc les survivants du Pilgrim ?
Dick Sand se rptait que sa responsabilit navait pas cess avec le naufrage. Il lui faudrait encore,
et plus que jamais, pourvoir au salut de ceux que lchouage avait jets sur cette cte ! Cette femme,
ce jeune enfant, ces noirs, tous ses compagnons dinfortune, ctait lui seul qui devait les sauver !
Mais sil pouvait tenter quelque chose bord, sil pouvait agir en marin, ici, au milieu des terribles
preuves quil entrevoyait, quel parti prendrait-il ?

Dick Sand ne voulut pas fermer les yeux devant leffroyable ralit que chaque instant rendait plus
indiscutable. Le capitaine de quinze ans quil avait t sur le Pilgrim, il le redevenait dans ces
conjonctures ! Mais il ne voulut rien dire qui pt alarmer la pauvre mre, avant que le moment ft
venu dagir !

Et il ne dit rien, mme quand, arriv sur les bords dun cours deau assez large, prcdant la petite
troupe dune centaine de pas, il aperut dnormes animaux qui se prcipitaient sous les grandes
herbes de la berge.

Des hippopotames ! des hippopotames ! allait-il scrier.

Et ctaient bien de ces pachydermes grosse tte, large museau renfl, dont la bouche est arme
de dents qui la dpassent de plus dun pied, qui sont trapus sur leurs jambes courtes, dont la peau,
dpourvue de poils, est dun roux tann ! Des hippopotames en Amrique !

On continua de marcher pendant toute la journe, mais pniblement. La fatigue commenait


retarder mme les plus robustes. Il tait vraiment temps quon arrivt, ou bien on serait forc de
sarrter.

Mrs. Weldon, uniquement occupe de son petit Jack, ne sentait peut-tre pas la fatigue, mais ses
forces taient puises. Tous, plus ou moins, taient rendus. Dick Sand rsistait par une suprme
nergie morale, puise dans le sentiment du devoir.

Vers quatre heures du soir, le vieux Tom trouva, dans lherbe, un objet qui attira son attention.
Ctait une arme, une sorte de couteau, dune forme particulire, form dune large lame courbe,
emmanche dans un carr divoire assez grossirement ornement.

Ce couteau, Tom le porta Dick Sand, qui le prit, lexamina, et, finalement, le montra lAmricain,
disant :

186

Sans doute, les indignes ne sont pas loin !

En effet, rpondit Harris, et cependant

Cependant ? rpta Dick Sand, qui regarda Harris bien en face.

Nous devrions tre tout prs de lhacienda, reprit Harris en hsitant, et je ne reconnais pas

Vous tes-vous donc gar ? demanda vivement Dick Sand.

gar, non Lhacienda ne doit pas tre plus de trois milles, maintenant. Mais jai voulu prendre
par le plus court, travers la fort, et jai peut-tre eu tort !

Peut-tre, rpondit Dick Sand.

Je ferais bien, je pense, daller en avant, dit Harris.

Non, monsieur Harris, ne nous sparons pas, rpondit Dick Sand dun ton dcid.

Comme vous voudrez ! reprit lAmricain. Mais, pendant la nuit, il me sera difficile de vous guider.

Qu cela ne tienne ! rpondit Dick Sand. Nous allons faire halte. Mrs. Weldon consentira passer
une dernire nuit sous les arbres, et demain, lorsquil fera grand jour, nous nous remettrons en
route ! Deux ou trois milles encore, ce sera laffaire dune heure !

Soit , rpondit Harris.

En ce moment, Dingo fit entendre des aboiements furieux.

187

Ici, Dingo, ici ! cria Dick Sand. Tu sais bien quil ny a personne, et que nous sommes dans le
dsert !

Cette dernire halte fut donc dcide. Mrs. Weldon laissa faire ses compagnons sans prononcer une
parole. Son petit Jack, assoupi par la fivre, reposait entre ses bras.

On chercha le meilleur emplacement pour y passer la nuit.

Ce fut sous un large bouquet darbres que Dick Sand songea tout disposer pour la couche. Mais le
vieux Tom, qui soccupait avec lui de ces prparatifs, sarrta tout coup, scriant :

Monsieur Dick ! Voyez ! voyez !

Quy a-t-il, mon vieux Tom ? demanda Dick Sand, du ton calme dun homme qui sattend tout.

L l fit Tom sur ces arbres des taches de sang ! Et terre des membres mutils !

Dick Sand se prcipita vers lendroit que dsignait le vieux Tom. Puis, revenant lui :

Tais-toi, Tom, tais-toi ! dit-il.

En effet, il y avait l, sur le sol, des mains coupes, et, auprs de ces dbris humains, quelques
fourches brises, une chane rompue !

Mrs. Weldon, heureusement, navait rien vu de cet horrible spectacle.

Quant Harris, il se tenait lcart, et qui let observ en ce moment aurait t frapp du
changement qui stait fait en lui. Sa face avait quelque chose de froce.

Dingo, lui, avait rejoint Dick Sand, et, devant ces restes sanglants, il aboyait avec rage.

Le novice eut beaucoup de peine le chasser.

188

Cependant, le vieux Tom, la vue de ces fourches, de cette chane brise, tait rest immobile,
comme si ses pieds se fussent enracins dans le sol. Les yeux dmesurment ouverts, les mains
crispes, il regardait, murmurant ces incohrentes paroles :

Jai vu dj vu ces fourches tout petit jai vu !

Et, sans doute, les souvenirs de sa premire enfance lui revenaient vaguement. Il cherchait se
rappeler ! Il allait parler !

Tais-toi, Tom ! rpta Dick Sand. Pour mistress Weldon, pour nous tous, tais-toi !

Et le novice emmena le vieux noir.

Un autre lieu de halte fut choisi, quelque distance, et tout fut dispos pour la nuit.

Le repas fut prpar, mais on y toucha peine. La fatigue lemportait sur la faim. Tous taient sous
une indfinissable impression dinquitude qui touchait la terreur.

Lobscurit se fit peu peu. Bientt elle fut profonde. Le ciel tait couvert de gros nuages orageux.
Entre les arbres, dans lhorizon de louest, on voyait senflammer quelques clairs de chaleur. Le vent
tomb, pas une feuille ne remuait aux arbres. Un silence absolu succdait aux bruits du jour, et on
et pu croire que la lourde atmosphre, sature dlectricit, devenait impropre la transmission
des sons.

Dick Sand, Austin, Bat veillaient ensemble. Ils cherchaient voir, entendre, dans cette profonde
nuit, si une lueur quelconque ou quelque bruit suspect auraient frapp leurs yeux ou leurs oreilles.
Rien ne troublait ni le calme ni lobscurit de la fort.

Tom, non pas assoupi, mais absorb dans ses souvenirs, la tte courbe, demeurait immobile,
comme sil et t frapp de quelque coup subit.

Mrs. Weldon berait son enfant dans ses bras et navait de penses que pour lui.

189

Seul, cousin Bndict dormait peut-tre, car seul il ne subissait pas limpression commune. Sa facult
de pressentir nallait pas si loin.

Tout coup, vers onze heures, un rugissement prolong et grave se fit entendre, auquel se mlait
une sorte de frmissement plus aigu.

Tom se dressa tout debout, et sa main se tendit vers un pais fourr, distant dun mille au plus.

Dick Sand lui saisit le bras, mais il ne put empcher Tom de crier haute voix :

Le lion ! le lion !

Ce rugissement, quil avait si souvent entendu dans son enfance, le vieux noir venait de le
reconnatre !

Le lion ! rpta-t-il.

Dick Sand, incapable de se matriser plus longtemps, se prcipita, le coutelas la main, vers la place
quoccupait Harris

Harris ntait plus l, et son cheval avait disparu avec lui.

Une sorte de rvolution se fit dans lesprit de Dick Sand Il ntait pas o il avait cru tre !

Ainsi, ce ntait point la cte amricaine que le Pilgrim avait atterri ! Ce ntait pas lle de Pques,
dont le novice avait relev la position en mer, mais quelque autre le, prcisment situe louest de
ce continent, comme lle de Pques est situe louest de lAmrique !

La boussole lavait tromp pendant une partie du voyage, on sait pourquoi ! Entran par la tempte
sur une fausse route, il avait d tourner le cap Horn, et, de locan Pacifique, il tait pass dans
lAtlantique ! La vitesse de son navire, quil ne pouvait quimparfaitement estimer, avait t double,
son insu, par la force de louragan !

190

Voil pourquoi les arbres caoutchouc, les quinquinas, les produits du Sud-Amrique manquaient
cette contre, qui ntait ni le plateau dAtacama, ni la pampa bolivienne !

Oui ! ctaient des girafes, non des autruches, qui avaient fui dans la clairire ! Ctaient des
lphants qui avaient travers lpais taillis ! Ctaient des hippopotames, dont Dick Sand avait
troubl le repos sous les grandes herbes ! Ctait la ts-ts, ce diptre recueilli par Bndict, la
redoutable ts-ts, qui fait prir sous ses piqres les animaux des caravanes !

Enfin, ctait bien le rugissement du lion qui venait dclater travers la fort ! Et ces fourches, ces
chanes, ce couteau de forme singulire, ctaient les engins du marchand desclaves ! Ces mains
mutiles, ctaient des mains de captifs !

Le Portugais Negoro et lAmricain Harris devaient tre daccord !

Et ces mots terribles, devins par Dick Sand, schapprent enfin de ses lvres :

LAfrique ! LAfrique quatoriale ! LAfrique des traitants et des esclaves !

Deuxime partie

191

I
La traite
La traite ! Personne nignore la signification de ce mot, qui naurait jamais d trouver place dans le
langage humain. Ce trafic abominable, longtemps pratiqu au profit des nations europennes qui
possdaient des colonies doutre-mer, a t interdit depuis bien des annes dj. Cependant, il
sopre toujours sur une vaste chelle, et principalement dans lAfrique centrale. En plein XIXe sicle,
la signature de quelques tats qui se disent chrtiens, manque encore lacte dabolition de
lesclavage.

On pourrait croire que la traite ne se fait plus, que cet achat et cette vente de cratures humaines
ont cess ! Il nen est rien, et cest l ce quil faut que le lecteur sache, sil veut sintresser plus
intimement la seconde partie de cette histoire. Il faut quil apprenne ce que sont actuellement
encore ces chasses lhomme, qui menacent de dpeupler tout un continent pour lentretien de
quelques colonies esclaves, o et comment sexcutent ces razzias barbares, ce quelles cotent de
sang, ce quelles provoquent dincendies et de pillages, enfin au profit de qui elles se font.

Cest au XVe sicle seulement que lon voit sexercer, pour la premire fois, la traite des noirs, et voici
dans quelles circonstances elle fut tablie :

Les Musulmans, aprs avoir t chasss dEspagne, staient rfugis au-del du dtroit sur la cte
dAfrique. Les Portugais, qui occupaient alors cette partie du littoral, les poursuivirent avec
acharnement. Un certain nombre de ces fugitifs furent faits prisonniers et ramens en Portugal.
Rduits en esclavage, ils constiturent le premier noyau desclaves africains qui ait t form dans
lEurope occidentale depuis lre chrtienne.

Mais ces Musulmans appartenaient pour la plupart de riches familles, qui voulurent les racheter
prix dor. Refus des Portugais daccepter une ranon, quelque importante quelle ft. Ils navaient
que faire de lor tranger. Ce qui leur manquait, ctaient les bras indispensables au travail des
colonies naissantes, et, pour tout dire, les bras de lesclave.

Les familles musulmanes, ne pouvant racheter leurs parents captifs, offrirent alors de les changer
contre un plus grand nombre de noirs africains, dont il ntait que trop facile de semparer. Loffre fut

192

accepte par les Portugais, qui trouvaient leur avantage cet change, et cest ainsi que la traite se
fonda en Europe.

Vers la fin du XVIe sicle, cet odieux trafic tait gnralement admis, et les murs encore barbares
ny rpugnaient pas. Tous les tats le protgeaient, afin darriver plus rapidement et plus srement
coloniser les les du Nouveau Monde. En effet, les esclaves dorigine noire pouvaient rsister, l o
les blancs, mal acclimats, impropres encore supporter la chaleur des climats intertropicaux,
eussent pri par milliers. Le transport des ngres aux colonies dAmrique se fit donc rgulirement
par des btiments spciaux, et cette branche du commerce transatlantique amena la cration de
comptoirs importants sur divers points du littoral africain. La marchandise cotait peu au pays de
production, et les bnfices taient considrables.

Mais, si ncessaire que ft tous les points de vue la fondation des colonies doutre-mer, elle ne
pouvait justifier ces marchs de chair humaine. Des voix gnreuses se firent bientt entendre, qui
protestrent contre la traite des noirs et demandrent aux gouvernements europens den dcrter
labolition au nom des principes de lhumanit.

En 1751, les quakers se mirent la tte du mouvement abolitionniste, au sein mme de cette
Amrique du Nord, o, cent ans plus tard, allait clater la guerre de Scession, laquelle cette
question de lesclavagisme ne fut pas trangre. Divers tats du Nord, la Virginie, le Connecticut, le
Massachussets, la Pennsylvanie dcrtrent labolition de la traite et affranchirent les esclaves
amens grands frais sur leurs territoires.

Mais la campagne, commence par les quakers, ne se limita pas aux provinces septentrionales du
Nouveau Monde. Les esclavagistes furent vivement attaqus jusquau-del de lAtlantique. La France
et lAngleterre, plus particulirement, recrutrent des partisans cette juste cause : Prissent les
colonies plutt quun principe ! tel fut le gnreux mot dordre qui retentit dans tout lancien
monde, et, malgr les grands intrts politiques et commerciaux engags dans la question, il se
transmit efficacement travers lEurope.

Llan tait donn. En 1807, lAngleterre abolit la traite des noirs dans ses colonies, et la France suivit
son exemple en 1814. Les deux puissantes nations changrent un trait ce sujet, trait que
confirma Napolon pendant les Cent-Jours.

Toutefois, ce ntait l, encore, quune dclaration purement thorique. Les ngriers ne cessaient pas
de courir les mers et allaient se vider dans les ports coloniaux de leur cargaison dbne .

193

Des mesures plus pratiques durent tre prises pour mettre fin ce commerce. Les tats-Unis en
1820, lAngleterre en 1824 dclarrent la traite acte de piraterie, et pirates ceux qui lexeraient.
Comme tels, ils encouraient la peine de mort, et ils furent poursuivis outrance. La France adhra
bientt au nouveau trait. Mais les tats du Sud de lAmrique, les colonies espagnoles et
portugaises nintervinrent pas lacte dabolition, et lexportation des noirs se continua leur profit,
malgr le droit de visite gnralement reconnu, qui se bornait la vrification de pavillon des navires
suspects.

Cependant, la nouvelle loi dabolition navait pas eu deffet rtroactif. On ne faisait plus de nouveaux
esclaves, mais les anciens navaient pas encore recouvr leur libert.

Ce fut dans ces circonstances que lAngleterre donna lexemple. Le 14 mai 1833, une dclaration
gnrale mancipa tous les noirs des colonies de la Grande-Bretagne, et en aot 1838, six cent
soixante-dix mille esclaves furent dclars libres.

Dix ans plus tard, en 1848, la Rpublique mancipait les esclaves des colonies franaises, soit deux
cent soixante mille noirs.

En 1859, la guerre qui clata entre les fdraux et les confdrs des tats-Unis, achevant luvre
dmancipation, l'tendit toute lAmrique du Nord.

Les trois grandes puissances avaient donc accompli cette uvre dhumanit. lheure quil est, la
traite ne sexerce plus quau profit des colonies espagnoles ou portugaises, et pour satisfaire aux
besoins des populations de lOrient, turques ou arabes. Le Brsil, sil na pas encore rendu la libert
ses anciens esclaves, nen reoit plus de nouveaux, du moins, et les enfants des noirs y naissent
libres.

Cest dans lintrieur de lAfrique, la suite de ces guerres sanglantes que les chefs africains se font
pour cette chasse lhomme, que des tribus entires sont rduites en esclavage. Deux directions
opposes sont alors imprimes aux caravanes : lune louest, vers la colonie portugaise de lAngola ;
lautre lest, sur le Mozambique. De ces malheureux, dont une faible partie seulement arrivent
destination, les uns sont expdis soit Cuba, soit Madagascar ; les autres, dans les provinces
arabes ou turques de lAsie, La Mecque ou Mascate. Les croisires anglaises et franaises ne
peuvent empcher ce trafic que dans une faible mesure, tant une surveillance efficace de ctes aussi
tendues est difficile obtenir.

Mais le chiffre de ces odieuses exportations est-il donc considrable encore ?

194

Oui ! On nestime pas moins de quatre-vingt mille le nombre des esclaves qui arrivent au littoral, et
ce nombre, parat-il, ne reprsente que le dixime des indignes massacrs. Aprs ces boucheries
pouvantables, les champs dvasts sont dserts, les bourgades incendies sont vides dhabitants,
les fleuves roulent des cadavres, les btes fauves occupent le pays. Livingstone, au lendemain de ces
chasses lhomme, ne reconnaissait plus les provinces quil avait visites quelques mois auparavant.
Tous les autres voyageurs, Grant, Speke, Burton, Cameron, Stanley, ne parlent pas autrement de ce
plateau bois de lAfrique centrale, principal thtre des guerres de chefs chefs. Dans la rgion des
grands lacs, sur toute cette vaste contre qui alimente le march de Zanzibar, dans le Bornou et le
Fezzan, plus au sud, sur les rives du Nyassa et du Zambze, plus louest, dans les districts du haut
Zare que laudacieux Stanley vient de traverser, mme spectacle, ruines, massacres, dpopulation.
Lesclavage ne finira-t-il donc en Afrique quavec la disparition de la race noire, et en sera-t-il de cette
race comme il en est de la race australienne dans la Nouvelle-Hollande !

Mais le march des colonies espagnoles et portugaises se fermera un jour, ce dbouch fera dfaut ;
des peuples civiliss ne peuvent plus longtemps tolrer la traite !

Oui, sans doute, et cette anne mme, 1878, doit voir laffranchissement de tous les esclaves
possds encore par les tats chrtiens. Toutefois, pendant de longues annes encore, les nations
musulmanes maintiendront ce trafic qui dpeuple le continent africain. Cest vers elles en effet que
se fait la plus importante migration de noirs, puisque le chiffre des indignes, arrachs leurs
provinces et dirigs vers la cte orientale, dpasse annuellement quarante mille. Bien avant
lexpdition dgypte, les ngres du Sennaar taient vendus par milliers aux ngres du Darfour, et
rciproquement. Le gnral Bonaparte put mme acheter un assez grand nombre de ces noirs dont il
fit des soldats organiss la faon des mameluks. Depuis lors, pendant ce sicle dont les quatre
cinquimes sont maintenant couls, le commerce des esclaves na pas diminu en Afrique. Au
contraire.

Et, en effet, lislamisme est favorable la traite. Il a fallu que lesclave noir vnt remplacer, dans les
provinces musulmanes, lesclave blanc dautrefois. Aussi, des traitants de toute origine font-ils en
grand cet excrable trafic. Ils apportent ainsi un supplment de population ces races qui
steignent et disparatront un jour, puisquelles ne se rgnrent pas par le travail. Ces esclaves,
comme au temps de Bonaparte, deviennent souvent des soldats. Chez certains peuples du haut
Niger, ils composent pour moiti les armes des chefs africains. Dans ces conditions, leur sort nest
pas sensiblement infrieur celui des hommes libres. Dailleurs, quand lesclave nest pas un soldat,
il est une monnaie qui a cours, mme en gypte, et au Bornou, officiers et fonctionnaires sont pays
en cette monnaie-l. Guillaume Lejean la vu et la dit.

Tel est donc ltat actuel de la traite.

195

Faut-il ajouter que nombre dagents des grandes puissances europennes nont pas honte de
montrer pour ce commerce une indulgence regrettable ? Rien nest plus vrai pourtant, et tandis que
les croisires surveillent les ctes de lAtlantique et de locan Indien, le trafic sopre rgulirement
lintrieur, les caravanes cheminent sous les yeux de certains fonctionnaires, les massacres o dix
noirs prissent pour fournir un esclave sexcutent des poques dtermines !

Aussi comprendra-t-on, maintenant, ce quavaient de terrible ces paroles que Dick Sand venait de
prononcer :

LAfrique ! LAfrique quatoriale ! LAfrique des traitants et des esclaves !

Et il ne se trompait pas : Ctait lAfrique avec tous ses dangers, pour ses compagnons et pour lui.

Mais sur quelle partie du continent africain une inexplicable fatalit lavait-elle fait atterrir ? la cte
ouest videmment, et, circonstance aggravante, le jeune novice devait penser que le Pilgrim stait
prcisment jet sur le littoral de lAngola, o arrivent les caravanes qui desservent toute cette
portion de lAfrique.

Ctait l, en effet. Ctait ce pays que Cameron au sud, Stanley au nord, allaient traverser quelques
annes plus tard, et au prix de quels efforts ! De ce vaste territoire qui se compose de trois provinces,
le Benguela, le Congo et lAngola, on ne connaissait gure alors que le littoral. Il stend depuis la
Nourse, au sud, jusquau Zare, au nord, et deux villes principales y forment deux ports, Benguela et
Saint-Paul de Loanda, capitale de la colonie, qui relve du royaume de Portugal.

lintrieur, cette contre tait alors presque inconnue. Peu de voyageurs avaient os sy aventurer.
Un climat pernicieux, des terrains chauds et humides qui engendrent les fivres, des indignes
barbares dont quelques-uns sont encore cannibales, la guerre ltat permanent de tribus tribus, la
dfiance des traitants contre tout tranger qui cherche pntrer les secrets de leur infme
commerce, telles sont les difficults surmonter, les dangers vaincre dans cette province de
lAngola, lune des plus dangereuses de lAfrique quatoriale.

Tuckey, en 1816, avait remont le Congo jusquau-del des chutes de Yellala, mais sur un parcours de
deux cents milles au plus. Cette simple tape ne pouvait donner une srieuse connaissance du pays,
et pourtant elle avait caus la mort de la plupart des savants et des officiers qui composaient
lexpdition.

196

Trente-sept ans plus tard, le docteur Livingstone stait avanc depuis le cap de Bonne-Esprance
jusque sur le haut Zambze. De l, au mois de novembre 1853, avec une hardiesse qui na jamais t
surpasse, il traversait lAfrique du Sud au nord-ouest, franchissait le Coango, lun des affluents du
Congo, et arrivait le 31 mai 1854 Saint-Paul de Loanda. Ctait la premire perce faite dans
linconnu de la grande colonie portugaise.

Dix-huit ans aprs, deux audacieux dcouvreurs allaient traverser lAfrique de lest louest, et
ressortir, lun au sud, lautre au nord de lAngola, au prix de difficults inoues.

Le premier en date, cest le lieutenant de la marine anglaise Verney-Howet Cameron. En 1872, on


avait lieu de penser que lexpdition de lAmricain Stanley, envoye la recherche de Livingstone
dans la rgion des grands lacs, tait fort compromise. Le lieutenant Cameron offrit daller retrouver
ses traces. Loffre fut accepte. Cameron, accompagn du docteur Dillon, du lieutenant Cecil Murphy
et de Robert Moffat, neveu de Livingstone, partit de Zanzibar. Aprs avoir travers lOugogo, il
rencontra le corps de Livingstone que ses fidles serviteurs ramenaient la cte orientale.
Continuant alors sa route louest avec linbranlable volont de passer dun littoral lautre,
traversant lOunyanyemb, lOugounda, Kahoul o il recueillit les papiers du grand voyageur,
franchissant le Tanganyika, les montagnes du Bambarr, le Loualba dont il ne put redescendre le
cours, aprs avoir visit toutes ces provinces dvastes par la guerre, dpeuples par la traite, le
Kilemmba, lOuroua, les sources du Loman, lOulouda, le Loval, aprs avoir franchi la Coanza et ces
immenses forts dans lesquelles Harris venait dgarer Dick Sand et ses compagnons, lnergique
Cameron apercevait enfin locan Atlantique et arrivait Saint-Philippe de Benguela. Ce voyage de
trois ans et quatre mois avait cot la vie deux de ses compagnons, le docteur Dillon et Robert
Moffat.

lAnglais Cameron allait presque aussitt succder lAmricain Henry Moreland Stanley dans cette
voie des dcouvertes. On sait que cet intrpide correspondant du New York Herald, envoy la
recherche de Livingstone, lavait retrouv le 30 octobre 1871 Oujiji sur les bords du lac Tanganyika.
Mais ce quil venait de faire si heureusement au point de vue de lhumanit, Stanley voulut le
recommencer dans lintrt de la science gographique. Son objectif fut alors la complte
reconnaissance du Loualba quil navait fait quentrevoir. Cameron tait encore perdu dans les
provinces de lAfrique centrale, lorsque Stanley, en novembre 1874, quittait Bagamoyo sur la cte
orientale, abandonnait, vingt et un mois aprs, le 24 aot 1876, Oujiji, dcime par une pidmie de
variole, effectuait en soixante-quatorze jours le trajet du lac Nyangw, grand march desclaves
dj visit par Livingstone et Cameron, et assistait aux plus horribles scnes des razzias, excutes
dans le pays des Maroungou et des Manyouma par les officiers du sultan de Zanzibar.

Stanley se mit en mesure alors de reconnatre le cours du Loualba, et de le descendre jusqu son
embouchure. Cent quarante porteurs, engags Nyangw, et dix-neuf bateaux formaient le
matriel et le personnel de son expdition. Il fallut combattre ds le dbut les anthropophages de
lOugousou, ds le dbut aussi, semployer au portage des embarcations, afin de tourner
dinfranchissables cataractes. Sous lquateur, au point o le Loualba sinflchit au nord-nord-est,

197

cinquante-quatre barques montes par plusieurs centaines dindignes attaquaient la petite flottille
de Stanley, qui parvint les mettre en fuite. Puis, le courageux Amricain, remontant jusquau
deuxime degr de latitude borale, constatait que le Loualba ntait que le haut Zare ou Congo, et
qu en suivre le cours, il descendrait directement la mer. Cest ce quil fit, en se battant presque
chaque jour contre les tribus riveraines. Le 3 juin 1877, au passage des cataractes de Massassa, il
perdait un de ses compagnons, Francis Pocock, et lui-mme, le 18 juillet, il tait entran avec son
embarcation dans les chutes de Mblo, et nchappait la mort que par miracle.

Enfin, le 6 aot, Henry Stanley arrivait au village de Ni Sanda, quatre jours de la cte. Deux jours
aprs, Banza Mbouko, il trouvait les provisions envoyes par deux ngociants dEmboma, et il se
reposait enfin dans cette petite ville du littoral, vieilli trente-cinq ans par les fatigues et les
privations, aprs une traverse complte du continent africain, qui avait pris deux ans et neuf mois
de sa vie. Mais le cours du Loualba tait reconnu jusqu lAtlantique, et si le Nil est la grande artre
du nord, si le Zambze est la grande artre de lest, on sait maintenant que lAfrique possde encore
dans louest le troisime des plus grands fleuves du monde, celui qui, dans un cours de deux mille
23
neuf cents milles , sous les noms de Loualba, de Zare et de Congo, runit la rgion des lacs
locan Atlantique.

Cependant, entre ces deux itinraires, celui de Stanley et celui de Cameron, la province dAngola
tait peu prs inconnue en cette anne 1873, lpoque o le Pilgrim venait de se perdre sur la
cte dAfrique. Ce quon en savait, cest quelle tait le thtre de la traite occidentale, grce ses
importants marchs de Bih, de Cassange et de Kazonnd.

Et ctait dans cette contre que Dick Sand avait t entran, plus de cent milles du littoral, avec
une femme puise de fatigue et de douleur, un enfant mourant et des compagnons, ngres
dorigine, proie toute indique la rapacit des marchands desclaves !

Oui, ctait lAfrique, et non cette Amrique o ni les indignes, ni les fauves, ni le climat ne sont
vritablement redoutables. Ce ntait pas cette rgion propice, situe entre les Cordillres et la cte,
o les bourgades abondent, o les missions sont hospitalirement ouvertes tout voyageur. Elles
taient loin, ces provinces du Prou et de la Bolivie, o la tempte aurait assurment port le Pilgrim,
si une main criminelle net dvi sa route, o des naufrags eussent trouv tant de facilits de
rapatriement !

23

4.650 kilomtres.

198

Ctait le terrible Angola, et non pas cette partie de la cte directement surveille par les autorits
portugaises, mais lintrieur mme de la colonie, que sillonnent les caravanes desclaves sous le fouet
des havildars.

Que savait Dick Sand de ce pays o la trahison lavait jet ? Peu de choses, ce quen avaient dit les
missionnaires des XVIe et XVIIe sicles, les marchands portugais qui frquentaient la route de SaintPaul de Loanda au Zare par San Salvador, ce quen avait racont le docteur Livingstone, lors de son
voyage de 1853, et cela et suffi abattre une me moins forte que la sienne.

En vrit, la situation tait pouvantable.

199

II
Harris et Negoro
Le lendemain du jour o Dick Sand et ses compagnons avaient tabli leur dernire halte dans la fort,
deux hommes se rencontraient trois milles de l, ainsi quil avait t pralablement convenu entre
eux.

Ces deux hommes taient Harris et Negoro, et lon va voir quoi se rduisait la part du hasard qui
avait mis en prsence sur le littoral de lAngola le Portugais venu de Nouvelle-Zlande et lAmricain
que son mtier de traitant obligeait parcourir souvent cette province de lOuest-Afrique.

Harris et Negoro staient assis au pied dun norme banian, sur la berge dun ruisseau torrentueux,
qui coulait entre une double haie de papyrus.

La conversation commenait, car le Portugais et lAmricain venaient de se rejoindre linstant, et


tout dabord elle avait port sur les faits qui staient accomplis pendant ces dernires heures.

Ainsi, Harris, dit Negoro, tu nas pas pu entraner plus loin dans lAngola la petite troupe du
capitaine Sand, comme ils appellent ce novice de quinze ans ?

Non, camarade, rpondit Harris, et il est mme tonnant que je sois parvenu lamener cent
milles, au moins, de la cte. Depuis plusieurs jours, mon jeune ami Dick Sand me regardait dun il
inquiet, ses soupons se changeaient peu peu en certitudes, et ma foi

Cent milles encore, Harris, et ces gens-l eussent t plus srement encore dans notre main ! Il ne
faut pourtant pas quils nous chappent !

Eh ! comment le pourraient-ils ? rpondit Harris qui haussa les paules. Je te le rpte, Negoro, il
ntait que temps de leur fausser compagnie ! Jai lu dix fois dans ses yeux que mon jeune ami tait
tent de menvoyer une balle en pleine poitrine, et jai un trop mauvais estomac pour digrer ces
pruneaux de douze la livre !

200

Bon ! fit Negoro. Jai, moi aussi, un compte rgler avec ce novice

Et tu le rgleras ton aise avec les intrts, camarade. Quant moi, pendant les premiers jours de
marche, je suis bien parvenu lui faire prendre cette province pour le dsert dAtacama que jai
visit autrefois ; mais le moutard qui rclamait ses caoutchoucs et ses oiseaux-mouches, mais la
mre qui demandait ses quinquinas, mais le cousin qui senttait trouver des cocuyos ! Ma foi,
jtais bout dimagination, et, aprs leur avoir fait avaler grand-peine des autruches pour des
girafes une trouvaille, cela, Negoro ! je ne savais plus quinventer ! Dailleurs je voyais bien que
mon jeune ami nacceptait plus mes explications ! Puis, nous sommes tombs sur des traces
dlphants ! Puis, les hippopotames se sont mis de la partie ! Et tu sais, Negoro, des hippopotames
et des lphants en Amrique, cest comme des honntes gens aux pnitentiaires de Benguela !
Enfin, pour machever, voil le vieux noir qui savise de dnicher au pied dun arbre des fourches et
des chanes dont quelques esclaves staient dbarrasss pour fuir ! Au mme moment rugit le lion,
brochant sur le tout, et il est malais de faire prendre son rugissement pour le miaulement dun chat
inoffensif ! Je nai donc eu que le temps de sauter sur mon cheval et de filer jusquici !

Je comprends ! rpondit Negoro. Nanmoins, jaurais voulu les tenir cent milles plus avant dans la
province !

On fait ce quon peut, camarade, rpondit Harris. Quant toi, qui suivais notre caravane depuis la
cte, tu as bien fait de garder ta distance. On te sentait l ! Il y a un certain Dingo, qui ne parat pas
taffectionner. Que lui as-tu donc fait, cet animal ?

Rien, rpondit Negoro, mais avant peu, il recevra quelque balle dans la tte.

Comme tu en aurais reu une de Dick Sand, si tu avais montr tant soit peu de ta personne deux
cents pas de son fusil. Ah ! cest quil tire bien, mon jeune ami, et, entre nous, je suis oblig davouer
que cest, en son genre, un garon solide !

Si solide quil soit, Harris, il me payera cher ses insolences, rpondit Negoro, dont la physionomie
simprgnait dune implacable cruaut.

Bon, murmura Harris, mon camarade est bien rest tel que je lai toujours connu ! Les voyages ne
lont pas dform !

Puis aprs un instant de silence :

201

Ah , Negoro, reprit-il, lorsque je tai si inopinment rencontr l-bas, sur le thtre du naufrage,
lembouchure de la Longa, tu nas eu que le temps de me recommander ces braves gens, en me
priant de les conduire aussi loin que possible travers cette prtendue Bolivie, mais tu ne mas pas
dit ce que tu avais fait depuis deux ans ! Deux ans, dans notre existence accidente, cest long,
camarade ! Un beau jour, aprs avoir pris la conduite dune caravane desclaves pour le compte du
vieil Alvez, dont nous ne sommes que les trs humbles agents, tu as quitt Cassange et lon na plus
entendu parler de toi ! Jai pens que tu avais eu quelques dsagrments avec la croisire anglaise et
que tu tais pendu !

Il sen est gure fallu, Harris.

a viendra, Negoro.

Merci !

Que veux-tu ? rpondit Harris avec une indiffrence toute philosophique, cest une des chances du
mtier ! On ne fait pas la traite sur la cte dAfrique, sans risquer de mourir ailleurs que dans son lit !
Enfin, tu as t pris ?

Oui.

Par les Anglais !

Non ! Par les Portugais.

Avant ou aprs avoir livr ta cargaison ? demanda Harris.

Aprs rpliqua Negoro, qui avait lgrement hsit rpondre. Ces Portugais font maintenant les
difficiles ! Ils ne veulent plus de lesclavage, bien quils en aient si longtemps us leur profit ! Jtais
dnonc, surveill. On ma pris

Et condamn ?

202

finir mes jours dans le pnitentiaire de Saint-Paul de Loanda.

Mille diables ! scria Harris. Un pnitentiaire ! Voil un lieu malsain pour des gens habitus comme
nous le sommes vivre au grand air ! Moi, jaurais peut-tre prfr tre pendu !

On ne schappe pas de la potence, rpondit Negoro, mais de la prison

Tu as pu tvader ?

Oui, Harris ! Quinze jours seulement aprs avoir t mis au bagne, jai pu me cacher fond de cale
dun steamer anglais en partance pour Auckland de Nouvelle-Zlande. Un baril deau, une caisse de
conserves entre lesquels je mtais fourr, mont fourni manger et boire pendant toute la
traverse. Oh ! jai terriblement souffert ne pas vouloir me montrer, lorsque nous avons t en
mer. Mais, si javais t assez malavis pour le faire, jaurais t rintgr fond de cale, et,
volontairement ou non, la torture et t la mme ! En outre, mon arrive Auckland, on maurait
remis de nouveau aux autorits anglaises, et finalement reconduit au pnitentiaire de Loanda, ou
peut-tre pendu, comme tu le disais ! Voil pourquoi jai prfr voyager incognito.

Et sans payer ton passage ! scria Harris en riant. Ah ! voil qui nest pas dlicat, camarade ! Se
faire nourrir et transporter gratis !

Oui, reprit Negoro, mais trente jours de traverse fond de cale !

Enfin, cest fait, Negoro. Te voil parti pour la Nouvelle-Zlande, au pays des Maoris ! Mais tu en es
revenu. Est-ce que le retour sest fait dans les mmes conditions ?

Non pas, Harris. Tu penses bien que l-bas, je navais plus quune ide : revenir lAngola et
reprendre mon mtier de traitant.

Oui ! rpondit Harris, on aime son mtier par habitude !

Pendant dix-huit mois

203

Ces derniers mots prononcs, Negoro stait tu brusquement. Il avait saisi le bras de son compagnon
et il coutait.

Harris, dit-il en baissant la voix, est-ce quil ne sest pas fait comme un frmissement dans ce
buisson de papyrus ?

En effet , rpondit Harris, qui saisit son fusil, toujours prt faire feu.

Negoro et lui se levrent, regardrent autour deux et coutrent avec la plus grande attention.

Il ny a rien, dit bientt Harris. Cest ce ruisseau grossi par lorage qui coule plus bruyamment.
Depuis deux ans, camarade, tu as perdu lhabitude des bruits de la fort, mais tu ty referas. Continue
donc le rcit de tes aventures. Quand je connatrai bien le pass, nous causerons de lavenir.

Negoro et Harris staient replacs au pied du banian. Le Portugais reprit en ces termes :

Pendant dix-huit mois jai vgt Auckland. Le steamer une fois arriv, javais pu quitter le bord
sans tre vu ; mais pas une piastre, pas un dollar en poche ! Pour vivre, jai d faire tous les mtiers

Mme le mtier dhonnte homme, Negoro ?

Comme tu dis, Harris.

Pauvre garon !

Or, jattendais toujours une occasion qui tardait venir, lorsque le baleinier Pilgrim arriva au port
dAuckland.

Ce btiment qui sest mis la cte dAngola ?

Celui-l mme, Harris, et sur lequel Mrs. Weldon, son enfant et son cousin allaient prendre
passage. Or, en ma qualit dancien marin, ayant mme t second bord dun ngrier, je ntais pas
gn de reprendre du service sur un btiment Je me prsentai donc au capitaine du Pilgrim, mais

204

lquipage tait au complet. Trs heureusement pour moi, le cuisinier du brick-golette avait
dsert. Or, il nest pas un marin qui ne sache faire la cuisine. Je moffris en qualit de matre coq.
Faute de mieux, on maccepta, et quelques jours aprs, le Pilgrim avait perdu de vue les terres de
Nouvelle-Zlande.

Mais, demanda Harris, daprs ce que mon jeune ami ma racont, le Pilgrim ne faisait pas du tout
voile pour la cte dAfrique ! Comment donc y est-il arriv ?

Dick Sand ne doit pas pouvoir le comprendre encore et peut-tre ne le comprendra-t-il jamais,
rpondit Negoro ; mais je vais texpliquer ce qui sest pass, Harris, et tu pourras le redire ton jeune
ami, si cela te fait plaisir.

Comment donc ! rpondit Harris. Parle, camarade, parle !

Le Pilgrim, reprit Negoro, faisait route pour Valparaiso. Lorsque je membarquai, je croyais bien
naller quau Chili. Ctait toujours une bonne moiti du chemin entre la Nouvelle-Zlande et
lAngola, et je me rapprochais de plusieurs milliers de milles de la cte dAfrique. Mais il arriva ceci,
cest que trois semaines aprs avoir quitt Auckland, le capitaine Hull, qui commandait le Pilgrim,
disparut avec tout son quipage en chassant une baleine. Ce jour-l, il ne resta donc plus que deux
marins bord, le novice et le cuisinier Negoro.

Et tu as pris le commandement du navire ? demanda Harris.

Jeus dabord cette pense, mais je voyais quon se dfiait de moi. Il y avait cinq vigoureux noirs
bord, des hommes libres ! Je naurais pas t le matre, et toute rflexion faite, je restai ce que jtais
au dpart, le cuisinier du Pilgrim.

Cest donc le hasard qui a conduit ce navire la cte dAfrique ?

Non, Harris, rpondit Negoro, il ny a dautre hasard dans toute cette aventure que de tavoir
rencontr, pendant une de tes tournes de traitant, prcisment sur cette partie du littoral o stait
chou le Pilgrim. Mais quant tre venu en vue de lAngola, cest par ma volont, ma volont
secrte que cela sest fait. Ton jeune ami, encore fort novice en navigation, ne pouvait relever sa
position quau moyen du loch et de la boussole. Eh bien ! un jour, le loch est rest par le fond. Une
nuit, la boussole a t fausse, et le Pilgrim, pouss par une violente tempte, a fait fausse route. La
longueur de la traverse, inexplicable pour Dick Sand, let t mme pour le marin le plus entendu.
Sans que le novice pt le savoir, ni mme le souponner, le cap Horn fut doubl, mais moi, Harris, je

205

le reconnus au milieu des brumes. Alors laiguille du compas a repris, grce moi, sa direction vraie,
et le navire, entran au nord-est par cet effroyable ouragan, est venu se jeter la cte dAfrique,
prcisment sur ces terres de lAngola que je voulais atteindre !

Et ce moment mme, Negoro, rpondit Harris, la chance mavait amen l pour te recevoir et
guider ces braves gens lintrieur. Ils se croyaient, ils ne pouvaient se croire quen Amrique, et il
ma t facile de leur faire prendre cette province pour la Basse-Bolivie, avec laquelle elle a
justement quelque ressemblance.

Oui, ils lont cru, comme ton jeune ami avait cru relever lle de Pques, quand ils passaient en vue
de Tristan dAcunha !

Tout autre sy serait tromp, Negoro.

Je le sais, Harris, et je comptais bien exploiter cette erreur. Enfin, voil mistress Weldon et ses
compagnons cent milles dans lintrieur de cette Afrique o je voulais les entraner !

Mais, rpondit Harris, ils savent maintenant o ils sont !

Eh ! quimporte prsent ! scria Negoro.

Et quen feras-tu ? demanda Harris.

Ce que jen ferai ! rpondit Negoro Avant de te le dire, Harris, donne-moi donc des nouvelles de
notre matre, le traitant Alvez, que je nai pas vu depuis deux ans !

Oh ! le vieux coquin se porte merveille ! rpondit Harris, et il sera enchant de te revoir.

Est-il au march de Bih ? demanda Negoro.

Non, camarade, depuis un an, il est son tablissement de Kazonnd.

Et les affaires vont-elles ?

206

Oui, mille diables ! scria Harris, quoique la traite devienne de plus en plus difficile, au moins sur
ce littoral. Les autorits portugaises dun ct, les croisires anglaises de lautre, voil qui gne les
exportations. Il ny a gure quaux environs de Mossameds, au sud de lAngola, que
lembarquement des noirs puisse se faire maintenant avec quelque chance de succs. Aussi, en ce
moment, les baracons sont-ils remplis desclaves, attendant les navires qui doivent les charger pour
les colonies espagnoles. Quant les passer par Benguela ou Saint-Paul de Loanda, ce nest pas
24
possible. Les gouverneurs nentendent plus raison, et les chfs pas davantage. Il faudra donc se
retourner vers les factoreries de lintrieur, et cest ce que compte faire le vieil Alvez. Il ira du ct de
Nyangw et du Tanganyika, changer ses toffes contre de livoire et des esclaves. Les affaires sont
toujours fructueuses avec la haute gypte et la cte de Mozambique qui fournit tout Madagascar.
Mais le temps viendra, je le crains, o la traite ne pourra plus soprer. Les Anglais font de grands
progrs lintrieur de lAfrique. Les missionnaires savancent et marchent contre nous ! Ce
Livingstone, que Dieu confonde ! aprs avoir achev dexplorer la rgion des lacs, va, dit-on, se
diriger vers lAngola. Puis, on parle dun lieutenant Cameron qui se propose de traverser le continent
de lest louest. On craint aussi que lAmricain Stanley ne veuille en faire autant ! Toutes ces visites
finiront par nuire nos oprations, Negoro, et si nous avons le sentiment de nos intrts, pas un de
ces visiteurs ne reviendra raconter en Europe ce quil aura eu lindiscrtion de venir voir en
Afrique !

Net-on pas dit, les entendre, ces coquins, quils parlaient comme dhonntes ngociants dont une
crise commerciale gne momentanment les affaires ? Qui croirait quau lieu de sacs de caf ou de
boucauts de sucre, il sagissait dtres humains expdier comme marchandise ? Ces traitants nont
plus aucun sentiment du juste ou de linjuste. Le sens moral leur fait absolument dfaut, et, en
eussent-ils, quils le perdraient vite au milieu des atrocits pouvantables de la traite africaine.

Mais o Harris avait raison, cest lorsquil disait que la civilisation pntrait peu peu dans ces
contres sauvages la suite de ces hardis voyageurs dont le nom se lie indissolublement aux
dcouvertes de lAfrique quatoriale. En tte, David Livingstone, aprs lui, Grant, Speke, Burton,
Cameron, Stanley, ces hros, laisseront un renom imprissable de bienfaiteurs de lhumanit.

Leur conversation arrive ce point, Harris savait ce quavaient t les deux dernires annes de la
vie de Negoro. Lancien agent du traitant Alvez, lvad du pnitentiaire de Loanda, reparaissait tel
quil lavait toujours connu, cest--dire prt tout faire. Mais quel parti Negoro comptait prendre
lgard des naufrags du Pilgrim, Harris ne le savait pas encore, et il le demanda son complice.

24

Titre que lon donne aux gouverneurs portugais des tablissements


secondaires.

207

Et maintenant, dit-il, que feras-tu de ces gens-l ?

Jen ferai deux parts, rpondit Negoro, en homme dont le plan est depuis longtemps arrt, ceux
que je vendrai comme esclaves, et ceux que

Le Portugais nacheva pas, mais sa physionomie farouche parlait assez pour lui.

Lesquels vendras-tu ? demanda Harris.

Ces noirs qui accompagnent mistress Weldon, rpondit Negoro. Le vieux Tom na peut-tre pas
grande valeur, mais les autres sont quatre vigoureux gaillards qui vaudront cher sur le march de
Kazonnd !

Je le crois bien, Negoro ! rpondit Harris. Quatre ngres bien constitus, habitus au travail,
ressemblant peu ces brutes qui nous arrivent de lintrieur ! Certainement, tu les vendras cher !
Des esclaves ns en Amrique et expdis sur les marchs de lAngola, cest une marchandise rare !
Mais, ajouta lAmricain, tu ne mas pas dit sil y avait quelque argent bord du Pilgrim ?

Oh ! quelques centaines de dollars seulement dont jai opr le sauvetage ! Heureusement, je


compte sur certaines rentres

Lesquelles donc, camarade ? demanda curieusement Harris.

Rien ! rpondit Negoro, qui parut regretter davoir parl plus quil naurait voulu.

Reste maintenant semparer de toute cette marchandise de haut prix, dit Harris.

Est-ce donc si difficile ? demanda Negoro.

Non, camarade. dix milles dici, sur la Coanza, est campe une caravane desclaves, conduite par
larabe Ibn Hamis, et qui nattend que mon retour pour prendre la route de Kazonnd. Il y a l plus de
soldats indignes quil nen faut pour capturer Dick Sand et ses compagnons. Il suffit donc que mon
jeune ami ait lide de se diriger vers la Coanza

208

Mais aura-t-il cette ide ? demanda Negoro.

Srement, rpondit Harris, puisquil est intelligent, et ne peut pas souponner le danger qui
lattend. Dick Sand ne doit pas songer revenir la cte par le chemin que nous avons suivi
ensemble. Il se perdrait au milieu de ces immenses forts. Il cherchera donc, jen suis sr, gagner
une des rivires qui courent vers le littoral, de manire en descendre le cours sur un radeau. Il na
pas dautre parti prendre, et, je le connais, il le prendra.

Oui peut-tre ! rpondit Negoro, qui rflchissait.

Ce nest pas peut-tre , cest assurment quil faut dire, reprit Harris. Vois-tu, Negoro, cest
comme si javais donn rendez-vous mon jeune ami sur les bords de la Coanza !

Eh bien, rpondit Negoro, en route. Je connais Dick Sand. Il ne sattardera pas dune heure, et il
faut le devancer.

En route, camarade !

Harris et Negoro se levaient tous les deux, lorsque le bruit qui avait dj veill lattention du
Portugais se renouvela. Ctait un frmissement des tiges entre les hauts papyrus.

Negoro sarrta et saisit la main dHarris.

Tout coup, un sourd aboiement se fit entendre. Un chien apparut au pied de la berge, la gueule
ouverte, prt slancer.

