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SERPIENTES

Correccin de Estilo
Juan Pablo Snchez Rojas
Diseo y diagramacin
Aura L. Pachn
Diseo de portada
Aura L. Pachn
Fotografa
William Lamar
ngeles Mrquez/Grupo Viperidae
Germn Chvez
Jason Penney
Camila Gonzlez R.
Mauro Teixeira Jr.

DERECHOS RESERVADOS
Daniel Pineda 2013
Bilineata Publishing
Bogot, Colombia
ISBN 978-958-8839-11-0
Para ms informacin de BILINEATA PUBLISHING,
vistenos en www.bilineata.com
No se autoriza la reproduccin parcial o total de
los contenidos de este libro sin el permiso expreso
y por escrito de la editorial.

REPTILES
VENENOSOS
D E

A M R I C A

Daniel Pineda

REPTILES VENENOSOS

Contenido
PRLOGO..................................................................... 7
SERPIENTES................................................................. 9
Anatoma y fisiologa . ............................................. 15
Locomocin de las serpientes................................... 21
Dentadura ............................................................. 23
Aparato venenoso y veneno....................................... 27
Clasificacin.......................................................... 31
Vboras de Amrica (subfamilia Crotalinae)................ 39
Serpientes mocasn (gnero Agkistrodon)......................45
Vboras saltadoras de foseta (gnero Atropoides) 49
Vboras de palma (gnero Bothriechis)...........................51
Vboras de foseta (gnero Bothrocophias)......................53
Vboras del bosque(gnero Bothriopsis).........................55

CONTENIDO

Cabezas de lanza (gnero Bothrops).............................. 59


Vboras de la montaa (gnero Cerrophidion)............... 65
Cascabeles (gnero Crotalus)........................................ 67
Verrugosa (gnero Lachesis)......................................... 77
Vboras de cuernos (gnero Ophryacus)........................ 81
Vboras de hocico (gnero Porthidium)......................... 83
Cascabeles (gnero Sistrurus)....................................... 87
Corales (gneros Micrurus, Leptomicrurus
y Micruroides)............................................................... 91

Serpiente de Mar (Pelamis platurus).......................101


Corales (gneros Micrurus, Leptomicrurus
y Micruroides)............................................................... 91
Serpiente de mar (Pelamis platurus)............................ 101

Cmo y cundo ocurren los accidentes?................ 103


Accidentalidad...................................................... 105
Efectos en la salud............................................... 106

REPTILES VENENOSOS

6
Primeros auxilios.................................................. 109
Manejo mdico...................................................... 111
Prevencin. .......................................................... 114
LAGARTOS................................................................ 117
Introduccin......................................................... 119
Comportamiento del Monstruo
de Gila y el Lagarto Perlado. ................................ 121
Aparato venenoso y veneno..................................... 123
Clasificacin........................................................ 125
Accidentes con el Monstruo de Gila. ..................... 126
Efectos en la salud............................................... 127
Primeros auxilios.................................................. 127
Manejo mdico...................................................... 129
Prevencin. .......................................................... 129
Referencias bibliogrficas............................................ 131

PRLOGO

PRLOGO

ste libro presenta una gua avanzada sobre las especies venenosas de serpientes y lagartos que se encuentran a lo largo del
continente americano. Estn mencionadas el total de las especies descritas en esta regin as como su ubicacin geogrfica,
convirtindose en un excelente texto de consulta tanto para bilogos y mdicos como para cualquier otro profesional relacionado
con el tema.
Mediante un lenguaje sencillo describe temas crticos como,
lo que se debe hacer en caso de un accidente con alguna de estas
especies, estrategias de prevencin y un listado de los principales
sueros antiofdicos.
Esta publicacin hace parte de la coleccin Animales venenosos
de Amrica, la cual est compuesta adicionalmente por los ttulos:

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Adems, nuestra editorial ha publicado otros ttulos que le
pueden ayudar a comprender de forma fcil y sencilla los conceptos bsicos de los animales venenosos. Entre nuestras publicaciones se encuentran los ebooks: Serpientes venenosas de Amrica:
gua bsica y Animales venenosos de Amrica: biologa y gua
visual, para quienes estn interesados en explorar de forma aficionada este tema.