Dingo ! scria Harris.

Ah ! cette fois, il ne mchappera pas ! rpondit Negoro.

Dingo allait se jeter sur lui, lorsque Negoro, saisissant le fusil dHarris, lpaula vivement et fit feu.

209

Un long hurlement de douleur rpondit la dtonation, et Dingo disparut entre la double range
darbustes qui bordait le ruisseau.

Negoro descendit aussitt jusquau bas de la berge.

Des gouttelettes de sang tachaient quelques tiges de papyrus, et une longue trane rouge se
dessinait sur les cailloux du ruisseau.

Enfin, ce maudit animal a son compte ! scria Negoro.

Harris avait assist, sans prononcer une parole, toute cette scne.

Ah ! Negoro, dit-il, il ten voulait donc particulirement, ce chien-l ?

Il parat, Harris, mais il ne men voudra plus !

Et pourquoi te dtestait-il si bien, camarade ?

Oh ! une vieille affaire rgler entre lui et moi !

Une vieille affaire ? rpondit Harris.

Negoro nen dit pas davantage, et Harris en conclut que le Portugais lui avait tu quelque aventure de
son pass, mais il ninsista pas.

Quelques instants plus tard, tous deux, descendant le cours du ruisseau, se dirigeaient vers la
Coanza, travers la fort.

210

III
En marche
LAfrique ! Ce nom, si terrible dans les circonstances actuelles, ce nom quil fallait enfin substituer
celui dAmrique, ne pouvait seffacer un instant de la pense de Dick Sand. Lorsque le jeune novice
se reportait quelques semaines en arrire, ctait pour se demander comment le Pilgrim avait fini
par accoster ce dangereux rivage, comment il avait tourn le cap Horn et pass dun ocan lautre !
Certes, il sexpliquait maintenant pourquoi, malgr la rapide marche de son btiment, la terre stait
si tardivement montre, puisque la longueur du parcours quil aurait eu faire pour atteindre la cte
amricaine, avait t double son insu !

LAfrique ! lAfrique ! rptait Dick Sand.

Puis, soudain, tandis quil voquait avec une volont tenace les incidents de cette inexplicable
traverse, lide lui vint que sa boussole avait d tre fausse. Il se rappela, aussi, que le premier
compas avait t bris, que la ligne du loch stait rompue, ce qui lavait mis dans limpossibilit de
vrifier la vitesse du Pilgrim.

Oui ! pensa-t-il, il ne restait plus quune boussole bord, une seule dont je ne pouvais contrler les
indications ! Et, une nuit, jai t rveill par un cri du vieux Tom ! Negoro tait l, larrire ! Il
venait de tomber sur lhabitacle ! Na-t-il pu dranger ?

La lumire se faisait dans lesprit de Dick Sand. Il touchait la vrit du doigt. Il comprenait enfin tout
ce quavait de louche la conduite de Negoro. Il voyait sa main dans cette srie daccidents qui avaient
amen la perte du Pilgrim et si effroyablement compromis ceux quil portait.

Mais qutait donc ce misrable ? Avait-il t marin, bien quil sen ft toujours cach ? tait-il
capable de combiner cette odieuse machination qui devait jeter le btiment la cte dAfrique ?

En tout cas, sil existait encore des points obscurs dans le pass, le prsent nen pouvait plus offrir. Le
jeune novice ne savait que trop quil tait en Afrique, et trs probablement dans cette funeste
province de lAngola, plus de cent milles de la cte. Il savait aussi que la trahison dHarris ne
pouvait tre mise en doute. De l, conclure que lAmricain et le Portugais se connaissaient de

211

longue date, quun hasard fatal les avait runis sur ce littoral, quun plan avait t concert entre
eux, dont le rsultat devait tre funeste aux naufrags du Pilgrim, la plus simple logique y conduisait.

Et maintenant, pourquoi ces odieux agissements ? Que Negoro voult, la rigueur, semparer de
Tom et de ses compagnons et les vendre comme esclaves dans ce pays de la traite, on pouvait
ladmettre. Que le Portugais, m par un sentiment de haine, chercht se venger de lui, Dick Sand,
qui lavait trait comme il le mritait, cela se concevait encore. Mais Mrs. Weldon, mais cette mre,
ce petit enfant, quen voulait donc faire le misrable ?

Si Dick Sand et pu surprendre quelque peu de la conversation tenue entre Harris et Negoro, il aurait
su quoi sen tenir, et quels dangers menaaient Mrs. Weldon, les noirs et lui-mme !

La situation tait effroyable, mais le jeune novice ne faiblit pas. Capitaine bord, il resterait capitaine
terre. lui de sauver Mrs. Weldon, le petit Jack, tous ceux dont le ciel avait remis le sort entre ses
mains. Sa tche ne faisait que commencer ! Il laccomplirait jusquau bout !

Aprs deux ou trois heures, pendant lesquelles le prsent et lavenir rsumrent dans son esprit leurs
bonnes et leurs mauvaises chances, ces dernires plus nombreuses, hlas ! Dick Sand se releva,
ferme, rsolu.

Les premires lueurs du jour clairaient alors les hautes cimes de la fort. lexception du novice et
de Tom, tous dormaient.

Dick Sand sapprocha du vieux noir.

Tom, lui dit-il voix basse, vous avez reconnu le rugissement du lion, vous avez reconnu les engins
du marchand desclaves, vous savez que nous sommes en Afrique !

Oui, monsieur Dick, je le sais.

Eh bien, Tom, pas un mot de tout cela, ni mistress Weldon, ni vos compagnons. Il faut que nous
soyons seuls savoir, seuls craindre !

Seuls en effet Il le faut ! rpondit Tom.

212

Tom, reprit le novice, nous avons veiller plus svrement que jamais. Nous sommes en pays
ennemi, et quels ennemis ! quel pays ! Il suffira de dire nos compagnons que nous avons t trahis
par Harris, pour quils se tiennent sur leurs gardes. Ils penseront que nous avons redouter quelque
attaque dIndiens nomades, et cela suffira.

Vous pouvez absolument compter sur leur courage et leur dvouement, monsieur Dick.

Je le sais, comme je compte sur votre bon sens et votre exprience. Vous me viendrez en aide, mon
vieux Tom ?

En tout et partout, monsieur Dick.

Le parti de Dick Sand tait arrt et fut approuv du vieux noir. Si Harris stait vu prendre en
flagrante trahison, avant lheure dagir, du moins le jeune novice et ses compagnons ntaient-ils pas
sous le coup dun danger immdiat. En effet, ctait la rencontre des fers abandonns par quelques
esclaves, ctait le rugissement inattendu du lion, qui avaient provoqu la disparition soudaine de
lAmricain. Il stait senti dcouvert, et il avait fui, probablement avant que la petite troupe quil
guidait net atteint lendroit o elle devait tre attaque. Quant Negoro, dont Dingo avait
certainement reconnu la prsence pendant ces derniers jours de marche, il devait avoir rejoint
Harris, afin de se concerter avec lui. En tout cas, quelques heures scouleraient sans doute avant
que Dick Sand et les siens ne fussent assaillis, et il fallait en profiter.

Lunique plan tait de regagner la cte au plus vite. Cette cte, le jeune novice avait toutes raisons de
le penser, devait tre celle de lAngola. Aprs lavoir atteinte, Dick Sand chercherait gagner, soit au
nord, soit au sud, les tablissements portugais, o ses compagnons pourraient attendre en sret
quelque mode de rapatriement.

Mais, pour effectuer ce retour au littoral, fallait-il reprendre le chemin dj parcouru ? Dick Sand ne
le pensait pas, et, en cela, il allait se rencontrer avec Harris, qui avait clairement entrevu que les
circonstances obligeraient le jeune novice couper au plus court.

En effet, il et t malais, pour ne pas dire imprudent, de recommencer ce difficile cheminement


travers la fort, qui naboutirait, dailleurs, qu se retrouver au point de dpart. Ctait aussi
permettre aux complices de Negoro de suivre une piste assure. Le moyen de passer sans laisser de
traces, une rivire dont on redescendrait plus tard le cours, loffrait seul. En mme temps, on avait
moins redouter les attaques des fauves, qui, par une heureuse chance, staient tenus jusquici
bonne distance. Une agression mme des indignes, dans ces circonstances, prsentait aussi moins

213

de gravit. Dick Sand et ses compagnons, une fois embarqus sur un solide radeau, bien arms, se
trouveraient dans de meilleures conditions pour se dfendre. Le tout tait de trouver le cours deau.

Il faut ajouter aussi, tant donn ltat actuel de Mrs. Weldon et de son petit Jack, que ce mode de
transport convenait mieux. Les bras ne manquaient certainement pas pour porter lenfant malade.
dfaut du cheval dHarris, on pouvait mme tablir une civire de branchages, sur laquelle Mrs.
Weldon aurait trouv place. Mais ctait employer ce portage deux noirs sur cinq, et Dick Sand
voulait avec raison que tous ses compagnons fussent libres de leurs mouvements dans le cas dune
soudaine attaque.

Et puis, descendre le courant dune rivire, le jeune novice se retrouverait sur son lment !

La question se rduisait donc savoir sil existait aux environs quelque cours deau utilisable. Dick
Sand le pensait, et voici pourquoi.

La rivire qui se jetait dans lAtlantique, au lieu dchouage du Pilgrim, ne pouvait remonter ni trs au
nord, ni trs lest de la province, puisquune chane de montagnes assez rapproches, celles-l
mmes quon avait pu prendre pour les Cordillres, fermaient lhorizon sur ces deux cts. Donc,
ou la rivire descendait de ces hauteurs, ou elle sinflchissait vers le sud, et, dans les deux cas, Dick
Sand ne pouvait tarder en rencontrer le cours. Peut-tre mme, avant ce fleuve, car il avait droit
cette qualification comme tributaire direct de lOcan, se prsenterait-il quelquun de ses
affluents qui suffirait au transport de la petite troupe. En tout cas, un cours deau quelconque ne
devait pas tre loign.

En effet, pendant les derniers milles du voyage, la nature des terrains stait modifie. Les pentes
sabaissaient et devenaient humides. et l couraient dtroites rivulettes, qui indiquaient que le
sous-sol renfermait tout un rseau aqueux. Dans la dernire journe de marche, la caravane avait
ctoy un de ces ruisseaux dont les eaux, rougies doxyde de fer, se teignaient ses berges
dgrades. Le retrouver ne devait tre ni long, ni difficile. videmment, on ne pourrait descendre son
cours torrentueux, mais il serait ais de le suivre jusqu son embouchure sur quelque affluent plus
considrable, et partant, plus navigable.

Tel fut le plan trs simple auquel sarrta Dick Sand, aprs avoir confr avec le vieux Tom.

Le jour venu, tous leurs compagnons se rveillrent peu peu. Mrs. Weldon dposa son petit Jack,
encore assoupi, entre les bras de Nan. Lenfant, tout dcolor dans la priode dintermittence, faisait
peine voir.

214

Mrs. Weldon sapprocha de Dick Sand.

Dick, demanda-t-elle, aprs lavoir regard, o est Harris ? Je ne laperois pas.

Le jeune novice pensa que, tout en laissant croire ses compagnons quils foulaient le sol de la
Bolivie, il ne devait pas leur cacher la trahison de lAmricain. Aussi, sans hsiter :

Harris nest plus l, dit-il.

Est-il donc all en avant ? reprit Mrs. Weldon.

Il a fui, mistress Weldon, rpondit Dick Sand. Cet Harris est un tratre, et cest daccord avec Negoro
quil nous a entrans jusquici !

Dans quel but ? demanda vivement Mrs. Weldon.

Je lignore, rpondit Dick Sand, mais ce que je sais, cest quil nous faut revenir sans retard la cte.

Cet homme un tratre ! rpta Mrs. Weldon. Je le pressentais ! Et tu penses, Dick, quil est
daccord avec Negoro ?

Cela doit tre, mistress Weldon. Ce misrable tait sur nos traces. Le hasard a mis ces deux coquins
en prsence, et

Et jespre bien quils ne se seront pas spars, lorsque je les retrouverai, dit Hercule. Je casserai la
tte de lun avec la tte de lautre ! ajouta le gant, en tendant ses deux formidables poings.

Mais mon enfant ! scria Mrs. Weldon. Ces soins que jesprais lui trouver lhacienda de San
Felice !

Jack se rtablira, rpondit le vieux Tom, lorsquil se rapprochera de la partie plus saine du littoral.

215

Dick, reprit Mrs. Weldon, tu es sr que cet Harris nous a trahis ?

Oui, mistress Weldon , rpondit le jeune novice, qui aurait voulu viter toute explication ce
sujet.

Aussi se hta-t-il dajouter, en regardant le vieux noir :

Cette nuit, Tom et moi, nous avons dcouvert sa trahison, et, sil net pris la fuite en sautant sur
son cheval, je laurais tu !

Ainsi cette ferme ?

Il ny a ni ferme, ni village, ni bourgade aux environs, rpondit Dick Sand. Mistress Weldon, je vous
le rpte, il faut revenir la cte.

Par le mme chemin, Dick ?

Non, mistress Weldon, en descendant un cours deau qui nous ramnera la mer sans fatigue et
sans danger. Encore quelques milles pied, et je ne doute pas

Oh ! je suis forte, Dick ! rpondit Mrs. Weldon, qui se roidit contre sa propre faiblesse. Je
marcherai ! Je porterai mon enfant !

Nous sommes l, mistress Weldon, rpondit Bat, et nous vous porterons vous-mme !

Oui ! oui ! ajouta Austin. Deux branches darbre, du feuillage en travers

Merci, mes amis, rpondit Mrs. Weldon, mais je veux marcher Je marcherai. En route !

En route ! rpondit le jeune novice.

216

Donnez-moi Jack ! dit Hercule, qui enleva lenfant des bras de Nan. Quand je nai rien porter, a
me fatigue !

Et le brave ngre prit dlicatement, entre ses robustes bras, le petit garon endormi, qui ne se
rveilla mme pas.

Les armes furent visites avec soin. Ce qui restait de provisions fut runi en un seul ballot, de
manire ne faire que la charge dun homme. Acton le jeta sur son dos, et ses compagnons
restrent ainsi libres de leurs mouvements.

Cousin Bndict, dont les longues jambes dacier dfiaient toute fatigue, tait prt partir. Avait-il
remarqu la disparition dHarris ? Il serait imprudent de laffirmer. Peu lui importait. Dailleurs, il
tait sous le coup dune des plus terribles catastrophes qui pt le frapper.

En effet, grave complication, cousin Bndict avait perdu sa loupe et ses lunettes.

Trs heureusement aussi, mais sans quil sen doutt, Bat avait trouv les deux prcieux appareils au
milieu des grandes herbes de la couche ; mais, sur le conseil de Dick Sand, il les avait gards. De
cette faon, on serait sr que le grand enfant se tiendrait tranquille pendant la marche, puisquil ny
voyait pas, comme on dit, plus loin que le bout de son nez.

Aussi, plac entre Acton et Austin, avec linjonction formelle de ne pas les quitter, le piteux Bndict
ne fit-il entendre aucune rcrimination, et suivit-il son rang, comme un aveugle quon et men en
laisse.

La petite troupe navait pas fait cinquante pas, lorsque le vieux Tom larrta soudain dun mot.

Et Dingo ? dit-il.

En effet, Dingo nest pas l ! rpondit Hercule.

Et de sa voix puissante, le noir appela le chien plusieurs reprises.

Aucun aboiement ne lui rpondit.

217

Dick Sand restait silencieux. Labsence du chien tait regrettable, car il et gard la petite troupe de
toute surprise.

Dingo aurait-il donc suivi Harris ? demanda Tom.

Harris, non rpondit Dick Sand, mais il a pu se jeter sur la piste de Negoro. Il le sentait sur nos
traces !

Ce cuisinier de malheur aura vite fait de lui envoyer une balle ! scria Hercule.

moins que Dingo ne ltrangle auparavant ! rpliqua Bat.

Peut-tre ! rpondit le jeune novice. Mais nous ne pouvons attendre le retour de Dingo. Sil est
vivant, dailleurs, lintelligent animal saura bien nous retrouver. En avant !

Le temps tait trs chaud. Ds laube, de gros nuages barraient lhorizon. Il y avait dj menace
dorage dans lair. Probablement, la journe ne finirait pas sans quelque coup de tonnerre.
Heureusement, la fort, bien que moins paisse, maintenait un peu de fracheur la surface du sol.
et l, de grandes futaies encadraient des prairies couvertes dune herbe haute et drue. En de
certains endroits, dnormes troncs, dj silicifis, gisaient terre, indice de terrains houillers, tels
quil sen rencontre frquemment sur le continent africain. Puis, dans les clairires, dont le tapis
verdoyant se mlangeait de quelques brindilles roses, les fleurs variaient leurs couleurs, gingembres
jaunes ou bleus, loblies ples, orchides rouges, incessamment visites par les insectes qui les
fcondaient.

Les arbres ne formaient plus alors dimpntrables massifs, mais leurs essences taient plus varies.
Ctaient des las, sortes de palmiers donnant une huile recherche en Afrique, des cotonniers,
formant des buissons hauts de huit dix pieds, dont les tiges ligneuses produisaient un coton
longues soies, presque analogue celui de Fernambouc. L, des copals laissaient suinter par des
trous, dus la trompe de certains insectes, une odorante rsine qui coulait jusquau sol o elle
semmagasinait pour les besoins des indignes. Ici sparpillaient des citronniers, des grenadiers
ltat sauvage, et vingt autres plantes arborescentes, qui attestaient la prodigieuse fertilit de ce
plateau de lAfrique centrale. En maint endroit aussi, lodorat tait agrablement affect par une fine
odeur de vanille, sans que lon pt dcouvrir quel arbrisseau lexhalait.

218

Tout cet ensemble darbres et de plantes verdoyait, bien que lon ft en pleine saison sche, et que
de rares orages dussent seuls arroser ces terrains si luxuriants. Ctait donc lpoque des fivres ;
mais, ainsi que la fait observer Livingstone, on peut gnralement sen dlivrer en fuyant lendroit
mme o elles ont t contractes. Dick Sand connaissait cette remarque du grand voyageur, et il
esprait que le petit Jack ne la dmentirait pas. Il le dit Mrs. Weldon, aprs avoir constat que
laccs priodique ntait pas revenu comme on devait le craindre, et que lenfant reposait
paisiblement dans les bras dHercule.

On allait ainsi, prudemment et rapidement. Parfois, se voyaient des traces rcentes dune passe
dhommes ou danimaux. Les branches des buissons et des broussailles, cartes ou brises,
permettaient alors de marcher dun pas plus gal. Mais, la plupart du temps, des obstacles multiples,
quil fallait renverser, retardaient la petite troupe, au grand dplaisir de Dick Sand. Ctaient des
lianes entremles quon a pu justement comparer au grement en dsordre dun navire, certains
sarments semblables des damas recourbs, dont la lame serait garnie de longues pines, des
serpents vgtaux, longs de cinquante ou soixante pieds, qui ont la proprit de se retourner pour
piquer le passant de leurs dards aigus. Les noirs, la hache la main, les coupaient grands coups,
mais ces lianes reparaissaient sans cesse, depuis le ras du sol jusqu la cime des plus hauts arbres
quelles enguirlandaient.

Le rgne animal ntait pas moins curieux que le rgne vgtal dans cette partie de la province. Les
oiseaux voletaient en grand nombre sous cette puissante ramure, mais, on le comprend, ils navaient
aucun coup de fusil craindre de la part de gens qui voulaient passer aussi secrtement que
rapidement. Il y avait l des pintades par bandes considrables, des francolins de diverses sortes, trs
difficiles approcher, et quelques-uns de ces oiseaux que les Amricains du Nord ont, par
onomatope, appels vhip-poor-will , trois syllabes qui reproduisent exactement leurs cris. Dick
Sand et Tom auraient pu vraiment se croire sur quelque province du nouveau continent. Mais, hlas !
ils savaient quoi sen tenir !

Jusqualors, les fauves, si dangereux en Afrique, navaient point approch la petite troupe. On vit
encore, dans cette premire tape, des girafes quHarris et sans doute dsignes sous le nom
dautruches, en vain, cette fois. Ces rapides animaux passaient rapidement, effrays par
lapparition dune caravane sous ces forts peu frquentes. Au loin, la lisire des prairies, slevait
parfois aussi un pais nuage de poussire. Ctait un troupeau de buffles qui galopait avec un bruit
de chariots pesamment chargs.

Pendant deux milles, Dick Sand suivit ainsi le cours de la rivulette, qui devait aboutir quelque rivire
plus importante. Il lui tardait davoir confi ses compagnons au rapide courant de lun des fleuves du
littoral. Il comptait bien que dangers et fatigues seraient moins grands.

219

Vers midi, trois milles avaient t franchis sans mauvaise rencontre. DHarris ou de Negoro, il ny
avait aucune trace. Dingo navait pas reparu.

Il fallut faire halte pour prendre repos et nourriture.

Le campement fut tabli dans un fourr de bambous, qui abrita compltement la petite troupe.

On parla peu pendant ce repas. Mrs. Weldon avait repris son petit garon entre ses bras ; elle ne le
quittait pas des yeux ; elle ne pouvait manger.

Il faut prendre quelque nourriture, mistress Weldon, lui rpta plusieurs fois Dick Sand. Que
deviendriez-vous si les forces vous manquaient ? Mangez, mangez ! Nous nous remettrons bientt en
route, et un bon courant nous portera sans fatigue la cte.

Mrs. Weldon regardait Dick Sand bien en face, pendant quil lui parlait ainsi. Les yeux ardents du
jeune novice disaient tout le courage dont il se sentait anim. En le voyant tel, en observant ces
braves noirs si dvous, femme et mre, elle ne voulait pas dsesprer encore. Et, dailleurs,
pourquoi se ft-elle abandonne ? Ne se croyait-elle pas sur une terre hospitalire ? La trahison
dHarris ne pouvait, ses yeux, avoir des consquences bien graves. Dick Sand devinait le cours de
ses penses, et lui, il tait tent de baisser la tte.

220

IV
Les mauvais chemins de lAngola
En ce moment, le petit Jack se rveilla et passa ses bras au cou de sa mre. Son il tait meilleur. La
fivre ntait pas revenue.

Tu vas mieux, mon chri ? demanda Mrs. Weldon en pressant lenfant malade sur son cur.

Oui, mre, rpondit Jack, mais jai un peu soif.

On ne put donner lenfant que de leau frache, dont il but quelques gorges avec plaisir.

Et mon ami Dick ? demanda-t-il.

Me voici, Jack, rpondit Dick Sand, qui vint prendre la main du jeune enfant.

Et mon ami Hercule ?

Prsent, Hercule, monsieur Jack, rpondit le gant en approchant sa bonne figure.

Et le cheval ? demanda le petit Jack.

Le cheval ? Parti, monsieur Jack, rpondit Hercule. Maintenant, cest moi le cheval ! Cest moi qui
vous porte. Est-ce que vous trouvez que jai le trot trop dur ?

Non, rpondit le petit Jack, mais alors je naurai plus de bride tenir ?

221

Oh ! vous me mettrez un mors, si vous voulez, dit Hercule en ouvrant sa large bouche, et vous
pourrez tirer dessus tant que cela vous fera plaisir !

Tu sais bien que je ne tirerai presque pas ?

Bon ! vous auriez tort ! Jai la bouche dure !

Mais la ferme de monsieur Harris ? demanda encore une fois le petit garon.

Nous y arriverons bientt, mon Jack, rpondit Mrs. Weldon Oui bientt !

Voulez-vous que nous repartions ? dit alors Dick Sand, pour couper court cette conversation.

Oui, Dick, en route ! rpondit Mrs. Weldon.

Le campement fut lev et la marche reprise dans le mme ordre. Il fallut passer travers le taillis,
afin de ne point abandonner le cours de la rivulette. Il y avait eu l quelques sentiers, autrefois, mais
ces sentiers taient morts , suivant lexpression indigne, cest--dire que ronces et broussailles
les avaient envahis. On dut faire un mille dans ces pnibles conditions et y employer trois heures. Les
noirs travaillaient sans relche. Hercule, aprs avoir remis le petit Jack entre les bras de Nan, prit sa
part de la besogne, et quelle part ! Il poussait des hans vigoureux en faisant tournoyer sa hache,
et une troue se faisait devant lui comme sil et t un feu dvorant.

Heureusement, ce fatigant travail ne devait pas durer. Ce premier mille franchi, on vit une large
troue, pratique travers le taillis, qui aboutissait obliquement la rivulette et en suivait la berge.
Ctait une passe dlphants, et ces animaux, par centaines sans doute, avaient lhabitude de
redescendre cette partie de la fort. De grands trous, faits par les pieds des normes pachydermes,
criblaient un sol dtremp lpoque des pluies et dont la nature spongieuse se prtait ces larges
empreintes.

Il parut bientt que cette passe ne servait pas seulement ces gigantesques animaux. Des tres
humains avaient plus dune fois pris cette route, mais comme lauraient suivie des troupeaux
brutalement conduits vers labattoir. et l, des ossements jonchaient le sol, des restes de
squelettes demi rongs par les fauves, et dont quelques-uns portaient encore les entraves de
lesclave !

222

Il y a, dans lAfrique centrale, de longs chemins, ainsi jalonns par des dbris humains. Des centaines
de milles sont parcourus par des caravanes, et combien de malheureux tombent en route sous le
fouet des agents, tus par la fatigue ou les privations, dcims par la maladie ! Combien encore,
massacrs par les traitants eux-mmes, lorsque les vivres viennent manquer ! Oui ! quand on ne
peut plus les nourrir, on les tue coups de fusil, coups de sabres, coups de couteaux, et ces
massacres ne sont pas rares !

Ainsi donc, des caravanes desclaves avaient suivi ce chemin. Pendant un mille, Dick Sand et ses
compagnons heurtrent chaque pas ces ossements pars, mettant en fuite dnormes
engoulevents, qui dun vol pesant senlevaient leur approche et tournoyaient dans lair.

Mrs. Weldon regardait sans voir. Dick Sand tremblait quelle ne vnt linterroger, car il conservait
lespoir de la ramener la cte sans lui dire que la trahison dHarris les avait gars dans une
province africaine. Heureusement, Mrs. Weldon ne sexpliquait pas ce quelle avait sous les yeux. Elle
avait voulu reprendre son enfant, et le petit Jack, endormi, absorbait toute sa pense. Nan marchait
prs delle, et ni lune ni lautre ne firent au jeune novice les terribles questions quil redoutait. Le
vieux Tom, lui, allait les yeux baisss. Il ne comprenait que trop pourquoi cette troue tait borde
dossements humains.

Ses compagnons regardaient droite, gauche, dun air surpris, comme sils eussent travers un
interminable cimetire, dont un cataclysme aurait boulevers les tombes, mais ils passaient en
silence.

Cependant, le lit de la rivulette se creusait et slargissait la fois. Son cours tait moins torrentueux.
Dick Sand esprait quil deviendrait bientt navigable ou quil se jetterait avant peu dans quelque
rivire plus importante, tributaire de lAtlantique.

Suivre tout prix ce cours deau, cest quoi le jeune novice tait bien dcid. Aussi nhsita-t-il pas
abandonner cette troue, lorsque, remontant par une ligne oblique, elle sloigna de la rivulette.

La petite troupe saventura donc encore une fois travers lpais taillis. On marcha la hache, au
milieu des lianes et des buissons inextricablement enchevtrs. Mais, si ces vgtaux obstruaient le
sol, ce ntait plus lpaisse fort qui confinait au littoral. Les arbres se faisaient rares. De larges
gerbes de bambous se dressaient seulement au-dessus des herbes, si hautes quHercule lui-mme ne
les dominait pas de la tte. Le passage de la petite troupe net t rvl que par lagitation de ces
tiges.

223

Ce jour-l, vers trois heures aprs-midi, la nature du terrain se modifia absolument. Ctaient de
longues plaines qui devaient tre entirement inondes dans la saison des pluies. Le sol, plus
marcageux, se tapissait dpaisses mousses surmontes de charmantes fougres. Venait-il se
relever par quelque tumescence pente roide, on voyait apparatre lhmatite brune, derniers
affleurements, sans doute, de quelque riche gisement de minerai.

Dick Sand se souvint alors, et fort propos, de ce quil avait lu des voyages de Livingstone. Plus dune
fois, laudacieux docteur faillit rester dans ces marcages, trs perfides au pied.

Faites attention, mes amis, dit-il en prenant les devants. prouvez le sol avant de marcher dessus.

En effet, rpondit Tom, on dirait que ces terrains ont t dtremps par la pluie, et cependant il na
pas plu pendant ces derniers jours.

Non, rpondit Bat, mais lorage nest pas loin !

Raison de plus, rpondit Dick Sand, pour nous hter de franchir ce marcage avant quil nclate !
Hercule, reprenez le petit Jack dans vos bras. Bat, Austin, tenez-vous prs de mistress Weldon, de
manire pouvoir la soutenir au besoin. Vous, monsieur Bndict Eh bien ! que faites-vous donc,
monsieur Bndict ?

Je tombe ! rpondit simplement cousin Bndict, qui venait de disparatre, comme si quelque
trappe se ft subitement ouverte sous ses pieds.

En effet, le pauvre homme stait aventur sur une sorte de fondrire et avait disparu jusqu micorps dans une boue tenace. On lui tendit la main, et il se releva couvert de vase, mais trs satisfait
de navoir point endommag sa prcieuse bote dentomologiste. Acton se plaa prs de lui, et eut
pour fonction de prvenir toute nouvelle chute du malencontreux myope.

Dailleurs, cousin Bndict avait assez mal choisi cette fondrire pour sy enfoncer. Lorsquon le retira
de ce sol boueux, une grande quantit de bulles monta la surface, et en crevant, elles laissrent
chapper des gaz dune odeur suffocante. Livingstone, qui eut quelquefois de cette vase jusqu la
poitrine, comparait ces terrains un ensemble dnormes ponges faites dune terre noire et
poreuse, do le pied faisait jaillir de nombreux filets deau. Ces passages taient toujours fort
dangereux.

224

Pendant lespace dun demi-mille, Dick Sand et ses compagnons durent marcher sur ce sol spongieux.
Il devint mme si mauvais que Mrs. Weldon fut oblige de sarrter, car elle enfonait jusqu mijambe dans la fondrire. Hercule, Bat et Austin, voulant lui pargner plus encore les dsagrments
que la fatigue dun passage travers cette plaine marcageuse, firent une litire de bambous sur
laquelle elle consentit prendre place. Son petit Jack fut plac dans ses bras, et lon soccupa de
traverser au plus vite ce marcage pestilentiel.

Les difficults furent grandes. Acton tenait vigoureusement cousin Bndict. Tom aidait Nan qui,
sans lui, et plusieurs fois disparu dans quelque crevasse. Les trois autres noirs portaient la litire. En
tte, Dick Sand sondait le terrain. Le choix de lemplacement o mettre le pied ne se faisait pas sans
peine. Il fallait marcher de prfrence sur les rebords, que recouvrait une herbe paisse et coriace ;
mais souvent le point dappui manquait, et lon senfonait jusquau genou dans la vase.

Enfin, vers cinq heures du soir, le marcage ayant t franchi, le sol reprit une duret suffisante,
grce sa nature argileuse ; mais on le sentait humide dans les dessous. Trs videmment, ces
terrains se trouvaient placs en contrebas des rivires voisines, et leau courait travers leurs pores.

En ce moment, la chaleur tait devenue accablante. Elle et mme t insoutenable, si dpais


nuages orageux ne se fussent interposs entre les rayons brlants et le sol. Des clairs lointains
commenaient dchirer la nue, et de sourds roulements de tonnerre grondaient dans les
profondeurs du ciel. Un formidable orage allait clater.

Or, ces cataclysmes sont terribles en Afrique : pluies torrentielles, rafales auxquelles ne rsistent pas
les arbres les plus solides, foudroiements coup sur coup, telle est la lutte des lments sous cette
latitude. Dick Sand le savait bien, et il devint extrmement inquiet. On ne pouvait passer la nuit sans
abri. La plaine risquait dtre inonde, et elle ne prsentait pas un seul ressaut sur lequel il ft
possible de chercher refuge !

Mais labri, o le chercherait-on dans ce bas-fond dsert, sans un arbre, sans un buisson ? Les
entrailles mmes du sol ne lauraient pas donn. deux pieds de la surface, on et trouv leau.

Cependant, vers le nord, une srie de collines peu leves semblaient limiter la plaine marcageuse.
Ctait comme le bord de cette dpression du terrain. Quelques arbres sy profilaient sur une
dernire zone plus claire, que les nuages mnageaient la ligne dhorizon.

L, si labri manquait encore, la petite troupe, du moins, ne risquerait plus dtre prise dans une
inondation possible. L tait peut-tre le salut de tous.

225

En avant, mes amis, en avant ! rptait Dick Sand. Trois milles encore, et nous serons plus en sret
que dans les bas-fonds.

Hardi ! hardi ! criait Hercule.

Le brave noir et voulu prendre tout ce monde dans ses bras et le porter lui seul.

Ces paroles enflammaient ces hommes courageux, et malgr les fatigues dune journe de marche,
ils savanaient plus vite alors quils ne lavaient fait au commencement de ltape.

Quand lorage clata, le but atteindre se trouvait plus de deux milles encore. Toutefois, ce qui
tait le plus craindre, la pluie naccompagna pas les premiers clairs qui furent changs entre le
sol et les nuages lectriques. Lobscurit devint presque complte alors, bien que le soleil net pas
disparu derrire lhorizon. Mais le dme des vapeurs sabaissait peu peu, comme sil et menac de
seffondrer, effondrement qui devait se rsoudre en une pluie torrentielle. Des clairs, rouges ou
bleus, le crevaient en mille endroits et enveloppaient la plaine dun inextricable rseau de feux.

Vingt fois, Dick et ses compagnons coururent le risque dtre foudroys. Sur ce plateau, dpourvu
darbres, ils formaient les seuls points saillants qui pussent attirer les dcharges lectriques. Jack,
rveill par les fracas du tonnerre, se cachait dans les bras dHercule. Il avait bien peur, le pauvre
petit, mais il ne voulait pas le laisser voir sa mre, dans la crainte de laffliger davantage. Hercule,
tout en marchant grands pas, le consolait de son mieux.

Nayez pas peur, petit Jack, lui rptait-il. Si le tonnerre nous approche, je le casserai en deux,
dune seule main ! Je suis plus fort que lui !

Et vraiment, la force du gant rassurait bien un peu le petit Jack !

Cependant, la pluie ne pouvait tarder tomber, et alors, ce seraient des torrents que verseraient ces
nuages en se condensant. Que deviendraient Mrs. Weldon et ses compagnons, sils ne trouvaient pas
un abri ?

Dick Sand sarrta un instant prs du vieux Tom.

Que faire ? dit-il.

226

Continuer notre marche, monsieur Dick, rpondit Tom. Nous ne pouvons rester sur cette plaine,
que la pluie va transformer en marcage !

Non, Tom, non ! mais un abri ! O ? Lequel ? Ne ft-ce quune hutte !

Dick Sand avait brusquement interrompu sa phrase. Un clair, plus blanc, venait dilluminer la plaine
tout entire.

Quai-je vu, l, un quart de mille ? scria Dick Sand.

Oui, moi aussi, jai vu ! rpondit le vieux Tom en secouant la tte.

Un camp, nest-ce pas ?

Oui monsieur Dick ce doit tre un camp mais un camp dindignes !

Un nouvel clair permit dobserver plus nettement ce camp, qui occupait une partie de limmense
plaine.

L, en effet, se dressaient une centaine de tentes coniques, symtriquement ranges et mesurant


douze quinze pieds de hauteur. Pas un soldat ne se montrait dailleurs. taient-ils donc enferms
sous leurs tentes, afin de laisser passer lorage, ou le camp tait-il abandonn ?

Dans le premier cas, Dick Sand, quelles que fussent les menaces du ciel, devait fuir au plus vite. Dans
le second, l tait peut-tre labri quil demandait.

Je le saurai ! se dit-il.

Puis, sadressant au vieux Tom :

Restez ici, ajouta-t-il. Que personne ne me suive ! Jirai reconnatre ce camp.

227

Laissez lun de nous vous accompagner, monsieur Dick.

Non, Tom. Jirai seul ! Je puis approcher sans tre vu. Restez.

La petite troupe, que prcdaient Tom et Dick Sand, fit halte. Le jeune novice se dtacha aussitt et
disparut au milieu de lobscurit, qui tait profonde lorsque les clairs ne dchiraient pas la nue.

Quelques grosses gouttes de pluie commenaient dj tomber.

Quy a-t-il ? demanda Mrs. Weldon, qui sapprocha du vieux noir.

Nous avons aperu un camp, mistress Weldon, rpondit Tom, un camp ou peut-tre un village, et
notre capitaine a voulu aller le reconnatre avant de nous y conduire !

Mrs. Weldon se contenta de cette rponse.

Trois minutes aprs, Dick Sand tait de retour.

Venez ! Venez ! cria-t-il dune voix qui exprimait tout son contentement.

Le camp est abandonn ? demanda Tom.

Ce nest pas un camp ! rpondit le jeune novice, ce nest pas une bourgade ! Ce sont des
fourmilires !

Des fourmilires ! scria cousin Bndict, que ce mot mit en veil.

Oui, monsieur Bndict, mais des fourmilires hautes de douze pieds au moins, et dans lesquelles
nous essayerons de nous blottir !

228

Mais alors, rpondit cousin Bndict, ce seraient les fourmilires du termite belliqueux ou du
termite dvorant ! Il ny a que ces insectes de gnie qui lvent de tels monuments, que ne
dsavoueraient pas les plus grands architectes !

Que ce soient des termites ou non, monsieur Bndict, rpondit Dick Sand, il faut les dloger et
prendre leur place.

Ils nous dvoreront ! Ils seront dans leur droit !

En route, en route

Mais, attendez donc ! dit encore cousin Bndict. Je croyais que ces fourmilires-l nexistaient
quen Afrique !

En route ! cria une dernire fois Dick Sand avec une sorte de violence, tant il craignait que Mrs.
Weldon net entendu le dernier mot prononc par lentomologiste.

On suivit Dick Sand en toute hte. Un vent furieux stait lev. De grosses gouttes crpitaient sur le
sol. Dans quelques instants, les rafales deviendraient insoutenables.

Bientt, un de ces cnes qui hrissaient la plaine fut atteint, et quelque menaants que fussent les
termites, il ne fallait point hsiter, si lon ne pouvait les en chasser, partager leur demeure.

Au bas de ce cne, fait dune sorte dargile rougetre, se creusait un trou fort troit, quHercule
largit avec son coutelas en quelques instants, de manire livrer passage mme un homme tel
que lui.

lextrme surprise du cousin Bndict, pas un seul des milliers de termites qui auraient d occuper
la fourmilire ne se montra. Le cne tait-il donc abandonn ?

Le trou agrandi, Dick et ses compagnons sy glissrent, et Hercule disparut le dernier, au moment o
la pluie tombait avec une telle rage, quelle semblait teindre les clairs.

229

Mais il ny avait plus rien craindre de ces rafales. Un heureux hasard avait fourni la petite troupe
cet abri solide, meilleur quune tente, meilleur quune hutte dindigne.

Ctait un de ces cnes de termites, qui, suivant la comparaison du lieutenant Cameron, sont, pour
avoir t btis par de si petits insectes, plus tonnants que les pyramides dgypte, leves par la
main de lhomme.

Cest, dit-il, comme si un peuple avait bti le mont Everest, lune des plus hautes montagnes de la
chane de lHimalaya.

230

V
Leon sur les fourmis dans une fourmilire
En ce moment, lorage clatait avec une violence inconnue aux latitudes tempres.

Ctait providentiel que Dick Sand et ses compagnons eussent trouv ce refuge !

En effet, la pluie ne tombait pas en gouttes distinctes, mais par filets deau dpaisseur variable.
Ctait, quelquefois, une masse compacte et faisant nappe, comme une cataracte, un Niagara. Quon
se figure un bassin arien, contenant toute une mer, et se renversant dun coup subit. Sous de tels
panchements, le sol se ravine, les plaines se changent en lacs, les ruisseaux en torrents, les rivires
dbordes inondent de vastes territoires. Cest que, contrairement ce qui arrive dans les zones
tempres o la violence des orages est en raison inverse de leur dure, en Afrique, si forts quils
soient, ils continuent pendant des journes entires. Comment tant dlectricit peut-elle stre
emmagasine dans les nuages ? comment tant de vapeurs ont-elles pu saccumuler ? cest ce quil
est difficile de comprendre. Il en est ainsi, pourtant, et lon peut se croire transport aux poques
extraordinaires de la priode diluvienne.

Heureusement, la fourmilire, trs paisse de parois, tait parfaitement impermable. Une hutte de
castors, de terre bien battue, net pas t plus tanche. Un torrent aurait pass dessus, sans quune
seule goutte deau et filtr travers ses pores.

Ds que Dick Sand et ses compagnons eurent pris possession du cne, ils soccuprent den
reconnatre la disposition intrieure. La lanterne fut allume, et la fourmilire sclaira dune lumire
suffisante. Ce cne, qui mesurait douze pieds de hauteur au dedans, avait onze pieds de large, sauf
sa partie suprieure, qui sarrondissait en forme de pain de sucre. Partout, lpaisseur des parois
tait dun pied environ, et un vide existait entre les tages de cellules qui les tapissaient.

Que lon stonne de la construction de pareils monuments, dus dindustrieuses phalanges


dinsectes, il nest pas moins vrai quil sen trouve frquemment lintrieur de lAfrique. Un
voyageur hollandais du sicle dernier, Smeathman, a pu occuper avec quatre de ses compagnons le
sommet de lun de ces cnes. Dans le Lound, Livingstone a observ plusieurs de ces fourmilires,
bties en argile rouge, dont la hauteur atteignait quinze et vingt pieds. Le lieutenant Cameron a
maintes fois pris pour un camp ces agglomrations de cnes qui hrissaient la plaine, dans le

231

Nyangw. Il sest mme arrt au pied de vritables difices, non plus de vingt pieds, mais de
quarante et de cinquante, normes cnes arrondis, flanqus de clochetons comme le dme dune
cathdrale, tels quen possde lAfrique mridionale.

quelle espce de fourmi tait donc due ldification prodigieuse de ces fourmilires ?

Au termite belliqueux , avait sans hsiter rpondu cousin Bndict, ds quil eut reconnu la nature
des matriaux employs leur construction.

Et, en effet, les parois, ainsi quon la dit, taient faites dargile rougetre. Si elles eussent t
formes dune terre dalluvion grise ou noire, il aurait fallu les attribuer au termes mordax ou au
termes atrox . On le voit, ces insectes ont des noms peu rassurants, qui ne pouvaient plaire qu
un entomologiste renforc, tel qutait cousin Bndict.

La partie centrale du cne, dans laquelle la petite troupe avait dabord trouv place et qui formait le
vide intrieur, net pas suffi la contenir ; mais, de larges cavits superposes faisaient autant de
cases dans lesquelles une personne de moyenne taille pouvait se blottir. Que lon imagine une
succession de tiroirs ouverts, au fond de ces tiroirs des millions dalvoles quavaient occupes les
termites, et lon se figurera aisment la disposition intrieure de la fourmilire. En somme, ces tiroirs
stageaient comme les cadres dune cabine de btiment, et ce fut dans les cadres suprieurs que
Mrs. Weldon, le petit Jack, Nan et cousin Bndict purent se rfugier. ltage au-dessous se
blottirent Austin, Bat, Acton. Quant Dick Sand, Tom et Hercule, ils restrent la partie infrieure
du cne.

Mes amis, dit alors le jeune novice aux deux noirs, le sol commence simprgner. Il faut donc le
remblayer en faisant bouler largile de la base ; mais prenons garde ne pas obstruer le trou par
lequel pntre lair extrieur. Il ne faut pas risquer dtouffer dans cette fourmilire !

Ce nest quune nuit passer, rpondit le vieux Tom.

Eh bien, tchons quelle nous repose de tant de fatigues ! Voici, depuis dix jours, la premire fois
que nous naurons pas dormi en plein air !

Dix jours ! rpta Tom.

232

Dailleurs, ajouta Dick Sand, puisque ce cne forme un solide abri, peut-tre conviendra-t-il dy
demeurer vingt-quatre heures. Pendant ce temps, jirai reconnatre le cours deau que nous
cherchons et qui ne peut tre loign. Je pense mme que, jusquau moment o nous aurons
construit un radeau, mieux vaudra ne pas quitter cet abri. Lorage ne saurait nous y atteindre.
Faisons-nous donc un sol plus rsistant et plus sec.

Les ordres de Dick Sand furent aussitt excuts. Hercule fit bouler avec sa hache le premier tage
dalvoles, qui se composait dargile assez friable. Il exhaussa ainsi dun bon pied la partie intrieure
du terrain marcageux sur lequel reposait la fourmilire, et Dick Sand sassura que lair pouvait
librement pntrer lintrieur du cne travers lorifice perc sa base.

Ctait, certes, une heureuse circonstance que la fourmilire et t abandonne par les termites.
Avec quelques milliers de ces fourmis, elle et t inhabitable. Mais avait-elle t vacue depuis
longtemps, ou ces voraces nvroptres venaient-ils seulement de la quitter ? Il ntait pas superflu
de se poser cette question.

Cousin Bndict se ltait pose tout dabord, tant il tait surpris dun tel abandon, et il fut bientt
convaincu que lmigration avait t rcente.

En effet, il ne tarda pas redescendre la partie infrieure du cne, et l, clair par la lanterne, il se
mit fureter les coins les plus secrets de la fourmilire. Il dcouvrit ainsi ce quil appela le magasin
gnral des termites, cest--dire lendroit o ces industrieux insectes entassaient les provisions de
la colonie.

Ctait une cavit creuse dans la paroi, non loin de la cellule royale, que le travail dHercule avait fait
disparatre, en mme temps que les cellules destines aux jeunes larves.

Dans ce magasin, cousin Bndict recueillit une certaine quantit de parcelles de gomme et de sucs
de plantes peine solidifis, ce qui prouvait que les termites les avaient nouvellement apports du
dehors.

Eh bien non, scria-t-il, non ! comme sil et rpondu quelque contradiction qui lui et t faite.
Non ! cette fourmilire na pas t abandonne depuis longtemps !

Qui vous dit le contraire, monsieur Bndict ? rpondit Dick Sand. Rcemment ou non, limportant
pour nous est que les termites laient quitte, puisque nous devions y prendre leur place !

233

Limportant, rpondit cousin Bndict, serait de savoir pour quelles raisons ils lont quitte ! Hier,
ce matin mme, ces sagaces nvroptres lhabitaient encore, puisque voil des sucs liquides, et ce
soir

Mais quen voulez-vous conclure, monsieur Bndict ? demanda Dick Sand.

Quun pressentiment secret a d les inviter abandonner la fourmilire. Non seulement aucun de
ces termites nest rest dans les cellules, mais ils ont pouss le soin jusqu emporter les jeunes
larves dont je ne puis trouver une seule ! Eh bien, je rpte que tout cela ne sest pas fait sans motif,
et que ces perspicaces insectes prvoyaient quelque danger prochain !

Ils prvoyaient que nous allions envahir leur demeure ! rpondit Hercule en riant.

Vraiment ! rpliqua cousin Bndict, que cette rponse du brave noir choqua sensiblement. Vous
croyez-vous donc si vigoureux que vous soyez un danger pour ces courageux insectes ? Quelques
milliers de ces nvroptres auraient vite fait de vous rduire ltat de squelette, sils vous
rencontraient mort sur leur chemin !

Mort, sans doute ! rpondit Hercule, qui ne voulait pas se rendre ; mais vivant, jen craserais bien
des masses !

Vous en craseriez cent mille, cinq cent mille, un million ! rpliqua cousin Bndict en sanimant,
mais non pas un milliard, et un milliard vous dvorerait, vivant ou mort, jusqu la dernire
parcelle !

Pendant cette discussion, qui tait moins oiseuse quon et pu le croire, Dick Sand rflchissait
cette observation quavait faite cousin Bndict. Nul doute que le savant ne connt assez les murs
des termites pour ne point se tromper. Sil affirmait quun secret instinct les avait avertis de quitter
rcemment la fourmilire, cest quen vrit il y avait peut-tre pril y demeurer.