Bilineata Publishing

SERPIENTES

SERPIENTES

SERPIENTES

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in duda alguna, las serpientes son los animales que le producen


a las personas los sentimientos ms variados, como fascinacin
y repulsin o admiracin y terror. Por una parte, estos reptiles
generan en muchas personas reacciones como miedo, desagrado
o desprecio, simplemente por arrastrarse. Sumado a esto, culturalmente se las ha asociado con el pecado y el mal: pareciera que el
relato bblico del Gnesis arrojara una maldicin sobre un animal
que, si bien puede representar riesgo para el hombre en ciertas
circunstancias, es fundamental en el equilibrio de la naturaleza y,
adems, un voraz depredador de plagas como los roedores, que
pueden llegar a ser un mayor problema en la produccin agrcola
y por la transmisin de enfermedades.
Por otra parte, es curioso ver la fascinacin que pueden provocar las serpientes en muchas personas. Los nios, por ejemplo,
se ven particularmente atrados por estos animales, debido al misterio que encierran, a la manera en que se arrastran y a la gran
variedad de especies existentes y sus variados colores, como la
Coral que exhibe triadas de color rojo, negro y amarillo. Asimismo, los adultos disfrutan conociendo la variedad de especies y las
historias asombrosas alrededor de las serpientes venenosas en
los programas de divulgacin cientfica que a diario se ven en la

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televisin por cable y satelital. Hoy en da las serpientes venenosas comparten cartelera con leones, tigres, caimanes y tiburones,
entre otros.
Este nuevo despliegue informativo que vemos en la televisin le ha dado un protagonismo casi exclusivo a las especies
venenosas, aunque solo entre un 15% y 20% de los especies de
serpientes son venenosas (ver figura 1.1). Las especies restantes
carecen de aparato venenoso y, por tanto, no representan ningn
riesgo para el hombre; a excepcin de la Anaconda y la Pitn,
que potencialmente podran causarle la muerte a una persona por
constriccin.
Es importante aclarar que son mucho mayores los riesgos que
representa el hombre para las serpientes que el riesgo que ellas
representan para l. Hoy en da estos reptiles son vctimas de innumerables procesos de destruccin y trfico de especies. Pese a
que en casi toda Amrica existen normas que protegen a estos
animales, el poder devastador del hombre ha afectado seriamente
sus poblaciones. Se sabe que en muchas actividades industriales,
en las que el hombre ocupa las reas rurales, las serpientes han
sido vctimas primarias de la as llamada limpieza del terreno.
Adicionalmente, el deterioro del medio ambiente, producido por
la creacin de zonas de cultivo, la construccin de carreteras y
urbanizaciones, el uso de plaguicidas, las fumigaciones indiscriminadas, las prdidas de bosque ocasionadas por los incendios y
la destruccin de hbitats, traen como consecuencia que especies
venenosas como algunas cascabeles (Crotalus horridus, C. willardi y Sistrurus catenatus) hayan sido clasificadas, en algunas
regiones, como especies amenazadas o en peligro de extincin.
Por otra parte, es cada vez menos extrao encontrar serpientes convertidas en mascotas. Cada da ms personas en Amrica