Cependant, comme il ne pouvait tre question dabandonner cet abri au moment o lorage se
dchanait avec une intensit sans gale, Dick Sand ne chercha pas davantage lexplication de ce qui
paraissait tre assez inexplicable, et il se contenta de rpondre :

234

Eh bien, monsieur Bndict, si les termites ont laiss leurs provisions dans cette fourmilire,
noublions pas que nous avons apport les ntres, et soupons. Demain, lorsque lorage aura cess,
nous aviserons prendre un parti.

On soccupa alors de prparer le repas du soir, car si grande quet t la fatigue, elle navait pu
altrer lapptit de ces vigoureux marcheurs. Au contraire, et les conserves, qui devaient leur suffire
pendant deux jours encore, furent bien accueillies. Le biscuit navait pas t atteint par lhumidit, et,
pendant quelques minutes, on put lentendre craquer sous les dents solides de Dick Sand et de ses
compagnons. Entre les mchoires dHercule, ctait comme le grain sous la meule du meunier. Il ne
croquait pas, il broyait.

Seule, Mrs. Weldon mangea peine, et encore parce que Dick Sand len pria bien. Il lui semblait que
cette courageuse femme tait plus proccupe, plus sombre quelle ne lavait t jusqualors.
Cependant, son petit Jack tait moins souffrant, laccs de fivre ntait pas revenu, et, en ce
moment, il reposait sous les yeux de sa mre dans une alvole bien rembourre de vtements. Dick
Sand ne savait que penser.

Il est inutile de dire que cousin Bndict fit honneur au repas, non quil donnt aucune attention ni
la qualit, ni la quantit des comestibles quil dvorait, mais parce quil avait trouv loccasion
favorable de faire un cours dentomologie sur les termites. Ah ! sil avait pu trouver un termite, un
seul, dans la fourmilire abandonne ! Mais rien !

Ces admirables insectes, dit-il, sans se proccuper de savoir si on lcoutait, ces admirables insectes
appartiennent lordre merveilleux des nvroptres, dont les antennes sont plus longues que la tte,
les mandibules trs distinctes, les ailes infrieures la plupart du temps gales aux suprieures. Cinq
tribus constituent cet ordre : les Panorpartes, les Myrmiloniens, les Hmrobins, les Termitines et
les Perlides. Inutile dajouter que les insectes dont nous occupons, indment peut-tre, la demeure,
sont des Termitines.

En ce moment, Dick Sand coutait trs attentivement cousin Bndict. La rencontre de ces termites
avait-elle veill en lui la pense quil tait peut-tre sur le continent africain sans savoir par quelle
fatalit il avait pu y arriver ? Le jeune novice tait trs anxieux de sen rendre compte.

Le savant, mont sur son dada favori, continuait chevaucher de plus belle.

Or, ces termitines, dit-il, sont caractrises par quatre articles aux tarses, des mandibules cornes
et dune vigueur remarquable. Il y a le genre mantispe, le genre raphidie, le genre termite, souvent

235

connus sous le nom de fourmis blanches, dans lequel on compte le termite fatal, le termite corselet
jaune, le termite lucifuge, le mordant, le destructeur

Et ceux qui ont construit cette fourmilire ? demanda Dick Sand.

Ce sont les belliqueux ! rpondit cousin Bndict, qui pronona ce nom comme il et fait des
Macdoniens ou autre peuple antique, brave la guerre. Oui ! des belliqueux et de toute taille !
Entre Hercule et un nain, la diffrence serait moindre quentre le plus grand de ces insectes et le plus
petit. Sil y a parmi eux des ouvriers longs de cinq millimtres, des soldats longs de dix, des mles et
des femelles longs de vingt, on y rencontre aussi une espce bien autrement curieuse, des
sirafous , longs dun demi-pouce, qui ont des tenailles pour mandibules, et une tte plus grosse
que le corps, comme des requins ! Ce sont les requins des insectes, et entre des sirafous et un requin
aux prises, je parierais pour les sirafous !

Et o observe-t-on plus communment ces sirafous ? demanda alors Dick Sand.

En Afrique, rpondit cousin Bndict, dans les provinces centrales et mridionales. LAfrique est,
par excellence, le pays des fourmis. Il faut lire ce quen dit Livingstone dans les dernires notes
rapportes par Stanley ! Plus heureux que moi, le docteur a pu assister une bataille homrique,
livre entre une arme de fourmis noires et une arme de fourmis rouges. Celles-ci, quon appelle
drivers , et que les indignes nomment sirafous, furent victorieuses. Les autres, les
tchoungous , prirent la fuite, emportant leurs ufs et leurs jeunes, non sans stre
courageusement dfendues. Jamais, au dire de Livingstone, jamais lhumeur batailleuse na t
porte plus loin, ni chez lhomme, ni chez la bte ! Avec leur tenace mandibule qui arrache le
morceau, ces sirafous font reculer lhomme le plus brave. Les plus gros animaux eux-mmes, lions,
lphants, fuient devant elles. Rien ne les arrte, ni arbres quelles escaladent jusqu la cime, ni
ruisseaux quelles franchissent en se faisant un pont suspendu de leurs propres corps accrochs les
uns aux autres ! Et nombreuses ! Un autre voyageur africain, Du Chaillu, a vu dfiler pendant douze
heures une colonne de ces fourmis, qui pourtant ne sattardaient pas en route ! Pourquoi stonner,
dailleurs, la vue de tant de myriades ? La fcondit des insectes est surprenante, et pour en revenir
nos termites belliqueux, on a constat quune femelle pondait jusqu soixante mille ufs par
jour ! Aussi ces nvroptres fournissent-ils aux indignes une nourriture succulente. Des fourmis
grilles, mes amis, je ne sais rien de meilleur au monde !

En avez-vous donc mang, monsieur Bndict ? demanda Hercule.

Jamais, rpondit le savant professeur, mais jen mangerai.

236

O ?

Ici.

Ici, nous ne sommes pas en Afrique ! dit assez vivement Tom.

Non Non ! rpondit cousin Bndict, et cependant, jusquici, ces termites belliqueux et leurs
villages de fourmilires nont t observs que sur le continent africain. Ah ! voil bien les
voyageurs ! Ils ne savent pas voir ! Eh ! tant mieux, aprs tout. Jai dj dcouvert une ts-ts en
Amrique ! cette gloire, je joindrai celle davoir signal les termites belliqueux sur le mme
continent ! Quelle matire un mmoire qui fera sensation dans lEurope savante, et peut-tre
quelque in-folio avec planches et gravures hors texte !

Il tait vident que la vrit ne stait pas fait jour dans le cerveau du cousin Bndict. Le pauvre
homme et tous ses compagnons, Dick Sand et Tom excepts, se croyaient et devaient se croire l o
ils ntaient pas ! Il fallait dautres ventualits, des faits plus graves encore que certaines curiosits
scientifiques, pour les dtromper !

Il tait alors neuf heures du soir. Cousin Bndict avait longtemps parl. Saperut-il que ses
auditeurs, accots dans leurs alvoles, staient endormis peu peu pendant son cours
dentomologie ? Non, sans doute. Il professait pour lui. Dick Sand ne linterrogeait plus et restait
immobile, bien quil ne dormt pas. Quant Hercule, il avait rsist plus longtemps que les autres ;
mais la fatigue finit bientt par fermer ses yeux, et avec ses yeux ses oreilles.

Cousin Bndict, pendant quelque temps encore, continua disserter. Cependant, le sommeil eut
enfin raison de lui, et il remonta jusqu la cavit suprieure du cne, dans laquelle il avait dj lu
domicile.

Un profond silence se fit alors dans lintrieur de la fourmilire, pendant que lorage emplissait
lespace de fracas et de feux. Rien ne semblait indiquer que le cataclysme ft prs de sa fin.

La lanterne avait t teinte. Lintrieur du cne tait plong dans une obscurit absolue.

Tous dormaient, sans doute. Dick Sand seul ne cherchait pas dans le sommeil ce repos qui lui et t
si ncessaire, cependant. Sa pense labsorbait. Il songeait ses compagnons, quil voulait tout prix

237

sauver. Lchouement du Pilgrim navait pas marqu la fin de leurs cruelles preuves, et de bien
autrement terribles les menaaient, sils tombaient entre les mains des indignes.

Et comment viter ce danger, le pire de tous, pendant ce retour la cte ? Bien videmment, Harris
et Negoro ne les avaient point amens cent milles dans lintrieur de lAngola sans un dessein
secret de semparer deux ! Mais que mditait donc ce misrable Portugais ? qui en voulait sa
haine ? Le jeune novice se rptait que lui seul lavait encourue, et alors il passait en revue tous les
incidents qui avaient signal la traverse du Pilgrim, la rencontre de lpave et des noirs, la poursuite
de la baleine, la disparition du capitaine Hull et de son quipage !

Dick Sand se retrouvait alors, quinze ans, charg du commandement dun navire, auquel la
boussole et le loch allaient bientt manquer par la criminelle manuvre de Negoro. Il se revoyait
faisant acte dautorit vis--vis de linsolent cuisinier, le menaant de lenvoyer aux fers ou de lui
faire sauter la tte dun coup de revolver ! Ah ! pourquoi sa main avait-elle hsit ! Le cadavre de
Negoro aurait t jet par-dessus le bord, et tant de catastrophes ne se seraient pas produites !

Tel tait le cours des penses du jeune novice. Puis, elles sarrtaient un instant sur le naufrage qui
avait termin la traverse du Pilgrim. Le tratre Harris apparaissait alors, et cette province de
lAmrique mridionale se transformait peu peu. La Bolivie devenait lAngola terrible, avec son
fivreux climat, ses btes fauves, ses indignes plus cruels encore ! La petite troupe pourrait-elle y
chapper pendant son retour la cte ? Cette rivire, que Dick Sand recherchait, quil esprait
rencontrer, les conduirait-elle au littoral avec plus de scurit, avec moins de fatigues ? Il nen voulait
pas douter, car il savait bien quune marche de cent milles dans cette inhospitalire contre, au
milieu de dangers incessants, ntait plus possible !

Heureusement, se disait-il, mistress Weldon, tous ignorent la gravit de la situation ! Le vieux Tom
et moi, nous sommes seuls savoir que Negoro nous a jets la cte dAfrique, et quHarris nous a
entrans dans les profondeurs de lAngola !

Dick Sand en tait l de ses accablantes penses, lorsquil sentit comme un souffle passer sur son
front. Une main sappuya sur son paule, et une voix mue murmura ces mots son oreille :

Je sais tout, mon pauvre Dick, mais Dieu peut encore nous sauver ! Que sa volont soit faite !

238

VI
La cloche plongeurs
cette rvlation inattendue, Dick Sand naurait pu rpondre ! Dailleurs, Mrs. Weldon avait aussitt
regagn sa place prs du petit Jack. Elle nen voulait videmment pas dire davantage, et le jeune
novice naurait pas eu le courage de la retenir.

Ainsi Mrs. Weldon savait quoi sen tenir. Les divers incidents de la route lavaient claire, elle
aussi, et peut-tre ce mot : Afrique ! si malheureusement prononc la veille par cousin
Bndict !

Mistress Weldon sait tout, se rpta Dick Sand. Eh bien, mieux vaut peut-tre quil en soit ainsi ! La
courageuse femme ne dsespre pas ! Je ne dsesprerai pas non plus !

Il tardait maintenant Dick Sand que le jour revnt, et quil ft mme dexplorer les environs de ce
village de termites. Une rivire tributaire de lAtlantique, et son cours rapide, voil ce quil lui fallait
trouver pour transporter toute sa petite troupe, et il avait comme un pressentiment que ce cours
deau ne devait pas tre loign. Ce quil fallait surtout, ctait viter la rencontre des indignes,
peut-tre lancs leur poursuite dj sous la direction dHarris et de Negoro.

Mais le jour ne se faisait pas encore. Aucune lueur ne sinfiltrait par lorifice infrieur au dedans du
cne. Des roulements, que lpaisseur des parois rendaient sourds, indiquaient que lorage ne
sapaisait pas. En prtant loreille, Dick Sand entendait aussi la pluie tomber avec violence la base
de la fourmilire, et comme les larges gouttes ne frappaient plus un sol dur, il fallait en conclure que
toute la plaine tait inonde.

Il devait tre onze heures environ. Dick Sand sentit alors quune sorte de torpeur, sinon un vritable
sommeil, allait lendormir. Ce serait toujours du repos. Mais au moment dy cder, la pense lui vint
que par le tassement de largile imbibe, lorifice infrieur risquait de sobstruer. Tout passage et
t ferm lair du dehors, et au dedans, la respiration de dix personnes allait promptement le vicier
en le chargeant dacide carbonique.

239

Dick Sand se laissa donc glisser jusquau sol, qui avait t rehauss avec largile du premier tage
dalvoles.

Ce bourrelet tait parfaitement sec encore, et lorifice entirement dgag. Lair pntrait librement
lintrieur du cne, et avec lui quelques lueurs de fulgurations et les sonorits clatantes de cet
orage quune pluie diluvienne ne pouvait teindre.

Dick Sand vit que tout tait bien. Aucun danger ne semblait menacer immdiatement ces termites
humains substitus la colonie des nvroptres. Le jeune novice songea donc se refaire par
quelques heures de sommeil, puisquil en subissait dj linfluence.

Seulement, par une suprme prcaution, Dick Sand se coucha sur ce terrassement dargile, au bas du
cne, porte de ltroit orifice. De cette faon, aucun accident ne pourrait se produire lextrieur,
sans quil ft le premier le signaler. Le jour levant le rveillerait aussi, et il serait mme de
commencer lexploration de la plaine.

Dick Sand se coucha donc, la tte accote la paroi, son fusil sous sa main, et, presque aussitt, il
sendormit.

Ce quavait dur cet assoupissement, il naurait pu le dire, lorsquil fut rveill par une vive sensation
de fracheur.

Il se releva et reconnut, non sans grande anxit, que leau envahissait la fourmilire, et si
rapidement mme quelle eut atteint en quelques secondes ltage dalvoles quoccupaient Tom et
Hercule.

Ceux-ci, rveills par Dick Sand, furent mis au courant de cette nouvelle complication.

La lanterne, rallume, claira aussitt lintrieur du cne.

Leau stait arrte une hauteur de cinq pieds environ, et restait stationnaire.

Quy a-t-il, Dick ? demanda Mrs. Weldon.

240

Ce nest rien, rpondit le jeune novice. La partie infrieure du cne a t inonde. Il est probable
que, pendant cet orage, une rivire voisine aura dbord sur la plaine.

Bon ! fit Hercule, cela prouve que la rivire est l !

Oui, rpondit Dick Sand, et cest elle qui nous portera la cte. Rassurez-vous donc, mistress
Weldon, leau ne peut vous atteindre, ni le petit Jack, ni Nan, ni monsieur Bndict !

Mrs. Weldon ne rpondit pas. Quant au cousin, il dormait comme un vritable termite.

Cependant, les noirs, penchs sur cette nappe deau, qui refltait la lumire de la lanterne,
attendaient que Dick Sand, qui mesurait la hauteur de linondation, leur indiqut ce quil convenait
de faire.

Dick Sand se taisait, aprs avoir fait mettre les provisions et les armes hors des atteintes de
linondation.

Leau a pntr par lorifice ? dit Tom.

Oui, rpondit Dick Sand, et, maintenant, elle empche lair intrieur de se renouveler.

Ne pourrions-nous faire un trou dans la paroi au-dessus du niveau de leau ? demanda le vieux noir.

Sans doute Tom ; mais, si nous avons cinq pieds deau, au dedans, il y en a peut-tre six ou sept
plus mme au dehors !

Vous pensez, monsieur Dick ?

Je pense, Tom, que leau, en montant lintrieur de la fourmilire, a d comprimer lair dans sa
partie suprieure, et que cet air fait maintenant obstacle ce quelle slve plus haut. Mais, si nous
percions dans la paroi un trou par lequel lair schapperait, ou bien leau monterait encore jusqu
ce quelle et atteint le niveau extrieur, ou, si elle dpassait le trou, elle monterait jusquau point o
lair comprim la contiendrait encore. Nous devons tre ici comme sont des ouvriers dans une cloche
plongeur.

241

Que faire alors ? demanda Tom.

Bien rflchir avant dagir, rpondit Dick Sand. Une imprudence pourrait nous coter la vie !

Lobservation du jeune novice tait trs juste. En comparant le cne une cloche immerge, il avait
eu raison. Seulement dans cet appareil, lair est incessamment renouvel au moyen de pompes, les
plongeurs respirent convenablement, et ils ne subissent dautres inconvnients que ceux qui peuvent
rsulter dun sjour prolong dans une atmosphre comprime, qui nest plus la pression normale.

Mais ici, outre ces inconvnients, lespace tait dj rduit dun tiers par lenvahissement de leau,
et, quant lair, il ne serait renouvel que si, par un trou, on le mettait en communication avec
latmosphre extrieure.

Pouvait-on, sans courir les dangers dont avait parl Dick Sand, pratiquer ce trou, et la situation nen
serait-elle pas aggrave ?

Ce qui tait certain, cest que leau se maintenait alors un niveau que deux causes seulement
pouvaient lui faire dpasser : ou si lon perait un trou, et que le niveau de la crue lui ft suprieur au
dehors ; ou si la hauteur de cette crue augmentait encore. Dans ces deux cas, il ne serait plus rest
lintrieur du cne quun troit espace o lair, non renouvel, se ft comprim davantage.

Mais la fourmilire ne pouvait-elle tre arrache du sol et renverse par linondation, lextrme
danger de ceux quelle renfermait ? Non, pas plus quune hutte de castors, tant elle adhrait
fortement par sa base.

Donc, ce qui constituait lventualit la plus redoutable, ctait la persistance de lorage, et, par suite,
laccroissement de linondation. Trente pieds deau sur la plaine auraient recouvert le cne de dixhuit pieds et refoul lair au dedans sous une pression dune atmosphre.

Or, en y rflchissant bien, Dick Sand fut conduit craindre que cette inondation ne prt un
dveloppement considrable. En effet, elle ne devait pas tre uniquement due ce dluge que
versaient les nuages. Il semblait plus probable quun cours deau des environs, grossi par lorage,
avait rompu ses berges et stait rpandu sur cette plaine, place en contrebas. Et qui prouvait que la
fourmilire ntait pas alors entirement immerge, et quil ntait dj plus possible den sortir
mme par sa calotte suprieure, quil net t ni long ni difficile de dmolir !

242

Dick Sand, extrmement inquiet, se demandait ce quil devait faire. Fallait-il attendre ou brusquer le
dnouement de la situation, aprs avoir reconnu ltat des choses ?

Il tait alors trois heures du matin. Tous, immobiles, silencieux, coutaient. Les bruits du dehors
narrivaient plus que trs affaiblis travers lorifice obstru. Toutefois, une sourde rumeur, large et
continue, indiquait bien que la lutte des lments navait pas cess.

En ce moment, le vieux Tom fit observer que le niveau de leau slevait peu peu.

Oui, rpondit Dick Sand, et sil monte, quoique lair ne puisse schapper au dehors, cest que la
crue augmente et le refoule de plus en plus !

Cest peu de chose jusquici, dit Tom.

Sans doute, rpondit Dick Sand, mais o ce niveau sarrtera-t-il ?

Monsieur Dick, demanda Bat, voulez-vous que je sorte de la fourmilire ? En plongeant, jessayerai
de me glisser par le trou

Il vaut mieux que je tente moi-mme lexprience, rpondit Dick Sand.

Non, monsieur Dick, non, rpondit vivement le vieux Tom. Laissez faire mon fils, et fiez-vous son
adresse. Au cas o il ne pourrait revenir, votre prsence est ncessaire ici !

Puis, plus bas :

Noubliez pas mistress Weldon et le petit Jack !

Soit, rpondit Dick Sand. Allez donc, Bat. Si la fourmilire est submerge, ne cherchez pas y
rentrer. Nous essayerons den sortir comme vous laurez fait. Mais si le cne merge encore, frappez
sur sa calotte grands coups de la hache dont vous allez vous munir. Nous vous entendrons, et ce
sera pour nous le signal de la dmolir de notre ct. Cest bien compris ?

243

Oui, monsieur Dick, rpondit Bat.

Va donc, garon ! ajouta le vieux Tom, qui serra la main de son fils.

Bat, aprs avoir fait bonne provision dair par une longue aspiration, plongea sous la masse liquide
dont la profondeur dpassait alors cinq pieds. Ctait une besogne assez difficile, puisquil aurait
chercher lorifice infrieur, sy glisser, puis remonter la surface extrieure des eaux. Cela
demandait tre excut prestement.

Prs dune demi-minute scoula. Dick Sand pensait donc que Bat avait russi passer au-dehors,
quand le noir mergea.

Eh bien ? scria Dick Sand.

Le trou est bouch par les dcombres ! rpondit Bat, ds quil put reprendre haleine.

Bouch ! rpta Tom.

Oui ! rpondit Bat. Leau a probablement dlay largile Jai tt de la main autour des parois Il
ny a plus de trou !

Dick Sand hocha la tte. Ses compagnons et lui taient hermtiquement squestrs dans ce cne,
que leau submergeait peut-tre.

Sil ny a plus de trou, dit alors Hercule, il faut en refaire un !

Attendez , rpondit le jeune novice, en arrtant Hercule qui, sa hache la main, se disposait
plonger.

Dick Sand rflchit pendant quelques instants. Puis :

244

Nous allons procder autrement, dit-il. Toute la question est de savoir si leau recouvre la
fourmilire ou non. Si nous faisions une petite ouverture au sommet du cne, nous saurions bien ce
qui en est. Mais au cas o la fourmilire serait maintenant submerge, leau lenvahirait tout entire,
et nous serions perdus. Procdons en ttonnant

Mais vite ! rpondit Tom.

En effet, le niveau continuait monter peu peu. Il y avait alors six pieds deau lintrieur du cne.
lexception de Mrs. Weldon, de son fils, du cousin Bndict et de Nan, qui staient rfugis dans
les cavits suprieures, tous taient maintenant immergs jusqu mi-corps.

Donc, il y avait ncessit de se hter dagir, ainsi que le proposait Dick Sand.

Ce fut un pied au-dessus du niveau intrieur, par consquent sept pieds du sol, que Dick Sand
rsolut de percer un trou dans la paroi dargile.

Si, par ce trou, on tait en communication avec lair extrieur, cest que le cne mergeait. Si, au
contraire, ce trou tait perc au-dessous du niveau de leau au dehors, lair serait refoul
intrieurement, et, dans ce cas, il faudrait le boucher rapidement, ou bien leau slverait jusqu
son orifice. Puis, on recommencerait lexprience un pied au-dessus, et ainsi de suite. Mais si, enfin,
la partie suprieure de la calotte, on ne rencontrait pas encore lair extrieur, cest quil y avait plus
de quinze pieds deau dans la plaine, et que tout le village des termites avait disparu sous
linondation ! Et alors, quelle chance restait-il aux prisonniers de la fourmilire dchapper la plus
pouvantable des morts, la mort par asphyxie lente !

Dick Sand savait tout cela, mais son sang-froid ne labandonna pas un instant. Les consquences de
lexprience quil voulait tenter, il les avait nettement calcules. Attendre plus longtemps ntait pas
possible, dailleurs. Lasphyxie tait menaante en cet troit espace que chaque instant rduisait
encore, dans un milieu dj satur dacide carbonique !

Le meilleur outil que pt employer Dick Sand percer un trou dans la paroi, fut une baguette de fusil,
qui tait munie son extrmit dun tire-bouchon, destin dbourrer larme. En la faisant
rapidement tourner, cette vis mordit largile comme une tarire, et le trou se creusa peu peu. Il ne
devait donc avoir dautre diamtre que celui de la baguette, mais cela suffirait. Lair saurait bien
fuser au travers.

245

Hercule, tenant la lanterne leve, clairait Dick Sand. On avait quelques bougies de rechange, et il
ntait pas craindre que, de ce chef, la lumire vnt manquer.

Une minute aprs le dbut de lopration, la baguette senfona librement travers la paroi.
Aussitt, il se produisit un bruit assez sourd, ressemblant celui que font des globules dair en
schappant travers une colonne deau. Lair fusait au dehors, et, au mme moment, le niveau de
leau monta dans le cne et sarrta la hauteur du trou, ce qui prouvait quon lavait perc trop bas,
cest--dire au-dessous de la masse liquide.

recommencer ! dit froidement le jeune novice, aprs avoir rapidement bouch le trou avec une
poigne dargile.

Leau tait reste de nouveau stationnaire dans le cne, mais lespace rserv avait diminu de plus
de huit pouces. La respiration devenait difficile, car loxygne commenait manquer. On le voyait
aussi la lumire de la lanterne, qui rougissait et perdait une partie de son clat.

un pied au-dessus du premier trou, Dick Sand commena aussitt en forer un second par le
mme procd. Si lexprience ne russissait pas, leau monterait encore lintrieur du cne mais
il fallait courir ce risque.

Pendant que Dick Sand manuvrait sa tarire, on entendit tout coup cousin Bndict scrier :

Eh parbleu ! voil voil voil pourquoi !

Hercule leva sa lanterne et en dirigea la lumire sur cousin Bndict, dont la figure exprimait la plus
parfaite satisfaction.

Oui, rpta-t-il, voil pourquoi ces intelligents termites ont abandonn la fourmilire ! Ils avaient
pressenti linondation ! Ah ! linstinct, mes amis, linstinct ! Plus malins que nous, les termites,
beaucoup plus malins !

Et ce fut l toute la moralit que le cousin Bndict tira de la situation.

246

En ce moment, Dick Sand ramenait la baguette, qui avait travers la paroi. Un sifflement se
produisait. Leau monta encore dun pied lintrieur du cne Le trou navait pas rencontr lair
libre lextrieur !

La situation tait pouvantable. Mrs. Weldon, presque atteinte par leau, avait lev le petit Jack dans
ses bras. Tous touffaient dans cet troit espace. Leurs oreilles bourdonnaient. La lanterne ne jetait
plus quune lueur insuffisante.

Le cne est-il donc tout entier sous leau ? murmura Dick Sand.

Il fallait le savoir, et pour cela percer un troisime trou au sommet de la calotte mme.

Mais ctait lasphyxie, ctait la mort immdiate, si le rsultat de cette dernire tentative tait
encore infructueux. Ce qui restait dair au dedans fuserait travers la nappe suprieure, et leau
remplirait le cne tout entier !

Mistress Weldon, dit alors Dick Sand, vous connaissez la situation. Si nous tardons, lair respirable
va nous manquer. Si la troisime tentative choue, leau remplira tout cet espace. La seule chance
qui nous reste, cest que le sommet du cne dpasse le niveau de linondation. Il faut tenter cette
dernire exprience. Le voulez-vous ?

Fais, Dick ! rpondit Mrs. Weldon.

En ce moment la lanterne steignit dans ce milieu dj impropre la combustion. Mrs. Weldon et


ses compagnons furent plongs dans la plus complte obscurit.

Dick Sand stait juch sur les paules dHercule, qui stait accroch une des cavits latrales, et
dont la tte seule dpassait la couche deau. Mrs. Weldon, Jack, cousin Bndict taient resserrs
dans le dernier tage dalvoles.

Dick Sand entama la paroi, et sa baguette senfona rapidement travers largile. En cet endroit, la
paroi, plus paisse, plus dure aussi, fut moins facile percer. Dick Sand se htait, non sans une
terrible anxit, car, par cette troite ouverture, ou ctait la vie qui allait pntrer avec lair, ou avec
leau, ctait la mort !

247

Soudain, un sifflement aigu se fit entendre. Lair comprim schappa mais un rayon de jour filtra
travers la paroi. Leau monta de huit pouces seulement, et sarrta sans que Dick Sand et besoin de
refermer ce trou. Lquilibre tait fait entre le niveau du dedans et celui du dehors. Le sommet du
cne mergeait. Mrs. Weldon et ses compagnons taient sauvs !

Aussitt, aprs un hurrah frntique dans lequel domina la tonnante voix dHercule, les coutelas se
mirent luvre. La calotte, vivement attaque, smietta peu peu. Le trou slargit, lair pur entra
flots, et avec lui se glissrent les premiers rayons du soleil levant. Le cne une fois dcalott, il
serait facile de se hisser sur sa paroi, et on aviserait au moyen datteindre quelque prochaine
hauteur, labri de toute inondation.

Dick Sand monta le premier au sommet du cne

Un cri lui chappa.

Ce bruit particulier, trop connu des voyageurs africains, que font les flches en sifflant, passa dans
lair.

Dick Sand avait eu le temps dapercevoir, cent pas de la fourmilire, un campement, et dix pas du
cne, sur la plaine inonde, de longues barques charges dindignes.

Cest de lune de ces barques qutait partie la nue de flches, au moment o la tte du jeune
novice se montrait hors du trou.

Dick Sand, dun mot, avait tout dit ses compagnons. Saisissant son fusil, suivi dHercule, dActon,
de Bat, il reparut au sommet du cne, et tous firent feu sur lune des embarcations.

Plusieurs indignes tombrent, et des hurlements, accompagns de coups de fusils, rpondirent la


dtonation des armes feu.

Mais que pouvaient Dick Sand et ses compagnons contre une centaine dAfricains qui les entouraient
de toutes parts !

248

La fourmilire fut assaillie. Mrs. Weldon, son enfant, cousin Bndict, tous en furent brutalement
arrachs, et, sans avoir eu le temps ni de sadresser la parole, ni de se serrer une dernire fois la
main, ils se virent spars les uns des autres, sans doute en vertu dordres pralablement donns.

Une premire barque entrana Mrs. Weldon, le petit Jack et le cousin Bndict, et Dick Sand les vit
disparatre au milieu du campement.

Quant lui, accompagn de Nan, du vieux Tom, dHercule, de Bat, dActon et dAustin, il fut jet
dans une seconde pirogue, qui se dirigea vers un autre point de la colline.

Vingt indignes montaient cette barque, que cinq autres suivaient. Rsister ntait pas possible, et
cependant Dick Sand et ses compagnons le tentrent. Quelques soldats de la caravane furent blesss
par eux, et certainement ils eussent pay cette rsistance de leur vie, sil ny avait eu ordre formel de
les pargner.

En quelques minutes, le trajet fut fait. Mais, au moment o la barque accostait, Hercule, dun bond
irrsistible, slana sur le sol. Deux indignes se prcipitrent sur lui ; mais le gant fit tournoyer son
fusil comme une massue, et les indignes tombrent, le crne fracass.

Un instant aprs, Hercule disparaissait sous le couvert des arbres, au milieu dune grle de balles, au
moment o Dick Sand et ses compagnons, aprs avoir t dposs terre, taient enchans comme
des esclaves !

249

VII
Un campement sur les bords de la Coanza
Laspect du pays, depuis que linondation avait fait un lac de cette plaine o slevait le village des
termites, tait entirement chang. Une vingtaine de fourmilires mergeaient par leur cne et
formaient les seuls points saillants sur cette large cuvette.

Ctait la Coanza qui avait dbord pendant la nuit, sous les eaux de ses affluents, grossis par lorage.

Cette Coanza, un des fleuves de lAngola, se jette dans locan Atlantique, cent milles du point o
stait chou le Pilgrim. Cest ce fleuve que le lieutenant Cameron devait traverser quelques annes
plus tard, avant datteindre Benguela. La Coanza est destine devenir le vhicule du transit
intrieur de cette portion de la colonie portugaise. Dj des steamers remontent son bas cours, et
dix ans ne scouleront pas sans quils desservent son lit suprieur. Dick Sand avait donc sagement
agi en cherchant vers le nord quelque rivire navigable. La rivulette quil avait suivie venait se jeter
dans la Coanza mme. Net t cette attaque soudaine, contre laquelle rien navait pu le mettre en
garde, il laurait trouve un mille plus loin ; ses compagnons et lui se seraient embarqus sur un
radeau facile construire, et ils auraient eu grande chance de descendre la Coanza jusquaux
bourgades portugaises o les steamers font escale. L, leur salut et t assur.

Il ne devait pas en tre ainsi.

Le campement, aperu par Dick Sand, tait tabli sur une hauteur voisine de cette fourmilire, dans
laquelle la fatalit lavait jet comme dans un pige. Au sommet de cette hauteur se dressait un
norme figuier sycomore, qui et aisment abrit cinq cents hommes sous son immense ramure. Qui
na pas vu ces arbres gants de lAfrique centrale ne saurait sen faire une ide. Leurs branches
forment une fort, et lon pourrait sy perdre. Plus loin de gros banians, de ceux dont les graines ne
se transforment pas en fruits, compltaient le cadre de ce vaste paysage.

Ctait sous labri du sycomore que, cache comme en un mystrieux asile, toute une caravane,
celle dont Harris avait annonc larrive Negoro, venait de faire halte. Ce nombreux convoi
dindignes, arrachs leurs villages par les agents du traitant Alvez, se dirigeait vers le march de
Kazonnd. De l, les esclaves, suivant les besoins, seraient envoys ou dans les baracons du littoral

250

ouest, ou Nyangw, vers la rgion des grands lacs, pour tre distribus soit vers la Haute-gypte,
soit vers les factoreries de Zanzibar.

Aussitt leur arrive au campement, Dick Sand et ses compagnons avaient t traits en esclaves. Au
vieux Tom, son fils, Austin, Acton, la pauvre Nan, ngres dorigine, bien quils nappartinssent
pas la race africaine, on rserva le traitement des captifs indignes. Aprs quils eurent t
dsarms, malgr la plus vive rsistance, ils furent maintenus la gorge, deux par deux, au moyen
dune perche longue de six sept pieds, bifurque chaque bout et ferme par une tige de fer. De
cette faon, ils taient forcs de marcher en ligne, lun derrire lautre, sans pouvoir scarter ni
droite, ni gauche. Par surcrot de prcaution, une lourde chane les rattachait par la ceinture. Ils
avaient donc les bras libres pour porter des fardeaux, les pieds libres pour marcher, mais ils
nauraient pu en faire usage pour fuir. Cest ainsi quils allaient franchir des centaines de milles, sous
les coups de fouet dun havildar ! tendus lcart, accabls par la raction qui avait suivi les
premiers instants de leur lutte contre les ngres, ils ne faisaient plus un mouvement ! Que navaientils pu suivre Hercule dans sa fuite ! Et pourtant, que pouvait-on esprer pour le fugitif ? Tout
vigoureux quil tait, que deviendrait-il, dans cette inhospitalire contre, o la faim, lisolement, les
btes fauves, les indignes, tout tait contre lui ? Nen viendrait-il pas bientt regretter le sort de
ses compagnons ? Et ceux-ci, cependant, navaient aucune piti attendre de la part des chefs de la
caravane, Arabes ou Portugais, parlant une langue quils ne pouvaient comprendre, et qui nentraient
en communication avec eux que par des regards et des gestes menaants.

Dick Sand, lui, ntait pas accoupl quelque autre esclave. Ctait un blanc, et on navait pas os
sans doute lui infliger le traitement commun. Dsarm, il avait les pieds et les mains libres, mais un
havildar le surveillait spcialement. Il observait le campement, et chaque instant, il sattendait
voir paratre Negoro ou Harris Son attente fut trompe. Nul doute pour lui, cependant, que ces
deux misrables neussent dirig lattaque contre la fourmilire.

Aussi la pense lui tait-elle venue que Mrs. Weldon, le petit Jack et le cousin Bndict avaient t
entrans sparment par les ordres de lAmricain ou du Portugais ; ne les voyant ni lun ni lautre, il
se disait que les deux complices accompagnaient peut-tre bien leurs victimes. O les conduisait-on ?
Quen voulait-on faire ? ctait son plus cruel souci. Dick Sand oubliait sa propre situation, pour ne
songer qu Mrs. Weldon et aux siens.

La caravane, campe sous le gigantesque sycomore, ne comptait pas moins de huit cents personnes,
soit cinq cents esclaves des deux sexes, deux cents soldats, porteurs ou maraudeurs, des gardiens,
des havildars, des agents ou des chefs.

Ces chefs taient dorigine arabe et portugaise. On imaginerait difficilement les cruauts que ces
tres inhumains exercent sur leurs captifs. Ils les frappent sans relche, et ceux dentre eux qui
tombent puiss, hors dtat dtre vendus, sont achevs coups de fusil ou de couteau. On les tient

251

ainsi par la terreur ; mais le rsultat de ce systme, cest qu larrive de la caravane, cinquante pour
cent des esclaves manquent au compte du traitant, soit que quelques-uns aient pu schapper, soit
que les ossements de ceux qui sont morts la peine jalonnent les longues routes de lintrieur la
cte.

On le pense bien, les agents dorigine europenne, Portugais pour la plupart, ne sont que des coquins
que leur pays a rejets, des condamns, des chapps de prison, danciens ngriers quon na pu
pendre, en un mot le rebut de lhumanit. Tel Negoro, tel Harris, maintenant au service de lun des
plus gros traitants de lAfrique centrale, Jos-Antonio Alvez, bien connu des trafiquants de la
province, et sur lequel le lieutenant Cameron a donn de curieux renseignements.

Les soldats qui escortent les captifs sont gnralement des indignes la solde des traitants. Mais
ceux-ci nont pas le monopole de ces razzias qui leur procurent des esclaves. Les rois ngres se font
aussi des guerres atroces et dans le mme but ; alors les vaincus adultes, les femmes et les enfants,
rduits lesclavage, sont vendus par les vainqueurs aux traitants pour quelques yards de calicot, de
la poudre, des armes feu, des perles roses ou rouges, et souvent mme, dit Livingstone, aux
poques de famine, pour quelques grains de mas.

Les soldats qui escortaient la caravane du vieil Alvez pouvaient donner une juste ide de ce que sont
les armes africaines. Ctait un ramassis de bandits ngres, peine vtus, qui brandissaient de longs
fusils pierre, garnis leur canon dun grand nombre danneaux de cuivre. Avec une telle escorte,
laquelle se joignent des maraudeurs qui ne valent pas mieux, les agents ont dailleurs souvent fort
faire. On discute leurs ordres, on leur impose les lieux et les heures de halte, on menace de les
abandonner, et il nest pas rare quils soient forcs de cder aux exigences de cette soldatesque.

Bien que les esclaves, hommes ou femmes, soient gnralement assujettis porter des fardeaux
pendant que la caravane est en marche, on compte encore un certain nombre de porteurs qui
laccompagnent. On les appelle plus spcialement des pagazis , et ils se chargent des ballots
dobjets prcieux, principalement de livoire. Telle est, quelquefois, la grosseur de ces dents
dlphants, dont quelques-unes psent jusqu cent soixante livres, quil faut deux de ces pagazis
pour les porter aux factoreries, do cette prcieuse marchandise est expdie sur les marchs de
Khartoum, de Zanzibar et de Natal. larrive, ces pagazis sont pays au prix convenu, qui consiste
en une vingtaine dyards de cotonnade, ou de cette toffe qui porte le nom de mrikani , un peu
25
de poudre, une poigne de cauris , quelques perles, ou mme ceux des esclaves qui seraient dune
dfaite difficile lorsque le traitant na pas dautre monnaie.

25

Coquilles trs communes dans le pays, et qui servent de monnaie.

252

Parmi les cinq cents esclaves que comptait la caravane, on voyait peu dhommes faits. Cela tient ce
que, la razzia finie et le village incendi, tout indigne au-dessus de quarante ans est
impitoyablement massacr et pendu aux arbres des environs. Seuls, les jeunes adultes des deux
sexes et les enfants sont destins fournir les marchs. peine survit-il, aprs ces chasses
lhomme, le dixime des vaincus. Ainsi sexplique leffroyable dpopulation qui change en dserts de
vastes territoires de lAfrique quinoxiale.

Ici, ces enfants et ces adultes taient peine vtus dun lambeau de cette toffe dcorce que
produisent certains arbres, et qui est nomme mbouzou dans le pays. Aussi, ltat de ce troupeau
dtres humains, femmes couvertes de plaies dues au fouet des havildars, enfants hves, amaigris,
les pieds saignants, que les mres essayent de porter en surcrot de leurs fardeaux, jeunes gens
troitement rivs cette fourche plus torturante que la chane du bagne, est-il ce quon peut
imaginer de plus lamentable. Oui, la vue de ces malheureux, peine vivants, dont la voix navait plus
de timbre, squelettes dbne , suivant lexpression de Livingstone, et touch des curs de
btes fauves ; mais tant de misres laissaient insensibles ces Arabes endurcis et ces Portugais qui,
26
en croire le lieutenant Cameron, sont plus cruels encore .

Il va sans dire que, pendant les marches comme pendant les haltes, les prisonniers taient trs
svrement gards. Aussi, Dick Sand comprit-il bientt quil ne fallait pas mme tenter de senfuir.
Mais alors, comment retrouver Mrs. Weldon ? Que son enfant et elle eussent t enlevs par

26

Voici ce que dit Cameron : Pour obtenir les cinquante femmes dont Alvez
se disait propritaire, dix villages avaient t dtruits, dix villages ayant chacun
de cent deux cents mes : un total de quinze cents habitants ; quelques-uns
avaient pu schapper ; mais la plupart presque tous avaient pri dans les
flammes, avaient t tus en dfendant leurs familles, ou taient morts de faim
dans la jungle, moins que les btes de proie neussent termin plus
promptement leurs souffrances.
Ces crimes, perptrs au centre de lAfrique par des hommes qui se
targuent du nom de chrtiens et se qualifient de Portugais, sembleraient
incroyables aux habitants des pays civiliss. Il est impossible que le
gouvernement de Lisbonne connaisse les atrocits commises par des gens qui
portent son drapeau et qui se vantent dtre ses sujets.
(Tour du Monde. Trad. H. Loreau.)
N. B. Il y a eu en Portugal des protestations trs vives contre ces assertions de
Cameron.

253

Negoro, ce ntait que trop certain. Le Portugais avait tenu la sparer de ses compagnons pour des
raisons qui chappaient encore au jeune novice ; mais il ne pouvait douter de lintervention de
Negoro, et son cur se brisait la pense des dangers de toutes sortes qui menaaient Mrs. Weldon.

Ah ! se disait-il, quand je songe que jai tenu ces deux misrables, lun et lautre, au bout de mon
fusil, et que je ne les ai pas tus !

Cette pense tait de celles qui revenaient le plus obstinment lesprit de Dick Sand. Que de
malheurs la mort, la juste mort dHarris et de Negoro et vits ! que de misres en moins pour ceux
que ces courtiers de chair humaine traitaient maintenant en esclaves !

Toute lhorreur de la situation de Mrs. Weldon, du petit Jack, se reprsentait aussitt Dick Sand. Ni
la mre, ni lenfant ne pouvaient compter sur cousin Bndict. Le pauvre homme devait peine se
suffire ! Sans doute, on les entranait tous trois vers quelque district recul de la province dAngola.
Mais qui portait lenfant encore malade ?

Sa mre, oui ! sa mre ! se rptait Dick Sand. Elle aura retrouv des forces pour lui ! Elle aura fait
ce que font ces malheureuses esclaves ; et elle tombera comme elles ! Ah ! que Dieu me remette en
face de ses bourreaux, et je

Mais il tait prisonnier ! Il comptait pour une tte dans ce btail que les havildars poussaient vers
lintrieur de lAfrique ! Il ne savait mme pas si Negoro et Harris dirigeaient eux-mmes le convoi
dont faisaient partie leurs victimes ! Dingo ntait plus l pour dpister le Portugais, pour signaler son
approche. Hercule seul pourrait venir en aide linfortune Mrs. Weldon. Mais ce miracle tait-il
esprer ?

Dick Sand se raccrochait cependant cette ide. Il se disait que le vigoureux noir tait libre. De son
dvouement, il ny avait pas douter ! Tout ce quil serait humainement possible de faire, Hercule le
ferait dans lintrt de Mrs. Weldon. Oui ! ou bien Hercule tenterait de retrouver leurs traces et de se
mettre en communication avec eux, ou, si cette piste lui manquait, il essayerait de se concerter avec
lui, Dick Sand, et peut-tre de lenlever, de le dlivrer par un coup de force ! Pendant les haltes de
nuit, se confondant avec ces prisonniers, noir comme eux, ne pourrait-il tromper la vigilance des
soldats, parvenir jusqu lui, briser ses liens, lentraner dans la fort, et tous deux, libres alors, que
ne feraient-ils pas pour le salut de Mrs. Weldon ! Un cours deau leur permettrait de descendre
jusquau littoral, et Dick Sand reprendrait, avec de nouvelles chances de succs et une plus grande
connaissance des difficults, ce plan si malheureusement empch par lattaque des indignes !

254

Le jeune novice se laissait aller ainsi des alternatives de craintes et despoir. En somme, il rsistait
labattement, grce son nergique nature, et se tenait prt profiter de la moindre chance qui lui
serait offerte.

Ce quil importait de savoir, avant tout, ctait vers quel march les agents dirigeaient le convoi
desclaves. tait-ce vers une des factoreries de lAngola et serait-ce laffaire de quelques tapes
seulement, ou ce convoi cheminerait-il pendant des centaines de milles encore travers lAfrique
centrale ? Le principal march des traitants, cest celui de Nyangw, dans le Manyema, sur ce
mridien qui divise le continent africain en deux parties presque gales, l o stend le pays des
grands lacs que Livingstone parcourait alors. Mais il y avait loin du campement de la Coanza cette
bourgade ; des mois de voyage ne suffiraient pas latteindre.

Ctait l une des plus srieuses proccupations de Dick Sand, car, une fois Nyangw, au cas mme
o Mrs. Weldon, Hercule, les autres noirs et lui seraient parvenus schapper, combien et t
difficile, pour ne pas dire impossible, le retour au littoral, au milieu des dangers dune si longue
route !

Mais Dick Sand eut bientt raison de penser que le convoi ne tarderait pas arriver destination.
Bien quil ne comprt pas le langage quemployaient les chefs de la caravane, cest--dire tantt
larabe, tantt lidiome africain, il remarqua que le nom dun important march de cette rgion tait
souvent prononc. Ctait le nom de Kazonnd, et il nignorait pas quil se faisait l un trs grand
commerce desclaves. Il fut donc naturellement conduit croire que l se dciderait le sort des
prisonniers, soit au profit du roi de ce district, soit pour le compte de quelque riche traitant du pays.
On sait quil ne se trompait pas.

Or, Dick Sand, au courant des faits de la gographie moderne, connaissait assez exactement ce que
lon savait de Kazonnd. La distance de Saint-Paul de Loanda cette ville ne dpasse pas quatre cents
milles, et par consquent, deux cent cinquante milles au plus la sparent du campement tabli sur le
cours de la Coanza. Dick Sand tablissait approximativement son calcul, en prenant pour base le
parcours fait par la petite troupe sous la conduite dHarris. Or, dans des circonstances ordinaires, ce
trajet ne demandait que dix douze jours. En doublant ce temps pour les besoins dune caravane
dj puise par une longue route, Dick Sand pouvait estimer trois semaines la dure du trajet de
la Coanza Kazonnd. Ce quil croyait savoir, Dick Sand aurait bien voulu en faire part Tom et ses
compagnons. tre assurs quon ne les entranait pas au centre de lAfrique, dans ces funestes
contres dont on ne peut plus esprer sortir, cet t une sorte de consolation pour eux. Or, il
suffisait de quelques mots jets en passant pour les instruire de ce quils ignoraient. Ces mots,
parviendrait-il les leur dire ?

255

Tom et Bat, un hasard avait runi le pre et le fils, Acton et Austin, enfourchs deux deux, se
trouvaient lextrmit droite du campement. Un havildar et une douzaine de soldats les
surveillaient.

Dick Sand, libre de ses mouvements, rsolut de diminuer peu peu la distance qui le sparait du
groupe que ses compagnons formaient cinquante pas de lui. Il commena donc manuvrer dans
ce but.

Trs probablement, le vieux Tom devina la pense de Dick Sand. Un mot, prononc voix basse,
prvint ses compagnons dtre attentifs. Ils ne bougrent pas, mais ils se tinrent prts voir comme
entendre.

Bientt, Dick Sand eut gagn dun air indiffrent une cinquantaine de pas encore. De lendroit o il se
trouvait alors, il aurait pu crier, de faon tre entendu de Tom, ce nom de Kazonnd et lui dire
quelle serait la dure probable du trajet. Mais complter ses renseignements et sentendre avec eux
sur la conduite tenir pendant le voyage, et mieux valu encore. Il continua donc de se rapprocher
deux. Dj son cur battait desprance ; il ntait plus qu quelques pas du but dsir, lorsque
lhavildar, comme sil et pntr tout coup son intention, se prcipita sur lui. Aux cris de ce
forcen, dix soldats accoururent, et Dick Sand fut brutalement ramen en arrire, pendant que Tom
et les siens taient entrans lautre extrmit du campement.