tienen serpientes en sus casas. En Estados Unidos esta prctica


ha dado origen a un problema de salud: los accidentes con especies venenosas mantenidas en cautiverio. Adquirir una serpiente
venenosa por internet es cada vez ms sencillo, lo que genera un
nuevo problema de salud, especialmente cuando estas son originarias de otros lugares, como la Mamba, pues es bastante difcil
obtener antiveneno para contrarrestar los efectos de sus ataques
en cualquier pas de Amrica.
Finalmente, es importante detallar dos beneficios que las serpientes tienen para el hombre. El primero es su papel dentro del
equilibrio de las especies. Si los hombres exterminan a las serpientes, las especies que derivan su alimentacin de estas se extinguirn, como algunas aves de rapia; adems, la poblacin de
los animales que son sus presas aumentar. Qu ocurrira, por
ejemplo, con los ratones, si no existiesen las serpientes? Seguramente su nmero y su poder destructor seran mucho mayores. De
hecho, en la India, hace muchos aos, se present una epidemia
de peste (recordemos que los ratones son trasmisores de la peste)
y las nicas regiones del pas que no se afectaron por esta grave
epidemia, que mat a millones de personas, fueron aquellas en
las que las serpientes eran consideradas como animales sagrados,
pues la poblacin de roedores estuvo controlada por estas, evitando que la enfermedad se difundiera.
El segundo beneficio son los compuestos qumicos que se
obtienen de su veneno y que tienen un gran potencial farmacolgico. Un sencillo ejemplo de esto es el captopril, droga usada
en millones de personas para el tratamiento de la hipertensin,
que fue desarrollado a partir del veneno de la serpiente Jararaca
(Bothrops jararaca). Adems del captopril, se han desarrollado
medicamentos para el manejo del infarto agudo del miocardio, y

SERPIENTES

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REPTILES VENENOSOS

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actualmente se estudian medicamentos para el tratamiento del
cncer y de otras cuantas enfermedades. La relacin entre medicina y serpientes no es exclusiva de las sociedades occidentales
actuales. En la mitologa griega se relata cmo Esculapio (dios
griego de la medicina) aprendi de una serpiente la forma de curar a los enfermos.
El potencial farmacolgico del veneno de las serpientes es
tan efectivo y reconocido que se comercializa en internet, por precios que van desde algo menos de US$ 100 por gramo hasta US$
1000 por gramo (este ltimo es el precio del veneno de las especies ms escasas o de las que producen menos veneno).

SERPIENTES

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Anatoma y fisiologa

i bien las caractersticas externas de las serpientes son muy


particulares, sus rganos y sistemas internos son similares, en
funcionamiento y ubicacin, a los de muchos reptiles, e inclusive a los de otros vertebrados por ejemplo, el sistema nervioso, y
los aparatos circulatorio, respiratorio, digestivo, genital y urinario.
Sin embargo, las serpientes tienen algunas caractersticas internas particulares, como el rgano de Jacobson y, en algunas
especies, el aparato venenoso.
El aparato circulatorio de los ofidios consta de un corazn
alargado con tres cavidades (dos aurculas y un ventrculo), que
late entre 20 y 70 veces por minuto, y un sistema linftico con
corazones en la regin cloacal. El aparato respiratorio est conformado por un solo pulmn en la mayora de los casos (el pulmn izquierdo suele estar atrofiado o ausente) y se inicia con la
trquea, que est ubicada estratgicamente, en la parte anterior
del piso de la boca, para permitirle a la serpiente respirar mientras
digiere a su presa. En algunas serpientes, especialmente en las

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Figura 1.1.
Serpiente taya x (B. asper). Esta serpiente
venenosa es una de las principales causantes
de accidentes en Centro y Sur Amrica.