Dick Sand exaspr stait jet sur lhavildar ; il tait parvenu briser dans ses mains son fusil quil
avait presque russi lui arracher ; mais sept ou huit soldats lassaillirent la fois, et force lui fut de
lcher prise. Furieux, ils leussent massacr, si un des chefs de la caravane, un Arabe de grande taille,
physionomie farouche, ne ft intervenu. Cet Arabe tait le chef Ibn Hamis dont Harris avait parl. Il
pronona quelques mots que Dick Sand ne put comprendre, et les soldats, obligs de lcher leur
proie, sloignrent.

Il tait donc bien vident, dune part, quil y avait dfense formelle de laisser le jeune novice
communiquer avec ses compagnons, et de lautre, quon avait recommand quil ne ft pas attent
sa vie. Qui pouvait avoir donn de tels ordres, si ce ntait Harris ou Negoro ?

En ce moment, il tait neuf heures du matin, 19 avril, les sons rauques dune corne de
27
coudou clataient, et le tambour se fit entendre. La halte allait prendre fin.

27

Sorte de ruminant de la faune africaine.

256

Tous, chefs, soldats, porteurs, esclaves, furent aussitt sur pied. Les ballots chargs, plusieurs
groupes de captifs se formrent sous la conduite dun havildar qui dploya une bannire couleurs
vives.

Le signal du dpart fut donn.

Des chants slevrent alors dans lair, mais ctaient les vaincus, non les vainqueurs, qui chantaient
ainsi.

Et voici ce quils disaient dans ces chants, menace empreinte dune foi nave des esclaves contre leurs
oppresseurs, contre leurs bourreaux :

Vous mavez renvoy la cte, mais, quand je serai mort, je naurai plus de joug, et je reviendrai
vous tuer !

257

VIII
Quelques notes de Dick Sand
Bien que lorage de la veille et cess, le temps tait profondment troubl encore. Ctait, dailleurs,
lpoque de la masika , deuxime priode de la saison des pluies sous cette zone du ciel africain.
Les nuits surtout allaient tre pluvieuses pendant une, deux ou trois semaines, ce qui ne pouvait
quaccrotre les misres de la caravane.

Elle partit ce jour-l par un temps couvert, et, aprs avoir quitt les rives de la Coanza, senfona
presque directement vers lest.

Une cinquantaine de soldats marchaient en tte, une centaine sur chacun des deux flancs du convoi,
le reste larrire-garde. Il et t difficile aux prisonniers de senfuir, mme sils navaient pas t
enchans. Femmes, enfants, hommes, allaient ple-mle, et les havildars pressaient leurs pas
coups de fouet. Il y avait de malheureuses mres qui, nourrissant un enfant, en portaient un second
de la main qui leur restait libre. Dautres tranaient ces petits tres sans vtements, sans chaussures,
sur les herbes acres du sol.

Le chef de la caravane, ce farouche Ibn Hamis qui tait intervenu dans la lutte entre Dick Sand et son
havildar, surveillait tout ce troupeau, allant et venant de la tte la queue de la longue colonne. Si
ses agents et lui se proccupaient peu des misres de leurs captifs, il leur fallait compter plus
srieusement, soit avec les soldats qui rclamaient quelque supplment de ration, soit avec les
pagazis qui voulaient faire halte. De l des discussions, souvent mme des changes de brutalits. Les
esclaves portaient encore la peine de lirritation constante des havildars. On nentendait que des
menaces dun ct, des cris de douleur de lautre, et ceux qui marchaient aux derniers rangs
foulaient un sol que les premiers avaient tach de leur sang.

Les compagnons de Dick Sand, toujours tenus avec soin en avant du convoi, ne pouvaient avoir
aucune communication avec lui. Ils savanaient en file, le cou pris dans cette lourde fourche, qui ne
leur permettait pas un seul mouvement de tte. Les fouets ne les pargnaient pas plus que leurs
tristes compagnons dinfortune !

Bat, accoupl avec son pre, marchait devant lui, singniant ne donner aucune secousse la
fourche, choisissant les meilleurs endroits o mettre le pied, puisque le vieux Tom devait y passer

258

aprs lui. De temps en temps, lorsque lhavildar tait rest un peu en arrire, il faisait entendre
quelque parole dencouragement dont quelques-unes arrivaient Tom. Il essayait mme de ralentir
sa marche, sil sentait que Tom se fatiguait. Ctait un supplice pour ce bon fils de ne pouvoir
retourner la tte vers son bon pre quil chrissait. Tom avait sans doute la satisfaction de voir son
fils, cependant il la payait bien cher. Que de fois de grosses larmes coulrent de ses yeux, lorsque le
fouet de lhavildar sabattait sur Bat ! Ctait un pire supplice que sil ft tomb sur sa propre chair.

Austin et Acton marchaient quelques pas en arrire, lis lun lautre, et brutaliss tout instant.
Ah ! quils enviaient le sort dHercule ! Quels que fussent les dangers qui menaaient celui-ci dans ce
pays sauvage, il pouvait du moins user de sa force et dfendre sa vie.

Pendant les premiers moments de leur captivit, le vieux Tom avait enfin fait connatre ses
compagnons la vrit tout entire. Ils avaient appris de lui, leur profond tonnement, quils taient
en Afrique, que la double trahison de Negoro et dHarris les y avait dabord jets, puis entrans, et
quaucune piti ntait esprer de la part de leurs matres.

Nan ntait pas mieux traite. Elle faisait partie dun groupe de femmes qui occupait le milieu du
convoi. On lavait enchane avec une jeune mre de deux enfants, lun la mamelle, lautre g de
trois ans et qui marchait peine. Nan, mue de piti, stait charge de ce petit tre, et la pauvre
esclave len avait remercie par une larme. Nan portait donc lenfant, lui pargnant, en mme temps
que la fatigue laquelle il aurait succomb, les coups que ne lui et pas mnags lhavildar. Mais
ctait un pesant fardeau pour la vieille Nan ; elle craignait que ses forces ne la trahissent bientt, et
elle songeait alors au petit Jack ! Elle se le reprsentait dans les bras de sa mre ! La maladie lavait
bien amaigri, mais il devait tre lourd encore pour les bras affaiblis de Mrs. Weldon ! O tait-elle ?
Que devenait-elle ? Sa vieille servante la reverrait-elle jamais ?

Dick Sand avait t plac presque larrire du convoi. Il ne pouvait apercevoir ni Tom, ni ses
compagnons, ni Nan. La tte de la longue caravane ntait visible pour lui que lorsquelle traversait
quelque plaine. Il marchait, livr aux plus tristes penses, auxquelles les cris des agents larrachaient
peine. Il ne pensait ni lui-mme, ni aux fatigues quil lui faudrait supporter encore, ni aux tortures
que Negoro lui rservait peut-tre ! Il ne songeait qu Mrs. Weldon. Il cherchait en vain sur le sol,
aux pines des sentiers, aux basses branches des arbres, sil ne trouverait pas quelque trace de son
passage. Elle navait pu prendre un autre chemin, si, comme tout portait le croire, on lentranait
Kazonnd. Que net-il pas donn pour retrouver quelque indice de sa marche vers le but o on les
conduisait eux-mmes !

Telle tait la situation de corps et desprit du jeune novice et de ses compagnons. Mais, quelque sujet
quils eussent de craindre pour eux-mmes, si grandes que fussent leurs propres souffrances, la piti
lemportait en eux, voir leffroyable misre de ce triste troupeau de captifs et la rvoltante brutalit
de leurs matres. Hlas ! ils ne pouvaient rien pour secourir les uns, rien pour rsister aux autres !

259

Tout le pays situ dans lest de la Coanza ntait quune fort sur un parcours dune vingtaine de
milles. Les arbres, cependant, soit quils dprissent sous la morsure des nombreux insectes de ces
contres, soit que les troupes dlphants les abattent lorsquils sont jeunes encore, y taient moins
presss que dans la contre voisine du littoral. La marche sous bois ne devait donc pas tre entrave,
et les arbustes eussent t plus gnants que les arbres. Il y avait en effet abondance de ces
cotonniers, hauts de sept huit pieds, dont le coton sert fabriquer les toffes rayes de noir et de
blanc en usage dans lintrieur de la province.

En de certains endroits, le sol se transformait en paisses jungles dans lesquelles le convoi


disparaissait. De tous les animaux de la contre, seuls les lphants et les girafes eussent domin de
la tte ces roseaux qui ressemblent des bambous, ces herbes dont la tige mesure un pouce de
diamtre. Il fallait que les agents connussent merveilleusement le pays pour ne pas sy perdre.

Chaque jour, la caravane partait ds laube et ne faisait halte qu midi, pendant une heure. On
ouvrait alors quelques ballots contenant du manioc, et cet aliment tait parcimonieusement
distribu aux esclaves. On y joignait des patates, ou de la viande de chvre et de veau, lorsque les
soldats avaient pill en passant quelque village. Mais la fatigue avait t telle, le repos si insuffisant,
si impossible mme pendant ces nuits pluvieuses, que, lheure de la distribution des vivres arrive,
les prisonniers pouvaient peine manger. Aussi, huit jours aprs le dpart de la Coanza, une
vingtaine taient-ils encore tombs sur la route, la merci des fauves, qui rdaient en arrire du
convoi. Lions, panthres et lopards attendaient les victimes qui ne pouvaient leur manquer, et,
chaque soir, aprs le coucher du soleil, leurs rugissements clataient si courte distance, quon
pouvait craindre une attaque directe.

En entendant ces rugissements, que lombre rend plus formidables encore, Dick Sand ne pensait pas
sans terreur aux obstacles que de pareilles rencontres pouvaient lever contre les entreprises
dHercule, aux prils qui menaceraient chacun de ses pas. Et cependant, sil et trouv loccasion de
fuir, lui aussi, il naurait pas hsit.

Du reste, voici les notes que Dick Sand prit pendant cet itinraire de la Coanza Kazonnd. Vingt-cinq
marches furent employes faire ce trajet de deux cent cinquante milles, la marche dans le
langage des traitants tant de dix milles avec halte de jour et de nuit.

Du 25 au 27 avril. Vu un village entour de murs de roseaux hauts de huit neuf pieds. Champs
cultivs en mas, fves, sorgho et diverses arachides. Deux noirs saisis et faits prisonniers. Quinze
tus. Population en fuite.

260

Le lendemain, travers une rivire tumultueuse, large de cent cinquante yards. Pont flottant form
de troncs darbres rattachs avec des lianes. Pilotis demi rompus. Deux femmes, lies la mme
fourche, prcipites dans les eaux. Lune portant son petit enfant. Les eaux sagitent et se teignent
de sang. Les crocodiles se glissent entre les branchages du pont. On risque de mettre le pied dans des
gueules ouvertes

28 avril. Travers une fort de bauhinias. Arbres de haute futaie, de ceux qui fournissent le bois
de fer aux Portugais.

Forte pluie. Terrain dtremp. Marche extrmement pnible.

Aperu, vers le centre du convoi, la pauvre Nan, portant un petit ngrillon dans ses bras. Elle se
trane difficilement. Lesclave enchane avec elle boite, et le sang coule de son paule dchire
coups de fouet.

Camp le soir sous un norme baobab fleurs blanches et dun feuillage vert tendre.

Pendant la nuit, rugissements de lions et de lopards. Coup de feu tir par un des indignes sur une
panthre. Que devient Hercule ?

29 et 30 avril. Premiers froids de ce quon appelle lhiver africain. Rose trs abondante. Fin de la
saison pluvieuse avec le mois davril, laquelle commence avec le mois de novembre. Plaines
largement inondes encore. Vents dest, qui suspendent la transpiration et rendent plus sensibles
aux fivres des marcages.

Aucune trace de Mrs. Weldon, ni de monsieur Bndict. O les conduirait-on, si ce nest


Kazonnd ? Ils ont d suivre le chemin de la caravane et nous prcder. Je suis dvor dinquitudes.
Le petit Jack a d tre repris de la fivre dans cette rgion insalubre. Mais vit-il encore ?

Du 1er mai au 6 mai. Travers pendant plusieurs tapes de longues plaines que lvaporation na
pu desscher. De leau parfois jusqu la ceinture. Myriades de sangsues adhrant la peau. Il faut
marcher quand mme. Sur quelques hauteurs qui mergent, des lotus, des papyrus. Au fond, sous les
eaux, dautres plantes, grandes feuilles de chou, sur lesquelles le pied bute, ce qui occasionne des
chutes nombreuses.

261

Dans ces eaux, quantits considrables de petits poissons de lespce des silures, que les indignes
retiennent par milliards dans les clayonnages, et qui sont vendus aux caravanes.

Impossible de trouver un lieu de campement pour la nuit. On ne voit pas de limite la plaine
inonde. Il faut marcher dans les tnbres. Demain, bien des esclaves manqueront au convoi ! Que
de misres ! Lorsque lon tombe, pourquoi se relever ! Quelques instants de plus sous ces eaux, et
tout serait fini ! Le bton de lhavildar ne vous atteindrait pas dans lombre ! Oui ! mais Mrs. Weldon
et son fils ! Je nai pas le droit de les abandonner ! Je rsisterai jusquau bout ! Cest mon devoir !

Cris pouvantables qui se font entendre dans la nuit !

Une vingtaine de soldats ont arrach quelques branches des arbres rsineux dont la ramure
mergeait. Lueurs livides dans les tnbres.

Voici la cause des cris que jai entendus ! Une attaque de crocodiles. Douze ou quinze de ces
monstres se sont jets dans lombre sur le flanc de la caravane. Des femmes, des enfants ont t
saisis et entrans par les crocodiles jusqu leurs terrains de pture . Cest ainsi que Livingstone
appelle ces trous profonds o cet amphibie va dposer sa proie, aprs lavoir noye, car il ne la
mange que lorsquelle est arrive un certain degr de dcomposition.

Jai t rudement frott par les cailles de lun de ces crocodiles. Un esclave adulte a t saisi prs de
moi et arrach de la fourche qui le tenait par le cou. La fourche a t brise. Quel cri de dsespoir,
quel hurlement de douleur ! Je lentends encore !

7 et 8 mai. Le lendemain, on compte les victimes. Vingt esclaves ont disparu.

Au jour levant, jai cherch Tom et ses compagnons ! Dieu soit lou ! Ils sont vivants ! Hlas ! faut-il
en louer Dieu ? Nest-on pas plus heureux den avoir fini avec toutes ces misres !

Tom est en tte du convoi. un moment o son fils Bat a fait un crochet, la fourche sest prsente
obliquement et Tom a pu mapercevoir.

Je cherche vainement la vieille Nan ! Est-elle confondue dans le groupe central, ou a-t-elle pri
pendant cette nuit pouvantable ?

262

Le lendemain, dpass la limite de la plaine inonde, aprs vingt-quatre heures dans leau. On fait
halte sur une colline. Le soleil nous sche un peu. On mange, mais quelle misrable nourriture ! Un
peu de manioc, quelques poignes de mas ! Rien que leau trouble boire ! Des prisonniers tendus
sur le sol, combien ne se relveront pas !

Non ! il nest pas possible que Mrs. Weldon et son enfant aient pass par tant de misres ! Dieu leur
aura fait la grce davoir t conduits par un autre chemin Kazonnd ! La malheureuse mre
naurait pu rsister !

Nouveaux cas de petite vrole dans la caravane, la ndou , comme ils disent ! Les malades ne
pourront aller loin. Les abandonnera-t-on ?

9 mai. On sest remis en marche ds laube. Pas de retardataires. Le fouet de lhavildar a


vivement relev ceux que la fatigue ou la maladie accablait ! Ces esclaves ont une valeur. Cest une
monnaie. Les agents ne les laisseront pas en arrire, tant quil leur restera la force de marcher.

Je suis environn de squelettes vivants. Ils nont plus assez de voix pour se plaindre.

Jai enfin aperu la vieille Nan ! Elle fait mal voir ! Lenfant quelle portait nest plus entre ses bras !
Elle est seule dailleurs ! Ce sera moins pnible pour elle, mais la chane est encore sa ceinture, et
elle a d en rejeter le bout par-dessus son paule.

En me htant, jai pu mapprocher delle. On aurait dit quelle ne me reconnaissait pas ! Suis-je donc
chang ce point ?

Nan ! ai-je dit.

La vieille servante ma regard longtemps, et enfin :

Vous, monsieur Dick ! Moi moi ! avant peu, je serai morte !

Non, non ! du courage ! ai-je rpondu, pendant que mes yeux se baissaient pour ne pas voir ce qui
ntait plus que le spectre exsangue de linfortune !

263

Morte, reprit-elle, et je ne reverrai plus ma chre matresse, ni mon petit Jack ! Mon Dieu ! mon
Dieu, ayez piti de moi !

Jai voulu soutenir la vieille Nan, dont tout le corps tremblait sous ses vtements dchirs. Cet t
une grce de me voir li elle, et de porter ma part de cette chane dont elle avait tout le poids
depuis la mort de sa compagne !

Un bras vigoureux me repousse, et la malheureuse Nan, enveloppe dun coup de fouet, est rejete
dans la foule des esclaves. Jai voulu me prcipiter sur ce brutal Le chef arabe est apparu, ma saisi
le bras et ma maintenu jusquau moment o je me suis retrouv au dernier rang de la caravane.

Puis, son tour, il a prononc le nom :

Negoro !

Negoro ! Cest donc par lordre du Portugais quil agit et me traite autrement que mes compagnons
dinfortune ?

quel sort suis-je rserv ?

10 mai. Pass aujourdhui prs de deux villages en flammes. Les chaumes brlent de toutes parts.
Des cadavres sont pendus aux arbres que lincendie a respects. Population en fuite. Champs
dvasts. La razzia sest exerce l. Deux cents meurtres, peut-tre pour obtenir une douzaine
desclaves.

Le soir est arriv. Halte de nuit. Campement tabli sous de grands arbres. Hautes herbes qui forment
buisson sur la lisire de la fort.

Quelques prisonniers se sont enfuis la veille, aprs avoir bris leur fourche. Ils ont t repris et traits
avec une cruaut sans exemple. La surveillance des soldats et des havildars redouble.

La nuit est venue. Rugissement des lions et des hynes. Ronflements lointains des hippopotames.
Quelque lac ou cours deau voisin sans doute.

264

Malgr ma fatigue, je ne puis dormir ! Je songe tant de choses !

Puis, il me semble que jentends rder dans les hautes herbes. Quelque fauve peut-tre. Oserait-il
forcer lentre du campement ?

Jcoute. Rien ! Si ! un animal passe entre les roseaux. Je suis sans armes ! Je me dfendrai pourtant !
Jappellerai ! Ma vie peut tre utile Mrs. Weldon, mes compagnons !

Je regarde travers les profondes tnbres. Il ny a pas de lune. La nuit est extrmement noire.

Voici deux yeux qui reluisent dans lombre, entre les papyrus, des yeux de hyne ou de lopard ! Ils
disparaissent reparaissent

Enfin, un bruissement dherbes se produit. Un animal bondit sur moi !

Je vais pousser un cri, donner lveil

Heureusement, jai pu me retenir !

Je ne puis en croire mes yeux ! Cest Dingo Dingo qui est prs de moi ! Brave Dingo ! Comment
mest-il rendu ? Comment a-t-il pu me retrouver ? Ah ! linstinct ! Linstinct suffirait-il expliquer de
tels miracles de fidlit ? Il me lche les mains. Ah ! bon chien, maintenant mon seul ami ! Ils ne
tavaient donc pas tu !

Je lui rends ses caresses. Il me comprend ! Il voudrait aboyer

Je le calme ! Il ne faut pas quon lentende ! Quil suive ainsi la caravane, sans tre aperu, et peuttre ! Mais quoi ! il frotte obstinment son cou contre mes mains. Il a lair de me dire : Cherche
donc ! Je cherche, et je sens quelque chose l, attach son cou un bout de roseau passe dans
ce collier o sont graves ces deux lettres S. V. dont le mystre est encore inexplicable pour nous.

Oui jai dtach le roseau Je lai bris ! Il y a un billet dedans

265

Mais, ce billet ! je ne puis le lire ! Il faut attendre le jour ! le jour Je voudrais retenir Dingo, mais
le bon animal, tout en me lchant les mains, semble avoir hte de me quitter ! Il a compris que sa
mission tait remplie ! Dun bond de ct, il disparat sans bruit entre les herbes ! Dieu lui pargne
la dent des lions ou des hynes !

Dingo est certainement retourn vers celui qui me la envoy !

Ce billet, que je ne puis lire encore, me brle les mains ! Qui la crit ? Viendrait-il de Mrs. Weldon ?
Vient-il dHercule ? Comment le fidle animal que nous croyions mort a-t-il rencontr lun ou
lautre ? Que va me dire ce billet ? Est-ce un plan dvasion quil mapporte, ou me donne-t-il
seulement des nouvelles de ceux qui me sont chers ! Quoi quil en soit, cet incident ma vivement
mu, et a fait trve mes misres.

Ah ! que le jour est long venir !

Je guette la moindre lueur lhorizon. Je ne puis fermer lil. Jentends encore les rugissements des
fauves ! Mon pauvre Dingo, puisses-tu leur avoir chapp !

Enfin, le jour va paratre, et presque sans aube, sous ces latitudes tropicales. Je marrange pour ne
pouvoir tre aperu !

Jessaye de lire ! Je ne le puis encore.

Enfin, jai lu ! Le billet est de la main dHercule !

Il est crit sur un bout de papier, au crayon

Voici ce quil dit :

Mistress Weldon emporte avec petit Jack dans une kitanda. Harris et Negoro laccompagnent. Ils
prcdent la caravane de trois quatre marches avec cousin Bndict. Je nai pu communiquer avec
elle. Jai recueilli Dingo qui a d avoir t bless dun coup de feu mais guri. Bon espoir, monsieur
Dick. Je ne pense qu vous tous, et jai fui pour vous tre plus utile.

266

Hercule.

Ah ! mistress Weldon et son fils sont vivants ! Dieu soit lou ! ils nont pas souffrir comme nous, des
fatigues de ces rudes tapes ! Une kitanda, cest une sorte de litire dherbe sche suspendue un
long bambou que deux hommes portent sur lpaule. Un rideau dtoffe la recouvre. Mistress
Weldon et son petit Jack sont dans cette kitanda. Quen veulent faire Harris et Negoro ? Ces
misrables les dirigent sur Kazonnd videmment, oui ! oui ! Je les retrouverai ! Ah ! au milieu de
toutes ces misres, cest une bonne nouvelle, cest une joie que Dingo ma apporte l !

Du 11 au 15 mai. La caravane continue sa marche. Les prisonniers se tranent de plus en plus


pniblement. La plupart laissent sous leurs pas des marques de sang. Je calcule quil faut encore dix
jours pour atteindre Kazonnd. Combien auront cess de souffrir dici l ! Mais moi, il faut que jy
arrive, jy arriverai !

Cest atroce ! Il y a dans le convoi de ces malheureuses dont le corps nest plus quune plaie ! Les
cordes qui les attachent entrent dans leur chair !

Depuis hier, une mre porte dans ses bras son petit enfant mort de faim ! elle ne veut pas sen
sparer !

Notre route se jonche de cadavres. La petite vrole svit avec une nouvelle violence.

Nous venons de passer prs dun arbre cet arbre, des esclaves taient attachs par le cou. On les
y avait laisss mourir de faim.

Du 16 au 24 mai. Je suis presque bout de forces, mais je nai pas le droit de faiblir. Les pluies ont
compltement cess. Nous avons des journes de marche dure . Cest ce que les traitants
appellent la tirikesa ou marche de laprs-midi. Il faut aller plus vite, et le sol slve en pentes
assez rudes.

On passe travers de hautes herbes trs rsistantes. Cest le nyassi , dont la tige mcorche la
figure, dont les graines piquantes se glissent jusqu ma peau, sous mes vtements dlabrs. Mes
fortes chaussures ont heureusement tenu bon !

267

Les agents commencent abandonner les esclaves trop malades pour suivre. Dailleurs, les vivres
menacent de manquer ; soldats et pagazis se rvolteraient si leur ration tait diminue. On nose pas
leur rien retrancher, et alors tant pis pour les captifs !

Quils se mangent entre eux ! a dit le chef.

Il suit de l que des esclaves, jeunes, encore vigoureux, meurent sans apparence de maladie. Je me
souviens de ce que le docteur Livingstone a dit ce sujet : Ces infortuns se plaignent du cur ; ils
posent leurs mains dessus et ils tombent. Cest positivement le cur qui se brise ! Cela est particulier
aux hommes libres, rduits en esclavage, sans que rien les y ait prpars !

Aujourdhui, vingt captifs qui ne pouvaient plus se traner ont t massacrs coups de hache par les
havildars ! Le chef arabe ne sest point oppos ce massacre.

La scne a t pouvantable !

La pauvre vieille Nan est tombe sous le couteau dans cette horrible boucherie Je heurte son
cadavre en passant ! Je ne puis mme lui donner une spulture chrtienne !

Cest la premire des survivants du Pilgrim que Dieu a rappele lui ! Pauvre tre bon ! Pauvre Nan !

Toutes les nuits, je guette Dingo. Il ne revient plus ! Lui serait-il arriv malheur, ou Hercule ? Non
non ! Je ne veux pas le croire ! Ce silence qui me parat si long ne prouve quune chose, cest
quHercule na encore rien de nouveau mapprendre ! Il faut, dailleurs, quil soit prudent et se
tienne bien sur ses gardes.

268

IX
Kazonnd
Le 26 mai, la caravane desclaves arrivait Kazonnd. Cinquante pour cent des prisonniers faits dans
cette dernire razzia taient tombs sur la route. Cependant, laffaire tait encore bonne pour les
traitants ; les demandes affluaient, et le prix des esclaves allait monter sur les marchs de lAfrique.

LAngola faisait cette poque un grand commerce de noirs. Les autorits portugaises de Saint-Paul
de Loanda ou de Benguela nauraient pu que difficilement lentraver, car les convois se dirigeaient
vers lintrieur du continent africain. Les baracons du littoral regorgeaient de prisonniers ; les
quelques ngriers qui parvenaient passer entre les croisires de la cte, ne suffisaient pas les
embarquer pour les colonies espagnoles de lAmrique.

Kazonnd, situe trois cents milles de lembouchure de la Coanza, est lun des principaux
lakonis , lun des plus importants marchs de cette province. Sur sa grande place, la tchitoka ,
se traitent les affaires ; l, les esclaves sont exposs et vendus. Cest de ce point que les caravanes
rayonnent vers la rgion des grands lacs.

Kazonnd, comme toutes les grandes villes de lAfrique centrale, se divise en deux parties distinctes :
lune est le quartier des ngociants arabes, portugais ou indignes, et elle contient leurs baracons ;
lautre est la rsidence du roi ngre, quelque froce ivrogne couronn, qui rgne par la terreur et vit
des subventions en nature que les traitants ne lui pargnent pas.

Kazonnd, le quartier commerant appartenait alors ce Jos-Antonio Alvez, dont il avait t


question entre Harris et Negoro, simples agents sa solde. L tait le principal tablissement de ce
traitant, qui en possdait un second Bih et un troisime Cassange, dans le Benguela, o le
lieutenant Cameron allait le rencontrer quelques annes plus tard.

Une grande rue centrale, de chaque ct des groupes de maisons, de tembs toitures plates,
murailles de terre crpie, dont la cour carre sert de parc au btail, lextrmit de la rue la vaste
tchitoka entoure de baracons, au-dessus de cet ensemble dhabitations quelques normes
banians dont les branches se dveloppent par un mouvement superbe, et l de grands palmiers
plants comme des balais, la tte en lair, sur la poussire des rues, une vingtaine doiseaux de proie
prposs la salubrit publique, tel est le quartier marchand de Kazonnd.

269

Non loin coule le Louhi, rivire dont le cours encore indtermin est probablement un affluent ou
tout au moins un sous-affluent du Congo, tributaire du Zare.

La rsidence du roi de Kazonnd, qui confine au quartier commerant, nest quun ramassis de huttes
malpropres qui stendent sur un espace dun mille carr. De ces cases, les unes sont libres daccs,
les autres sont enceintes dune palissade de roseaux ou bordes de figuiers buissonnants. Un clos
particulier quentoure une haie de papyrus, une trentaine de cases servant de demeures aux esclaves
du chef, un groupe de huttes pour ses femmes, un temb plus vaste et plus lev, demi enfoui
dans les plantations de manioc, telle est la rsidence du roi de Kazonnd, un homme de cinquante
ans, ayant nom Moini Loungga, et dj bien dchu de la situation de ses prdcesseurs. Il na pas
quatre mille soldats, l o les premiers traitants portugais en comptrent vingt mille, et il ne pourrait
plus, comme au bon temps, dcrter limmolation de vingt-cinq trente esclaves par jour.

Ce roi tait, dailleurs, un prcoce vieillard us par la dbauche, brl par les liqueurs fortes, un
froce maniaque, faisant par caprice mutiler ses sujets, ses officiers ou ses ministres, coupant le nez
ou les oreilles aux uns, le pied ou la main aux autres, et dont la mort, prochainement attendue,
devait tre accueillie sans aucun regret.

Un seul homme dans tout Kazonnd devait peut-tre perdre la mort de Moini Loungga. Ctait le
traitant Jos-Antonio Alvez, qui sentendait fort bien avec livrogne dont toute la province
reconnaissait lautorit. Il pouvait craindre aprs lui, si lavnement de la premire de ses femmes, la
reine Moina, tait contest, que les tats de Moini Loungga fussent envahis par un comptiteur
voisin, un des rois de lOukousou. Celui-ci, plus jeune, plus actif, stait dj empar de quelques
villages qui relevaient du gouvernement de Kazonnd, et il avait sa dvotion un autre traitant, rival
dAlvez, ce Tipo-Tipo, noir Arabe de race pure, dont Cameron allait bientt recevoir la visite
Nyangw.

Voici dailleurs ce qutait cet Alvez, le vritable souverain sous le rgne du ngre abruti dont il avait
dvelopp et exploit les vices :

Jos-Antonio Alvez, dj avanc en ge, ntait point, comme on pourrait le croire, un msoungou ,
cest--dire un homme de race blanche. Il navait de portugais que son nom, emprunt sans doute
pour les besoins de son commerce. Ctait un vrai ngre, bien connu dans ce monde des traitants, et
qui sappelait Kenndl. N, en effet, Donndo, sur les bords de la Coanza, il avait commenc par
tre simple agent des courtiers desclaves, et devait finir en traitant de haute renomme, cest--dire
dans la peau dun vieux coquin qui se disait le plus honnte homme du monde.

270

Ctait cet Alvez que Cameron, vers la fin de 1874, devait rencontrer Kilemmba, capitale de
Kassonngo, chef de lOuroua, et qui allait le conduire avec sa caravane jusqu son tablissement de
Bih, sur un parcours de sept cents milles.

Le convoi desclaves, en arrivant Kazonnd, avait t conduit la grande place.

On tait au 26 mai. Les calculs de Dick Sand se trouvaient donc justifis. Le voyage avait dur trentehuit jours depuis le dpart du campement tabli sur les rives de la Coanza. Cinq semaines des plus
pouvantables misres quil ft donn des tres humains de supporter !

Il tait midi lorsque se fit lentre Kazonnd. Les tambours battaient, les cornes de coudou
clataient au milieu des dtonations des armes feu. Les soldats de la caravane dchargeaient leurs
fusils en lair, et les serviteurs de Jos-Antonio Alvez rpondaient avec entrain. Tous ces bandits
taient heureux de se revoir, aprs une absence qui avait dur quatre mois. Ils allaient enfin se
reposer et regagner le temps perdu dans la dbauche et livresse.

Les prisonniers, la plupart bout de forces, formaient encore un total de deux cent cinquante ttes.
Aprs avoir t pousss en avant comme un troupeau, ils allaient tre enferms dans ces baracons,
dont les fermiers dAmrique neussent pas voulu pour tables. L les attendaient douze ou quinze
cents autres esclaves qui devaient tre exposs le surlendemain au grand march de Kazonnd. Ces
baracons furent remplis avec les esclaves de la caravane. Les lourdes fourches leur avaient t
enleves, mais ils avaient d garder leurs chanes.

Les pagazis staient arrts sur la place, aprs avoir dpos leurs charges divoire, dont les
ngociants de Kazonnd allaient prendre livraison. Puis, pays de quelques yards de calicot ou autre
toffe de plus haut prix, ils retourneraient se joindre quelque autre caravane.

Le vieux Tom et ses compagnons avaient donc t dlivrs de ce carcan quils portaient depuis cinq
semaines. Bat et son pre venaient enfin de se jeter dans les bras lun de lautre. Tous staient serr
la main. Mais cest peine sils osaient parler. Quauraient-ils pu se dire qui ne ft une parole de
dsespoir ? Bat, Acton, Austin, tous trois vigoureux, faits aux rudes travaux, avaient pu rsister aux
fatigues ; mais le vieux Tom, affaibli par les privations, tait bout de forces. Encore quelques jours,
et son cadavre et t abandonn, comme celui de la vieille Nan, en pture aux fauves de la
province !

Tous quatre, aussitt arrivs, avaient t parqus dans un troit baracon, dont la porte stait
immdiatement referme sur eux. L, ils avaient trouv quelque nourriture, et ils attendaient la

271

visite du traitant prs duquel ils voulaient, mais bien inutilement, se prvaloir de leur qualit
dAmricains.

Dick Sand, lui, tait rest sur la place, sous la surveillance spciale dun havildar.

Il tait enfin Kazonnd, o il ne doutait pas que Mrs. Weldon, le petit Jack et cousin Bndict ne
leussent prcd. Il les avait cherchs des yeux en traversant les divers quartiers de la ville, jusquau
fond des tembs qui bordaient les rues, sur cette tchitoka qui tait presque dserte alors.

Mrs. Weldon ntait pas l !

Ne laurait-on pas conduite ici ? se demanda Dick Sand. Mais o serait-elle ? Non ! Hercule na pu
sy tromper. Dailleurs cela devait rentrer dans les secrets desseins dHarris et Negoro ! Et
cependant, eux aussi, je ne les vois pas ?

Une poignante anxit avait saisi Dick Sand. Que Mrs. Weldon, retenue prisonnire, lui ft encore
cache, cela sexpliquait. Mais Harris et Negoro, ce dernier surtout, devaient avoir hte de revoir
le jeune novice, maintenant en leur pouvoir, ne ft-ce que pour jouir de leur triomphe, pour
linsulter, le torturer, se venger enfin ! De ce quils ntaient pas l, devait-on conclure quils avaient
pris une autre direction, et que Mrs. Weldon stait vue entraner vers quelque autre point de
lAfrique centrale ? Dt la prsence de lAmricain et du Portugais tre le signal de son supplice, Dick
Sand la dsirait impatiemment. Harris et Negoro Kazonnd, cet t pour lui la certitude que Mrs.
Weldon et son enfant y taient aussi !

Dick Sand se dit alors que, depuis cette nuit dans laquelle Dingo lui avait apport le billet dHercule,
le chien navait pas reparu. Une rponse que le jeune novice avait prpare tout hasard, et dans
laquelle il recommandait Hercule de ne songer qu Mrs. Weldon, de ne pas la perdre de vue, de la
tenir le plus possible au courant de ce qui se passait, cette rponse il navait pu la faire parvenir sa
destination. Ce que Dingo avait pu faire une premire fois, cest--dire se glisser jusque dans les
rangs de la caravane, pourquoi Hercule ne le lui avait-il pas fait tenter une seconde ? Le fidle animal
avait-il succomb dans quelque tentative avorte, ou encore Hercule, continuant suivre les traces
de Mrs. Weldon, comme et fait Dick Sand sa place, stait-il enfonc, suivi de Dingo, dans les
profondeurs de ce plateau bois de lAfrique, dans lespoir darriver quelque factorerie de
lintrieur ?

Que pouvait imaginer Dick Sand, si en effet ni Mrs. Weldon, ni ses ravisseurs ntaient l ! Il stait
cru tellement assur, tort peut-tre, quil les retrouverait Kazonnd, que de ne pas les y voir,
tout dabord, lui porta un coup terrible. Il eut l un mouvement de dsespoir quil ne put matriser.

272

Sa vie, si elle ne devait plus tre utile ceux quil aimait, ntait bonne rien, et il navait plus qu
mourir ! Mais, en pensant de la sorte, Dick Sand se mprenait sur son propre caractre ! Sous le coup
de ces preuves, lenfant stait fait homme, et le dcouragement chez lui ne pouvait tre quun
tribut accidentel pay la nature humaine.

Un formidable concert de fanfares et de cris clata en ce moment. Soudain Dick Sand, que nous
venons de voir affaiss dans la poussire de la tchitoka, se redressa. Tout nouvel incident pouvait le
mettre sur les traces de ceux quil cherchait. Le dsespr de tout lheure ne dsesprait dj plus.

Alvez ! Alvez ! ce nom tait rpt par une foule dindignes et de soldats qui envahissaient alors
la grande place. Lhomme duquel dpendait le sort de tant dinfortuns allait enfin paratre. Il tait
possible que ses agents, Harris et Negoro, fussent avec lui. Dick Sand tait debout, les yeux ouverts,
les narines dilates. Ce jeune novice de quinze ans, les deux tratres le trouveraient l devant eux,
droit, ferme, les regardant bien en face ! Ce ne serait pas le capitaine du Pilgrim qui tremblerait
devant lancien cuisinier du bord !

Un hamac, sorte de kitanda recouverte dun mauvais rideau rapic, dteint, frang de loques, parut
lextrmit de la rue principale. Un vieux ngre en descendit. Ctait le traitant Jos-Antonio Alvez.

Quelques serviteurs laccompagnaient, faisant force dmonstrations.

En mme temps quAlvez apparaissait son ami Combra, fils du major Combra, de Bih, et, au dire du
lieutenant Cameron, le plus grand chenapan de la province, un tre crasseux, dbraill, les yeux
raills, la chevelure rude et crpue, la face jaune, vtu dune chemise en loques et dune jupe
dherbes. On et dit une horrible vieille sous son chapeau de paille tout dpenaill. Ce Combra tait
le confident, lme damne dAlvez, un organisateur de razzias, bien digne de commander les bandits
du traitant.

Quant celui-ci, peut-tre tait-il daspect un peu moins sordide que son acolyte sous ses habits de
vieux turc au lendemain dun carnaval ; toutefois il ne donnait pas une haute ide de ces chefs de
factorerie qui font la traite en grand.

Au grand dsappointement du novice, ni Harris, ni Negoro ne faisaient partie de la suite dAlvez. Dick
Sand devait-il donc renoncer lespoir de les retrouver Kazonnd ?

Cependant, le chef de la caravane, lArabe Ibn Hamis, changeait des poignes de mains avec Alvez
et Combra. Il reut nombre de flicitations. Les cinquante pour cent desclaves qui manquaient au

273

compte gnral amenrent bien une grimace sur la face dAlvez ; mais, en somme, laffaire restait
bonne encore. Avec ce que le traitant possdait de marchandise humaine dans ses baracons, il
pourrait satisfaire aux demandes de lintrieur, et troquer ses esclaves contre les dents divoire et ces
hannas de cuivre, sortes de croix de Saint-Andr sous la forme desquelles ce mtal sexporte dans
le centre de lAfrique.

Les compliments ne furent pas pargns aux havildars ; quant aux porteurs, le traitant donna des
ordres pour que leur salaire leur ft compt immdiatement.

Jos-Antonio Alvez et Combra parlaient une sorte de portugais ml didiome indigne quun natif
de Lisbonne aurait eu quelque peine comprendre. Dick Sand nentendait donc pas ce que ces
ngociants disaient entre eux. Avait-il t question de ses compagnons et de lui, si
tratreusement adjoints au personnel du convoi ? Le jeune novice neut plus lieu den douter,
lorsque, sur un geste de lArabe Ibn Hamis, un havildar se dirigea vers le baracon o Tom, Austin, Bat
et Acton avaient t renferms.

Presque aussitt, les quatre Amricains furent amens devant Alvez.

Dick Sand sapprocha lentement. Il ne voulait rien perdre de cette scne.

La face de Jos-Antonio Alvez sillumina, quand il vit ces noirs bien dcoupls, auxquels le repos et
une nourriture plus abondante allaient promptement rendre leur vigueur naturelle. Il neut quun
regard de ddain pour le vieux Tom. Son ge lui enlevait du prix ; mais les trois autres se vendraient
cher au prochain lakoni de Kazonnd.

Ce fut alors quAlvez retrouva dans ses souvenirs quelques mots danglais, que des agents tels que
lAmricain Harris avaient pu lui apprendre, et le vieux singe crut devoir souhaiter ironiquement la
bienvenue ses nouveaux esclaves.

Tom comprit ces paroles du traitant ; il savana aussitt, et, montrant ses compagnons et lui :

Nous sommes des hommes libres ! dit-il. Citoyens des tats-Unis !

Alvez le comprit sans doute ; il rpondit avec une grimace de belle humeur, en hochant la tte :

274

Oui oui Amricains ! bienvenus bienvenus !

Bienvenus , ajouta Combra.

Le fils du major de Bih savana alors vers Austin, et, comme un marchand qui examine un
chantillon, aprs lui avoir tt la poitrine, les paules, il voulut lui faire ouvrir la bouche afin de voir
ses dents.

Mais, ce moment, le seor Combra reut par la figure le plus magistral coup de poing quun fils de
major et jamais attrap !

Le confident dAlvez alla rouler dix pas. Quelques soldats se jetrent sur Austin, qui allait peut-tre
payer chrement ce mouvement de colre.

Alvez les arrta dun geste. Il riait, ma foi, de la msaventure de son ami Combra, qui en tait de
deux dents sur cinq ou six qui lui restaient !

Jos-Antonio Alvez nentendait pas quon dtriort sa marchandise. Puis, il tait dun caractre gai,
et depuis longtemps il navait si bien ri !

Il consola pourtant le tout dconfit Combra, et celui-ci, remis sur pieds, revint prendre sa place prs
du traitant, tout en adressant un geste de menace laudacieux Austin.

En ce moment, Dick Sand, pouss par un havildar, tait amen devant Alvez.

Celui-ci, videmment, savait ce qutait le jeune novice, do il venait, et comment il avait t pris au
campement de la Coanza.

Aussi, aprs lavoir regard dun il assez mchant :

Le petit Yankee ! dit-il en mauvais anglais.

Oui ! Yankee ! rpondit Dick Sand. Que veut-on faire de mes compagnons et de moi ?

275

Yankee ! Yankee ! Petit Yankee ! rptait Alvez.

Navait-il pas compris, ou ne voulait-il pas comprendre la demande qui lui tait faite ?

Dick Sand, une seconde fois, posa la question relative ses compagnons et lui. Il sadressa en
mme temps Combra, qu ses traits, si dgrads quils fussent par labus des liqueurs alcooliques,
il avait reconnu ne pas tre dorigine indigne.

Combra renouvela le geste de menace quil avait dj adress Austin et ne rpondit pas.

Pendant ce temps, Alvez causait assez vivement avec lArabe Ibn Hamis, et de choses, videmment,
qui concernaient Dick Sand et ses amis. Sans doute, on allait les sparer de nouveau, et qui sait si
jamais loccasion dchanger quelques paroles leur serait encore offerte.

Mes amis, dit Dick Sand mi-voix, et comme sil se ft parl lui-mme, quelques mots
seulement ! Jai reu par Dingo un billet dHercule. Il a suivi la caravane. Harris et Negoro
entranaient Mrs. Weldon, Jack et monsieur Bndict. O ? Je ne le sais plus, sils ne sont pas ici,
Kazonnd. Patience, courage, soyez prts toute occasion. Que Dieu ait enfin piti de nous !

Et Nan ? demanda le vieux Tom.

Nan est morte !

La premire !

Et la dernire ! rpondit Dick Sand, car nous saurons bien !

En ce moment, une main se posa sur son paule, et il entendit ces paroles prononces de ce ton
aimable quil connaissait trop :

Eh ! voil mon jeune ami, si je ne me trompe ! Enchant de le revoir !

276

Dick Sand se retourna.

Harris tait devant lui.

O est mistress Weldon ? scria Dick Sand en marchant sur lAmricain.

Hlas ! rpondit Harris, en affectant une piti quil ne ressentait pas, la pauvre mre ! Comment
aurait-elle pu survivre

Morte ! scria Dick Sand. Et son enfant ?

Le pauvre bb ! rpondit Harris sur le mme ton, comment de telles fatigues ne lauraient-elles
pas tu !

Ainsi, tout ce quaimait Dick Sand ntait plus ! Que se passa-t-il en lui ? Un irrsistible mouvement
de colre, un besoin de vengeance quil lui fallut assouvir tout prix !

Dick Sand bondit sur Harris, saisit un coutelas la ceinture de lAmricain, et il le lui enfona dans le
cur.

Maldiction ! scria Harris en tombant.

Harris tait mort.

277

X
Un jour de grand march
Le mouvement de Dick Sand avait t si prompt, quon net pu larrter. Quelques indignes se
jetrent sur lui, et il allait tre massacr, lorsque Negoro parut.

Un signe du Portugais carta les indignes, qui relevrent et emportrent le cadavre dHarris. Alvez
et Combra rclamaient la mort immdiate de Dick Sand ; mais Negoro leur dit voix basse quils ne
perdraient rien pour attendre, et ordre fut donn demmener le jeune novice, avec recommandation
de ne pas le perdre de vue un instant.

Dick Sand venait enfin de revoir Negoro, et pour la premire fois, depuis leur dpart du littoral. Il
savait que ce misrable tait seul coupable de la catastrophe du Pilgrim ! Il devait le har plus encore
que son complice. Et cependant, aprs avoir frapp lAmricain, il ddaigna dadresser mme une
parole Negoro.

Harris avait dit que Mrs. Weldon et son enfant avaient succomb ! Rien ne lintressait plus, pas
mme ce quon ferait de lui. On lentrana. O ? peu lui importait.

Dick Sand, troitement enchan, fut dpos au fond dun baracon sans fentre, sorte de cachot o
le traitant Alvez enfermait les esclaves condamns mort pour rbellion ou voie de fait. L, il ne
pouvait plus avoir aucune communication avec lextrieur ; il ne songea mme pas le regretter. Il
avait veng ceux quil aimait, qui ntaient plus ! Quel que ft le sort qui lattendait, il tait prt.

On pense bien que si Negoro avait arrt les indignes qui allaient punir le meurtre dHarris, cest
quil rservait Dick Sand lun de ces terribles supplices dont les indignes ont le secret. Le cuisinier
du bord tenait en son pouvoir le capitaine de quinze ans ; il ne lui manquait quHercule pour que sa
vengeance ft complte.

Deux jours aprs, le 28 mai, souvrit le march, le grand lakoni , sur lequel devaient se rencontrer
les traitants des principales factoreries de lintrieur et les indignes des provinces voisines de
lAngola. Ce march ntait pas spcial la vente des esclaves, mais tous les produits de cette fertile
Afrique y devaient affluer en mme temps que les producteurs.

278

Ds le matin, lanimation tait dj grande sur la vaste tchitoka de Kazonnd, et il est difficile den
donner une juste ide. Ctait un concours de quatre cinq mille personnes, en y comprenant les
esclaves de Jos-Antonio Alvez, parmi lesquels figuraient Tom et ses compagnons. Ces pauvres gens,
prcisment parce quils taient de race trangre, ne devaient pas tre les moins recherchs des
courtiers de chair humaine !

Alvez tait donc l, le premier entre tous ; accompagn de Combra, il proposait des lots desclaves,
dont les traitants de lintrieur allaient former une caravane. Parmi ces traitants, on remarquait
certains mtis dOujiji, principal march du lac Tanganyika, et des Arabes, trs suprieurs ces mtis
dans ce genre de commerce.

Les indignes se voyaient l aussi en grand nombre. Ctaient des enfants, des hommes, des femmes,
celles-ci trafiquantes passionnes, et qui, pour le gnie du ngoce, en auraient certes remontr
leurs semblables de couleur blanche. Dans les halles des grandes villes, mme un jour de grand
march, il ne se fait ni plus de bruit, ni plus daffaires. Chez les civiliss, le besoin de vendre lemporte
peut-tre sur lenvie dacheter. Chez ces sauvages dAfrique, loffre se produisait avec autant de
passion que la demande.