vboras, el aire que entra por la trquea hace vibrar la epiglotis


generando un sonido particular, similar a un silbido.
Por su parte, el sistema nervioso, dividido en central y perifrico, consta de un cerebro con dos hemisferios, dos bulbos olfatorios, un cerebelo que vara de tamao dependiendo de las
especies y su estilo de vida, y la medula espinal, ubicada a lo largo
del canal vertebral. El aparato digestivo de las serpientes, caracterstico de un animal carnvoro, est conformado por un intestino
corto, que en la mayora de los casos mide casi lo mismo que la
longitud de su cuerpo, a diferencia de los mamferos, que puede
alcanzar de 4 a 20 veces su tamao (como el de la vaca). El tubo
digestivo se compone de esfago, estmago e intestino, y finaliza
en una cloaca. Al igual que los mamferos, posee hgado, pncreas
y vescula biliar.
El aparato genital de los machos est constituido por dos
testculos alargados y un par de rganos copuladores denominados hemipenes (que salen al exterior de la cloaca en el momento
de la copulacin), mientras que las hembras poseen dos ovarios
alargados y hemicltoris anlogos. El aparato urinario de las serpientes se encuentra ubicado en las proximidades de los rganos
genitales, y est constituido por dos riones alargados y dos urteres que conducen la orina hasta la cloaca, en donde se mezcla
con las heces.

SERPIENTES

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SERPIENTES

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Locomocin

or ser podas (sin patas), las serpientes tienen unas condiciones especiales para su desplazamiento. Su movimiento, producido por la interaccin de los msculos, la columna vertebral,
las costillas y la piel, se diferencia del de otros vertebrados por
no apoyarse en reas especficas. La propulsin es producida por
la fuerza que realiza el animal sobre las irregularidades de la superficie en que se desplaza y por una onda de flexin que va de
adelante hacia atrs.
En su desplazamiento, la columna vertebral y las costillas son
su eje principal. Por una parte, las vrtebras, que pueden ser hasta
300 (o ms en las especies ms alargadas), se encuentran firmemente unidas. Adems, estas tienen un escaso lmite de movimiento entre una y otra (entre los 10 y 20 grados), que en suma logra
una flexin marcada, manifiesta cuando la serpiente se enrolla o
est en posicin de ataque. Por otra parte, las costillas, unidas por
msculos, participan en la contraccin y movimiento en serie que
da el desplazamiento.

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Estas especies utilizan el borde posterior
de las escamas presentes en su piel para apoyarse en la superficie y hacer una resistencia
en sentido contrario, mientras se propaga la
onda de flexin producida por los movimientos de los msculos y las costillas. Con este
mecanismo de apoyo o anclaje la serpiente puede escalar superficies verticales; por
ejemplo, ascender a los rboles.
Por medio de sus diferentes formas de
moverse, las serpientes pueden avanzar en
ondulacin lateral, en acorden, en reptacin
lateral y en lnea (ver figura 1.2). Asimismo,
pueden desplazarse, en condiciones especiales, nadando, escavando, escalando o saltando. La forma ms comn de desplazamiento
es la ondulacin lateral, mediante la cual la
serpiente genera ondas sucesivas de contraccin y relajacin muscular, de modo que cada
parte del cuerpo pasa por el mismo lugar que
la parte anterior. Con este tipo de movimiento
la serpiente alcanza su mayor velocidad. Entre todas las especies, el rcord lo ostenta la
Mamba Negra de frica oriental, con una velocidad de 11 kmph (6.9 mph).
En el movimiento en acorden la serpiente se repliega y se estira de forma armnica con todo su cuerpo, de manera que
mientras una parte se est alargando, la otra
se est encogiendo. En la reptacin lateral la

Figura 1.2.
Locomocin de
las serpientes

En acorden

En el movimiento en acorden la
serpiente se repliega y se estira de
forma armnica con todo su cuerpo, de manera que mientras una
parte se est alargando, la otra se
est encogiendo.

Reptacin lateral

La serpiente se desplaza en un sentido diagonal.


El rastro que deja este desplazamiento en las superficies hace pensar que la serpiente ha dado
saltos, puesto que se inicia con el levantamiento
de la cabeza y de parte de su cuerpo para lanzarse
hacia delante, mientras apoya solo una parte de
su cuerpo. El Crtalo Cornudo (C. cerastes) es una
de las serpientes que realizan este movimiento.