Pour les indignes des deux sexes, le lakoni est un jour de fte, et, sils navaient pas mis leurs plus
beaux habits, et pour cause, ils portaient du moins leurs plus beaux ornements. Chevelures divises
en quatre parties recouvertes de coussinets et en nattes rattaches comme un chignon, ou disposes
en queues de pole sur le devant de la tte avec panaches de plumes rouges, chevelures cornes
recourbes emptes de terre rouge et dhuile, comme ce minium qui sert luter les joints des
machines, dans ces amas de cheveux faux ou vrais, un hrissement de brochettes, dpingles de fer
ou divoire, souvent mme, chez les lgants, un couteau tatouage fich dans la masse crpue,
dont chaque cheveu, enfil un un dans un sofi ou perle de verre, forme une tapisserie de grains
diversement colors, tels taient les difices qui se voyaient le plus communment sur la tte des
hommes. Les femmes prfraient diviser leur chevelure en petites houppes de la grosseur dune
cerise, en tortillons, en torsades dont les bouts figuraient un dessin en relief, en tire-bouchons
disposs le long de la face. Quelques-unes, plus simples et peut-tre plus jolies, laissaient pendre
leurs cheveux sur leur dos, la manire anglaise, et dautres, la mode franaise, les portaient en
franges coupes sur le front. Et presque toujours, sur ces tignasses, un mastic de graisse, dargile, ou
de luisante nkola , substance rouge extraite du bois de santal, si bien que ces lgantes
semblaient tre coiffes de tuiles.

Il ne faudrait pas simaginer que ce luxe dornementation ne ft appliqu qu la chevelure des


indignes. quoi serviraient les oreilles, si on ny passait des chevillettes de bois prcieux, des
anneaux de cuivre dcoups jour, des chanes de mas tresses qui les ramnent en avant, ou de
petites gourdes, servant de tabatires, au point que les lobes dtendus de ces appendices tombent
parfois jusquaux paules de leurs propritaires ? Aprs tout, les sauvages de lAfrique nont pas de

279

poches, et comment en auraient-ils ? De l, ncessit de placer o ils peuvent et comme ils le


peuvent, les couteaux, pipes et autres objets usuels. Quant aux cous, aux bras, aux poignets, aux
jambes, aux chevilles, ces diverses parties du corps sont incontestablement pour eux destines
porter des bracelets de cuivre ou dairain, des cornes dcoupes et ornes de boutons brillants, des
rangs de perles rouges, dites sam-sams ou talakas , et qui taient trs la mode alors. Aussi,
avec ces bijoux, tals profusion, les riches de lendroit avaient-ils laspect de chsses ambulantes.

En outre, si la nature a donn des dents aux indignes, nest-ce pas pour sarracher les incisives
mdianes du haut et du bas, pour les limer en pointes, pour les recourber en crochets aigus comme
des crochets de crotales ? Si elle a plant des ongles au bout des doigts, nest-ce pas pour quils
poussent si dmesurment que lusage de la main en soit rendu peu prs impossible ? Si la peau,
noire ou brune, recouvre la charpente humaine, nest-ce pas pour la zbrer de temmbos ou
tatouages, reprsentant des arbres, des oiseaux, des croissants, des pleines lunes, ou de ces lignes
ondules dans lesquelles Livingstone a cru retrouver des dessins de lancienne gypte ? Ce tatouage
des pres, pratiqu au moyen dune matire bleue introduite dans les incisions, se cliche point
pour point sur le corps des enfants, et permet de reconnatre quelle tribu ou quelle famille ils
appartiennent. Il faut bien graver son blason sur sa poitrine, quand on ne peut pas le peindre sur les
panneaux dune voiture !

Telle tait donc la part de lornementation dans ces modes indignes. Quant aux vtements
proprement dits, ils se rsumaient pour ces messieurs en quelque tablier de cuir dantilope
descendant jusquaux genoux, ou mme en un jupon de tissu dherbe couleurs vives ; pour ces
dames, ctait une ceinture de perles soutenant la taille une jupe verte, brode en soie, orne de
grains de verre ou de cauris, quelquefois un de ces pagnes en lambba , toffe dherbe, bleue,
noire et jaune, qui est si recherche des Zanzibarites.

Il ne sagit ici que des ngres de la haute socit. Les autres, marchands ou esclaves, taient peine
vtus. Les femmes, le plus souvent, servaient de porteuses et arrivaient sur le march avec
dnormes hottes au dos, quelles maintenaient au moyen dune courroie passe sur leur front. Puis,
la place prise, la marchandise dballe, elles saccroupissaient dans leur hotte vide.

Ltonnante fertilit du pays faisait affluer sur ce lakoni des produits alimentaires de premier choix. Il
y avait profusion ce riz qui donne cent pour un, ce mas qui, dans trois rcoltes en huit mois,
rapporte deux cents pour un, le ssame, le poivre de lOuroua, plus fort que le piment de Cayenne,
du manioc, du sorgho, des muscades, du sel, de lhuile de palme. L staient donn rendez-vous
quelques centaines de chvres, de cochons, de moutons sans laine, fanons et poils, videmment
dorigine tartare, de la volaille, du poisson, etc. Des poteries, trs symtriquement tournes,
saisissaient le regard par leurs violentes couleurs. Les boissons varies que les petits indignes
criaient dune voix glapissante, tentaient les amateurs, sous la forme de vin de banane, de
pomb , liqueur forte trs en usage, de malofou , bire douce faite avec les fruits du bananier,
et dhydromel, mlange limpide de miel et deau, ferment avec du malt.

280

Mais ce qui et rendu le march de Kazonnd plus curieux encore, ctait le commerce des toffes et
de livoire.

En toffes, on comptait par milliers de choukkas ou de brasses le mricani , calicot cru, venu
de Salem dans le Massachussetts, le kaniki , cotonnade bleue large de trente-quatre pouces, le
sohari , toffe carreaux bleus et blancs avec bordure rouge, mlange de petites raies bleues,
moins cher que les dioulis de soie de Surate, fonds verts, rouges ou jaunes, qui valent depuis
sept dollars le coupon de trois yards jusqu quatre-vingts dollars, lorsquils sont tisss dor.

Quant livoire, il affluait de tous les points de lAfrique centrale, destination de Khartoum, de
Zanzibar ou de Natal, et les ngociants taient nombreux qui exploitaient uniquement cette branche
de commerce africain.

28
Se figure-t-on ce quon tue dlphants pour fournir les cinq cent mille kilogrammes divoire que
lexportation jette annuellement sur les marchs de lEurope et principalement en Angleterre ? Il en
faut quarante mille rien que pour les besoins du Royaume-Uni. La cte occidentale de lAfrique seule
produit cent quarante tonnes de cette prcieuse substance. La moyenne est de vingt-huit livres pour
une paire de dents dlphant qui, en 1874, ont valu jusqu quinze cents francs, mais il en est qui
psent jusqu cent soixante-cinq livres, et, prcisment au march de Kazonnd, les amateurs en
eussent trouv dadmirables, faites dun ivoire opaque, translucide, doux loutil, et dcorce brune,
conservant sa blancheur et ne jaunissant pas avec le temps comme les ivoires dautres provenances.

Et maintenant, comment se rglaient entre acheteurs et vendeurs ces diverses oprations de


commerce ? Quelle tait la monnaie courante ? On la dit, cette monnaie, cest lesclave pour les
trafiquants de lAfrique.

Lindigne, lui, paye en grains de verre, de fabrication vnitienne, nomms catchokolos lorsquils
sont dun blanc de chaux, bouboulous quand ils sont noirs, sikoundretchs quand ils sont
roses. Ces grains ou perles assembls sur dix rangs ou khets faisant deux fois le tour du cou,
forment le foundo dont la valeur est grande. La mesure la plus usuelle de ces perles est le
frasilah , qui pse soixante-dix livres, et Livingstone, Cameron, Stanley ont toujours eu soin dtre
abondamment pourvus de cette monnaie. dfaut de grains de verre, le pic , pice zanzibarite
de quatre centimes, et les vioungouas , coquillages particuliers la cte orientale, ont cours sur
les marchs du continent africain. Quant aux tribus anthropophages, elles attachent une certaine
valeur aux dents de mchoires humaines, et au lakoni, on voyait de ces chapelets au cou de

28

La coutellerie de Sheffield consomme 170.000 kilogrammes divoire.

281

lindigne qui avait sans doute mang les producteurs ; mais ces dents-l commencent tre
dmontises.

Tel tait donc laspect de ce grand march. Vers le milieu du jour, lanimation tait porte au plus
haut point, le bruit devint assourdissant. La fureur des vendeurs ddaigns, la colre des chalands
surfaits ne sauraient sexprimer. De l des luttes frquentes, et, comme on le pense bien, peu de
gardiens de la paix mettre le hol dans cette foule hurlante.

Ce fut vers le milieu de la journe quAlvez donna lordre damener sur la place les esclaves dont il
voulait se dfaire. La foule se trouva ainsi accrue de deux mille malheureux de tout ge, que le
traitant gardait dans ses baracons depuis plusieurs mois. Ce stock ntait point en mauvais tat.
Un long repos, une nourriture suffisante avaient mis les esclaves en tat de figurer avantageusement
dans le lakoni. Quant aux derniers arrivs, ils ne pouvaient soutenir aucune comparaison avec eux, et
aprs un mois de baracon, Alvez les et certainement vendus avec plus de profit ; mais les demandes
de la cte orientale taient si considrables quil se dcida les exposer tels quels.

Ce fut l un malheur pour Tom et ses trois compagnons. Les havildars les poussrent dans le
troupeau qui envahit la tchitoka. Ils taient solidement enchans, et leurs regards disaient assez
quelle fureur, quelle honte aussi les accablaient.

Monsieur Dick nest pas l ! dit presque aussitt Bat, ds quil eut parcouru des yeux la vaste place
de Kazonnd.

Non ! rpondit Acton, on ne le mettra pas en vente !

Il sera tu, sil ne lest dj ! ajouta le vieux noir. Quant nous, nous navons plus quun espoir,
cest que le mme traitant nous achte ensemble. Ce serait une consolation de ne point tre
spars !

Ah ! te savoir loin de moi, travaillant comme esclave ! mon pauvre vieux pre ! scria Bat,
suffoqu par les sanglots.

Non dit Tom. Non ! On ne nous sparera pas, et peut-tre pourrons-nous ?

Si Hercule tait ici ! scria Austin.

282

Mais le gant navait pas reparu. Depuis les nouvelles parvenues Dick Sand, on navait plus entendu
parler ni de Dingo, ni de lui. Fallait-il donc envier son sort ? Oui, certes ! car si Hercule avait
succomb, du moins il navait pas port les chanes de lesclave !

Cependant, la vente avait commenc. Les agents dAlvez promenaient au milieu de la foule des lots
dhommes, de femmes, denfants, sans sinquiter sils sparaient ou non les mres de leurs petits !
Ne peut-on les nommer ainsi, ces malheureux, qui ntaient pas autrement traits que des animaux
domestiques ? Tom et les siens furent ainsi conduits dacheteurs en acheteurs. Un agent marchait
devant eux, criant le prix auquel leur lot serait adjug. Des courtiers arabes, ou mtis des provinces
centrales, venaient les examiner. Ils ne retrouvaient point en eux les signes particuliers la race
africaine, signes modifis chez ces Amricains ds la seconde gnration. Mais ces ngres vigoureux
et intelligents, bien diffrents des noirs amens des bords du Zambze ou du Loualba, avaient une
grande valeur leurs yeux. Ils les palpaient, ils les retournaient, ils regardaient leurs dents. Ainsi font
les maquignons des chevaux quils veulent acheter. Puis, on jetait au loin un bton, on les obligeait
courir pour aller le ramasser, et on se rendait ainsi compte de leurs allures.

Ctait la mthode employe pour tous, et tous taient soumis ces humiliantes preuves. Que lon
ne croie pas une complte indiffrence chez ces malheureux se voir ainsi traits ! Non. Except
des enfants qui ne pouvaient comprendre quel tat de dgradation on les rduisait, tous, hommes
ou femmes, taient honteux. On ne leur pargnait, dailleurs, ni les injures, ni les coups. Combra,
demi ivre, et les agents dAlvez les traitaient avec la dernire brutalit, et chez les nouveaux matres
qui venaient de les payer en ivoire, en toffes ou en perles, ils ne trouvaient pas un meilleur accueil.
Violemment spars les uns des autres, une mre de son enfant, un mari de sa femme, un frre de sa
sur, on ne leur permettait ni une dernire caresse, ni un dernier baiser, et, sur ce lakoni, ils se
voyaient pour la dernire fois.

En effet, les besoins de la traite exigent que les esclaves, suivant leur sexe, reoivent une destination
diffrente. Les traitants qui achtent les hommes ne sont pas ceux qui achtent les femmes. Cellesci, en vertu de la polygamie qui fait loi chez les Musulmans, sont principalement diriges vers les pays
arabes, o on les change pour de livoire. Quant aux hommes, destins aux plus durs travaux, ils
vont aux factoreries des deux ctes, et sont exports, soit aux colonies espagnoles, soit aux marchs
de Mascate et de Madagascar. Ce triage amne donc des scnes dchirantes entre ceux que les
agents sparent et qui mourront sans stre jamais revus.

Tom et ses compagnons devaient leur tour subir le sort commun. Mais, vrai dire, ils ne
redoutaient pas cette ventualit. Mieux valait pour eux, en effet, tre exports dans une colonie
esclaves. L, du moins, ils auraient quelque chance de pouvoir se rclamer. Retenus, au contraire,
dans une province centrale de lAfrique, il leur et fallu renoncer toute esprance de redevenir
jamais libres !

283

Il en fut comme ils lavaient souhait. Ils eurent mme cette consolation presque inespre de ne
point tre spars. Leur lot fut vivement disput par plusieurs traitants dOujiji. Jos-Antonio Alvez
battait des mains. Les prix montaient. On sempressait pour voir ces esclaves dune valeur inconnue
sur le march de Kazonnd, et dont Alvez avait eu bien soin de cacher la provenance. Or, Tom et les
siens, ne parlant pas la langue du pays, ne pouvaient protester.

Leur matre fut un riche traitant arabe, qui allait, dans quelques jours, les exporter sur le lac
Tanganyika o se fait le grand passage des esclaves ; puis, de ce point, vers les factoreries de
Zanzibar.

Y arriveraient-ils jamais, travers les plus malsaines et les plus dangereuses contres de lAfrique
centrale ? Quinze cents milles franchir dans ces conditions, au milieu des frquentes guerres
souleves de chef chef, sous un climat meurtrier ! Le vieux Tom aurait-il la force de supporter de
telles misres ? Ne succomberait-il pas en route, comme la vieille Nan ?

Mais les pauvres gens ntaient point spars ! Elle leur sembla moins lourde porter, la chane qui
les attacha tous ensemble ! Le traitant arabe les fit conduire dans un baracon part. Il tenait
videmment mnager une marchandise qui lui promettait un gros profit au march de Zanzibar.

Tom, Bat, Acton et Austin quittrent donc la place, et ils ne purent rien voir ni savoir de la scne qui
allait terminer le grand lakoni de Kazonnd.

284

XI
Un punch offert au roi de Kazonnd
Il tait quatre heures du soir, lorsquun grand fracas de tambours, de cymbales et autres instruments
dorigine africaine retentit lextrmit de la rue principale. Lanimation redoublait alors tous les
coins du march. Une demi-journe de cris, de luttes, navait ni teint la voix, ni bris bras et jambes
ces ngociants endiabls. Bon nombre desclaves restaient encore vendre ; les traitants se
disputaient les lots avec une ardeur dont la Bourse de Londres net donn quune imparfaite ide,
mme un jour de grande hausse.

Mais, au discordant concert qui clata soudain, les transactions furent suspendues, et les crieurs
purent reprendre haleine.

Le roi de Kazonnd, Moini Loungga, venait honorer de sa visite le grand lakoni. Une suite assez
nombreuse de femmes, de fonctionnaires , de soldats et desclaves laccompagnaient. Alvez et
dautres traitants se portrent sa rencontre et exagrrent naturellement les hommages auxquels
tenait particulirement cet abruti couronn.

Moini Loungga, apport dans un vieux palanquin, en descendit, non sans laide dune dizaine de bras,
au milieu de la grande place.

Ce roi avait cinquante ans, mais on lui en et donn quatre-vingts. Quon se figure un vieux singe
arriv au terme de lextrme vieillesse. Sur sa tte, une sorte de tiare, orne de griffes de lopard
teintes en rouge, et agrmente de touffes de poils blanchtres ; ctait la couronne des souverains
de Kazonnd. sa ceinture pendaient deux jupes en cuir de coudou, brod de perles, et plus raccorni
que le tablier dun forgeron. Sur sa poitrine, des tatouages multiples, qui tmoignaient de lantique
noblesse du roi, et, len croire, la gnalogie des Moini Loungga se perdait dans la nuit des temps.
Aux chevilles, aux poignets, aux bras de Sa Majest senroulaient des bracelets de cuivre, incrusts de
sofis, et ses pieds taient chausss dune paire de bottes de domestique, retroussis jaunes, dont
Alvez lui avait fait don quelque vingt annes auparavant. Que lon ajoute la main gauche du roi une
grande canne pomme argente, sa main droite un chasse-mouche poigne enchsse de perles,
au-dessus de sa tte lun de ces vieux parapluies rapics qui semblent avoir t taills dans la
culotte dArlequin, enfin son cou et sur son nez de monarque la loupe et la paire de lunettes qui
avaient fait tant dfaut au cousin Bndict et qui avaient t voles dans la poche de Bat, et on aura

285

le portrait ressemblant de cette Majest ngre, qui faisait trembler le pays dans un primtre de cent
milles.

Moini Loungga, par cela mme quil occupait un trne, prtendait avoir une origine cleste, et ceux
de ses sujets qui en auraient dout, il les et envoys sen assurer dans lautre monde. Il disait ntre
astreint aucun des besoins terrestres, tant dessence divine. Sil mangeait, cest quil le voulait
bien ; sil buvait, cest que cela lui faisait plaisir. Il tait impossible, dailleurs, de boire davantage. Ses
ministres, ses fonctionnaires, dincurables ivrognes, eussent pass auprs de lui pour des gens
sobres. Ctait une Majest alcoolise au dernier chef et incessamment imbibe de bire forte, de
pomb et surtout dun certain trois-six, dont Alvez la fournissait profusion.

Ce Moini Loungga comptait dans son harem des pouses de tout ge et de tout ordre. La plupart
laccompagnaient pendant cette visite au lakoni. Moina, la premire en date, celle quon appelait la
reine, tait une mgre de quarante ans, de sang royal, comme ses collgues. Elle portait une sorte
de tartan vives couleurs, une jupe dherbe, brode de perles, des colliers partout o lon peut en
mettre, une chevelure tage, qui faisait un norme cadre sa petite tte, enfin, un monstre.
Dautres pouses, qui taient ou les cousines ou les surs du roi, moins richement vtues, mais plus
jeunes, marchaient derrire elle, prtes remplir, sur un signe du matre, leur emploi de meubles
humains. Ces malheureuses ne sont vraiment pas autre chose. Le roi veut-il sasseoir, deux de ces
femmes se courbent sur le sol et lui servent de siges, pendant que ses pieds reposent sur dautres
corps de femmes, comme sur un tapis dbne !

la suite de Moini Loungga venaient encore ses fonctionnaires, ses capitaines et ses magiciens. Ce
que lon remarquait tout dabord, cest qu ces sauvages, qui titubaient comme leur matre, il
manquait une partie quelconque du corps, lun loreille, lautre un il, celui-ci le nez, celui-l
la main. Pas un ntait au complet. Cela tient ce quon napplique que deux sortes de chtiments
Kazonnd, la mutilation ou la mort, le tout au caprice du roi. Pour la moindre faute une amputation
quelconque, et les plus punis sont ceux quon essorille, puisquils ne peuvent plus porter danneaux
aux oreilles !

Les capitaines des kilolos , gouverneurs de districts, hrditaires ou nomms pour quatre ans,
taient coiffs de bonnets de peau de zbre, et avaient pour tout uniforme des gilets rouges. Leur
main brandissait de longues cannes de rotang, enduites un bout de drogues magiques.

Quant aux soldats, ils avaient pour armes offensives et dfensives des arcs dont le bois, enroul de la
corde de rechange, tait orn de franges, des couteaux affils en langues de serpents, des lances
larges et longues, des boucliers en bois de palmier, dcors darabesques. Pour ce qui est de
luniforme proprement dit, il ne cotait absolument rien au trsor de Sa Majest.

286

Enfin, le cortge du roi comprenait en dernier lieu les magiciens de la cour et les instrumentistes.

Les sorciers, les mganngas sont les mdecins du pays. Ces sauvages ajoutent une foi absolue aux
services divinatoires, aux incantations, aux ftiches, figures dargile tachetes de blanc et de rouge,
reprsentant des animaux fantastiques ou des figures dhommes et de femmes tailles en plein bois.
Du reste, ces magiciens ntaient pas moins mutils que les autres courtisans, et sans doute le
monarque les payait ainsi des cures qui ne russissaient pas.

Les instrumentistes, hommes ou femmes, faisaient crier daigres crcelles, rsonner de bruyants
tambours, ou frmir sous des baguettes termines par une boule en caoutchouc des marimebas ,
sortes de tympanons forms de deux ranges de gourdes de dimensions varies, le tout trs
assourdissant pour quiconque ne possde pas une paire doreilles africaines.

Au-dessus de cette foule qui composait le cortge royal se balanaient quelques drapeaux et fanions,
puis, au haut des piques, les quelques crnes blanchis des chefs rivaux que Moini Loungga avait
vaincus.

Lorsque le roi eut quitt son palanquin, des acclamations clatrent de toutes parts. Les soldats des
caravanes dchargrent leurs vieux fusils, dont les molles dtonations ne dominaient gure les
vocifrations de la foule. Les havildars, aprs stre frotts leur noir museau dune poudre de cinabre
quils portaient dans un sac, se prosternrent. Puis Alvez, savanant son tour, remit au roi une
provision de tabac frais, lherbe apaisante , comme on lappelle dans le pays. Et il avait grand
besoin dtre apais, Moini Loungga, car il tait, on ne sait pourquoi, de fort mchante humeur.

En mme temps quAlvez, Combra, Ibn Hamis et les traitants arabes ou mtis vinrent faire leur cour
au puissant souverain du Kazonnd. Marhaba , disaient les Arabes, ce qui est le mot de bienvenue
dans leur langue de lAfrique centrale ; dautres battaient des mains et se courbaient jusquau sol ;
quelques-uns se barbouillaient de vase et prodiguaient cette hideuse Majest des marques de la
dernire servilit.

Moini Loungga regardait peine tout ce monde et marchait en cartant les jambes, comme si le sol
et eu des mouvements de roulis et de tangage. Il se promena ainsi, ou plutt il roula au milieu des
lots desclaves, et si les traitants avaient craindre quil net fantaisie de sadjuger quelques-uns des
prisonniers, ceux-ci ne redoutaient pas moins de tomber au pouvoir dune pareille brute.

Negoro navait pas un instant quitt Alvez, et, en sa compagnie, il prsentait ses hommages au roi.
Tous deux causaient en langage indigne, si toutefois ce mot causer peut se dire dune
conversation laquelle Moini Loungga ne prenait part que par des monosyllabes, qui trouvaient

287

peine passage entre ses lvres avines. Et encore ne demandait-il son ami Alvez que de renouveler
sa provision deau-de-vie, que dimportantes libations venaient dpuiser.

Le roi Loungga est le bienvenu au march de Kazonnd ! disait le traitant.

Jai soif, rpondait le monarque.

Il aura sa part dans les affaires du grand lakoni, ajoutait Alvez.

boire, rpliquait Moini Loungga.

Mon ami Negoro est heureux de revoir le roi de Kazonnd aprs une si longue absence.

boire ! rptait livrogne, dont toute la personne dgageait une rvoltante odeur dalcool.

Eh bien, du pomb, de lhydromel ! scria Jos-Antonio Alvez, en homme qui savait bien o Moini
Loungga voulait en venir.

Non ! non ! rpondit le roi Leau-de-vie de mon ami Alvez, et je lui donnerai pour chaque
goutte de son eau de feu

Une goutte de sang dun blanc ! scria Negoro, aprs avoir fait Alvez un signe que celui-ci
comprit et approuva.

Un blanc ! mettre un blanc mort ! rpliqua Moini Loungga, dont les froces instincts se
rveillrent la proposition du Portugais.

Un agent dAlvez a t tu par ce blanc, reprit Negoro.

Oui mon agent Harris, rpondit le traitant, et il faut que sa mort soit venge !

288

Quon envoie ce blanc au roi Massongo, dans le Haut-Zare, chez les Assouas ! Ils le couperont en
morceaux, ils le mangeront vivant ! Eux nont pas oubli le got de la chair humaine ! scria Moini
Loungga.

Ctait, en effet, le roi dune tribu danthropophages, ce Massongo, et il nest que trop vrai que, dans
certaines provinces de lAfrique centrale, le cannibalisme est encore ouvertement pratiqu.
Livingstone lavoue dans ses notes de voyage. Sur les bords du Loualba, les Manyemas mangent non
seulement les hommes tus dans les guerres, mais ils achtent des esclaves pour les dvorer, disant
que la chair humaine est lgrement sale et nexige que peu dassaisonnement ! Ces cannibales,
Cameron les a retrouvs chez Mon Bougga, o lon ne se repat des cadavres quaprs les avoir fait
macrer pendant plusieurs jours dans une eau courante. Stanley a galement rencontr chez les
habitants de lOukousou ces coutumes danthropophagie, videmment trs rpandues parmi les
tribus du centre.

Mais, si cruel que ft le genre de mort propos par le roi pour Dick Sand, il ne pouvait convenir
Negoro, qui ne se souciait pas de se dpossder de sa victime.

Cest ici, dit-il, que le blanc a tu notre camarade Harris.

Cest ici quil doit mourir ! ajouta Alvez.

O tu voudras, Alvez, rpondit Moini Loungga. Mais goutte deau de feu pour goutte de sang !

Oui, rpondit le traitant, de leau de feu, et tu verras aujourdhui quelle mrite bien ce nom ! Nous
la ferons flamber, cette eau ! Jos-Antonio Alvez offrira un punch au roi Moini Loungga !

Livrogne frappa dans les mains de son ami Alvez. Il ne se tenait pas de joie. Ses femmes, ses
courtisans partageaient son dlire. Ils navaient jamais vu flamber leau-de-vie, et, sans doute, ils
comptaient la boire toute flambante. Puis, avec la soif de lalcool, la soif du sang, si imprieuse chez
ces sauvages, serait satisfaite aussi.

Pauvre Dick Sand ! quel horrible supplice lattendait ! Quand on pense aux effets terribles ou
grotesques de livresse dans les pays civiliss, on comprend jusquo elle peut pousser des tres
barbares.

289

On croira volontiers que la pense de torturer un blanc ne pouvait dplaire ni aucun des indignes,
ni Jos-Antonio Alvez, ngre comme eux, ni Combra, mtis de sang noir, ni Negoro enfin, anim
dune haine farouche contre les gens de sa couleur.

Le soir tait venu, un soir sans crpuscule, qui allait faire presque immdiatement succder le jour
la nuit, heure propice au flamboiement de lalcool.

Ctait une triomphante ide, vraiment, quavait eue Alvez doffrir un punch cette Majest ngre,
et de lui faire aimer leau-de-vie sous une forme nouvelle. Moini Loungga commenait trouver que
leau de feu ne justifiait pas suffisamment son nom. Peut-tre flambante et brlante, chatouilleraitelle plus agrablement les papilles insensibilises de sa langue !

Le programme de la soire comprenait donc un punch dabord, un supplice ensuite.

Dick Sand, troitement enferm dans son obscure prison, nen devait sortir que pour aller la mort.
Les autres esclaves, vendus ou non, avaient t rintgrs dans les baracons. Il ne restait plus sur la
tchitoka que les traitants, les havildars, les soldats prts prendre leur part du punch, si le roi et sa
cour leur en laissaient.

Jos-Antonio Alvez, conseill par Negoro, fit bien les choses. On apporta une vaste bassine de cuivre
pouvant contenir au moins deux cents pintes, et qui fut place au milieu de la grande place. Des
barils renfermant un alcool de qualit infrieure, mais trs rectifi, furent verss dans la bassine. On
npargna ni la cannelle, ni les piments, ni aucun des ingrdients qui pouvaient encore relever ce
punch de sauvages !

Tous avaient fait cercle autour du roi. Moini Loungga savana en titubant vers la bassine. On et dit
que cette cuve deau-de-vie le fascinait et quil allait sy prcipiter.

Alvez le retint gnreusement, et lui mit dans la main une mche allume.

Feu ! cria-t-il avec une sournoise grimace de satisfaction.

Feu ! rpondit Moini Loungga, en fouettant le liquide du bout de la mche.

290

Quelle flambe, et quel effet, lorsque les flammes bleutres voltigrent la surface de la bassine !
Alvez, sans doute pour rendre cet alcool plus cre encore, lavait mlang de quelques poignes de
sel marin. Les faces des assistants revtirent alors cette lividit spectrale que limagination prte aux
fantmes. Ces ngres, ivres davance, se mirent crier, gesticuler, et se prenant par la main,
formrent une immense ronde autour du roi de Kazonnd.

Alvez, muni dune norme louche de mtal, remuait le liquide, qui jetait de larges clats blafards sur
ces singes en dlire.

Moini Loungga savana. Il saisit la louche des mains du traitant, la plongea dans la bassine, puis, la
retirant pleine de punch en flammes, il lapprocha de ses lvres.

Quel cri poussa alors le roi de Kazonnd !

Un fait de combustion spontane venait de se produire. Le roi avait pris feu comme une bonbonne
de ptrole. Ce feu dveloppait peu de chaleur, mais il nen dvorait pas moins.

ce spectacle, la danse des indignes stait subitement arrte.

Un ministre de Moini Loungga se prcipita sur son souverain pour lteindre ; mais, non moins
alcoolis que son matre, il prit feu son tour.

ce compte, la cour de Moini Loungga tait en pril de brler tout entire !

Alvez et Negoro ne savaient comment porter secours Sa Majest. Les femmes pouvantes avaient
pris la fuite. Quant Combra, il dtala rapidement, connaissant bien sa nature inflammable.

Le roi et le ministre, qui taient tombs sur le sol, se tordaient en proie daffreuses souffrances.

Dans les corps si profondment alcooliss, la combustion ne produit quune flamme lgre et
bleutre que leau ne saurait teindre. Mme touffe lextrieur, elle continuerait encore brler
intrieurement. Quand les liqueurs ont pntr tous les tissus, il nexiste aucun moyen darrter la
combustion.

291

Quelques instants aprs, Moini Loungga et son fonctionnaire avaient succomb, mais ils brlaient
encore. Bientt, la place o ils taient tombs, on ne trouvait plus que quelques charbons lgers,
un ou deux morceaux de colonne vertbrale, des doigts, des orteils que le feu ne consume pas dans
les cas de combustion spontane, mais quil recouvre dune suie infecte et pntrante.

Ctait tout ce qui restait du roi de Kazonnd et de son ministre.

292

XII
Un enterrement royal
Le lendemain, 29 mai, la ville de Kazonnd prsentait un aspect inaccoutum. Les indignes, terrifis,
se tenaient enferms dans leurs huttes. Ils navaient jamais vu ni un roi qui se disait dessence divine,
ni un simple ministre mourir de cette horrible mort. Ils ntaient pas sans avoir brl dj quelquesuns de leurs semblables, et les plus vieux ne pouvaient oublier certains prparatifs culinaires relatifs
au cannibalisme. Ils savaient donc combien lincinration dun corps humain sopre difficilement, et
voil que leur roi et son ministre avaient brl comme tout seuls ! Cela leur paraissait et devait, en
effet, leur paratre inexplicable !

Jos-Antonio Alvez se tenait coi dans sa maison. Il pouvait craindre quon ne le rendt responsable de
laccident. Negoro lui avait fait comprendre ce qui stait pass, en lavertissant de prendre garde
lui-mme. Mettre la mort de Moini Loungga son compte, et t une mauvaise affaire dont il ne se
ft peut-tre pas tir sans dommage.

Mais Negoro eut une bonne ide. Par ses soins, Alvez fit rpandre le bruit que cette mort du
souverain de Kazonnd tait surnaturelle, que le grand Manitou ne la rservait qu ses lus, et les
indignes, si enclins la superstition, ne rpugnrent point accepter cette bourde. Le feu qui
sortait des corps du roi et de son ministre devint un feu sacr. Il ny avait plus qu honorer Moini
Loungga par des funrailles dignes dun homme lev au rang des dieux.

Ces funrailles, avec tout le crmonial quelles comportent chez les peuplades africaines, ctait
loccasion offerte Negoro dy faire jouer un rle Dick Sand. Ce quallait coter de sang cette mort
du roi Moini Loungga, on le croirait difficilement, si les voyageurs de lAfrique centrale, le lieutenant
Cameron, entre autres, navaient relat des faits qui ne peuvent tre mis en doute.

Lhritire naturelle du roi de Kazonnd tait la reine Moina. En procdant sans retard aux
crmonies funbres, elle faisait acte dautorit souveraine, et pouvait ainsi distancer les
comptiteurs, entre autres ce roi de lOukousou, qui tendait empiter sur les droits des souverains
du Kazonnd. En outre, Moina, par cela mme quelle devenait reine, vitait le sort cruel rserv aux
autres pouses du dfunt, et, en mme temps, elle se dbarrassait des plus jeunes dont elle,
premire en date, avait ncessairement eu se plaindre. Ce rsultat convenait particulirement au
temprament froce de cette mgre. Elle fit donc annoncer, son de cornes de coudou et de

293

marimebas, que les funrailles du roi dfunt saccompliraient le lendemain soir avec tout le
crmonial dusage.

Aucune protestation ne fut faite ; ni la cour, ni dans la plbe indigne. Alvez et les autres traitants
navaient rien craindre de lavnement de cette reine Moina. Avec quelques prsents, quelques
flatteries, ils la soumettraient aisment leur influence. Donc, lhritage royal se transmit sans
difficults. Il ny eut de terreur quau harem, et non sans raison.

Les travaux prparatoires des funrailles furent commencs le jour mme. lextrmit de la grande
rue de Kazonnd, coulait un ruisseau profond et torrentueux, affluent du Coango. Ce ruisseau, il
sagissait de le dtourner, afin de mettre son lit sec ; cest dans ce lit que devait tre creuse la
fosse royale ; aprs lensevelissement, le ruisseau serait rendu son cours naturel.

Les indignes semployrent activement construire un barrage qui obliget le ruisseau se frayer
un lit provisoire travers la plaine de Kazonnd. Au dernier tableau de la crmonie funbre, ce
barrage serait rompu, et le torrent reprendrait son ancien lit.

Negoro destinait Dick Sand complter le nombre des victimes qui devaient tre sacrifies sur la
tombe du roi. Il avait t tmoin de lirrsistible mouvement de colre du jeune novice, lorsque
Harris lui avait appris la mort de Mrs. Weldon et du petit Jack. Negoro, lche coquin, ne se ft pas
expos subir le mme sort que son complice. Mais maintenant, en face dun prisonnier solidement
attach des pieds et des mains, il supposa quil navait rien craindre, et il rsolut de lui rendre visite.
Negoro tait un de ces misrables auxquels il ne suffit pas de torturer leurs victimes : il faut encore
quils jouissent de leurs souffrances.

Il se rendit donc, vers le milieu de la journe, au baracon o Dick Sand tait gard vue par un
havildar ; l, troitement garrott, gisait le jeune novice, presque entirement priv de nourriture
depuis vingt-quatre heures, affaibli par les misres passes, tortur par ces liens qui entraient dans
ses chairs, pouvant peine se retourner, attendant la mort, si cruelle quelle dt tre, comme un
terme tant de maux.

Cependant, la vue de Negoro, tout son tre frmit. Il fit un effort instinctif pour briser les liens qui
lempchaient de se jeter sur ce misrable et den avoir raison. Mais Hercule lui-mme ne ft pas
parvenu les rompre. Il comprit que ctait un autre genre de lutte qui allait sengager entre eux
deux, et sarmant de calme, Dick Sand se borna regarder Negoro bien en face, dcid ne pas lui
faire lhonneur dune rponse, quoi quil pt dire.

294

Jai cru de mon devoir, lui dit Negoro pour dbuter, de venir saluer une dernire fois mon jeune
capitaine et de lui faire savoir combien je regrette pour lui quil ne commande plus ici comme il
commandait bord du Pilgrim.

Et voyant que Dick Sand ne rpondait pas :

Eh quoi, capitaine, est-ce que vous ne reconnaissez pas votre ancien cuisinier ? Il vient cependant
prendre vos ordres et vous demander ce quil devra vous servir votre djeuner.

En mme temps, Negoro poussait brutalement du pied le jeune novice tendu sur le sol.

Jaurais en outre, ajouta-t-il, une autre question vous adresser, mon jeune capitaine. Pourriezvous enfin mexpliquer comment, voulant accoster le littoral amricain, vous tes venu bout
darriver lAngola o vous tes ?

Dick Sand navait certes plus besoin des paroles du Portugais pour comprendre quil avait devin
juste, quand il avait enfin reconnu que le compas du Pilgrim avait d tre fauss par ce tratre. Mais
la question de Negoro tait un aveu. Il ny rpondit encore que par un mprisant silence.

Vous avouerez, capitaine, reprit Negoro, quil est heureux pour vous quil se soit trouv bord un
marin, un vrai celui-l. O serions-nous sans lui, grand Dieu ! Au lieu de prir sur quelque brisant o
la tempte vous aurait jet, vous tes arriv, grce lui, dans un port ami, et si cest quelquun que
vous devez dtre enfin en lieu sr, cest ce marin que vous avez eu le tort de ddaigner, mon jeune
matre !

En parlant ainsi, Negoro, dont le calme apparent ntait que le rsultat dun immense effort, avait
approch sa figure de Dick Sand ; sa face, devenue subitement froce, le touchait de si prs, quon
et cru quil allait le dvorer. La fureur de ce coquin ne put se contenir plus longtemps :

chacun son tour ! scria-t-il soudain dans le paroxysme de la fureur que surexcitait en lui le
calme de sa victime. Aujourdhui, cest moi qui suis le capitaine, moi qui suis le matre ! Ta vie de
mousse manqu est dans mes mains.

Prends-la, lui rpondit Sand sans smouvoir. Mais sache-le, il est au Ciel un Dieu vengeur de tous
les crimes, et ta punition nest pas loin !

295

Si Dieu soccupe des humains, il nest que temps quil soccupe de toi !

Je suis prt paratre devant le Juge suprme, rpondit froidement Dick Sand, et la mort ne me
fera pas peur !

Cest ce que nous verrons ! hurla Negoro. Tu comptes peut-tre sur un secours quelconque ! Un
secours Kazonnd, o Alvez et moi sommes tout-puissants, tu es fou ! Tu te dis peut-tre que tes
compagnons sont encore l, ce vieux Tom et les autres ! Dtrompe-toi ! Il y a longtemps quils sont
vendus et partis pour Zanzibar, trop heureux sils ne crvent pas en route !

Dieu a mille moyens de rendre sa justice, rpliqua Dick Sand. Le moindre instrument peut lui
suffire. Hercule est libre.

Hercule ! scria Negoro en frappant la terre du pied, il y a longtemps quil a pri sous la dent des
lions et des panthres, et je ne regrette quune chose, cest que ces btes froces aient devanc ma
vengeance.

Si Hercule est mort, rpondit Dick Sand, Dingo est vivant, lui. Un chien comme celui-l, Negoro,
cest plus quil nen faut pour avoir raison dun homme de ta sorte. Je te connais fond, Negoro, tu
nes pas brave. Dingo te cherche, il saura te retrouver, tu mourras un jour sous sa dent.

Misrable ! scria le Portugais exaspr. Misrable ! Dingo est mort dune balle que je lui ai
envoye ! Il est mort comme mistress Weldon et son fils, mort comme mourront tous les survivants
du Pilgrim !

Et comme tu mourras toi-mme avant peu ! rpondit Dick Sand, dont le regard tranquille faisait
blmir le Portugais.

Negoro, hors de lui, fut sur le point de passer de la parole aux gestes et dtrangler de ses mains son
prisonnier dsarm. Dj il stait jet sur lui et il le secouait avec fureur, quand une rflexion
soudaine larrta. Il comprit quil allait tuer sa victime, que tout serait fini, et que ce serait lui
pargner les vingt-quatre heures de torture quil lui mnageait. Il se redressa donc, dit quelques mots
lhavildar demeur impassible, lui recommanda de veiller svrement sur le prisonnier, et sortit du
baracon.

296

Au lieu de labattre, cette scne avait rendu Dick Sand toute sa force morale. Son nergie physique
en subit lheureux contrecoup et reprit en mme temps le dessus. Negoro, en saccrochant lui dans
sa rage, avait-il quelque peu desserr les liens qui jusque-l lui avaient rendu tout mouvement
impossible ? Cest probable, car Dick Sand se rendit compte que ses membres avaient plus de jeu
quavant larrive de son bourreau. Le jeune novice, se sentant soulag, se dit quil lui serait peuttre possible de dgager ses bras sans trop defforts. Gard comme il ltait dans une prison
solidement close, ce ne serait sans doute quune gne, quun supplice de moins ; mais il est tel
moment dans la vie o le plus petit bien-tre est inapprciable.

Certes, Dick Sand nesprait rien. Aucun secours humain net pu lui venir que du dehors, et do lui
ft-il venu ? Il tait donc rsign. Pour dire le vrai, il ne tenait mme plus vivre ! Il songeait tous
ceux qui lavaient devanc dans la mort et naspirait qu les rejoindre. Negoro venait de lui rpter
ce que lui avait dit Harris : Mrs. Weldon et le petit Jack avaient succomb ! Il ntait que trop
vraisemblable, en effet, quHercule, expos tant de dangers, avait d prir, lui aussi, et dune mort
cruelle ! Tom et ses compagnons taient au loin, jamais perdus pour lui, Dick Sand devait le croire.
Esprer autre chose que la fin de ses maux par une mort qui ne pouvait tre plus terrible que sa vie,
et t une insigne folie. Il se prparait donc mourir, sen remettant Dieu du surplus, et lui
demandant le courage daller jusquau bout sans faiblesse. Mais cest une bonne et noble pense que
celle de Dieu. Ce nest pas en vain quon lve son me jusqu Celui qui peut tout, et quand Dick
Sand eut fait son sacrifice tout entier, il se trouva que si lon et t jusquau fond de son cur, on y
et peut-tre dcouvert une dernire lueur desprance, cette lueur quun souffle den haut peut
changer, en dpit de toutes les probabilits, en lumire clatante.

Les heures scoulrent. La nuit vint. Les rayons du jour qui filtraient travers le chaume du baracon
seffacrent peu peu. Les derniers bruits de la tchitoka, qui, pendant cette journe-l, avait t bien
silencieuse, aprs leffroyable brouhaha de la veille, ces derniers bruits steignirent. Lombre se fit,
trs profonde lintrieur de ltroite prison. Bientt tout reposa dans la ville de Kazonnd.

Dick Sand sendormit dun sommeil rparateur qui dura deux heures. Aprs quoi il se rveilla, encore
raffermi. Il parvint dgager de ses liens un de ses bras, dj un peu dgonfl, et ce fut comme un
dlice pour lui de pouvoir ltendre et le dtendre volont.

La nuit devait tre demi coule. Lhavildar dormait dun lourd sommeil d une bouteille deaude-vie dont sa main crispe serrait encore le goulot. Le sauvage lavait vide jusqu la dernire
goutte. Dick Sand eut alors lide de semparer des armes de son gelier, qui pourraient lui tre dun
grand secours en cas dvasion ; mais il crut, en ce moment, entendre un lger grattement la partie
infrieure de la porte du baracon. Saidant de son bras, il parvint ramper jusquau seuil sans avoir
rveill lhavildar.

297

Dick Sand ne stait pas tromp. Le grattement continuait se produire, et dune manire plus
distincte. Il semblait que de lextrieur on fouillt le sol au-dessous de la porte. tait-ce un animal ?
tait-ce un homme ?

Hercule ! si ctait Hercule ! se dit le jeune novice.

Ses yeux se fixrent sur son gardien ; il tait immobile et sous linfluence dun sommeil de plomb.
Dick Sand, approchant ses lvres du seuil de la porte, crut pouvoir se risquer murmurer le nom
dHercule. Un gmissement, tel quet t un aboiement sourd et plaintif, lui rpondit.

Ce nest pas Hercule, se dit Sand, mais cest Dingo ! Il ma senti jusque dans ce baracon !
Mapporterait-il encore un mot dHercule ? Mais si Dingo nest pas mort, Negoro a menti, et peuttre

En ce moment, une patte passa sous la porte. Dick Sand la saisit et reconnut la patte de Dingo. Mais,
sil avait un billet, ce billet ne pouvait tre attach qu son cou. Comment faire ? tait-il possible
dagrandir assez ce trou pour que Dingo pt y passer la tte ? En tout cas, il fallait lessayer.

Mais peine Dick Sand avait-il commenc creuser le sol avec ses ongles, que des aboiements qui
ntaient pas ceux de Dingo retentissaient sur la place. Le fidle animal venait dtre dpist par les
chiens indignes, et il neut plus sans doute qu prendre la fuite. Quelques dtonations clatrent.
Lhavildar se rveilla moiti. Dick Sand, ne pouvant plus songer svader, puisque lveil tait
donn, dut alors se rouler de nouveau dans son coin, et, aprs une mortelle attente, il vit reparatre
ce jour qui devait tre sans lendemain pour lui !

Pendant toute cette journe, les travaux des fossoyeurs furent pousss avec activit. Un grand
nombre dindignes y prirent part, sous la direction du premier ministre de la reine Moina. Tout
devait tre prt lheure dite, sous peine de mutilation, car la nouvelle souveraine promettait de
suivre de point en point les errements du dfunt roi.

Les eaux du ruisseau ayant t dtournes, ce fut dans le lit mis sec que la vaste fosse se creusa
une profondeur de dix pieds, sur cinquante de long et dix de large.

Vers la fin du jour, on commena la tapisser, au fond et le long des parois, de femmes vivantes,
choisies parmi les esclaves de Moini Loungga. Dordinaire, ces malheureuses sont enterres toutes

298

vives. Mais, propos de cette trange et peut-tre miraculeuse mort de Moini Loungga, il avait t
29
dcid quelles seraient noyes prs du corps de leur matre .

La coutume est aussi que le roi dfunt soit revtu de ses plus riches habits, avant dtre couch dans
sa tombe. Mais cette fois, puisquil ne restait que quelques os calcins de la personne royale, il fallut
procder autrement. Un mannequin dosier fut fabriqu, qui reprsentait suffisamment, peut-tre
avantageusement, Moini Loungga, et on y enferma les dbris que la combustion avait pargns. Le
mannequin fut revtu alors des vtements royaux, on sait que cette dfroque ne valait pas cher,
et on noublia pas de lorner des fameuses lunettes du cousin Bndict. Il y avait dans cette
mascarade quelque chose dun comique terrible.

La crmonie devait se faire aux flambeaux, et avec grand apparat. Toute la population de Kazonnd,
indigne ou non, y devait assister.

Lorsque le soir fut venu, un long cortge descendit la principale rue depuis la tchitoka jusquau lieu
dinhumation. Cris, danses funbres, incantations des magiciens, fracas des instruments, dtonations
des vieux mousquets de larsenal, rien ny manquait.

Jos-Antonio Alvez, Combra, Negoro, les traitants arabes, leurs havildars, avaient grossi les rangs du
peuple de Kazonnd. Nul navait encore quitt le grand lakoni. La reine Moina ne laurait pas permis,
et il net pas t prudent denfreindre les ordres de celle qui sessayait au mtier de souveraine.

Le corps du roi, couch dans un palanquin, tait port aux derniers rangs du cortge. Il tait entour
de ses pouses de second ordre, dont quelques-unes allaient laccompagner au-del de la vie. La
reine Moina, en grande tenue, marchait derrire ce quon pouvait appeler le catafalque. Il faisait
absolument nuit lorsque tout le monde arriva sur les berges du ruisseau ; mais les torches de rsine,
secoues par les porteurs, jetaient sur la foule de grands clats de lumire.