Lnea o movimiento de oruga

Finalmente, en la locomocin en lnea o movimiento de oruga la serpiente se desplaza en lnea recta mediante el anclaje de las escamas
en la superficie, y la concerniente contraccin y relajacin de los msculos que unen las escamas con las costillas. Este ltimo movimiento
no permite desplazamientos rpidos, pero es bastante efectivo para las
serpientes grandes o robustas, como las anacondas y las vboras.

SERPIENTES

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REPTILES VENENOSOS

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serpiente se desplaza en un sentido diagonal. El rastro que deja
este desplazamiento en las superficies hace pensar que la serpiente ha dado saltos, puesto que se inicia con el levantamiento
de la cabeza y de parte de su cuerpo para lanzarse hacia delante,
mientras apoya solo una parte de su cuerpo. El Crtalo Cornudo
(C. cerastes) es una de las serpientes que realizan este movimiento. Finalmente, en la locomocin en lnea o movimiento de oruga
la serpiente se desplaza en lnea recta mediante el anclaje de las
escamas en la superficie, y la concerniente contraccin y relajacin de los msculos que unen las escamas con las costillas. Este
ltimo movimiento no permite desplazamientos rpidos, pero es
bastante efectivo para las serpientes grandes o robustas, como las
anacondas y las vboras.

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Dentadura

a dentadura de las serpientes constituye una de las partes


primordiales en el entendimiento de estos animales. Las especies venenosas tienen caractersticas especiales, que merece
la pena sealar.
Sus dientes, sujetados directamente a la mandbula, son afilados y largos, y tienen un encorvamiento hacia atrs que les permite sujetar fuertemente a su presa y evitar que esta pueda liberarse
haciendo traccin hacia atrs. En la parte superior poseen dos arcos dentales, uno externo y otro interno, mientras que en el maxilar inferior solo tienen un arco. En su proceso evolutivo, algunas
especies han desarrollado unos dientes que conducen el veneno
desde sus glndulas hasta las vctimas. De acuerdo con su ubicacin, estos dientes han dado origen a una clasificacin especial,
en 4 categoras: aglifas, opistoglifas, proteroglifas y solenoglifas
(vase la figura 1.3).

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Las aglifas son aquellas que carecen de dichos dientes especiales. Estas serpientes generalmente
capturan e ingieren a su presa viva,
y las de mayor tamao, como las
boas y la Anaconda, atrapan a su
presa y la matan por asfixia mediante constriccin. Este grupo de
serpientes, al que pertenece la gran
mayora de especies, no representa riesgo alguno para el hombre; a
excepcin de las especies que, por
su tamao, podran llegar a sujetar
a una persona, como la Anaconda
(que habita en la selva amaznica)
y la Pitn (que se encuentra en frica y Asia).

Las serpientes opistoglifas poseen


uno o varios dientes que sobresalen a ambos lados de su mandbula
superior, en su parte posterior, con
un canal que facilita el paso del veneno. En su mayora, este tipo de
serpientes no representa un riesgo
para el hombre; aunque en algunas
partes de Suramrica se han reportado lesiones locales y alteraciones
en la coagulacin de la sangre en
vctimas de mordeduras ocasionadas por especies como la Phylodryas olfersii y la Phylodryas patagonensis (ver Culebras venenosas).

SERPIENTES

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Otro de los grupos de serpientes


con aparato venenoso es el de las
proteroglifas. Este grupo se caracteriza por tener dos colmillos
delanteros, uno a cada lado, con
un conducto que trasporta el veneno. En este grupo de serpientes se
encuentran los elpidos, cuyas representantes en el continente americano son la Coral y la Serpiente
de Mar. A este grupo de serpientes pertenecen especies venenosas
bastante conocidas, como la Mamba y la Cobra, ambas ausentes en
los hbitats de Amrica, y presentes
en Asia y Oceana.