La fosse apparut distinctement alors. Elle tait tapisse de corps noirs, et vivants, car ils remuaient
sous les chanes qui les assujettissaient au sol. Cinquante esclaves attendaient l que le torrent se

29

On ne se figure pas ce que sont ces horribles hcatombes, lorsquil sagit


dhonorer dignement la mmoire dun puissant chef chez ces tribus du centre
de lAfrique. Cameron dit que plus de cent victimes furent ainsi sacrifies aux
funrailles du pre du roi de Kassonngo.

299

refermt sur elles, la plupart de jeunes indignes, les unes rsignes et muettes, les autres jetant
quelques gmissements.

Les pouses, toutes pares comme pour une fte, et qui devaient prir, avaient t choisies par la
reine.

Lune de ces victimes, celle qui portait le titre de seconde pouse, fut courbe sur les mains et sur les
genoux, pour servir de fauteuil royal, ainsi quelle faisait du vivant du roi, et la troisime pouse vint
soutenir le mannequin, pendant que la quatrime se couchait ses pieds en guise de coussin.

Devant le mannequin, lextrmit de la fosse, un poteau, peint de rouge, sortait de terre. ce


poteau tait attach un blanc, qui allait compter, lui aussi, parmi les victimes de ces sanglantes
funrailles.

Ce blanc, ctait Dick Sand. Son corps, demi nu, portait les marques des tortures quon lui avait dj
fait subir par ordre de Negoro. Li ce poteau, il attendait la mort, en homme qui na plus despoir
quen une autre vie !

Cependant, le moment ntait pas encore arriv, auquel le barrage devait tre rompu.

Sur un signal de la reine, la quatrime pouse, celle qui tait place au pied du roi, fut gorge par
lexcuteur de Kazonnd, et son sang coula dans la fosse. Ce fut le commencement dune
pouvantable scne de boucherie. Cinquante esclaves tombrent sous le couteau des gorgeurs. Le
lit de la rivire roula des flots de sang.

Pendant une demi-heure, les cris des victimes se mlrent aux vocifrations des assistants, et on et
vainement cherch dans cette foule un sentiment de rpulsion ou de piti !

Enfin, la reine Moina fit un geste, et le barrage, qui retenait les eaux suprieures, commena
souvrir peu peu. Par un raffinement de cruaut, on laissa filtrer le courant damont, au lieu de le
prcipiter par une rupture instantane de la digue. La mort lente au lieu de la mort rapide !

Leau noya dabord le tapis desclaves qui couvrait le fond de la fosse. Il se fit dhorribles soubresauts
de ces vivantes qui luttaient contre lasphyxie. On vit Dick Sand, submerg jusquaux genoux, tenter
un dernier effort pour rompre ses liens.

300

Mais leau monta. Les dernires ttes disparurent sous le torrent qui reprenait son cours, et rien
nindiqua plus quau fond de cette rivire se creusait une tombe o cent victimes venaient de prir
en lhonneur du roi de Kazonnd.

La plume se refuserait peindre de tels tableaux, si le souci de la vrit nimposait pas le devoir de
les dcrire dans leur ralit abominable. Lhomme en est encore l dans ces tristes pays. Il nest plus
permis de lignorer.

301

XIII
Lintrieur dune factorerie
Harris et Negoro avaient menti en disant que Mrs. Weldon et le petit Jack taient morts. Elle, lui et le
cousin Bndict se trouvaient alors Kazonnd.

Aprs lassaut de la fourmilire, ils avaient t entrans au-del du campement de la Coanza par
Harris et Negoro quaccompagnaient une douzaine de soldats indignes.

Un palanquin, la kitanda du pays, reut Mrs. Weldon et le petit Jack. Pourquoi ces soins de la part
dun homme tel que Negoro ? Mrs. Weldon nosait se lexpliquer.

La route de la Coanza Kazonnd se fit rapidement et sans fatigue. Cousin Bndict, sur qui les
misres ne semblaient avoir aucune prise, marchait dun bon pas. Comme on le laissait butiner
droite et gauche, il ne songeait point se plaindre. La petite troupe arriva donc Kazonnd huit
jours avant la caravane dIbn Hamis. Mrs. Weldon fut enferme avec son enfant et cousin Bndict
dans ltablissement dAlvez.

Il faut se hter de dire que le petit Jack se trouvait beaucoup mieux. En quittant la contre
marcageuse o il avait gagn la fivre, son tat stait peu peu amlior, et, maintenant, il allait
bien. Supporter les fatigues de la caravane, ni sa mre ni lui ne lauraient pu sans doute. Mais, dans
les conditions o stait fait ce voyage, pendant lequel certains soins ne leur avaient point t
refuss, ils se trouvaient dans un tat satisfaisant, physiquement du moins.

Quant ses compagnons, Mrs. Weldon nen avait plus eu de nouvelles. Aprs avoir vu Hercule
senfuir dans la fort, elle ignorait ce quil tait devenu. Quant Dick Sand, puisque Harris et Negoro
ntaient plus l pour le torturer, elle esprait que sa qualit dhomme blanc lui pargnerait peuttre quelque mauvais traitement. Pour Nan, Tom, Bat, Austin, Acton, ctaient des noirs, et il tait
trop certain quils seraient traits comme tels ! Pauvres gens, qui nauraient jamais d fouler cette
terre dAfrique, et que la trahison venait dy jeter !

Lorsque la caravane dIbn Hamis fut arrive Kazonnd, Mrs. Weldon, nayant aucune
communication avec le dehors, ne put en tre instruite.

302

Les bruits du lakoni ne lui apprirent rien non plus. Elle ne sut pas que Tom et les siens avaient t
vendus un traitant dOujiji et quils allaient partir prochainement. Elle ne connut ni le supplice
dHarris, ni la mort du roi Moini Loungga, ni rien des funrailles royales qui avaient joint Dick Sand
tant dautres victimes. La malheureuse femme se trouvait donc seule Kazonnd, la merci des
traitants, au pouvoir de Negoro, et, pour lui chapper, elle ne pouvait mme pas songer mourir,
puisque son enfant tait avec elle !

Le sort qui lattendait, Mrs. Weldon lignorait donc absolument. Pendant toute la dure du voyage de
la Coanza Kazonnd, Harris et Negoro ne lui avaient pas adress une parole. Depuis son arrive, elle
ne les avait revus ni lun ni lautre, et ne pouvait quitter lenceinte qui fermait ltablissement
particulier du riche traitant.

Est-il ncessaire de dire, maintenant, que Mrs. Weldon navait trouv aucune aide dans son grand
enfant, cousin Bndict ? Cela se comprend de reste.

Lorsque le digne savant apprit quil ntait pas sur le continent amricain, comme il le croyait, il ne
sinquita pas du tout de savoir comment cela avait pu se faire. Non ! Son premier mouvement fut un
mouvement de dpit. En effet, ces insectes quil simaginait avoir t le premier dcouvrir en
Amrique, ces ts-ts et autres ntaient que de simples hexapodes africains, que tant de
naturalistes avaient trouvs avant lui sur leurs lieux dorigine. Adieu donc la gloire dattacher son
nom ces dcouvertes ! En effet, que pouvait-il y avoir dtonnant ce que cousin Bndict et
collectionn des insectes africains, puisquil tait en Afrique !

Mais, le premier dpit pass, cousin Bndict se dit que la Terre des Pharaons , il en tait encore
lappeler ainsi, possdait dincomparables richesses entomologiques, et que, pour ne point tre
sur la Terre des Incas , il ne perdrait pas au change.

Eh ! se rptait-il, et rptait-il mme Mrs. Weldon, qui ne lcoutait gure, cest ici la patrie des
manticores, ces coloptres longues pattes velues, aux lytres soudes et tranchantes, aux
normes mandibules, et dont la plus remarquable est la manticore tuberculeuse ! Cest le pays des
calosomes pointe dor ; des goliaths de Guine et du Gabon, dont les pattes sont garnies dpines ;
des anthidies tachetes, qui dposent leurs ufs dans la coquille vide des limaons ; des ateuchus
sacrs, que les gyptiens de la haute gypte vnraient comme des dieux ! Cest ici que sont ns ces
sphinx tte de mort, maintenant rpandus sur toute lEurope, et ces Idias Bigoti , dont les
Sngaliens de la cte redoutent particulirement la piqre ! Oui ! il y a ici de superbes trouvailles
faire, et je les ferai, si ces braves gens veulent bien le permettre !

303

On sait qui taient ces braves gens dont cousin Bndict ne songeait aucunement se plaindre.
Dailleurs, on la dit, lentomologiste avait joui, dans la compagnie de Negoro et dHarris, dune demilibert, dont Dick Sand lavait absolument priv pendant le voyage de la cte la Coanza. Le naf
savant avait t trs touch de cette condescendance.

Enfin, cousin Bndict et t le plus heureux des entomologistes, sil navait subi une perte
laquelle il tait extrmement sensible. Il possdait toujours sa bote de fer-blanc, mais ses lunettes
ne se dressaient plus sur son nez, sa loupe ne pendait plus son cou ! Or, un naturaliste sans loupe
et sans lunettes, cela nexiste plus. Cousin Bndict tait pourtant destin ne jamais revoir ces deux
appareils doptique, puisquils avaient t ensevelis avec le mannequin royal. Aussi, lorsquil trouvait
quelque insecte, en tait-il rduit se le fourrer dans les yeux pour en distinguer les particularits les
plus lmentaires. Ah ! ctait l un gros chagrin pour cousin Bndict, et il et pay cher une paire
de besicles, mais cet article ntait pas courant sur les lakonis de Kazonnd. Quoi quil en soit, cousin
Bndict pouvait aller et venir dans ltablissement de Jos-Antonio Alvez. On le savait incapable de
chercher senfuir. Dailleurs, une haute palissade sparait la factorerie des autres quartiers de la
ville, et elle net pas t facile franchir.

Mais, sil tait bien entour, cet enclos ne mesurait pas moins dun mille de circonfrence. Des
arbres, des buissons dessences particulires lAfrique, de grandes herbes, quelques ruisseaux, les
chaumes des baracons et des huttes, ctait plus quil ne fallait pour receler les plus rares insectes du
continent, et faire, sinon la fortune, du moins le bonheur de cousin Bndict. En fait, il dcouvrit
quelques hexapodes, et faillit mme perdre sa vue vouloir les tudier sans lunettes, mais enfin il
accrut sa prcieuse collection, et jeta les bases dun grand ouvrage sur lentomologie africaine. Que
son heureuse toile lui fit dcouvrir un insecte nouveau, auquel il attacherait son nom, et il naurait
plus rien dsirer en ce monde !

Si ltablissement dAlvez tait suffisamment grand pour les promenades scientifiques de cousin
Bndict, il semblait immense au petit Jack, qui pouvait sy promener en toute libert. Mais cet
enfant recherchait peu les plaisirs si naturels son ge. Il quittait rarement sa mre, qui naimait pas
le laisser seul et redoutait toujours quelque malheur. Le petit Jack parlait souvent de son pre, quil
navait pas vu depuis si longtemps ! Il demandait retourner prs de lui. Il sinformait de tous, de la
vieille Nan, de son ami Hercule, de Bat, dAustin, dActon ou de Dingo, qui paraissait, lui aussi,
lavoir abandonn. Il voulait revoir son camarade Dick Sand. Sa jeune imagination, trs attendrie, ne
vivait que dans ces souvenirs. ses questions, Mrs. Weldon ne pouvait rpondre quen le pressant
sur sa poitrine, en le couvrant de baisers ! Tout ce quelle pouvait faire, ctait de ne pas pleurer
devant lui !

Cependant, Mrs. Weldon navait pas t sans observer que, si les mauvais traitements lui avaient t
pargns pendant le voyage de la Coanza, rien nindiquait, ltablissement dAlvez, que lon dt
changer de conduite son gard. Il ny avait plus dans la factorerie que les esclaves au service du
traitant. Tous les autres, qui faisaient lobjet de son commerce, avaient t parqus dans les
baracons de la tchitoka, puis vendus aux courtiers de lintrieur. Maintenant, les magasins de

304

ltablissement regorgeaient dtoffes et divoire, les toffes destines tre changes dans les
provinces du centre, livoire tre export sur les principaux marchs du continent.

Donc, en somme, peu de monde la factorerie. Mrs. Weldon occupait avec Jack une hutte part ;
cousin Bndict, une autre. Ils ne communiquaient point avec les serviteurs du traitant. Ils
mangeaient en commun. La nourriture, viande de chvre ou de mouton, lgumes, manioc, sorgho,
fruits du pays, tait suffisante. Halima, une jeune esclave, spcialement au service de Mrs. Weldon,
lui tmoignait mme, sa manire et comme elle le pouvait, une sorte daffection sauvage, mais
certainement sincre.

Mrs. Weldon voyait peine Jos-Antonio Alvez, qui occupait la maison principale de la factorerie, et
ne voyait pas du tout Negoro, log au dehors, dont labsence tait assez inexplicable. Cette rserve
ne cessait de ltonner et de linquiter la fois.

Que veut-il ? Quattend-il ? se demandait-elle. Pourquoi nous avoir entrans Kazonnd !

Ainsi staient couls les huit jours qui prcdrent larrive de la caravane dIbn Hamis, cest--dire
les deux jours avant la crmonie des funrailles, et enfin les six jours qui suivirent.

Au milieu de tant danxits, Mrs. Weldon ne pouvait oublier que son mari devait tre en proie au
plus affreux dsespoir, en ne voyant revenir ni sa femme ni son fils San Francisco. Mr. Weldon ne
pouvait savoir que sa femme avait eu cette ide funeste de prendre passage bord du Pilgrim, et il
devait croire quelle stait embarque sur lun des steamers de la compagnie transpacifique. Or, ces
steamers arrivaient rgulirement, et ni Mrs. Weldon, ni Jack, ni cousin Bndict ne sy trouvaient.
En outre, le Pilgrim lui-mme aurait dj d tre de retour au port. Or, il ne reparaissait pas, et James
W. Weldon devait maintenant le ranger dans la catgorie des navires supposs perdus par absence
de nouvelles. Et quel coup terrible, le jour o il avait d recevoir de ses correspondants dAuckland
avis du dpart du Pilgrim et de lembarquement de Mrs. Weldon. Quavait-il fait ? Avait-il refus de
croire que son fils et elle eussent pri en mer ? Mais alors, o devait-il pousser ses recherches ?
videmment sur les les du Pacifique, peut-tre sur le littoral amricain. Mais jamais, non, jamais, il
ne lui viendrait cette pense quelle avait pu tre jete sur la cte de cette funeste Afrique ?

Ainsi songeait Mrs. Weldon. Mais que pouvait-elle tenter ? Fuir ? Comment ? On la surveillait de
prs ! Et puis, fuir, ctait saventurer dans ces paisses forts, au milieu de mille dangers, tenter un
voyage de plus de deux cents milles pour atteindre la cte ! Et cependant, Mrs. Weldon tait dcide
le faire, si aucun autre moyen ne lui tait offert de recouvrer sa libert. Mais, auparavant, elle
voulait connatre au juste les desseins de Negoro.

305

Elle les connut enfin.

Le 6 juin, trois jours aprs lenterrement du roi de Kazonnd, Negoro entra dans la factorerie, o il
navait pas encore mis le pied depuis son retour, et il alla droit la hutte occupe par sa prisonnire.

Mrs. Weldon tait seule. Cousin Bndict faisait une de ses promenades scientifiques. Le petit Jack,
sous la surveillance de lesclave Halima, se promenait dans lenceinte de ltablissement.

Negoro poussa la porte de la hutte, et sans autre prambule :

Mistress Weldon, dit-il, Tom et ses compagnons ont t vendus pour les marchs dOujiji.

Dieu les protge ! dit Mrs. Weldon en essuyant une larme.

Nan est morte en route, Dick Sand a pri

Nan morte ! Et Dick ! scria Mrs. Weldon.

Oui, il tait juste que votre capitaine de quinze ans payt de sa vie le meurtre dHarris, reprit
Negoro. Vous tes seule, Kazonnd, mistress, seule au pouvoir de lancien cuisinier du Pilgrim,
absolument seule, entendez-vous !

Ce que disait Negoro ntait que trop vrai, mme en ce qui concernait Tom et les siens. Le vieux noir,
son fils Bat, Acton et Austin taient partis la veille avec la caravane du traitant dOujiji, sans avoir eu
la consolation de revoir Mrs. Weldon, sans mme savoir que leur compagne de misre se trouvait
Kazonnd, dans ltablissement dAlvez. Ils taient partis pour la contre des lacs, un voyage qui se
chiffre par centaines de milles, que bien peu accomplissent et dont bien peu reviennent !

Eh bien ! murmura Mrs. Weldon, regardant Negoro sans rpondre.

Mistress Weldon, reprit le Portugais dune voix brve, je pourrais me venger sur vous des mauvais
traitements que jai subis bord du Pilgrim ! Mais la mort de Dick Sand suffira ma vengeance !
Maintenant, je redeviens marchand, et voici quels sont mes projets votre gard !

306

Mrs. Weldon le regardait toujours sans prononcer une parole.

Vous, reprit le Portugais, votre enfant et cet imbcile qui court aprs des mouches, vous avez une
valeur commerciale que je prtends utiliser. Aussi, je vais vous vendre !

Je suis de race libre, rpondit Mrs. Weldon dun ton ferme.

Vous tes une esclave, si je le veux.

Et qui achterait une blanche ?

Un homme qui la payera ce que je lui en demanderai !

Mrs. Weldon baissa un instant la tte, car elle savait que tout tait possible dans cet affreux pays.

Vous mavez entendu ? reprit Negoro.

Quel est cet homme qui vous prtendez me vendre ? rpondit Mrs. Weldon.

Vous vendre ou vous revendre ! Du moins, je le suppose ! ajouta le Portugais en ricanant.

Le nom de cet homme ? demanda Mrs. Weldon.

Cet homme cest James W. Weldon, votre mari !

Mon mari ! scria Mrs. Weldon, qui ne pouvait croire ce quelle venait dentendre.

Lui-mme, mistress Weldon, votre mari, qui je veux, non pas rendre, mais faire payer sa femme,
son enfant, et son cousin par-dessus le march !

307

Mrs. Weldon se demanda si Negoro ne lui tendait pas un pige. Cependant, elle crut comprendre
quil parlait trs srieusement. un misrable pour qui largent est tout, il semble quon pourrait se
fier, quand il sagit dune affaire. Or, ceci tait une affaire.

Et quand vous proposez-vous de faire cette opration ? reprit Mrs. Weldon.

Le plus tt possible.

O ?

Ici mme. James Weldon nhsitera certes pas venir jusqu Kazonnd chercher sa femme et son
fils.

Non ! il nhsitera pas ! Mais qui le prviendra ?

Moi ! Jirai San Francisco trouver James Weldon. Largent ne me manquera pas pour ce voyage.

Largent vol bord du Pilgrim ?

Oui celui-l et dautre encore, rpondit impudemment Negoro. Mais, si je veux vous vendre
vite, je veux aussi vous vendre cher. Je pense que James Weldon ne regardera pas cent mille
dollars

Il ny regardera pas, sil peut les donner, rpondit froidement Mrs. Weldon. Seulement, mon mari,
qui vous direz sans doute que je suis retenue prisonnire Kazonnd, dans lAfrique centrale

Prcisment !

Mon mari ne vous croira pas sans preuves, et il ne sera pas assez imprudent pour venir sur votre
seule parole Kazonnd.

308

Il y viendra, reprit Negoro, si je lui apporte une lettre crite par vous, qui lui dira votre situation, qui
me peindra comme un serviteur fidle, chapp des mains de ces sauvages

Jamais ma main ncrira cette lettre ! rpondit plus froidement encore Mrs. Weldon.

Vous refusez ? scria Negoro.

Je refuse !

La pense des dangers que courrait son mari en venant jusqu Kazonnd, le peu de fonds quil fallait
faire sur les promesses du Portugais, la facilit quaurait celui-ci de retenir James Weldon, aprs avoir
touch la ranon convenue, toutes ces raisons firent que, dans un premier mouvement, Mrs.
Weldon, ne voyant quelle, oubliant jusqu son enfant, refusa net la proposition de Negoro.

Vous crirez cette lettre ! reprit celui-ci.

Non rpondit encore Mrs. Weldon.

Ah ! prenez garde ! scria Negoro. Vous ntes pas seule ici ! Votre enfant est, comme vous, en
mon pouvoir, et je saurai bien !

Mrs. Weldon aurait voulu rpondre que cela lui et t impossible. Son cur battait se rompre ;
elle tait sans voix.

Mistress Weldon ! dit Negoro, vous rflchirez loffre que je vous ai faite. Dans huit jours, vous
maurez remis une lettre ladresse de James Weldon ou vous vous en repentirez !

Et, cela dit, le Portugais se retira, sans avoir donn cours sa colre ; mais il tait ais de voir que
rien ne larrterait pour contraindre Mrs. Weldon lui obir.

309

XIV
Quelques nouvelles du docteur Livingstone
Mrs. Weldon, demeure seule, ne sattacha, tout dabord, qu cette pense, cest que huit jours
scouleraient avant que Negoro ne revnt lui demander une rponse dfinitive. Ctait le temps de
rflchir et de prendre un parti. De la probit du Portugais, il ne pouvait tre question, mais de son
intrt. La valeur marchande quil attribuait sa prisonnire devait videmment sauvegarder
celle-ci, et la prmunir, momentanment au moins, contre toute tentative qui pourrait la mettre en
danger. Peut-tre trouverait-elle un moyen terme qui lui permettrait dtre rendue son mari, sans
que James Weldon ft oblig de venir Kazonnd. Sur une lettre de sa femme, elle le savait bien,
James Weldon partirait, il braverait les prils de ce voyage dans les plus dangereuses contres de
lAfrique. Mais, une fois Kazonnd, lorsque Negoro aurait entre les mains cette fortune de cent
mille dollars, quelle garantie James W. Weldon, sa femme, son enfant, cousin Bndict, auraient-ils
quon les laisserait repartir ? Un caprice de la reine Moina ne pouvait-il les en empcher ? Cette
livraison de Mrs. Weldon et des siens ne se ferait-elle pas dans de meilleures conditions, si elle
soprait la cte, en un point dtermin, ce qui pargnerait James W. Weldon et les dangers du
voyage lintrieur, et les difficults, pour ne pas dire les impossibilits, du retour ?

Cest quoi rflchissait Mrs. Weldon. Cest pourquoi elle avait refus tout dabord daccder la
proposition de Negoro et de lui donner une lettre pour son mari. Elle pensa aussi que si Negoro avait
remis sa seconde visite huit jours, ctait sans doute parce quil lui fallait ce temps pour prparer
son voyage, sinon il ft revenu plus vite lui forcer la main.

Voudrait-il vritablement me sparer de mon enfant ? murmura-t-elle.

En ce moment, Jack entra dans la hutte, et, par un mouvement instinctif, sa mre le saisit, comme si
Negoro et t l prt le lui arracher.

Tu as un gros chagrin, mre ? demanda le petit garon.

Non, mon Jack, non ! rpondit Mrs. Weldon. Je pensais ton papa ! Tu serais bien aise de le
revoir ?

310

Oh ! oui, mre ! Est-ce quil va venir ?

Non non ! Il ne faut pas quil vienne !

Alors, nous irons le retrouver ?

Oui, mon Jack !

Avec mon ami Dick et Hercule et le vieux Tom ?

Oui oui ! rpondit Mrs. Weldon, en baissant la tte pour cacher ses larmes.

Est-ce que papa ta crit ? demanda le petit Jack.

Non, mon chri.

Alors, tu vas lui crire, mre ?

Oui oui peut-tre ! rpondit Mrs. Weldon.

Et, sans le savoir, le petit Jack intervenait directement dans la pense de sa mre, qui, pour ne pas lui
rpondre autrement, le couvrit de baisers.

Il convient de dire maintenant quaux divers motifs qui avaient pouss Mrs. Weldon rsister aux
injonctions de Negoro, se joignait un autre motif, qui ntait pas sans valeur. Mrs. Weldon avait peuttre une chance trs inattendue dtre rendue la libert sans lintervention de son mari et mme
contre le gr de Negoro. Ce ntait quune lueur despoir, bien vague encore, mais cen tait une.

En effet, quelques mots dune conversation, surpris par elle plusieurs jours auparavant, lui avaient
fait entrevoir un secours possible dans un terme rapproch, on pourrait dire un secours providentiel.

311

Alvez et un mtis dOujiji causaient quelques pas de la hutte quoccupait Mrs. Weldon. On ne
stonnera gure que le sujet de la conversation de ces estimables ngociants ft prcisment la
traite des noirs. Les deux courtiers de chair humaine parlaient affaires. Ils discutaient lavenir rserv
leur commerce et sinquitaient des efforts que faisaient les Anglais pour le dtruire, non
seulement lextrieur, par les croisires, mais lintrieur du continent par leurs missionnaires et
leurs voyageurs.

Jos-Antonio Alvez trouvait que les explorations de ces hardis pionniers ne pouvaient que nuire la
libert des oprations commerciales. Son interlocuteur partageait absolument sa manire de voir, et
pensait que tous ces visiteurs, civils ou religieux, devraient tre reus coups de fusil.

Ctait bien un peu ce qui se faisait ; mais, au grand dplaisir des ngociants, si lon tuait quelquesuns de ces curieux, il en passait quelques autres. Or, ceux-ci, de retour dans leur pays, racontaient
en exagrant , disait Alvez, les horreurs de la traite, et cela nuisait normment ce commerce,
beaucoup trop dconsidr dj.

Le mtis en convenait et le dplorait, surtout en ce qui concernait les marchs de Nyangw, dOujiji,
de Zanzibar et de toute la rgion des grands lacs. L taient successivement venus Speke, Grant,
Livingstone, Stanley et autres. Ctait un envahissement ! Bientt, toute lAngleterre et toute
lAmrique auraient occup la contre !

Alvez plaignait sincrement son confrre, et il avouait que les provinces de lAfrique occidentale
avaient t jusquici moins maltraites, cest--dire moins visites ; mais lpidmie de voyageurs
commenait se rpandre. Si Kazonnd avait t pargne, il nen tait pas ainsi de Cassange et de
Bih, o Alvez possdait des factoreries. On se rappelle mme quHarris avait parl Negoro dun
certain lieutenant Cameron qui pourrait bien avoir loutrecuidance de traverser lAfrique dune cte
lautre, et, aprs y tre entr par Zanzibar, den sortir par lAngola.

Le traitant avait raison de craindre, en effet, et lon sait que, quelques annes aprs, Cameron au
sud, Stanley au nord, allaient explorer ces provinces peu connues de louest, dcrire les
monstruosits permanentes de la traite, dvoiler les complicits coupables des agents trangers, et
en faire retomber la responsabilit sur qui de droit.

Cette exploration de Cameron et de Stanley, ni Alvez ni le mtis nen pouvaient rien connatre
encore ; mais, ce quils savaient, ce quils dirent, ce que Mrs. Weldon entendit, et ce qui tait dun si
grand intrt pour elle, en un mot, ce qui lavait soutenue dans son refus de souscrire
immdiatement aux demandes de Negoro, ctait ceci :

312

Avant peu, trs probablement, le docteur David Livingstone arriverait Kazonnd.

Or, larrive de Livingstone avec son escorte, la grande influence dont le grand voyageur jouissait en
Afrique, le concours des autorits portugaises de lAngola qui ne pouvait lui manquer, cela pouvait
amener la mise en libert de Mrs. Weldon et des siens, malgr Negoro, malgr Alvez ! Ctait peuttre leur rapatriement dans un dlai rapproch, et sans que James W. Weldon et eu risquer sa vie
dans un voyage dont le rsultat ne pouvait qutre dplorable.

Mais y avait-il quelque probabilit que le docteur Livingstone dt prochainement visiter cette partie
du continent ? Oui, car, en suivant cet itinraire, il allait complter lexploration de lAfrique centrale.

On sait quelle a t lexistence hroque du fils du petit marchand de th de Blantyre, village du


comt de Lanark. N le 13 mars 1813, David Livingstone, le second de six enfants, devenu force
dtudes thologien et mdecin, aprs avoir fait son noviciat dans la London Missionary Society ,
dbarquait au Cap en 1840, avec lintention de rejoindre le missionnaire Moffat dans lAfrique
mridionale.

Du Cap, le futur voyageur se rendit au pays des Bchuanas quil explora pour la premire fois, revint
Kuruman, pousa la fille de Moffat, cette vaillante compagne qui devait tre digne de lui, et, en
1843, il fondait une mission dans la valle de Mabotsa.

Quatre ans plus tard, on le retrouve tabli Kolobeng, deux cent vingt-cinq milles au nord de
Kuruman, dans la contre des Bchuanas.

Deux ans aprs, en 1849, Livingstone quittait Kolobeng avec sa femme, ses trois enfants, et deux
amis, MM. Oswell et Murray. Le 1er aot de la mme anne, il dcouvrait le lac Ngami, et revenait
Kolobeng, en descendant le cours du Zouga.

Pendant ce voyage, Livingstone, arrt par le mauvais vouloir des indignes, navait pu dpasser le
Ngami. Une seconde tentative ne fut pas plus heureuse. Une troisime devait russir. Reprenant
alors la route du nord avec sa famille et M. Oswell, aprs des misres effroyables, manque de vivres,
manque deau, qui pensrent lui coter la vie de ses enfants, il atteignait, le long du Chob, affluent
du Zambze, le pays des Makalolos. Leur chef, Sbituan, le rejoignait Linyanti. la fin de juin
1851, le Zambze tait dcouvert, et le docteur revenait au Cap pour rapatrier sa famille en
Angleterre.

313

En effet, lintrpide Livingstone voulait tre seul risquer sa vie dans laudacieux voyage quil allait
entreprendre.

Il sagissait, cette fois, en partant du Cap, de traverser obliquement lAfrique du Sud louest, de
manire gagner Saint-Paul de Loanda.

Le docteur partit avec quelques indignes, le 3 juin 1852. Il arriva Kuruman et longea le dsert du
Kalahari. Le 31 dcembre, il entrait Litoubarouba et retrouvait le pays des Bchuanas ravag par les
Boers, anciens colons hollandais, qui taient matres du Cap avant la prise de possession qui fut faite
par les Anglais.

Livingstone quitta Litoubarouba le 15 janvier 1853, pntra au centre du pays des Bamangouatos, et,
le 23 mai, il arriva Linyanti, o le jeune souverain des Makalolos, Skltou, le reut avec grand
honneur.

L, le docteur, retenu par des fivres intenses, sadonna tudier les murs de la contre, et, pour
la premire fois, il put constater les ravages que faisait la traite en Afrique.

Un mois aprs, il descendait le cours du Chob, atteignait le Zambze, entrait Nanil, visitait
Katonga et Libonta, arrivait au confluent du Zambze et du Leeba, formait le projet de remonter par
ce cours deau jusquaux possessions portugaises de louest, et revenait, pour sy prparer, Linyanti,
aprs neuf semaines dabsence.

Le 11 novembre 1853, le docteur, accompagn de vingt-sept Makalolos, quitta Linyanti, et, le 27


dcembre, il atteignit lembouchure du Leeba. Ce cours deau fut remont jusquau territoire des
Balondas, l o il reoit le Makondo, qui vient de lest. Ctait la premire fois quun homme blanc
pntrait dans cette rgion.

Le 14 janvier, Livingstone entrait la rsidence de Shint, le plus puissant souverain des Balondas,
qui lui faisait bon accueil, et, le 26 du mme mois, aprs avoir travers le Leeba, il arrivait chez le roi
Katma. L, bonne rception encore, et dpart de la petite troupe, qui, le 20 fvrier, campa sur les
bords du lac Dilolo.

partir de ce point, pays difficile, exigences des indignes, attaques des tribus, rvolte de ses
compagnons, menaces de mort, tout conspira contre Livingstone, et un homme moins nergique et
abandonn la partie. Le docteur rsista, et, le 4 avril, il atteignait les rives du Coango, vaste cours
deau qui forme la frontire est des possessions portugaises, et va se jeter au nord dans le Zare.

314

Six jours aprs, Livingstone entrait Cassange, o le traitant Alvez lavait vu son passage, et, le 31
mai, il arrivait Saint-Paul de Loanda. Pour la premire fois et aprs deux ans de voyage, lAfrique
venait dtre obliquement traverse du sud louest.

Ce fut le 24 septembre de la mme anne que David Livingstone quitta Loanda. Il longea la rive
droite de cette Coanza qui avait t si funeste Dick Sand et aux siens, parvint au confluent du
Lomb, croisant de nombreuses caravanes desclaves, repassa par Cassange, en partit le 20 fvrier,
traversa le Coango et atteignit le Zambze Kawawa. Le 8 juin, il retrouvait le lac Dilolo, revoyait
Shint, descendait le Zambze et rentrait Linyanti, quil quittait le 3 novembre 1855.

Cette seconde partie du voyage, qui allait ramener le docteur vers la cte orientale, devait lui faire
achever compltement cette traverse de lAfrique de louest lest.

Aprs avoir visit les fameuses chutes Victoria, la fume tonnante , David Livingstone abandonna
le Zambze pour prendre la direction du nord-est. Passage travers le territoire des Batokas,
indignes abrutis par linhalation du chanvre, visite Smalembou, chef puissant de la rgion,
traverse du Kafou, reprise du Zambze, visite au roi Mbourouma, vue des ruines de Zumbo,
ancienne ville portugaise, rencontre du chef Mpend, le 17 janvier 1856, alors en guerre avec les
Portugais, enfin arrive Tt, sur les bords du Zambze, le 2 mars, telles furent les principales
tapes de cet itinraire. Le 22 avril, Livingstone quittait cette station, riche autrefois, descendait
jusquau delta du fleuve, et arrivait Quiliman, son embouchure, le 20 mai, quatre ans aprs avoir
quitt le Cap. Le 12 juillet, il sembarquait pour Maurice, et, le 22 dcembre, il tait de retour en
Angleterre, aprs seize ans dabsence.

Prix de la Socit de Gographie de Paris, grande mdaille de la Socit de Gographie de Londres,


rceptions brillantes, rien ne manqua lillustre voyageur. Un autre et peut-tre pens que le repos
lui tait bien d. Le docteur ne le pensa pas, et parti le 1er mars 1858, accompagn de son frre
Charles, du capitaine Bedindfield, des docteurs Kirk et Meller, de MM. Thornton et Baines, il arriva en
mai sur la cte de Mozambique, ayant pour objectif de reconnatre le bassin du Zambze.

Tous ne devaient pas revenir de ce voyage.

Un petit steamer, le Ma-Robert, permit aux explorateurs de remonter le grand fleuve par la bouche
de Kongon. Ils arrivrent Tt le 8 septembre. Reconnaissance du bas cours du Zambze et du
Chir, son affluent de gauche, en janvier 1859, visite du lac Chiroua en avril, exploration du territoire
des Manganjas, dcouverte du lac Nyassa, le 10 septembre, retour aux chutes Victoria le 9 aot
1860, arrive de lvque Mackensie et de ses missionnaires lembouchure du Zambze le 31
janvier 1861, exploration du Rovouma sur le Pionnier en mars, retour au lac Nyassa en septembre

315

1861, et rsidence jusqu la fin doctobre ; arrive, le 30 janvier 1862, de Mme Livingstone et dun
second steamer, le Lady Nyassa, tels furent les faits qui marqurent les premires annes de cette
nouvelle expdition. ce moment, lvque Mackensie et lun des missionnaires avaient dj
succomb aux intempries du climat, et, le 27 avril, Mme Livingstone mourait dans les bras de son
mari.

En mai, le docteur tenta une seconde reconnaissance du Rovouma, puis, la fin de novembre, il
rentrait dans le Zambze, remontait le Chir, perdait, en avril 1863, son compagnon Thornton,
renvoyait en Europe son frre Charles et le docteur Kirk, puiss par les maladies, et le 10 novembre,
pour la troisime fois, il revoyait le Nyassa, dont il compltait lhydrographie. Trois mois aprs, il se
retrouvait lembouchure du Zambze, passait Zanzibar, et, le 20 juillet 1864, aprs cinq ans
dabsence, il arrivait Londres, o il publiait son ouvrage intitul : Exploration du Zambze et de ses
affluents.

Le 28 janvier 1866, Livingstone dbarquait de nouveau Zanzibar. Ctait son quatrime voyage qui
commenait !

Le 8 aot, aprs avoir assist aux horribles scnes que provoquait la traite des esclaves dans cette
contre, le docteur, nemmenant, cette fois, que quelques cipayes et quelques ngres, se retrouvait
Mokalaos, sur les bords du Nyassa. Six semaines plus tard, la plupart des hommes de lescorte
prenaient la fuite, revenaient Zanzibar, et y rpandaient faussement le bruit de la mort de
Livingstone.

Lui, cependant, ne reculait pas. Il voulait visiter le pays compris entre le Nyassa et le lac Tanganyika.
Le 10 dcembre, guid par quelques indignes, il traversa la rivire Loangoua, et, le 2 avril 1867, il
dcouvrit le lac Liemmba. L, il resta un mois entre la vie et la mort. peine rtabli, le 30 aot, il
atteignit le lac Moro, dont il visita la rive septentrionale, et, le 21 novembre, il entrait dans la ville
de Cazemb, o il demeura quarante jours, pendant lesquels il renouvela deux fois son exploration
du lac Moro.

De Cazemb, Livingstone pointa vers le nord, dans le dessein datteindre limportante ville dOujiji,
sur le Tanganyika. Surpris par des crues, abandonn de ses guides, il dut revenir Cazemb,
redescendit au sud, le 6 juin, et, six semaines aprs, gagna le grand lac Bangouolo. Il y resta jusquau
9 aot et chercha alors remonter vers le Tanganyika.

Quel voyage ! partir du 7 janvier 1869, la faiblesse de lhroque docteur tait telle quil fallait le
porter. En fvrier, il atteignit enfin le lac et arriva Oujiji, o il trouvait quelques objets envoys son
adresse par la Compagnie orientale de Calcutta.

316

Livingstone navait plus quune ide alors, gagner les sources ou la valle du Nil en remontant le
Tanganyika. Le 21 septembre, il tait Bambarr, dans le Manyouma, contre des cannibales, et
arrivait au Loualba, ce Loualba que Cameron allait souponner et Stanley dcouvrir ntre que le
haut Zare ou Congo. Mamohla, le docteur fut quatre-vingts jours malade, nayant que trois
serviteurs. Le 21 juillet 1871, il repartait enfin pour le Tanganyika, et, le 23 octobre seulement, il
rentrait Oujiji. Ce ntait plus quun squelette.

Cependant, avant cette poque, on tait depuis longtemps sans nouvelles du voyageur. En Europe,
on pouvait le croire mort. Lui-mme avait presque perdu lespoir dtre jamais secouru.

Onze jours aprs sa rentre Oujiji, le 3 novembre, des coups de fusil clatent un quart de mille du
lac. Le docteur arrive. Un homme, un blanc, est devant lui.

Le docteur Livingstone, je prsume ?

Oui , rpondit celui-ci en soulevant sa casquette, et avec un bienveillant sourire.

Leurs mains se serrrent avec effusion.

Je remercie Dieu, reprit lhomme blanc, de ce quil ma permis de vous rencontrer.

Je suis heureux, dit Livingstone, dtre ici pour vous recevoir.

Le blanc tait lAmricain Stanley, reporter du New York Herald, que M. Bennett, directeur du
journal, venait denvoyer la recherche de David Livingstone.

Au mois doctobre 1870, cet Amricain, sans une hsitation, sans une phrase, simplement, en hros,
stait embarqu Bombay pour Zanzibar, et, reprenant peu prs litinraire de Speke et Burton,
aprs des misres sans nombre, sa vie plusieurs fois menace, il arrivait Oujiji.

Les deux voyageurs, devenus deux amis, firent alors une expdition au nord du Tanganyika. Ils
sembarqurent, poussrent jusquau cap Magala, et, aprs une minutieuse exploration, furent davis
que le grand lac avait pour dversoir un affluent du Loualba. Cest ce que Cameron et Stanley luimme allaient absolument dterminer quelques annes aprs. Le 12 dcembre, Livingstone et son
compagnon taient de retour Oujiji.

317

Stanley se prpara partir. Le 27 dcembre, aprs huit jours de navigation, le docteur et lui
arrivrent Ourimba, puis, le 23 fvrier, ils entraient Kouihara.

Le 12 mars fut le jour des adieux.

Vous avez accompli, dit le docteur son compagnon, ce que peu dhommes auraient fait, et
beaucoup mieux que certains grands voyageurs. Je vous en suis bien reconnaissant. Dieu vous
conduise, mon ami, et quil vous bnisse !

Puisse-t-il, dit Stanley, semparant de la main de Livingstone, vous ramener sain et sauf parmi nous,
cher docteur.

Stanley sarracha vivement cette treinte, et se dtourna pour ne pas montrer ses larmes.

Adieu, docteur, cher ami, dit-il, dune voix touffe.

Adieu ! rpondit faiblement Livingstone.

Stanley partit, et, le 12 juillet 1872, il dbarquait Marseille.

Livingstone allait reprendre ses recherches. Le 25 aot, aprs cinq mois passs Kouihara,
accompagn de ses domestiques noirs, Souzi, Chouma et Amoda, de deux autres serviteurs, de Jacob
Wainwright, et de cinquante-six hommes envoys par Stanley, il se dirigea vers le sud du Tanganyika.

Un mois aprs, la caravane arrivait Moura, au milieu dorages provoqus par une scheresse
extrme. Puis vinrent les pluies, le mauvais vouloir des indignes, la perte des btes de somme,
tombant sous les piqres de la ts-ts. Le 24 janvier 1873, la petite troupe tait Tchitounkou. Le
27 avril, aprs avoir contourn lest le lac Bangouolo, elle se dirigeait vers le village de Tchitambo.

Voil le point o quelques traitants avaient laiss Livingstone. Voil ce que savaient par eux Alvez et
son collgue dOujiji. On tait trs srieusement fond croire que le docteur, aprs avoir explor le
sud du lac, saventurerait travers le Loanda, et viendrait chercher dans louest des contres
inconnues. De l remonter vers lAngola, visiter ces rgions infestes par la traite, pousser

318

jusqu Kazonnd, litinraire semblait tout indiqu, et il tait vraisemblable que Livingstone le
suivrait.

Cest donc sur larrive prochaine du grand voyageur que pouvait compter Mrs. Weldon, puisquau
commencement de juin, il y avait plus de deux mois quil devait avoir atteint le sud du lac
Bangouolo.

Or, le 13 juin, la veille du jour o Negoro devait revenir rclamer Mrs. Weldon la lettre qui devait
mettre cent mille dollars entre ses mains, une triste nouvelle se rpandit, dont Alvez et les traitants
neurent qu se rjouir.

Le 1er mai 1873, laube naissante, le docteur David Livingstone tait mort !

En effet, le 29 avril, la petite caravane avait atteint le village de Tchitambo, au sud du lac. On y
apportait le docteur sur une civire. Le 30, dans la nuit, sous linfluence dune douleur excessive, il
exhala cette plainte quon entendit peine. Oh ! dear ! dear ! , et il retomba dans
lassoupissement.

Au bout dune heure, il rappelait son serviteur Souzi, demandait quelques mdicaments, puis
murmurait dune voix faible :

Cest bien ! Maintenant, vous pouvez vous en aller.

Vers quatre heures du matin, Souzi et cinq hommes de lescorte entraient dans la hutte du docteur.

David Livingstone, agenouill prs de son lit, la tte appuye sur les mains, semblait tre en prire.

Souzi lui posa doucement le doigt sur la joue : elle tait froide.

David Livingstone ntait plus.

Neuf mois aprs, son corps, transport par ses fidles serviteurs au prix de fatigues inoues, arrivait
Zanzibar, et, le 12 avril 1874, il tait inhum dans labbaye de Westminster, au milieu de ceux de ses
grands hommes que lAngleterre honore lgal de ses rois.

319

XV
O peut conduire une manticore
quelle planche de salut un malheureux ne se raccroche-t-il pas ! Quelle lueur despoir, si vague
quelle soit, les yeux du condamn ne cherchent-ils pas surprendre !

Il en avait t ainsi de Mrs. Weldon, et lon comprendra ce quelle dut prouver, lorsquelle apprit, de
la bouche mme dAlvez, que le docteur Livingstone venait de succomber dans un petit village du
Bangouolo. Il lui sembla quelle tait plus isole que jamais, quune sorte de lien qui la rattachait au
voyageur, et avec lui au monde civilis, venait de se rompre. La planche de salut fuyait sous sa main,
la lueur despoir steignait ses yeux. Tom et ses compagnons avaient quitt Kazonnd pour la
rgion des lacs. DHercule, pas la moindre nouvelle. Mrs. Weldon ne pouvait dcidment compter sur
personne il lui fallait donc en revenir la proposition de Negoro, en essayant de lamender et den
assurer le rsultat dfinitif.

Le 14 juin, au jour fix par lui, Negoro se prsentait la hutte de Mrs. Weldon.

Le Portugais fut, comme toujours, ainsi quil le disait, parfaitement pratique. Il neut rien cder
dailleurs sur limportance de la ranon que sa prisonnire ne discuta mme pas. Mais Mrs. Weldon
se montra trs pratique aussi en lui disant :

Si vous voulez faire une affaire, ne la rendez pas impossible par des conditions inacceptables.
Lchange de notre libert contre la somme que vous exigez peut sobtenir sans que mon mari
vienne dans un pays o vous voyez ce quon peut faire dun blanc ! Or, aucun prix je ne veux quil y
vienne !

Aprs quelque hsitation, Negoro se rendit, et Mrs. Weldon finit par obtenir que James Weldon ne
saventurerait pas jusqu Kazonnd. Un navire le dposerait Mossamds, petit port de la cte au
sud de lAngola, ordinairement frquent par les ngriers et trs connu de Negoro. Cest l que le
Portugais amnerait James W. Weldon, et, une poque dtermine, les agents dAlvez y
conduiraient Mrs. Weldon, Jack et le cousin Bndict. La somme serait verse ces agents contre la
remise des prisonniers, et Negoro, qui aurait jou vis--vis de James Weldon le rle dun parfait
honnte homme, disparatrait larrive du navire.

320

Ctait un point trs important quavait obtenu Mrs. Weldon. Elle vitait son mari les dangers dun
voyage Kazonnd, les risques dy tre retenu, aprs avoir vers la ranon exige, ou les prils du
retour. Quant aux six cents milles qui sparaient Kazonnd de Mossamds, les faire dans les
conditions o elle avait voyag en quittant la Coanza, Mrs. Weldon ne devait redouter quun peu de
fatigue, et dailleurs, lintrt dAlvez, car il tait dans laffaire, voulait que les prisonniers
arrivassent sains et saufs.

Les choses ainsi convenues, Mrs. Weldon crivit son mari dans ce sens, laissant provisoirement
Negoro le soin de se poser en serviteur dvou, qui avait pu chapper aux indignes. Negoro prit la
lettre, qui ne permettait pas James Weldon dhsiter le suivre jusqu Mossamds, et, le
lendemain, escort dune vingtaine de noirs, il remontait vers le nord. Pourquoi prenait-il cette
direction ? Negoro avait-il donc lintention daller sembarquer sur un des navires qui frquentent les
bouches du Congo et dviter par l les stations portugaises, ainsi que les pnitenciers dont il avait
t lhte involontaire ? Cest probable. Ce fut, du moins, la raison quil donna Alvez.

Aprs son dpart, Mrs. Weldon dut donc arranger son existence de manire passer le moins mal
possible le temps que durerait son sjour Kazonnd. Ctaient trois ou quatre mois, en admettant
les chances les plus favorables. Laller et le retour de Negoro nexigeaient pas moins.

Lintention de Mrs. Weldon ntait point de quitter la factorerie. Son enfant, cousin Bndict et elle
sy trouvaient relativement en sret. Les bons soins dHalima adoucissaient un peu les rigueurs de
cette squestration. Il tait dailleurs vraisemblable que le traitant ne lui aurait pas permis
dabandonner ltablissement. La grosse prime que devait lui procurer le rachat de la prisonnire
valait bien la peine quon la gardt svrement. Il se trouvait mme heureux quAlvez ne ft pas
oblig de quitter Kazonnd pour visiter ses deux autres factoreries de Bih et de Cassange. Combra
tait all le remplacer dans lexpdition de nouvelles razzias, et il ny avait aucun motif pour regretter
la prsence de cet ivrogne.

Au surplus, Negoro, avant de partir, avait fait Alvez les plus pressantes recommandations au sujet
de Mrs. Weldon. Il importait de la surveiller rigoureusement. On ne savait ce qutait devenu
Hercule. Sil navait pas pri dans cette redoutable province de Kazonnd, peut-tre tenterait-il de se
rapprocher de la prisonnire et de larracher aux mains dAlvez. Le traitant avait parfaitement
compris une situation qui se chiffrait par un bon nombre de dollars. Il rpondait de Mrs. Weldon
comme de sa propre caisse.

La vie monotone de la prisonnire, pendant les premiers jours de son arrive la factorerie, se
continua donc. Ce qui se passait dans cette enceinte reproduisait trs exactement les divers actes de
lexistence indigne au dehors. Alvez ne suivait pas dautres usages que ceux des natifs de Kazonnd.
Les femmes de ltablissement travaillaient comme elles leussent fait dans la ville pour le plus grand

321

agrment de leurs poux ou de leurs matres. Le riz prparer grands coups de pilons dans des
mortiers de bois jusqu parfaite dcortication ; le mondage et le vannage du mas, et toutes les
manipulations ncessaires en retirer une substance granuleuse qui sert composer ce potage
nomm mtyell dans le pays ; la rcolte du sorgho, espce de grand millet, dont la dclaration de
maturit venait dtre solennellement faite cette poque ; lextraction de cette huile odorante des
drupes du mpafou , sortes dolives dont lessence forme un parfum recherch des indignes ; le
filage du coton, dont les fibres sont tordues au moyen dun fuseau long dun pied et demi auquel les
fileuses impriment un rapide mouvement de rotation ; la fabrication au maillet dtoffes dcorce ;
lextraction des racines de manioc, et la prparation de la terre pour les divers produits de la
contre : cassave, farine que lon retire du manioc, fves dont les gousses, longues de quinze pouces,
nommes mositsans , viennent sur des arbres hauts de vingt pieds, arachides destines faire de
lhuile, pois vivaces dun bleu clair, connus sous le nom de tchilobs , dont les fleurs relvent le
got un peu fade de la bouillie de sorgho, caf indigne, cannes sucre, dont le jus se rduit en sirop,
oignons, goyaves, ssame, concombres, dont les graines se font griller comme des chtaignes ;
prparation des boissons fermentes, le malofou , fait avec des bananes, le pomb et autres
liqueurs ; soins des animaux domestiques, de ces vaches qui ne se laissent traire quen prsence de
leur petit ou dun veau empaill, de ces gnisses de petite race, courtes cornes, dont quelquesunes ont une bosse, de ces chvres qui, dans la contre o leur chair sert lalimentation, sont un
important objet dchange, on pourrait dire une monnaie courante comme lesclave ; enfin entretien
des volailles, porcs, moutons, bufs, etc. ; cette longue numration montre quels rudes labeurs
incombent au sexe faible dans ces rgions sauvages du continent africain.

Pendant ce temps, les hommes fument le tabac ou le chanvre, chassent llphant ou le buffle, se
louent au compte des traitants pour les razzias. Rcolte de mas ou desclaves, cest toujours une
rcolte qui se fait en des saisons dtermines.

De ces diverses occupations, Mrs. Weldon ne connaissait donc la factorerie dAlvez que la part
dvolue aux femmes. Quelquefois, elle sarrtait, les regardant, pendant que celles-ci, il faut bien le
dire, ne lui rpondaient que par des grimaces peu engageantes. Un instinct de race portait ces
malheureuses har une blanche, et, dans leur cur, on net trouv aucune commisration pour
elle. La seule Halima faisait exception, et Mrs. Weldon, ayant retenu certains mots de la langue
indigne, arriva bientt pouvoir changer quelques paroles avec la jeune esclave.

Le petit Jack accompagnait souvent sa mre, lorsque celle-ci se promenait dans lenceinte, mais il
aurait bien voulu aller au dehors. Il y avait l, pourtant, dans un norme baobab, des nids de
marabouts, forms de quelques baguettes, et des nids de souimangas , plastron et gorge
carlates, qui ressemblent ceux des tisserins ; puis des veuves , qui dpouillaient les chaumes au
profit de leur famille ; des calaos , dont le chant tait agrable ; des perroquets gris clair queue
rouge, qui, dans le Manyema, sappellent rouss , et donnent leur nom aux chefs des tribus ; des
drougos insectivores, semblables des linottes grises qui auraient un gros bec rouge. et l,
voltigeaient aussi des centaines de papillons despces diffrentes, surtout dans le voisinage des
ruisseaux qui traversaient la factorerie ; mais ctait plutt laffaire de cousin Bndict que celle du
petit Jack, et celui-ci regrettait bien de ne pas tre plus grand, afin de regarder par-dessus les murs.

322

Hlas ! o tait son pauvre ami Dick Sand, lui qui lemmenait si haut dans la mture du Pilgrim !
Comme il let suivi sur les branches de ces arbres dont la cime slevait plus de cent pieds !
Quelles bonnes parties ils auraient faites ensemble !

Cousin Bndict, lui, se trouvait toujours trs bien o il tait, pourvu que les insectes ne lui fissent
pas dfaut. Il avait heureusement dcouvert la factorerie, et il tudiait, autant quil le pouvait,
sans loupe ni lunettes, une abeille minuscule qui formait ses alvoles entre les vermoulures du
bois, et un sphex qui pond ses ufs dans des cellules qui ne sont pas lui, comme fait le coucou
dans le nid des autres. Les moustiques ne manquaient pas non plus, au bord des rivulettes, et ils le
tatouaient de piqres au point de le rendre mconnaissable. Et lorsque Mrs. Weldon lui reprochait
de se laisser ainsi dvorer par ces malfaisants insectes :

Cest leur instinct, cousine Weldon, lui rpondait-il en se grattant jusquau sang, cest leur instinct,
et il ne faut pas leur en vouloir !

Enfin, un jour, ctait le 17 juin, cousin Bndict fut sur le point dtre le plus heureux des
entomologistes. Mais cette aventure, qui eut des consquences inattendues, veut tre raconte avec
quelques dtails.

Il tait environ onze heures du matin. Une insoutenable chaleur avait oblig les habitants de la
factorerie se tenir dans leurs huttes, et lon net pas mme rencontr un seul indigne dans les
rues de Kazonnd.

Mrs. Weldon tait assoupie prs du petit Jack, qui dormait.

Cousin Bndict, lui-mme, subissant linfluence de cette temprature tropicale, avait renonc ses
chasses favorites, ce qui ne laissait pas de lui tre trs sensible, car, dans ces rayons du soleil de
midi, il entendait bruire tout un monde dinsectes. Il stait donc rfugi, son grand regret, au fond
de sa hutte, et, l, le sommeil commenait semparer de lui dans cette sieste involontaire.

Soudain, comme ses yeux se fermaient demi, il entendit un frmissement, cest--dire un de ces
insupportables bourdonnements dinsectes, dont quelques-uns peuvent donner quinze ou seize mille
battements dailes la seconde.

Un hexapode ! scria cousin Bndict, mis aussitt en veil, et passant de la position horizontale
la position verticale.

323

Que ce ft un hexapode qui bourdonnait dans sa hutte, il ny avait point en douter. Mais si cousin
Bndict tait trs myope, il avait du moins loue trs fine, ce point mme quil pouvait reconnatre
un insecte dun autre rien qu lintensit de son bourdonnement, et il lui sembla que celui-ci lui tait
inconnu, bien quil ne pt tre produit que par un gant de lespce.

Quel est cet hexapode ? se demanda cousin Bndict.

Et le voil, cherchant apercevoir linsecte, ce qui tait bien difficile ses yeux sans lunettes, mais
essayant surtout de le reconnatre au frmissement de ses ailes.

Son instinct dentomologiste lavertit quil y avait l quelque beau coup faire et que linsecte, si
providentiellement entr dans sa hutte, ne devait pas tre le premier venu.

Cousin Bndict, dress sur son sant, ne bougeait plus. Il coutait. Quelques rayons de soleil
pntraient jusqu lui. Ses yeux dcouvrirent alors un gros point noir qui voltigeait, mais qui ne
passait point assez prs pour quil pt le reconnatre. Il retenait sa respiration, et, sil se sentait piqu
en quelque endroit de la figure ou des mains, il tait dcid ne pas faire un seul mouvement qui pt
mettre son hexapode en fuite.

Enfin, linsecte bourdonnant, aprs avoir tourn longtemps autour de lui, vint se poser sur sa tte. La
bouche de cousin Bndict slargit un instant, comme pour baucher un sourire, et quel sourire ! Il
sentait le lger animal courir sur ses cheveux. Une envie irrsistible dy porter la main le saisit un
instant ; mais il y rsista et fit bien.

Non, non ! pensa-t-il ; je le manquerais, ou, ce qui serait pis, je lui ferais du mal. Laissons-le venir
plus porte ! Le voil qui marche ! Il descend. Je sens ses pattes mignonnes courir sur mon crne !
Ce doit tre un hexapode de belle taille. Mon Dieu ! faites seulement quil descende sur le bout de
mon nez, et l, en louchant un peu, je pourrai peut-tre le voir, et dterminer quel ordre, genre,
espce ou varit il appartient !

Ainsi pensait cousin Bndict. Mais il y avait loin de son crne, qui tait assez pointu, au bout de son
nez, qui tait fort long. Que dautres chemins le capricieux insecte pouvait prendre, du ct des
oreilles, du ct du sinciput, chemins qui lcarteraient des yeux du savant, sans compter qu
chaque instant il pouvait reprendre son vol, quitter la hutte, se perdre dans ces rayons solaires o se
passait sa vie, sans doute, et au milieu du bruissement de ses congnres, qui devaient lattirer au
dehors !

324

Cousin Bndict se dit tout cela. Jamais, dans toute sa vie dentomologiste, il navait pass de plus
mouvantes minutes. Un hexapode africain, despce ou tout au moins de varit, ou mme de sousvarit nouvelle, tait l sur sa tte, et il ne pouvait le reconnatre qu la condition quil daignt se
promener moins dun pouce de ses yeux.

Cependant, la prire de cousin Bndict devait tre exauce. Linsecte, aprs avoir chemin sur cette
chevelure demi hrisse, comme au sommet de quelque buisson inculte, commena descendre
les revers frontaux de cousin Bndict, et celui-ci put concevoir enfin lesprance quil saventurerait
au sommet de son nez. Une fois arriv ce sommet, pourquoi ne descendrait-il pas vers les bases ?

Moi, sa place, je descendrais , pensait le digne savant.

Ce qui est plus vrai, cest qu la place du cousin Bndict, tout autre se ft appliqu une violente
claque sur le front, afin dcraser lagaant insecte, ou tout au moins de le mettre en fuite. Sentir six
pattes se dmener sur sa peau, sans parler de la crainte dtre piqu, et ne pas faire un geste, on
conviendra que ctait tout bonnement de lhrosme. Le Spartiate se laissant dvorer la poitrine par
un renard, le Romain gardant entre ses doigts des charbons ardents, ntaient pas plus matres
deux-mmes que cousin Bndict, qui descendait incontestablement de ces deux hros.

Linsecte, aprs vingt petits circuits, arriva au sommet du nez. Il y eut l un instant dhsitation qui fit
affluer son cur tout le sang de cousin Bndict. Lhexapode remonterait-il au-del de la ligne des
yeux ou descendrait-il au-dessous ?

Il descendit. Cousin Bndict sentit ses pattes velues se dvelopper vers les bases de son nez.
Linsecte ne prit ni droite ni gauche. Il demeura entre les deux ailes frmissantes, sur larte
lgrement busque de ce nez de savant, si bien dispos pour porter des lunettes. Il franchit le petit
creux produit par lusage incessant de cet instrument doptique qui manquait tant au pauvre cousin,
et il sarrta lextrmit mme de son appendice nasal.

Ctait la meilleure place que cet hexapode pt choisir. cette distance, les deux yeux du cousin
Bndict, en faisant converger leur rayon visuel, pouvaient, comme deux lentilles, darder sur
linsecte leur double regard.

Dieu tout puissant ! scria cousin Bndict, qui ne put retenir un cri, la manticore tuberculeuse !

Or, il ne fallait pas le crier, il fallait le penser seulement ! Mais net-ce pas t trop demander au
plus enthousiaste des entomologistes ?

325

Avoir sur le bout de son nez une manticore tuberculeuse larges lytres, un insecte de la tribu des
Cicindltes, chantillon trs rare dans les collections, qui semble spcial ces parties mridionales
de lAfrique, et ne pas pousser un cri dadmiration, cela est au-dessus des forces humaines !

Malheureusement, la manticore entendit ce cri, qui fut presque aussitt suivi dun ternuement,
lequel secoua lappendice sur lequel elle reposait. Cousin Bndict voulut sen emparer, tendit la
main, la ferma violemment, et ne parvint saisir que le bout de son propre nez.

Maldiction ! scria-t-il.

Mais alors il montra un sang-froid remarquable.

Il savait que la manticore tuberculeuse ne fait que voleter, pour ainsi dire, quelle marche plutt
quelle ne vole. Il se mit donc genoux et parvint apercevoir, moins de dix pouces de ses yeux, le
point noir qui glissait rapidement dans un rayon de soleil.

Mieux valait, videmment, ltudier dans cette allure indpendante. Seulement, il ne fallait pas le
perdre de vue.

Saisir la manticore, ce serait risquer de lcraser ! se dit cousin Bndict. Non ! Je la suivrai ! Je
ladmirerai ! Jai tout le temps de la prendre !

Cousin Bndict avait-il tort ? Quoi quil en soit, le voil donc quatre pattes, le nez au sol, comme
un chien qui sent une piste, et suivant sept ou huit pouces en arrire le superbe hexapode. Un
instant aprs, il tait hors de sa hutte, sous le soleil de midi, et, quelques minutes plus tard, au pied
de la palissade qui fermait ltablissement dAlvez.

En cet endroit, la manticore allait-elle dun bond franchir lenceinte, et mettre un mur entre son
adorateur et elle ? Non, ce net pas t dans sa nature, et cousin Bndict le savait bien. Aussi taitil toujours l, rampant comme une couleuvre, trop loin pour reconnatre entomologiquement
linsecte, dailleurs, ctait fait, mais assez prs pour toujours apercevoir ce gros point mouvant
qui cheminait sur le sol.

326

La manticore, arrive prs de la palissade, avait rencontr le large boyau dune taupinire qui
souvrait au pied de lenceinte. L, sans hsiter, elle fila dans cette galerie souterraine, car il est dans
ses habitudes de rechercher ces conduits obscurs. Cousin Bndict crut quil allait la perdre de vue.
Mais, sa grande surprise, le boyau tait large de deux pieds au moins, et la taupinire formait une
sorte de galerie o son long corps maigre put sengager. Il mettait, dailleurs, cette poursuite
lardeur dun furet, et ne saperut pas mme quen se terrant ainsi, il passait au-dessous de la
palissade. En effet, la taupinire tablissait une communication naturelle entre le dedans et le
dehors. En une demi-minute, cousin Bndict fut hors de la factorerie. Ce ntait pas l de quoi le
proccuper. Il tait tout son admiration pour llgant insecte qui le guidait. Mais celui-ci, sans
doute, avait assez de cette longue marche. Ses lytres scartrent, ses ailes se dployrent. Cousin
Bndict sentit le danger, et, de sa main retourne, il allait faire la manticore une prison provisoire,
quand, frrrr ! elle senvola.

Quel dsespoir ! Mais la manticore ne pouvait aller loin. Cousin Bndict se leva, il regarda, il slana
les deux mains tendues et ouvertes

Linsecte voletait au-dessus de sa tte, et il napercevait plus quun gros point noir, sans forme
apprciable pour lui.

La manticore viendrait-elle se reposer de nouveau terre, aprs avoir trac quelques cercles
capricieux autour du chef hriss de cousin Bndict ? Toutes les prsomptions taient pour quil en
ft ainsi.

Malheureusement pour linfortun savant, cette partie de ltablissement dAlvez, qui tait situ
lextrmit nord de la ville, confinait une vaste fort, qui couvrait le territoire de Kazonnd sur un
espace de plusieurs milles carrs. Si la manticore gagnait le couvert des arbres, et si, l, elle se
mettait voleter de branche en branche, il fallait renoncer tout espoir de la faire figurer dans la
fameuse bote de fer-blanc, dont elle et t le plus prcieux joyau.

Hlas ! ce fut ce qui arriva. La manticore avait repris son point dappui sur le sol. Cousin Bndict,
ayant eu linespre chance de la revoir, se prcipita aussitt la face contre terre. Mais la manticore
ne marchait plus. Elle procdait par petits sauts.

Cousin Bndict, puis, les genoux et les ongles en sang, sauta aussi. Ses deux bras, mains ouvertes,
se dtendaient droite, gauche, suivant que le point noir bondissait ici ou l. On et dit quil tirait
sa coupe sur ce sol brlant, comme fait un nageur la surface de leau.

327

Peine inutile ! Ses deux mains se refermaient toujours vide. Linsecte lui chappait en se jouant, et
bientt, arriv sous la frache ramure, il sleva, aprs avoir lanc loreille du cousin Bndict, quil
frla, le bourdonnement plus intense, mais plus ironique aussi, de ses ailes de coloptre.

Maldiction ! scria une seconde fois cousin Bndict ! Elle mchappe ! Ingrat hexapode ! Toi
qui je rservais une place dhonneur dans ma collection ! Eh bien, non ! je ne tabandonnerai pas ! Je
te poursuivrai jusqu ce que je tatteigne !

Il oubliait, le dconfit cousin, que ses yeux de myope ne lui permettaient pas dapercevoir la
manticore au milieu du feuillage. Mais il ne se possdait plus. Le dpit, la colre le rendaient fou.
Ctait lui, et rien qu lui quil devait sen prendre de sa msaventure ! Sil se ft dabord empar
de linsecte, au lieu de le suivre dans son allure indpendante , rien de tout cela ne serait arriv, et
il possderait cet admirable chantillon des manticores africaines, dont le nom est celui dun animal
fabuleux qui aurait une tte dhomme et un corps de lion !

Cousin Bndict avait perdu la tte. Il ne se doutait gure que la plus imprvue des circonstances
venait de le rendre la libert. Il ne songeait pas que cette taupinire, dans laquelle il stait engag,
lui avait ouvert une issue, et quil venait de quitter ltablissement dAlvez. La fort tait l, et sous
les arbres, sa manticore envole ! tout prix, il voulait la ravoir.

Le voil donc courant travers cette paisse fort, nayant plus mme conscience de ce quil faisait,
simaginant toujours voir le prcieux insecte, battant lair de ses grands bras comme un gigantesque
faucheux ! O il allait, comment il reviendrait, et sil reviendrait, il ne se le demandait mme pas, et,
pendant un bon mille, il senfona ainsi, au risque dtre rencontr par quelque indigne ou attaqu
par quelque fauve.

Soudain, comme il passait prs dun hallier, un tre gigantesque bondit et sabattit sur lui. Puis,
comme cousin Bndict et fait de la manticore, cet tre le saisit dune main la nuque, de lautre au
bas du dos, et, sans avoir eu le temps de se reconnatre, il fut emport travers la futaie.

Vraiment, cousin Bndict avait perdu ce jour-l une belle occasion de pouvoir se proclamer le plus
heureux entomologiste des cinq parties du monde !

328

XVI
Un mgannga
Lorsque Mrs. Weldon, dans cette journe du 17, ne vit pas reparatre cousin Bndict lheure
accoutume, elle fut prise de la plus vive inquitude. Ce qutait devenu son grand enfant, elle ne
pouvait se limaginer. Quil ft parvenu schapper de la factorerie, dont lenceinte tait
absolument infranchissable, ce ntait pas admissible. Dailleurs, Mrs. Weldon connaissait son cousin.
On et propos cet original de senfuir, en abandonnant sa bote de fer-blanc et sa collection
dinsectes africains, quil aurait refus sans lombre dune hsitation. Or, la bote tait l, dans la
hutte, intacte, contenant tout ce que le savant avait pu recueillir depuis son arrive sur le continent.
Supposer quil stait volontairement spar de ses trsors entomologiques, ctait inadmissible.

Et, cependant, cousin Bndict ntait plus dans ltablissement de Jos-Antonio Alvez !

Pendant toute cette journe, Mrs. Weldon le chercha obstinment. Le petit Jack et lesclave Halima
se joignirent elle. Ce fut inutile.

Mrs. Weldon fut alors force dadopter cette hypothse peu rassurante : cest que le prisonnier avait
t enlev par ordre du traitant et pour des motifs qui lui chappaient. Mais alors, quen avait fait
Alvez ? Lavait-il incarcr dans un des baracons de la grande place ? Pourquoi cet enlvement,
venant aprs la convention faite entre Mrs. Weldon et Negoro, convention qui comprenait cousin
Bndict au nombre des prisonniers que le traitant devait conduire Mossamds pour tre remis,
contre ranon, entre les mains de James W. Weldon ?

Si Mrs. Weldon avait pu tre tmoin de la colre dAlvez, lorsque celui-ci apprit la disparition du
prisonnier, elle et compris que cette disparition stait bien faite contre son gr. Mais alors, si
cousin Bndict stait vad volontairement, pourquoi ne lavait-il pas mise dans le secret de son
vasion ?

Toutefois, les recherches dAlvez et de ses serviteurs, qui furent faites avec le plus grand soin,
amenrent la dcouverte de cette taupinire, qui mettait la factorerie en communication directe
avec la fort voisine. Le traitant ne mit plus en doute que le coureur de mouches ne se ft envol
par cette troite ouverture. On juge donc de sa fureur, quand il se dit que cette fuite serait sans
doute mise son compte et diminuerait dautant la prime quil devait toucher dans laffaire.

329

Il ne valait pas grand-chose, cet imbcile, pensait-il, et, cependant, on me le fera payer cher ! Ah ! si
je le reprends !

Mais, malgr les recherches qui furent faites lintrieur, et bien que les bois eussent t battus dans
un large rayon, il fut impossible de retrouver aucune trace du fugitif. Mrs. Weldon dut se rsigner la
perte de son cousin, et Alvez faire son deuil du prisonnier. Comme on ne pouvait admettre que celuici et tabli des relations avec le dehors, il parut vident que le hasard seul lui avait fait dcouvrir
lexistence de cette taupinire, et quil avait pris la fuite, sans plus penser ceux quil laissait derrire
lui que sils navaient jamais exist.

Mrs. Weldon fut force de savouer quil devait en tre ainsi, mais elle ne songea mme pas en
vouloir ce pauvre homme, parfaitement inconscient de ses actes.

Le malheureux ! que sera-t-il devenu ? se demandait-elle.

Il va sans dire que, le jour mme, la taupinire avait t bouche avec le plus grand soin, et que la
surveillance redoubla au dedans comme au dehors de la factorerie.

La vie monotone des prisonniers se continua donc pour Mrs. Weldon et son enfant.

Cependant, un fait climatrique, trs rare cette poque de lanne, stait produit dans la province.
Des pluies persistantes commencrent vers le 19 juin, bien que la priode de la masika, qui finit en
avril, ft passe. En effet, le ciel stait couvert, et des averses continuelles inondaient le territoire de
Kazonnd.

Ce qui ne fut quun dsagrment pour Mrs. Weldon, puisquelle dut renoncer ses promenades
lintrieur de la factorerie, devint un malheur public pour les indignes. Les bas terrains, couverts de
moissons dj mres, furent entirement submergs. Les habitants de la province, auxquels la
rcolte manquait soudain, se virent bientt aux abois. Tous les travaux de la saison taient
compromis, et la reine Moina, pas plus que ses ministres, ne savait comment faire face la
catastrophe.

On eut alors recours aux magiciens, mais non ceux dont le mtier est de gurir les malades par
leurs incantations et sorcelleries, ou qui disent la bonne aventure aux indignes. Il sagissait l dun
malheur public, et les meilleurs mganngas , qui ont le privilge de provoquer ou darrter les
pluies, furent pris de conjurer le pril.

330

Ils y perdirent leur latin. Ils eurent beau entonner leur chant monotone, agiter leur double grelot et
leurs clochettes, employer leurs plus prcieuses amulettes, et plus particulirement une corne,
pleine de boue et dcorces, dont la pointe se termine par trois petits cornillons, exorciser en lanant
de petites boules de fiente ou en crachant la face des plus augustes personnages de la cour, ils ne
parvinrent point chasser les mauvais esprits qui prsident la formation des nuages.

Or, les choses allaient de mal en pis, lorsque la reine Moina eut la pense de faire venir un clbre
mgannga qui se trouvait alors dans le nord de lAngola. Ctait un magicien de premier ordre, dont le
savoir tait dautant plus merveilleux quon ne lavait jamais mis lpreuve dans cette contre o il
ntait jamais venu. Mais il ntait question que de ses succs lendroit des masikas.

Ce fut le 25 juin, dans la matine, que le nouveau mgannga annona bruyamment son arrive
Kazonnd avec de grands tintements de clochettes.

Ce sorcier vint tout droit la tchitoka, et aussitt la foule des indignes de se prcipiter vers lui. Le
ciel tait un peu moins pluvieux, le vent indiquait une tendance changer, et ces symptmes de
rassrnement, concidant avec larrive du mgannga, prdisposaient les esprits en sa faveur.

Ctait dailleurs un homme superbe, un noir de la plus belle eau. Il mesurait au moins six pieds et
devait tre extraordinairement vigoureux. Cette prestance imposa dj la foule.

Ordinairement, les sorciers se runissent trois, quatre ou cinq, lorsquils parcourent les villages, et
un certain nombre dacolytes ou de compres leur font cortge. Ce mgannga tait seul. Toute sa
poitrine tait zbre de bigarrures blanches, faites la terre de pipe. La partie infrieure de son
corps disparaissait sous un ample jupon dtoffe dherbe, dont la trane net pas dpar une
lgante moderne. Un collier de crnes doiseaux au cou, sur la tte une sorte de casque de cuir
plumets orns de perles, autour des reins une ceinture de cuivre laquelle pendaient quelques
centaines de clochettes, plus bruyantes que le sonore harnachement dune mule espagnole, ainsi
tait vtu ce magnifique chantillon de la corporation des devins indignes.

Tout le matriel de son art se composait dune sorte de panier dont une calebasse formait le fond, et
que remplissaient des coquilles, des amulettes, de petites idoles en bois et autres ftiches, plus une
notable quantit de boules de fiente, accessoire important des incantations et pratiques divinatoires
du centre de lAfrique.

Une particularit qui fut bientt reconnue de la foule, cest que ce mgannga tait muet ; mais cette
infirmit ne pouvait quaccrotre la considration dont on se disposait lentourer. Il ne faisait

331

entendre quun son guttural, bas et tranant, qui navait aucune signification. Raison de plus pour
tre bien compris en matire de sortilge.

Le mgannga fit dabord le tour de la grande place, excutant une sorte de pavane qui mettait en
branle tout son carillon de sonnettes. La foule le suivait en imitant ses mouvements. On et dit une
troupe de singes suivant un gigantesque quadrumane. Puis, soudain, le sorcier, enfilant la rue
principale de Kazonnd, se dirigea vers la rsidence royale.

Ds que la reine Moina eut t prvenue de larrive du nouveau devin, elle parut, suivie de ses
courtisans.

Le mgannga sinclina jusque dans la poussire et releva la tte en dployant sa taille superbe. Ses
bras stendirent alors vers le ciel, que sillonnaient rapidement des lambeaux de nuages. Ces nuages,
le sorcier les dsigna de la main ; il imita leurs mouvements dans une pantomime anime ; il les
montra fuyant dans louest, mais revenant lest par un mouvement de rotation quaucune
puissance ne pouvait enrayer.

Puis, soudain, la grande surprise de la ville et de la cour, ce sorcier prit par la main la redoutable
souveraine de Kazonnd. Quelques courtisans voulurent sopposer cet acte contraire toute
tiquette ; mais le vigoureux mgannga, saisissant le plus rapproch par la peau du cou, lenvoya
rouler quinze pas.

La reine ne parut point dsapprouver cette fire faon dagir. Une sorte de grimace, qui devait tre
un sourire, fut adresse au devin, lequel entrana la reine dun pas rapide, pendant que la foule se
prcipitait sur ses traces.

Cette fois, ce fut vers ltablissement dAlvez que se dirigea le sorcier. Il en atteignit bientt la porte,
qui tait ferme. Un simple coup de son paule la jeta par terre, et il fit entrer la reine subjugue
dans lintrieur de la factorerie.

Le traitant, ses soldats, ses esclaves taient accourus pour chtier limpudent qui se permettait de
jeter bas les portes sans attendre quon les lui ouvrt. Toutefois, la vue de la souveraine, qui ne
protestait pas, ils sarrtrent dans une attitude respectueuse.

Alvez, sans doute, allait demander la reine ce qui lui procurait lhonneur de sa visite ; mais le
magicien ne lui en donna pas le temps, et, faisant reculer la foule de manire laisser un large
espace libre autour de lui, il recommena sa pantomime avec une animation plus grande encore. Il

332

montra les nuages de la main, il les menaa, il les exorcisa, il fit le geste de les arrter dabord, de les
carter ensuite. Ses normes joues se gonflrent, et il souffla sur cet amas de lourdes vapeurs,
comme sil et eu la force de les dissiper. Puis, se redressant, il sembla vouloir les arrter dans leur
course, et on et dit que sa gigantesque taille allait lui permettre de les saisir.

La superstitieuse Moina, empoigne , cest le mot, par le jeu de ce grand comdien, ne se


possdait plus. Des cris lui chappaient. Elle dlirait son tour et rptait instinctivement les gestes
du mgannga. Les courtisans, la foule faisaient comme elle, et les sons gutturaux du muet se
perdaient alors au milieu de ces chants, cris et hurlements, que fournit avec tant de prodigalit le
langage indigne.

Les nuages cessrent-ils de se lever sur lhorizon oriental et de voiler ce soleil des tropiques ?
Svanouirent-ils devant les exorcismes du nouveau devin ? Non. Et prcisment, lorsque la reine et
son peuple simaginaient rduire les esprits malfaisants qui les abreuvaient de tant daverses, voil
que le ciel, un peu dgag depuis laube, sobscurcit plus profondment. De larges gouttes dune
pluie dorage tombrent en crpitant sur le sol.

Alors, un revirement se fit dans la foule. On sen prit ce mgannga qui ne valait pas mieux que les
autres, et, certain froncement de sourcils de la reine, on comprit quil risquait au moins ses oreilles.
Les indignes avaient resserr le cercle autour de lui ; les poings le menaaient, et on allait lui faire
un mauvais parti, quand un incident imprvu changea le cours de ces dispositions hostiles.

Le mgannga, qui dominait de la tte toute cette foule hurlante, venait dtendre le bras vers un point
de lenceinte. Ce geste fut si imprieux que tous se retournrent.

Mrs. Weldon, le petit Jack, attirs par ce tumulte et ces clameurs, venaient de quitter leur hutte.
Ctait eux que le magicien, dans un mouvement de colre, dsignait de la main gauche, tandis que
sa droite se levait vers le ciel.

Eux, ctait eux ! Ctait cette blanche, ctait son enfant, qui causaient tout le mal ! De l venait la
source des malfices ! Ces nuages, ils les avaient amens de leurs contres pluvieuses pour inonder
les territoires de Kazonnd !

On le comprit. La reine Moina, montrant Mrs. Weldon, fit un geste de menace. Les indignes,
profrant des cris plus terribles, se prcipitrent vers elle.

333

Mrs. Weldon se crut perdue, et saisissant son fils entre ses bras, elle demeura immobile comme une
statue devant cette foule surexcite.

Le mgannga alla vers elle. On scarta devant ce devin, qui, avec la cause du mal, semblait en avoir
trouv le remde.

Le traitant Alvez, pour qui la vie de la prisonnire tait prcieuse, sapprocha aussi, ne sachant trop
que faire.

Le mgannga avait saisi le petit Jack, et, larrachant des bras de sa mre, il le tendit vers le ciel. On put
croire quil allait lui briser la tte contre le sol pour apaiser les dieux !

Mrs. Weldon poussa un cri terrible, et tomba terre, vanouie.

Mais le mgannga, aprs avoir adress la reine un signe, qui sans doute la rassura sur ses intentions,
avait relev la malheureuse mre, et il lemportait avec son enfant, tandis que la foule, absolument
domine, scartait pour lui faire place.

Alvez, furieux, ne lentendait pas ainsi. Aprs avoir perdu un prisonnier sur trois, puis voir schapper
le dpt confi sa garde, et, avec le dpt, la grosse prime que lui rservait Negoro, jamais, dt
tout le territoire de Kazonnd sabmer sous un nouveau dluge ! Il voulut sopposer cet
enlvement.

Ce fut contre lui alors que sameutrent les indignes. La reine le fit saisir par ses gardes, et, sachant
ce quil pourrait lui en coter, le traitant dut se tenir coi, tout en maudissant la stupide crdulit des
sujets de lauguste Moina.

Ces sauvages, en effet, sattendaient voir les nuages disparatre avec ceux qui les avaient attirs, et
ils ne doutaient pas que le magicien ne voult teindre dans le sang des trangers les pluies dont ils
avaient tant souffert.

Cependant, le mgannga emportait ses victimes, comme un lion et fait dun couple de chevreaux qui
ne pse pas sa gueule puissante, le petit Jack pouvant, Mrs. Weldon sans connaissance, tandis
que la foule, au dernier degr de la fureur, le suivait de ses hurlements ; mais il sortit de lenceinte,
traversa Kazonnd, rentra sous la fort, marcha pendant prs de trois milles, sans que son pied faiblt

334

un instant, et seul enfin, les indignes ayant compris quil ne voulait pas tre suivi davantage, il
arriva prs dune rivire, dont le rapide courant fuyait vers le nord.

L, au fond dune large cavit, derrire les longues herbes pendantes dun buisson qui cachaient la
berge, tait amarre une pirogue, recouverte dune sorte de chaume.

Le mgannga y descendit son double fardeau, repoussa du pied lembarcation que le courant entrana
rapidement, et alors, dune voix bien nette :

Mon capitaine, dit-il, mistress Weldon et le petit Jack que je vous prsente ! En route, et que tous
les nuages du ciel crvent maintenant sur ces idiots de Kazonnd !

335

XVII
la drive
Ctait Hercule, mconnaissable sous son attifement de magicien, qui parlait ainsi, et ctait Dick
Sand quil sadressait, Dick Sand, assez faible encore pour avoir besoin de sappuyer sur le cousin
Bndict, prs duquel Dingo tait couch.

Mrs. Weldon, qui avait repris connaissance, ne put que prononcer ces mots : Toi ! Dick ! toi !

Le jeune novice se releva, mais dj Mrs. Weldon le pressait dans ses bras, et Jack lui prodiguait ses
caresses.

Mon ami Dick ! mon ami Dick ! rptait le petit garon.

Puis, se retournant vers Hercule :

Et moi, ajouta-t-il, qui ne tai pas reconnu !

Hein ! quel dguisement ! rpondit Hercule, en se frottant la poitrine pour en effacer les bigarrures
qui la zbraient.

Tu tais trop vilain ! dit le petit Jack.

Dame ! jtais le diable, et le diable nest pas beau !

Hercule ! dit Mrs. Weldon, en tendant sa main au brave noir.

Il vous a dlivre, ajouta Dick Sand, comme il ma sauv, bien quil ne veuille pas en convenir.

336

Sauvs ! sauvs ! Nous ne le sommes pas encore ! rpondit Hercule ! Et, dailleurs, sans monsieur
Bndict qui est venu nous apprendre o vous tiez, mistress Weldon, nous naurions rien pu
faire !

Ctait Hercule, en effet, qui, cinq jours avant, avait bondi sur le savant, au moment o, aprs avoir
t entran deux milles de la factorerie, celui-ci courait la poursuite de sa prcieuse manticore.
Sans cet incident, ni Dick Sand ni le noir nauraient connu la retraite de Mrs. Weldon, et Hercule net
pu saventurer Kazonnd sous la dfroque dun magicien.

Pendant que la barque drivait avec rapidit dans cette partie resserre de la rivire, Hercule raconta
ce qui stait pass depuis sa fuite au campement de la Coanza ; comment il avait suivi, sans se
laisser voir, la kitanda o se trouvaient Mrs. Weldon et son fils ; comment il avait retrouv Dingo
bless ; comment tous deux taient arrivs aux environs de Kazonnd ; comment un billet dHercule,
port par le chien, avait appris Dick Sand ce qutait devenue Mrs. Weldon ; comment, aprs
larrive inattendue du cousin Bndict, il avait essay vainement de pntrer dans la factorerie, plus
svrement garde que jamais ; comment, enfin, il avait trouv cette occasion darracher sa
prisonnire cet horrible Jos-Antonio Alvez. Or, cette occasion stait offerte ce jour mme. Un
mgannga, en tourne de sorcellerie, ce clbre magicien si impatiemment attendu, vint passer
travers cette fort dans laquelle Hercule rdait chaque nuit, piant, guettant, prt tout. Sauter
sur le mgannga, le dpouiller de son attirail et de son vtement de magicien, lattacher au pied dun
arbre avec des nuds de liane que les Davenport eux-mmes nauraient pu dfaire, se peindre le
corps en prenant le sorcier pour modle, et jouer son rle afin de conjurer les pluies, tout cela avait
t laffaire de quelques heures, mais il avait fallu lincroyable crdulit des indignes pour sy laisser
prendre.

Dans ce rcit, rapidement fait par Hercule, il navait point t question de Dick Sand.

Et toi, Dick ? demanda Mrs. Weldon.

Moi, mistress Weldon ! rpondit le jeune novice, je ne puis rien vous dire. Ma dernire pense
avait t pour vous, pour Jack ! Jai vainement voulu rompre les liens qui mattachaient au poteau
Leau a dpass ma tte Jai perdu connaissance Lorsque je suis revenu moi, un trou perdu dans
les papyrus de cette berge me servait dabri, et Hercule, genoux, me prodiguait ses soins !

Dame ! puisque je suis mdecin, rpondit Hercule, devin, sorcier, magicien, diseur de bonne
aventure !

337

Hercule, demanda Mrs. Weldon, dites-moi comment avez-vous pu sauver Dick Sand ?

Est-ce bien moi, mistress Weldon ? rpondit Hercule. Le courant na-t-il pu briser le poteau auquel
tait li notre capitaine, et, au milieu de la nuit, lentraner sur cette poutre o je lai recueilli demi
mort ? Dailleurs, tait-il donc si difficile, dans ces tnbres, de se glisser parmi les victimes qui
tapissaient la fosse, dattendre la rupture du barrage, de filer entre deux eaux, et, avec un peu de
vigueur, darracher en un tour de main et notre capitaine et le poteau auquel ces coquins lavaient
li ! Il ny avait l rien de bien extraordinaire ! Le premier venu en et fait tout autant. Tenez,
monsieur Bndict lui-mme, ou Dingo ! Au fait, pourquoi ne serait-ce pas Dingo ?

Un jappement se fit entendre, et Jack, prenant la grosse tte du chien, lui donna de bonnes petites
tapes damiti. Puis :

Dingo, demanda-t-il, est-ce toi qui as sauv notre ami Dick ?

Et, en mme temps, il fit aller la tte du chien de gauche droite.

Il dit non, Hercule ! reprit Jack. Tu vois bien que ce nest pas lui. Dingo, est-ce Hercule qui a sauv
notre capitaine ?

Et le petit garon fora la bonne tte de Dingo se mouvoir cinq ou six fois de bas en haut.

Il dit oui, Hercule ! Il dit oui ! scria le petit Jack. Tu vois donc bien que cest toi !

Ami Dingo, rpondit Hercule en caressant le chien, cest mal ! Tu mavais promis, pourtant, de ne
pas me trahir !

Oui ! ctait bien Hercule qui avait jou sa vie pour sauver celle de Dick Sand. Mais il tait ainsi fait, et
sa modestie ne lui permettait pas den convenir. Dailleurs, il trouvait la chose toute simple, et il
rpta que pas un de ses compagnons net hsit agir comme il avait agi en cette circonstance.

Cela amena Mrs. Weldon parler du vieux Tom, de son fils, dActon, de Bat, ses infortuns
compagnons !

338

Ils taient partis pour la rgion des lacs. Hercule les avait vus passer avec la caravane desclaves. Il les
avait suivis, mais aucune occasion ne stait offerte de pouvoir communiquer avec eux. Ils taient
partis ! Ils taient perdus !

Et au bon rire dHercule avaient succd de grosses larmes quil ne cherchait point retenir.

Ne pleurez pas, mon ami, lui dit Mrs. Weldon. Qui sait si Dieu ne nous fera pas la grce de les revoir
un jour !

Quelques mots instruisirent alors Dick Sand de tout ce qui stait pass pendant le sjour de Mrs.
Weldon la factorerie dAlvez.

Peut-tre, ajouta-t-elle, et-il mieux valu demeurer Kazonnd

Maladroit que je suis ! scria Hercule.

Non, Hercule, non ! rpondit Dick Sand. Ces misrables auraient trouv moyen dattirer monsieur
Weldon dans quelque pige ! Fuyons tous ensemble et sans retard ! Nous serons arrivs la cte
avant que Negoro soit de retour Mossamds ! L, les autorits portugaises nous donneront aide et
protection, et quand Alvez se prsentera pour toucher les cent mille dollars

Cent mille coups de bton sur le crne de ce vieux coquin ! scria Hercule, et je me charge de lui
rgler son compte !

Cependant, ctait l une complication, bien que Mrs. Weldon, videmment, ne pt songer
retourner Kazonnd. Il sagissait donc de devancer Negoro. Tous les projets ultrieurs de Dick Sand
devaient tendre ce but.

Dick Sand avait enfin mis excution ce plan quil avait depuis longtemps imagin, de gagner le
littoral en utilisant le courant dune rivire ou dun fleuve. Or, le cours deau tait l, sa direction le
portait au nord, et il tait possible quil se jett dans le Zare. En ce cas, au lieu datteindre Saint-Paul
de Loanda, ce serait aux bouches de ce grand fleuve quarriveraient Mrs. Weldon et les siens. Peu
importait, dailleurs, puisque les secours ne leur manqueraient pas dans ces colonies de la Guine
infrieure.

339

La premire pense de Dick Sand, dcid descendre le courant de cette rivire, avait t de
30
sembarquer sur lun de ces radeaux herbeux, sortes dlots flottants qui drivent en grand nombre
la surface des fleuves africains.

Mais Hercule, en rdant pendant la nuit sur la berge, avait eu la chance de trouver une embarcation
qui sen allait en drive. Dick Sand naurait pu en souhaiter une meilleure, et le hasard lavait bien
servi. En effet, ce ntait point une de ces troites barques dont les indignes font le plus
ordinairement usage. La pirogue, trouve par Hercule, tait de celles dont la longueur dpasse trente
pieds, la largeur quatre, et que de nombreux pagayeurs enlvent rapidement sur les eaux des grands
lacs. Mrs. Weldon et ses compagnons pourraient donc sy installer laise, et il suffirait de la
maintenir dans le fil de leau au moyen dune godille pour descendre le courant du fleuve.

Tout dabord, Dick Sand, voulant passer sans tre vu, avait form le projet de ne voyager que la nuit.
Mais, ne driver que douze heures sur vingt-quatre, ctait doubler la dure dun trajet qui pouvait
tre long. Trs heureusement, Dick Sand eut lide de faire recouvrir la pirogue dun dme de
longues herbes que soutenait une perche, longe de lavant larrire, et qui, pendant sur les eaux,
cachaient mme la longue godille. On et dit un amas herbeux qui drivait au fil de leau, au milieu
des lots mouvants. Telle tait mme lingnieuse disposition de ce chaume que les oiseaux sy
mprenaient, et, voyant l des graines picorer, mouettes becs rouges, arrhinngas noirs de
plumage, alcyons gris et blancs, venaient sy poser frquemment.

En outre, ce toit verdoyant formait un abri contre les ardeurs du soleil. Un voyage excut dans ces
conditions pouvait donc saccomplir peu prs sans fatigue, mais non sans danger.

En effet, le trajet devait tre long, et il serait ncessaire de se procurer la nourriture de chaque jour.
De l, ncessit de chasser sur les rives, si la pche ne suffisait pas, et Dick Sand navait pour toute
arme feu que le fusil emport par Hercule, aprs lattaque de la fourmilire. Mais il comptait bien
ne pas perdre un seul de ses coups. Peut-tre mme, en passant son fusil travers le chaume de
lembarcation, pourrait-il tirer plus srement, comme un huttier travers les trous de sa hutte.

Cependant la pirogue drivait sous laction dun courant que Dick Sand nestimait pas moins de
deux milles lheure. Il esprait donc faire une cinquantaine de milles entre deux levers de soleil.
Mais, en raison mme de la rapidit de ce courant, il fallait une surveillance continuelle pour viter
les obstacles, roches, troncs darbres, hauts-fonds du fleuve. De plus, il y avait craindre que ce
courant ne se changet en rapides, en cataractes, ce qui est frquent sur les rivires africaines.

30

Cameron parle souvent de ces lots flottants.

340

Dick Sand, auquel la joie davoir revu Mrs. Weldon et son enfant avait rendu ses forces, stait post
lavant de la pirogue. travers les longues herbes, son regard observait le cours en aval, et, soit de
la voix, soit du geste, il indiquait Hercule, dont la vigoureuse main tenait la godille, ce quil fallait
faire pour se maintenir en bonne direction.

Mrs. Weldon, tendue au centre, sur une litire de feuilles sches, sabsorbait dans ses penses.
Cousin Bndict, taciturne, fronant le sourcil la vue dHercule, auquel il ne pardonnait pas son
intervention dans laffaire de la manticore, songeant sa collection perdue, ses notes
dentomologiste dont les indignes de Kazonnd napprcieraient pas la valeur, tait l, les jambes
allonges, les bras croiss sur la poitrine, et, parfois, il faisait le geste instinctif de relever sur son
front les lunettes que son nez ne supportait plus. Quant au petit Jack, il avait compris quil ne fallait
pas faire de bruit ; mais, comme remuer ntait pas dfendu, il imitait son ami Dingo et courait
quatre pattes dun bout de lembarcation lautre.

Pendant les deux premiers jours, la nourriture de Mrs. Weldon et de ses compagnons se prit sur les
rserves quHercule avait pu se procurer avant le dpart. Dick Sand ne sarrta donc que pendant
quelques heures de nuit, afin de se donner un peu de repos. Mais il ne dbarqua pas, ne voulant le
faire que lorsque la ncessit de renouveler les provisions ly obligerait.

Nul incident ne marqua ce dbut du voyage sur cette rivire inconnue, qui ne mesurait pas, en
moyenne, plus de cent cinquante pieds de large. Quelques lots drivaient sa surface et marchaient
avec la mme vitesse que lembarcation. Donc, nulle crainte de les aborder, si quelque obstacle ne
les arrtait pas.

Les rives, dailleurs, semblaient tre dsertes. videmment, ces portions du territoire de Kazonnd
taient peu frquentes par les indignes.

Sur les berges, nombre de plantes sauvages se reproduisaient profusion et les relevaient des plus
vives couleurs. Asclpias, glaeuls, lis, clmatites, balsamines, ombellifres, alos, fougres
arborescentes, arbustes odorifrants, formaient une bordure dun incomparable clat. Quelques
forts venaient aussi tremper leur lisire dans ces eaux rapides. Des arbres copal, des acacias
feuilles raides, des bauhinias bois de fer, dont le tronc avait revtu une fourrure de lichens du
ct expos aux vents les plus froids, des figuiers qui slevaient sur des racines disposes en forme
de pilotis comme des mangliers, et autres arbres de magnifique venue, se penchaient sur la rivire.
Leurs hautes cimes, se rejoignant cent pieds au-dessus, formaient alors un berceau que les rayons
solaires ne pouvaient percer. Souvent, aussi, ils jetaient un pont de lianes dune rive lautre, et,
dans la journe du 27, le petit Jack, non sans grande admiration, vit une bande de singes traverser
une de ces passerelles vgtales, en se tenant par la queue pour le cas o elle se ft rompue sous
leur poids.

341

Ces singes, de cette espce de petits chimpanzs qui a reu le nom de sokos , dans lAfrique
centrale, sont dassez vilains chantillons de la gent simiesque, front bas, face dun jaune clair,
oreilles haut places. Ils vivent par bandes dune dizaine, aboient comme feraient des chiens
courants, et sont redouts des indignes, dont ils enlvent quelquefois les enfants pour les
gratigner ou les mordre. En passant le pont de lianes, ils ne se doutaient gure que sous cet amas
dherbes que le courant entranait, il y avait prcisment un petit garon dont ils eussent fait leur
amusement. Lappareil, imagin par Dick Sand, tait donc bien dispos, puisque ces btes
perspicaces sy trompaient.

Vingt milles plus loin, dans cette mme journe, lembarcation fut soudain arrte dans sa marche.

Quy a-t-il ? demanda Hercule, toujours post sa godille.

Un barrage, rpondit Dick Sand, mais un barrage naturel.

Il faut le briser, monsieur Dick !

Oui, Hercule, et coups de hache. Quelques lots ont driv sur lui, et il a rsist !

louvrage, mon capitaine ! louvrage ! rpondit Hercule, qui vint se placer sur le devant de la
pirogue.

Ce barrage tait form par lentrelacement de cette herbe tenace feuilles lustres, qui se feutre
delle-mme en se pressant et devient trs rsistante. On lappelle tikatika , et elle permet de
traverser des cours deau pied sec, si lon ne craint pas denfoncer dune douzaine de pouces dans
son tablier herbeux. De magnifiques ramifications de lotus recouvraient la surface de ce barrage.

Il faisait dj sombre. Hercule put, sans trop dimprudence, quitter lembarcation, et il mania si
adroitement sa hache, que, deux heures aprs, le barrage avait cd, le courant repliait sur les rives
ses deux moitis rompues, et la pirogue reprenait le fil de leau.

Faut-il lavouer ? Ce grand enfant de cousin Bndict avait un instant espr quon ne passerait pas.
Un pareil voyage lui paraissait fastidieux. Il en tait regretter la factorerie de Jos-Antonio Alvez et
la hutte o sa prcieuse bote dentomologiste se trouvait encore. Son chagrin tait trs rel, et, au
fond, le pauvre homme faisait peine voir. Pas un insecte, non ! pas un seul recueillir !

342

Quelle fut donc sa joie, quand Hercule, son lve aprs tout, lui rapporta une horrible petite
bte quil venait de recueillir sur un brin de cette tikatika. Chose singulire, le brave noir semblait
mme un peu confus en la lui remettant.

Mais quelles exclamations cousin Bndict poussa, lorsque cet insecte, quil tenait entre lindex et le
pouce, il leut approch le plus prs possible de ses yeux de myope, auxquels ni lunette ni loupe ne
pouvaient maintenant venir en aide.

Hercule ! scria-t-il, Hercule ! Ah ! voil qui te vaut ton pardon ! Cousine Weldon ! Dick ! Un
hexapode unique en son genre et dorigine africaine ! Celui-l, du moins, on ne me le contestera pas,
et il ne me quittera quavec la vie !

Cest donc bien prcieux ? demanda Mrs. Weldon.

Si cela est prcieux ! scria cousin Bndict. Un insecte qui nest ni un coloptre, ni un
nvroptre, ni un hymnoptre, qui nappartient aucun des dix ordres reconnus par les savants, et
quon serait tent de ranger plutt dans la seconde section des arachnides ! Une sorte daraigne,
qui serait araigne, si elle avait huit pattes, et qui est pourtant un hexapode, puisquelle nen a que
six ? Ah ! mes amis, le Ciel me devait cette joie, et jattacherai enfin mon nom une dcouverte
scientifique ! Cet insecte-l, ce sera l Hexapodes Benedictus !

Lenthousiaste savant tait si heureux, il oubliait tant de misres passes et venir en chevauchant
son dada favori, que ni Mrs. Weldon, ni Dick Sand ne lui pargnrent les flicitations.

Pendant ce temps, la pirogue filait sur les eaux sombres de la rivire. Le silence de la nuit ntait
troubl que par le cliquetis dcailles des crocodiles ou le ronflement des hippopotames qui
sbattaient sur les berges.

Puis, travers les brindilles du chaume, la lune, apparaissant derrire les cimes darbres, projeta ses
douces lueurs jusqu lintrieur de lembarcation.

Soudain, sur la rive droite, il se fit un lointain brouhaha, puis un bruit sourd, comme si des pompes
gantes eussent fonctionn dans lombre.

343

Ctaient plusieurs centaines dlphants, qui, rassasis des racines ligneuses quils avaient dvores
pendant le jour, venaient se dsaltrer avant lheure du repos. On et vraiment pu croire que toutes
ces trompes, sabaissant et se relevant par un mme mouvement automatique, allaient asscher la
rivire !

344

XVIII
Divers incidents
Pendant huit jours, lembarcation driva, sous limpulsion du courant, dans les conditions qui ont t
relates. Aucun incident de quelque importance ne se produisit. Sur un espace de plusieurs milles, la
rivire baignait la lisire de forts superbes ; puis, le pays, dpouill de ces beaux arbres, laissait les
jungles stendre jusquaux limites de lhorizon.

Si les indignes manquaient cette contre, ce dont Dick Sand ne songeait nullement se plaindre,
les animaux du moins y foisonnaient. Ctaient des zbres qui jouaient sur les rives, des lans, des
caamas , sortes dantilopes extrmement gracieuses, qui disparaissaient avec la nuit pour faire
place aux lopards, dont on entendait les hurlements, et mme aux lions, qui bondissaient dans les
hautes herbes. Jusqualors, les fugitifs navaient aucunement eu souffrir de ces froces carnassiers,
ni de ceux de la fort, ni de ceux de la rivire.

Cependant, chaque jour, le plus ordinairement dans laprs-midi, Dick Sand se rapprochait dune rive
ou de lautre, laccostait, y dbarquait et explorait les parties voisines de la berge.

Il fallait, en effet, renouveler la nourriture quotidienne. Or, dans ce pays priv de toute culture, on ne
pouvait compter sur le manioc, le sorgho, le mas, les fruits, qui forment lalimentation vgtale des
tribus indignes. Ces vgtaux ne poussaient l qu ltat sauvage et ntaient point comestibles.
Dick Sand tait donc forc de chasser, bien que la dtonation de son fusil pt lui attirer quelque
mauvaise rencontre.

On faisait du feu en faisant tourner un btonnet dans une baguette de figuier sauvage, la mode
indigne, ou mme la mode simiesque, puisquon affirme que certains gorilles se procurent du feu
de cette faon. Puis, on cuisait pour plusieurs jours un peu de chair dlan ou dantilope. Dans la
journe du 4 juillet, Dick Sand parvint mme tuer dune seule balle un pokou , qui lui donna une
bonne rserve de venaison. Ctait un animal long de cinq pieds, muni de longues cornes garnies
danneaux, jaune-rouge de robe, ocell de points brillants, blanc de ventre, et dont la chair fut
trouve excellente.

Il sensuivit donc quen tenant compte de ces dbarquements presque quotidiens et des heures de
repos quil fallait prendre pendant la nuit, le parcours, au 8 juillet, ne devait pas tre estim plus de

345

cent milles. Ctait considrable, pourtant, et dj Dick Sand se demandait jusquo lentranerait
cette rivire interminable, dont le cours nabsorbait encore que de minces tributaires et qui ne
slargissait pas sensiblement. Quant sa direction gnrale, aprs avoir t longtemps nord, elle
sinflchissait alors vers le nord-ouest.

En tout cas, cette rivire fournissait aussi sa part de nourriture. De longues lianes, armes dpines
en guise dhameon, rapportrent quelques-uns de ces sandjikas , trs dlicats au got, qui, une
fois boucans, se transportent aisment dans toute cette rgion, des usakas noirs assez estims,
des monnds ttes larges, dont les gencives ont pour dents des crins de brosse, des petits
dagalas , amis des eaux courantes, appartenant au genre clupe, et qui rappellent les
whitebaits de la Tamise.

Dans la journe du 9 juillet, Dick Sand eut faire preuve dun extrme sang-froid. Il tait seul terre,
lafft dun caama dont les cornes se montraient au-dessus dun taillis, et il venait de le tirer,
lorsque bondit, trente pas, un formidable chasseur, qui sans doute venait rclamer sa proie et
ntait pas dhumeur labandonner.

Ctait un lion de grande taille, de ceux que les indignes appellent karamos , et non de cette
espce sans crinire, dite lion du Nyassi . Celui-l mesurait cinq pieds de haut, une bte
formidable.

Du bond quil avait fait, le lion tait tomb sur le caama que la balle de Dick Sand venait de jeter
terre, et qui, plein de vie encore, palpitait en criant sous la patte du terrible animal.

Dick Sand, dsarm, navait pas eu le temps de glisser une seconde cartouche dans son fusil.

Du premier coup, le lion lavait aperu, mais il se contenta dabord de le regarder.

Dick Sand fut assez matre de lui pour ne pas faire un mouvement. Il se souvint quen pareille
circonstance limmobilit peut tre le salut. Il ne tenta pas de recharger son arme, il nessaya mme
pas de fuir.

Le lion le regardait toujours de ses yeux de chat, rouges et lumineux. Il hsitait entre deux proies,
celle qui remuait et celle qui ne remuait pas. Si le caama ne se ft pas tordu sous la griffe du lion,
Dick Sand et t perdu.

346

Deux minutes scoulrent ainsi. Le lion regardait Dick Sand, et Dick Sand regardait le lion, sans
mme remuer ses paupires.

Et alors, dun superbe coup de gueule, le lion, enlevant le caama tout pantelant, lemporta comme un
chien et fait dun livre, et, battant les arbustes de sa formidable queue, il disparut dans le haut
taillis.

Dick Sand demeura immobile quelques instants encore, puis quitta la place, et ayant rejoint ses
compagnons, il ne leur dit rien du danger auquel son sang-froid lui avait permis dchapper. Mais si,
au lieu de driver ce rapide courant, les fugitifs avaient d passer travers les plaines et les forts
frquentes par de semblables fauves, peut-tre, lheure quil est, ne compterait-on plus un seul
des naufrags du Pilgrim.

Cependant, si le pays tait inhabit alors, il ne lavait pas toujours t. Plus dune fois, sur certaines
dpressions du terrain, on aurait pu retrouver des traces danciens villages. Un voyageur habitu
parcourir ces rgions, ainsi que la fait David Livingstone, ne sy ft pas tromp. voir ces hautes
palissades deuphorbes qui survivaient aux huttes de chaume, et ce figuier sacr, isolment dress au
milieu de lenceinte, il et affirm quune bourgade stait leve l. Mais, suivant les usages
indignes, la mort dun chef avait suffi pour obliger les habitants abandonner leur demeure, et la
transporter en un autre point du territoire.

Peut-tre aussi, dans cette contre que traversait la rivire, des tribus vivaient-elles sous terre
comme en dautres parties de lAfrique. Ces sauvages, placs au dernier degr de lhumanit,
napparaissent que la nuit hors de leurs trous comme des animaux hors de leur tanire, et les uns
eussent t aussi redoutables rencontrer que les autres.

Quant douter que ce ft bien ici le pays des anthropophages, Dick Sand ne le pouvait pas. Trois ou
quatre fois, dans quelque clairire, au milieu de cendres peine refroidies, il trouva des ossements
humains demi calcins, restes de quelque horrible repas. Or, ces cannibales du haut Kazonnd, une
funeste chance pouvait les amener sur ces berges, au moment o Dick Sand y dbarquait. Aussi ne
sarrtait-il plus sans grande ncessit, et non sans avoir fait promettre Hercule qu la moindre
alerte lembarcation serait repousse au large. Le brave noir lavait promis, mais, lorsque Dick Sand
prenait pied sur la rive, ce ntait pas sans peine quil cachait sa mortelle inquitude Mrs. Weldon.

Pendant la soire du 10 juillet, il fallut redoubler de prudence. Sur la droite de la rivire slevait un
village dhabitations lacustres. Llargissement du lit avait form l une sorte de lagon, dont les eaux
baignaient une trentaine de huttes bties sur pilotis. Le courant sengageait sous ces huttes, et
lembarcation devait ly suivre, car, vers la gauche, la rivire, seme de roches, ntait pas praticable.

347

Or, le village tait habit. Quelques feux brillaient au-dessous des chaumes. On entendait des voix
qui semblaient tenir du rugissement. Si par malheur, ainsi que cela arrive frquemment, des filets
taient tendus entre les pilotis, lveil pourrait tre donn pendant que la pirogue chercherait
forcer le passage.

Dick Sand, lavant, baissant la voix, donnait des indications pour viter tout choc contre ces
substructions vermoulues. La nuit tait claire. On y voyait assez pour se diriger, mais assez aussi pour
tre vu.

Il y eut un terrible instant. Deux indignes, qui causaient voix haute, taient accroupis au ras de
leau sur des pilotis, entre lesquels le courant entranait lembarcation, dont la direction ne pouvait
tre modifie travers une passe fort troite. Or, ne la verraient-ils pas, et, leurs cris, ne devait-on
pas craindre que toute la bourgade ne sveillt ?

Un espace de cent pieds au plus restait parcourir, lorsque Dick Sand entendit les deux indignes
sinterpeller plus vivement. Lun montrait lautre lamas herbeux qui drivait, et menaait de
dchirer les filets de lianes quils taient occups tendre en ce moment.

Aussi, tout en les relevant en grande hte, appelrent-ils, afin quon vnt les aider.

Cinq ou six autres noirs dgringolrent aussitt le long des pilotis et se postrent sur les poutres
transversales qui les reliaient, en jetant des clameurs dont on ne peut se faire une ide.

Dans la pirogue, au contraire, silence absolu, si ce nest quelques ordres de Dick Sand donns voix
basse ; immobilit complte, si ce nest un mouvement de va-et-vient du bras droit dHercule,
manuvrant la godille ; parfois, un grondement sourd de Dingo, dont Jack comprimait les deux
mchoires avec ses petites mains ; au dehors, le murmure du courant qui se brisait aux pilotis ; puis,
au-dessus, les cris de btes fauves des cannibales.

Les indignes, cependant, halaient rapidement leurs filets. Sils taient relevs temps,
lembarcation passerait, sinon elle sy embarrasserait, et cen tait fait de tous ceux qui drivaient
avec elle ! Quant modifier ou suspendre sa marche, Dick Sand le pouvait dautant moins que le
courant, plus fort sous cette substruction rtrcie, lentranait plus rapidement.

En une demi-minute, la pirogue fut engage entre les pilotis. Par une chance inoue, un dernier effort
des indignes avait relev les filets.

348

Mais, en passant, ainsi que lavait craint Dick Sand, lembarcation fut dpouille dune partie des
herbes qui flottaient sur son flanc droit.

Un des indignes poussa un cri. Avait-il eu le temps de reconnatre ce que cachait ce chaume, et
venait-il davertir ses camarades ? Ctait plus que probable.

Dick Sand et les siens taient dj hors de porte, et, en quelques instants, sous limpulsion de ce
courant transform en une sorte de rapide, ils avaient perdu de vue la bourgade lacustre.

la rive gauche ! commanda Dick Sand par prudence. Le lit est redevenu praticable !

la rive gauche , rpondit Hercule, en donnant un vigoureux coup de godille.

Dick Sand vint se placer prs de lui et observa la surface des eaux que la lune clairait vivement. Il ne
vit rien de suspect. Pas une pirogue ne stait mise sa poursuite. Peut-tre ces sauvages nen
avaient-ils pas, et, lorsque le jour se leva, aucun indigne napparaissait, ni sur la rivire, ni sur ses
berges. Toutefois, et par surcrot de prcaution, lembarcation tint constamment la rive gauche.

Pendant les quatre jours suivants, du 11 au 14 juillet, Mrs. Weldon et ses compagnons ne furent pas
sans remarquer que cette portion du territoire stait modifie sensiblement. Ce ntait plus
seulement un pays dsert, mais le dsert lui-mme, et on aurait pu le comparer ce Kalahari,
explor par Livingstone pendant son premier voyage. Le sol aride ne rappelait en rien les fertiles
campagnes de la haute contre.

Et toujours cette interminable rivire, laquelle on pouvait bien donner le nom de fleuve, puisquil
semblait quelle dt aboutir lAtlantique mme !

La question de nourriture, en cet aride pays, devint difficile rsoudre. Il ne restait plus rien des
rserves prcdentes. La pche donnait peu, la chasse ne rapportait plus rien. lans, antilopes,
pokous et autres animaux nauraient pas trouv vivre dans ce dsert, et avec eux avaient aussi
disparu les carnassiers.

Aussi les nuits ne retentissaient-elles plus des rugissements accoutums. Ce qui troublait
uniquement leur silence, ctait ce concert des grenouilles, que Cameron compare au bruit des
calfats qui calfatent, des riveurs qui rivent, des foreurs qui forent dans un chantier de construction
navale.

349

La campagne, sur les deux rives, tait plate et dpouille darbres jusquaux lointaines collines qui la
limitaient dans lest et dans louest. Les euphorbes y poussaient seuls et profusion, non de ces
euphorbiaces qui produisent la cassave ou farine de manioc, mais de celles dont on ne tire quune
huile qui ne peut servir lalimentation.

Il fallait, cependant, pourvoir la nourriture. Dick Sand ne savait comment faire, quand Hercule lui
rappela fort propos que les indignes mangeaient souvent de jeunes pousses de fougres et cette
moelle que contient la tige du papyrus. Lui-mme, pendant quil suivait travers la fort la caravane
dIbn Hamis, avait t plus dune fois rduit cet expdient pour apaiser sa faim. Trs
heureusement, les fougres et les papyrus abondaient le long des berges, et la moelle, dont la saveur
est sucre, fut apprcie de tous, du petit Jack plus particulirement.

Ce ntait quune substance peu rconfortante, cependant ; mais, le lendemain, grce au cousin
Bndict, on fut mieux servi.

Depuis la dcouverte de l Hexapodes Benedictus , qui devait immortaliser son nom, cousin
Bndict avait repris ses allures. Linsecte mis en lieu sr, cest--dire piqu dans la coiffe de son
chapeau, le savant stait remis en qute pendant les heures de dbarquement. Ce fut ce jour-l, en
furetant dans les hautes herbes, quil fit lever un oiseau dont le ramage attira son attention.

Dick Sand allait le tirer, lorsque cousin Bndict scria :

Ne tirez pas, Dick, ne tirez pas ! Un oiseau pour cinq personnes, ce serait insuffisant !

Il suffira Jack, rpondit Dick Sand, en ajustant une seconde fois loiseau qui ne se htait pas de
senvoler.

Non ! non ! reprit cousin Bndict ! Ne tirez pas. Cest un indicateur, et il va nous procurer du miel
en abondance !

Dick Sand abaissa son fusil, estimant, en somme, que quelques livres de miel valaient mieux quun
oiseau, et, aussitt cousin Bndict et lui de suivre lindicateur, qui, se posant et senvolant tour
tour, les invitait laccompagner.

350

Ils neurent pas aller loin, et, quelques minutes aprs, de vieux troncs cachs entre les euphorbes
apparaissaient au milieu dun intense bourdonnement dabeilles.

Cousin Bndict et peut-tre voulu ne pas dpouiller ces industrieux hymnoptres du fruit de
leur travail ce fut ainsi quil sexprima. Mais Dick Sand ne lentendit pas ainsi. Il enfuma les
abeilles avec des herbes sches, et sempara dune quantit considrable de miel. Puis, abandonnant
lindicateur les gteaux de cire, qui forment sa part de profit, cousin Bndict et lui revinrent
lembarcation.

Le miel fut bien reu, mais cet t peu, en somme, et tous auraient cruellement souffert de la faim,
si, dans la journe du 12, la pirogue ne se ft pas arrte prs dune crique o pullulaient les
sauterelles. Ctait par myriades, sur deux et trois rangs, quelles couvraient le sol et les arbustes. Or,
cousin Bndict, nayant pas manqu de dire que les indignes se nourrissent frquemment de ces
orthoptres, ce qui tait parfaitement exact, on fit main basse sur cette manne. Il y avait de quoi
en charger dix fois lembarcation, et, grilles au-dessus dun feu doux, ces sauterelles comestibles
eussent paru excellentes, mme des gens moins affams. Cousin Bndict, pour sa part, en mangea
une notable quantit, en soupirant, il est vrai, mais enfin il en mangea.

Nanmoins, il tait temps que cette longue srie dpreuves morales et physiques prt fin. Bien que
la drive, sur cette rapide rivire, ne ft pas fatigante comme lavait t la marche dans les premires
forts du littoral, la chaleur excessive du jour, les bues humides de la nuit, les attaques incessantes
des moustiques, tout rendait trs pnible encore cette descente du cours deau. Il tait temps
darriver, et, cependant, Dick Sand ne pouvait encore assigner aucun terme ce voyage ! Durerait-il
huit jours ou un mois ? rien ne lindiquait. Si la rivire et couru franchement dans louest, on se ft
dj trouv sur la cte nord de lAngola ; mais la direction gnrale avait t plutt nord, et lon
pouvait aller longtemps ainsi avant datteindre le littoral.

Dick Sand tait donc extrmement inquiet, lorsquun changement de direction se produisit soudain,
dans la matine du 14 juillet.

Le petit Jack tait lavant de lembarcation, et regardait travers les chaumes, lorsquun grand
espace deau apparut lhorizon.

La mer ! scria-t-il.

ce mot, Dick Sand tressaillit et vint prs du petit Jack.

351

La mer ! rpondit-il. Non, pas encore, mais du moins un fleuve qui court vers louest, et dont cette
rivire ntait quun affluent ! Peut-tre est-ce le Zare lui-mme !

Dieu tentende, Dick ! rpondit Mrs. Weldon.

Oui ! car, si ctait ce Zare ou Congo que Stanley devait reconnatre quelques annes plus tard, il ny
avait plus qu descendre son cours pour atteindre les bourgades portugaises de lembouchure. Dick
Sand espra quil en serait ainsi, et il tait fond le croire.

Pendant les 15, 16, 17 et 18 juillet, au milieu dun pays moins aride, lembarcation driva sur les eaux
argentes du fleuve. Toutefois, mmes prcautions prises, et ce fut toujours un amas dherbes que le
courant sembla entraner la drive.

Encore quelques jours, sans doute, et les survivants du Pilgrim verraient le terme de leurs misres. La
part de dvouement serait alors faite chacun, et si le jeune novice nen revendiquait pas la plus
grande, Mrs. Weldon saurait bien la revendiquer pour lui.

Mais, le 18 juillet, pendant la nuit, il se produisit un incident, qui allait compromettre le salut de tous.

Vers trois heures du matin, un bruit lointain, trs sourd encore, se fit entendre dans louest. Dick
Sand, trs anxieux, voulut savoir ce qui produisait ce bruit. Pendant que Mrs. Weldon, Jack et cousin
Bndict dormaient au fond de lembarcation, il appela Hercule lavant et lui recommanda
dcouter avec la plus grande attention.

La nuit tait calme. Pas un souffle nagitait les couches atmosphriques.

Cest le bruit de la mer ! dit Hercule, dont les yeux brillrent de joie.

Non, rpondit Dick Sand, qui secoua la tte.

Quest-ce donc ? demanda Hercule.

Attendons le jour, mais veillons avec le plus grand soin.

352

Sur cette rponse, Hercule retourna larrire.

Dick Sand resta post lavant. Il coutait toujours. Le bruit saccroissait. Ce fut bientt comme un
mugissement loign.

Le jour parut, presque sans aube. En aval, au dessus du fleuve, un demi-mille environ, une sorte de
nuage flottait dans latmosphre. Mais ce ntaient pas l des vapeurs, et cela ne fut que trop
vident, lorsque, sous les premiers rayons solaires qui se rfractrent en les traversant, un admirable
arc-en-ciel se dveloppa dune berge lautre.

la rive ! scria Dick Sand, dont la voix rveilla Mrs. Weldon. Il y a des cataractes ! Ces nuages ne
sont que de leau pulvrise ! la rive, Hercule !

Dick Sand ne se trompait pas. En aval, le sol manquait de plus de cent pieds au lit du fleuve, dont les
eaux se prcipitaient avec une superbe mais irrsistible imptuosit. Un demi-mille encore, et
lembarcation et t entrane dans labme.

353

XIX
S. V.
Hercule, dun vigoureux coup de godille, stait lanc vers la rive gauche. Le courant, dailleurs,
ntait pas acclr en cet endroit, et le lit du fleuve conservait jusquaux chutes sa pente normale.
Ctait, on la dit, le sol qui manquait subitement, et lattraction ne se faisait sentir que trois ou
quatre cents pieds en amont de la cataracte.

Sur la rive gauche slevaient de grands bois, trs pais. Aucune lumire ne filtrait travers leur
impntrable rideau. Dick Sand ne regardait pas sans terreur ce territoire, habit par les cannibales
du Congo infrieur, quil faudrait maintenant traverser, puisque lembarcation ne pouvait plus en
suivre le cours. Quant la transporter au-dessous des chutes, il ny fallait pas songer. Ctait donc l
un coup terrible qui frappait ces pauvres gens, la veille peut-tre datteindre les bourgades
portugaises de lembouchure. Ils staient bien aids, cependant ! Le Ciel ne leur viendrait-il donc pas
en aide ?

La barque eut bientt atteint la rive gauche du fleuve. mesure quelle sen approchait, Dingo avait
donn dtranges marques dimpatience et de douleur la fois.

Dick Sand, qui lobservait, car tout tait danger, se demanda si quelque fauve ou quelque
indigne ntait pas tapi dans les hauts papyrus de la berge. Mais il reconnut bientt que ce ntait
pas un sentiment de colre qui agitait lanimal.

On dirait quil pleure ! scria le petit Jack, en entourant Dingo de ses deux bras.

Dingo lui chappa, et, sautant dans leau, lorsque la pirogue ntait plus qu vingt pieds de la rive, il
atteignit la berge et disparut dans les herbes.

Ni Mrs. Weldon, ni Dick Sand, ni Hercule ne savaient que penser.

Ils abordaient, quelques instants aprs, au milieu dune cume verte de conferves et dautres plantes
aquatiques. Quelques martins-pcheurs, poussant un sifflet aigu, et de petits hrons, blancs comme

354

la neige, senvolrent aussitt. Hercule amarra fortement lembarcation une souche de manglier, et
tous gravirent la berge, au-dessus de laquelle se penchaient de grands arbres.

Nul sentier fray dans cette fort. Cependant, les mousses foules du sol indiquaient que cet endroit
avait t rcemment visit par les indignes ou les animaux.

Dick Sand, le fusil arm, Hercule, la hache la main, navaient pas fait dix pas quils retrouvaient
Dingo. Le chien, le nez terre, suivait une piste, faisant toujours entendre des aboiements. Un
premier pressentiment inexplicable lavait attir sur cette partie de la rive, un second lentranait
alors dans les profondeurs du bois. Cela fut nettement visible pour tous.

Attention ! dit Dick Sand. Mistress Weldon, monsieur Bndict, Jack, ne nous quittez pas !
Attention, Hercule !

En ce moment Dingo relevait la tte, et, par petits bonds, il invitait le suivre.

Un instant aprs, Mrs. Weldon et ses compagnons le rejoignaient au pied dun vieux sycomore,
perdu au plus pais du bois.

L slevait une hutte dlabre, aux ais disjoints, devant laquelle Dingo aboyait lamentablement.

Qui donc est l ? scria Dick Sand.

Il entra dans la hutte.

Mrs. Weldon et les autres le suivirent.

Le sol tait jonch dossements, dj blanchis sous laction dcolorante de latmosphre.

Un homme est mort dans cette hutte ! dit Mrs. Weldon.

Et cet homme, Dingo le connaissait ! rpondit Dick Sand. Ctait, ce devait tre son matre ! Ah !
voyez !

355

Dick Sand montrait au fond de la hutte le tronc dnud du sycomore.

L apparaissaient deux grandes lettres rouges, presque effaces dj, mais quon pouvait distinguer
encore.

Dingo avait pos sa patte droite sur larbre, et il semblait les indiquer

S. V. ! scria Dick Sand. Ces lettres que Dingo a reconnues entre toutes ! Ces initiales quil porte sur
son collier !

Il nacheva pas, et se baissant, il ramassa une petite bote de cuivre tout oxyde, qui se trouvait dans
un coin de la hutte.

Cette bote fut ouverte, et il sen chappa un morceau de papier, sur lequel Dick Sand lut ces
quelques mots :

Assassin vol par mon guide Negoro 3 dcembre 1871 ici 120 milles de la cte Dingo !
moi !

S. Vernon.

Le billet disait tout. Samuel Vernon, parti avec son chien Dingo pour explorer le centre de lAfrique,
tait guid par Negoro. Largent quil emportait avait excit la convoitise du misrable qui rsolut de
sen emparer. Le voyageur franais, arriv sur ce point des rives du Congo, avait tabli son
campement dans cette hutte. L, il fut mortellement frapp, vol, abandonn Le meurtre accompli,
Negoro prit la fuite sans doute, et ce fut alors quil tomba entre les mains des Portugais. Reconnu
comme un des agents du traitant Alvez, conduit Saint-Paul de Loanda, il fut condamn finir ses
jours dans un des pnitenciers de la colonie. On sait quil parvint svader, gagner la NouvelleZlande, et comment il sembarqua sur le Pilgrim pour le malheur de ceux qui y avaient pris passage.
Mais qutait-il arriv aprs le crime ? rien qui ne ft facile comprendre ! Linfortun Vernon, avant
de mourir, avait videmment eu le temps dcrire le billet qui, avec la date et le mobile de
lassassinat, donnait le nom de lassassin. Ce billet, il lavait enferm dans cette bote o, sans doute,

356

se trouvait largent vol, et, dans un dernier effort, son doigt ensanglant avait trac comme une
pitaphe les initiales de son nom Devant ces deux lettres rouges, Dingo avait d rester bien des
jours ! Il avait appris les connatre ! Il ne devait plus les oublier ! Puis, revenu la cte, il avait t
recueilli par le capitaine du Waldeck et enfin bord du Pilgrim, o il se retrouvait avec Negoro.
Pendant ce temps, les ossements du voyageur blanchissaient au fond de cette fort perdue de
lAfrique centrale, et il ne revivait plus que dans le souvenir de son chien. Oui ! les choses avaient d
se passer ainsi, et Dick Sand et Hercule se disposaient donner une spulture chrtienne aux restes
de Samuel Vernon, lorsque Dingo, poussant un hurlement de rage, cette fois, slana hors de la
hutte.

Presque aussitt, des cris horribles se firent entendre courte distance. videmment, un homme
tait aux prises avec le vigoureux animal.

Hercule fit ce quavait fait Dingo. Il bondit son tour hors de la hutte, et Dick Sand, Mrs. Weldon,
Jack, Bndict, suivant ses traces, le virent se prcipiter sur un homme qui se roulait terre, tenu la
gorge par les redoutables crocs du chien.

Ctait Negoro.

En se rendant lembouchure du Zare, afin de sembarquer pour lAmrique, ce coquin, aprs avoir
laiss son escorte en arrire, tait venu lendroit mme o il avait assassin le voyageur qui stait
confi lui.

Mais ce ntait pas sans raison, et tous le comprirent, quand ils aperurent quelques poignes dor
franais qui brillait dans un trou rcemment creus au pied dun arbre. Il tait donc vident quaprs
le meurtre et avant de tomber aux mains des Portugais, Negoro avait cach le produit du vol avec
lintention de revenir un jour le reprendre, et il allait semparer de tout cet or, lorsque Dingo, le
dpistant, lui sauta la gorge. Le misrable, surpris, avait tir son coutelas et frapp le chien, au
moment o Hercule se jetait sur lui en criant :

Ah ! coquin ! Je vais donc enfin ttrangler !

Ce ntait plus faire ! Le Portugais ne donnait plus signe de vie, frapp, on peut le dire, par la justice
divine, et sur le lieu mme o le crime avait t commis. Mais le fidle chien avait reu un coup
mortel, et, se tranant jusqu la hutte, il vint mourir l o tait mort Samuel Vernon.

357

Hercule enterra profondment les restes du voyageur, et Dingo, pleur de tous, fut mis dans la
mme fosse que son matre.

Negoro ntait plus, mais les indignes qui laccompagnaient depuis Kazonnd ne pouvaient tre loin.
En ne le revoyant pas, ils le chercheraient videmment du ct du fleuve. Ctait l un danger trs
srieux.

Dick Sand et Mrs. Weldon tinrent donc conseil sur ce quil convenait de faire, et de faire sans perdre
un instant.

Un fait acquis, cest que ce fleuve tait le Congo, celui que les indignes appellent Kwango ou
Ikoutou ya Kongo, et qui est le Zare sous une longitude, le Loualba sous une autre.

Ctait bien cette grande artre de lAfrique centrale laquelle lhroque Stanley a impos le nom
glorieux de Livingstone , mais que les gographes auraient peut-tre d remplacer par le sien.

Mais, sil ny avait plus douter que ce ft le Congo, le billet du voyageur franais marquait que son
embouchure tait encore cent vingt milles de ce point, et, malheureusement, en cet endroit, il
ntait plus praticable. Dimposantes chutes, trs probablement les chutes de Ntamo, en
interdisaient la descente toute embarcation. Donc, ncessit de suivre lune ou lautre rive, au
moins jusquen aval des cataractes, soit pendant un ou deux milles, quitte construire un radeau
pour se laisser encore une fois aller la drive.

Il reste donc, dit en concluant Dick Sand, dcider, si nous descendrons la rive gauche o nous
sommes, ou la rive droite du fleuve. Toutes deux, mistress Weldon, me paraissent dangereuses, et
les indignes y sont redoutables. Cependant, sur cette rive, il semble que nous risquons davantage,
puisque nous avons craindre de rencontrer lescorte de Negoro.

Passons sur lautre rive, rpondit Mrs. Weldon.

Est-elle praticable ? fit observer Dick Sand. Le chemin des bouches du Congo est plutt sur la rive
gauche, puisque Negoro la suivait. Nimporte ! Il ny a pas hsiter. Mais, avant de traverser le fleuve
avec vous, mistress Weldon, il faut que je sache si nous pouvons le descendre jusquau-dessous des
chutes.

Ctait agir prudemment, et Dick Sand voulut linstant mme mettre son projet excution.

358

Le fleuve, en cet endroit, ne mesurait pas plus de trois quatre cents pieds, et le traverser tait facile
pour le jeune novice, habitu manier la godille. Mrs. Weldon, Jack et cousin Bndict devaient
rester sous la garde dHercule en attendant son retour.

Ces dispositions prises, Dick Sand allait partir, lorsque Mrs. Weldon lui dit :

Tu ne crains pas dtre entran vers les chutes, Dick ?

Non, mistress Weldon. Je passerai quatre cents pieds au-dessus !

Mais sur lautre rive ?

Je ne dbarquerai pas, si je vois le moindre danger.

Emporte ton fusil.

Oui, mais nayez aucune inquitude pour moi.

Peut-tre vaudrait-il mieux ne pas nous sparer, Dick, ajouta Mrs. Weldon, comme si elle et t
pousse par quelque pressentiment.

Non laissez-moi aller seul rpondit Dick Sand. Il le faut pour la scurit de tous ! Avant une
heure, je serai de retour. Veillez bien, Hercule !

Sur cette rponse, lembarcation, dmarre, emporta Dick Sand vers lautre ct du Zare.

Mrs. Weldon et Hercule, blottis dans les massifs de papyrus, la suivaient du regard.

Dick Sand eut bientt atteint le milieu du fleuve. Le courant, sans tre trs fort, sy accentuait un peu
par lattraction des chutes. quatre cents pieds en aval, limposant mugissement des eaux emplissait
lespace, et quelques embruns, enlevs par le vent douest, arrivaient jusquau jeune novice. Il

359

frmissait la pense que la pirogue, si elle et t moins surveille pendant la dernire nuit, se ft
perdue dans ces cataractes, qui nauraient rendu que des cadavres ! Mais cela ntait plus craindre,
et, en ce moment, la godille, habilement manuvre, suffisait la maintenir dans une direction un
peu oblique au courant.

Un quart dheure aprs, Dick Sand avait atteint la rive oppose et se prparait sauter sur la berge

En ce moment, des cris clatrent, et une dizaine dindignes se prcipitaient sur lamas dherbes qui
cachait encore lembarcation.

Ctaient les cannibales du village lacustre. Pendant huit jours, ils avaient suivi la rive droite de la
rivire. Sous ce chaume, qui stait dchir aux pilotis de leur bourgade, ils avaient dcouvert les
fugitifs, cest--dire une proie assure pour eux, puisque le barrage des chutes obligerait tt ou tard
ces infortuns dbarquer sur lune ou lautre rive.

Dick Sand se vit perdu, mais il se demanda si le sacrifice de sa vie ne pourrait pas sauver ses
compagnons. Matre de lui, debout sur lavant de lembarcation, son fusil paul, il tenait les
cannibales en respect.

Cependant, ceux-ci avaient arrach tout le chaume sous lequel ils croyaient trouver dautres
victimes. Lorsquils virent que le jeune novice tait seul tomb entre leurs mains, ce fut un
dsappointement qui se traduisit par dpouvantables vocifrations. Un garon de quinze ans pour
dix !

Mais alors, un de ces indignes se releva, son bras se tendit vers la rive gauche, et il montra Mrs.
Weldon et ses compagnons qui, ayant tout vu, ne sachant quel parti prendre, venaient de remonter
la berge !

Dick Sand, ne songeant pas mme lui, attendait du Ciel une inspiration qui pt les sauver.

Lembarcation avait t pousse au large. Les cannibales allaient passer la rivire. Devant le fusil
braqu sur eux, ils ne bougeaient pas, connaissant leffet des armes feu. Mais lun deux avait saisi
la godille, il la manuvrait en homme qui savait sen servir, et la pirogue traversait obliquement le
fleuve. Bientt, elle ne fut plus qu cent pieds de la rive gauche.

Fuyez ! cria Dick Sand Mrs. Weldon. Fuyez !

360

Ni Mrs. Weldon ni Hercule ne bougrent. On et dit que leurs pieds taient attachs au sol.

Fuir ! quoi bon, dailleurs ! Avant une heure, ils seraient tombs aux mains des cannibales !

Dick Sand le comprit. Mais, alors, cette inspiration suprme quil demandait au Ciel, lui fut envoye. Il
entrevit la possibilit de sauver tous ceux quil aimait en faisant le sacrifice de sa propre vie ! Il
nhsita pas le faire.

Dieu les protge, murmura-t-il, et que, dans sa bont infinie, il ait piti de moi !

linstant mme, Dick Sand dirigea son fusil vers celui des indignes qui manuvrait lembarcation,
et la godille, brise par une balle, volait en clats.

Les cannibales jetrent un cri dpouvante.

En effet, la pirogue, ntant plus maintenue par la godille, avait pris le fil de leau. Le courant
lentrana avec une vitesse croissante, et, en quelques instants, elle ne fut plus qu cent pieds des
chutes.

Mrs. Weldon, Hercule, avaient tout compris. Dick Sand tentait de les sauver en prcipitant les
cannibales avec lui dans labme. Le petit Jack et sa mre, agenouills sur la berge, lui envoyaient un
dernier adieu. La main impuissante dHercule se tendait vers lui !

En ce moment, les indignes, voulant essayer de gagner la rive gauche la nage, se jetrent hors de
lembarcation quils firent chavirer.

Dick Sand navait rien perdu de son sang-froid en face de la mort qui le menaait. Une dernire
pense lui vint alors, cest que cette barque, par cela mme quelle flottait la quille en lair, pouvait
servir le sauver.

En effet, deux dangers taient redouter au moment o Dick Sand serait engag dans la cataracte :
lasphyxie par leau, lasphyxie par lair. Or, cette coque renverse, ctait comme une bote dans
laquelle il pourrait peut-tre maintenir sa tte hors de leau, en mme temps quil serait labri de

361

lair extrieur qui let certainement touff dans la rapidit de sa chute. Dans ces conditions, il
semble quun homme aurait quelque chance dchapper la double asphyxie, mme en descendant
les cataractes dun Niagara !

Dick Sand vit tout cela comme dans un clair. Par un dernier instinct, il saccrocha au banc qui reliait
les deux bords de lembarcation, et, la tte hors de leau sous la coque renverse, il sentit
lirrsistible courant lentraner, et la chute presque perpendiculaire se produire

La pirogue senfona dans labme creus par les eaux au pied de la cataracte, et, aprs avoir plong
profondment, revint la surface du fleuve. Dick Sand, bon nageur, comprit que son salut tait
maintenant dans la vigueur de ses bras

Un quart dheure aprs, il atteignait la rive gauche, et il y retrouvait Mrs. Weldon, le petit Jack et
cousin Bndict, quHercule y avait conduits en toute hte.

Mais dj les cannibales avaient disparu dans le tumulte des eaux. Eux, que lembarcation chavire
ne protgeait pas, avaient cess de vivre mme avant davoir atteint les dernires profondeurs de
labme, et leurs corps allaient se dchirer ces roches aigus auxquelles se brisait le courant
infrieur du fleuve.

362

XX
Conclusion
Deux jours aprs, le 20 juillet, Mrs. Weldon et ses compagnons rencontraient une caravane qui se
dirigeait vers Emboma, lembouchure du Congo. Ce ntaient point des marchands desclaves, mais
dhonntes ngociants portugais qui faisaient le commerce de livoire. Un excellent accueil fut fait
aux fugitifs, et la dernire partie de ce voyage saccomplit dans des conditions supportables.

La rencontre de cette caravane avait vraiment t une faveur du Ciel. Dick Sand naurait pu
reprendre sur un radeau la descente du Zare. Depuis les chutes de Ntamo jusqu Yellala, le fleuve
nest plus quune suite de rapides et de cataractes. Stanley en a compt soixante-deux, et aucune
embarcation ne peut sy engager. Cest lembouchure du Coango que lintrpide voyageur allait,
quatre ans plus tard, soutenir le dernier des trente-deux combats quil dut livrer aux indignes. Cest
plus bas, dans les cataractes de Mblo, quil ne devait chapper que par miracle la mort.

Le 11 aot, Mrs. Weldon, Dick Sand, Jack, Hercule et le cousin Bndict arrivaient Emboma, o
MM. Motta Viega et Harrisson les recevaient avec une gnreuse hospitalit. Un steamer tait en
partance pour listhme de Panama. Mrs. Weldon et ses compagnons sy embarqurent et
atteignirent heureusement la terre amricaine.

Une dpche, lance San Francisco, apprit James W. Weldon le retour inespr de sa femme et
de son enfant, dont il avait en vain cherch la trace sur tous les points o il pouvait croire que stait
jet le Pilgrim.

Le 25 aot, enfin, le rail-road dposait les naufrags dans la capitale de la Californie ! Ah ! si le vieux
Tom et ses compagnons eussent t avec eux !

Que dire maintenant de Dick Sand et dHercule ? Lun devint le fils, lautre lami de la maison. James
Weldon savait tout ce quil devait au jeune novice, tout ce quil devait au brave noir. Il tait heureux,
vraiment, que Negoro ne ft pas arriv jusqu lui, car il aurait pay de toute sa fortune le rachat de
sa femme et de son fils ! Il serait parti pour la cte dAfrique, et l, qui peut dire quels dangers,
quelles perfidies il et t expos !

363

Un seul mot sur cousin Bndict. Le jour mme de son arrive, le digne savant, aprs avoir serr la
main de James Weldon, stait renferm dans son cabinet et remis au travail, comme sil et
continu une phrase interrompue la veille. Il mditait un norme ouvrage sur l Hexapodes
Benedictus , un des desiderata de la science entomologique.

L, dans son cabinet tapiss dinsectes, cousin Bndict trouva tout dabord une loupe et des
lunettes Juste ciel ! Quel cri de dsespoir il poussa, la premire fois quil sen servit pour tudier
lunique chantillon que lui et fourni lentomologie africaine !

L Hexapodes Benedictus ntait point un hexapode ! Ctait une vulgaire araigne ! Et si elle
navait que six pattes au lieu de huit, cest que les deux pattes de devant lui manquaient ! Et si elles
lui manquaient, ces pattes, cest quen la prenant, Hercule les avait malencontreusement casses !
Or, cette mutilation rduisait le prtendu Hexapodes Benedictus ltat dinvalide et le relguait
dans la classe des arachnides les plus communes, ce que la myopie de cousin Bndict lavait
empch de reconnatre plus tt ! Il en fit une maladie, dont il gurit heureusement.

Trois ans aprs, le petit Jack avait huit ans, et Dick Sand lui faisait rpter ses leons, tout en
travaillant rudement pour son compte. En effet, peine terre, comprenant tout ce qui lui avait
manqu, il stait jet dans ltude avec une sorte de remords, celui de lhomme qui, faute de
science, stait trouv au-dessous de sa tche !

Oui ! rptait-il souvent. Si, bord du Pilgrim, javais su tout ce quun marin devait savoir, que de
malheurs auraient t pargns !

Ainsi parlait Dick Sand. Aussi, dix-huit ans, avait-il termin avec distinction ses tudes
hydrographiques, et, muni dun brevet par faveur spciale, il allait commander pour la maison James
W. Weldon.

Voil o en tait arriv par sa conduite, par son travail, le petit orphelin recueilli sur la pointe de
Sandy-Hook. Il tait, malgr sa jeunesse, entour de lestime, on pourrait dire du respect de tous ;
mais la simplicit et la modestie lui taient si naturelles, quil ne sen doutait gure. Il ne souponnait
mme pas, bien quon ne pt lui attribuer ce quon appelle des actions dclat, que la fermet, le
courage, la constance dploys dans ses preuves, avaient fait de lui une sorte de hros.

Cependant, une pense lobsdait. Dans les rares loisirs que lui laissaient ses tudes, il songeait
toujours au vieux Tom, Bat, Austin, Acton, du malheur desquels il se prtendait responsable.
Ctait aussi un sujet de relle tristesse pour Mrs. Weldon, que la situation actuelle de ses anciens
compagnons de misre ! Aussi, James Weldon, Dick Sand et Hercule remurent-ils ciel et terre pour

364

retrouver leurs traces. Ils y russirent enfin, grce aux correspondants que le riche armateur avait
dans le monde entier. Ctait Madagascar, o lesclavage, dailleurs, allait tre bientt aboli, que
Tom et ses compagnons avaient t vendus. Dick Sand voulait consacrer ses petites conomies les
racheter, mais James W. Weldon ne lentendit pas ainsi. Un de ses correspondants ngocia laffaire,
et un jour, le 15 novembre 1877, quatre noirs frappaient la porte de son habitation.

Ctaient le vieux Tom, Bat, Acton, Austin. Les braves gens, aprs avoir chapp tant de dangers,
faillirent tre touffs, ce jour-l, sous les embrassements de leurs amis.

Il ne manquait donc que la pauvre Nan ceux que le Pilgrim avait jets sur cette funeste cte
dAfrique. Mais, la vieille servante, on ne pouvait la rendre la vie, non plus que Dingo. Et, certes,
ctait miracle que ces deux tres seulement eussent succomb en de telles aventures !

Ce jour-l, cela va sans dire, il y eut fte dans la maison du ngociant californien, et le meilleur toast,
que tous acclamrent, ce fut celui que porta Mrs. Weldon Dick Sand, au capitaine de quinze
ans !

365

propos de cette dition lectronique


Texte libre de droits.

Corrections, dition, conversion informatique et publication par le groupe :


Ebooks libres et gratuits
http://fr.groups.yahoo.com/group/ebooksgratuits
Adresse du site web du groupe :
http://www.ebooksgratuits.com/

Octobre 2008

laboration de ce livre lectronique :


Les membres de Ebooks libres et gratuits qui ont particip
llaboration de ce livre, sont : PatriceC, Coolmicro et Fred.

Dispositions :
Les livres que nous mettons votre disposition, sont des textes libres
de droits, que vous pouvez utiliser librement, une fin non
commerciale et non professionnelle. Tout lien vers notre site est
bienvenu

Qualit :
Les textes sont livrs tels quels sans garantie de leur intgrit parfaite
par rapport l'original. Nous rappelons que c'est un travail d'amateurs
non rtribus et que nous essayons de promouvoir la culture littraire
avec de maigres moyens.
Votre aide est la bienvenue !

VOUS POUVEZ NOUS AIDER FAIRE CONNATRE CES CLASSIQUES LITTRAIRES.

367

Centres d'intérêt liés