Finalmente, las solenoglifas se caracterizan por tener un par de colmillos largos y retrctiles en la parte
anterior de la mandbula superior,
que alcanzan a formar un ngulo
de 90 grados en el momento de la
mordedura. Cuando la boca permanece cerrada estn doblados contra
el maxilar superior. El canalculo de
estos colmillos permanece cerrado
y se abre en la parte final del colmillo. En algunas especies de gran
tamao, como el Verrugoso (Lachesis muta), los colmillos pueden alcanzar una longitud de 3 o ms cm.

SERPIENTES

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Aparato venenoso y veneno

l aparato de venenoso de las serpientes est compuesto por


dos glndulas (que se asemejan a las glndulas partidas del
hombre), los conductos que llevan el veneno hacia los colmillos
y los colmillos inoculadores, que, dependiendo de la especie, pueden ubicarse en la parte anterior o posterior (vase la figura 1.4).
Esta estructura del aparato venenoso ha dado lugar a las variaciones ms sofisticadas; por ejemplo, la Cobra Escupidora puede
llegar a lanzar su veneno a los ojos de una vctima que est ubicada incluso a 2 m de distancia. En las vboras este aparato est
conformado por dos colmillos plegables, que en el momento del
ataque pueden llegar a formar un ngulo de 90 con su mandbula y lograr as una penetracin profunda en la vctima.
Estos colmillos tienen un conducto interior por donde fluye el veneno, que es introducido en la vctima de la misma forma en que
lo hara una aguja hipodrmica. Por su parte, las serpientes corales
y sus parientes, las serpientes de mar, poseen un par de colmillos
pequeos con un conducto por donde fluye el veneno.
El veneno producido en las glndulas de estas serpientes es
expulsado al exterior mediante la contraccin del msculo que las

REPTILES VENENOSOS

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rodea. Esta rpida y efectiva salida del veneno,
que se da en un contacto rpido con las vboras,
les permite lograr su cometido sin estar expuestas al dao que la vctima les pueda ocasionar.
En contraste con esto, la mordedura de las serpientes corales generalmente toma ms tiempo,
por la posicin, tamao y accin de su aparato
venenoso, lo que implica que deben permanecer un tiempo mayor adheridas a su vctima.
El veneno de las serpientes es un lquido
espeso y trasparente, que en ocasiones puede
tornarse amarillento o turbio. Est compuesto
por una amplia variedad de elementos qumicos, cuya combinacin vara entre una especie
y otra; incluso en algunas especies puede tener
una composicin diferente en el estado adulto y
en el estado joven.
Dentro del variado nmero de compuestos,
presente en sus venenos, son las protenas las
que conllevan los ms importantes efectos sobre
las vctimas de las mordeduras. En este grupo se
encuentran enzimas y toxinas que, de acuerdo
con su accin en el organismo, se denominan
neurotoxinas (afectan el funcionamiento del
sistema nervioso), cardiotoxinas (afectan el funcionamiento del corazn) y citotoxinas (afectan
el funcionamiento de las clulas), entre otras.
Estos compuestos alteran funcionamientos bsicos del cuerpo, como la coagulacin de la san-

Colmillos

Figura 1.4.
Esquema del aparato
venenoso de una
serpiente Cascabel.

Conductor venenosos

Glndula venenosa

Veneno

SERPIENTES

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REPTILES VENENOSOS

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gre, la trasmisin de los impulsos nerviosos y la integridad de las
clulas, causando la muerte del organismo.
La potencia de los venenos puede variar ampliamente entre
dos especies del mismo gnero, pero tambin puede ser diferente
en dos individuos de la misma especie localizados en regiones
diferentes o en estadios de madurez diferente. Por ejemplo, el veneno de una Cascabel joven (C. willardi) es mucho ms txico
para una lagartija que el veneno de una Cascabel adulta. Tambin
se ha encontrado que las presas de las especies juveniles son ms
sensibles al veneno de estas, mientras que el veneno de las especies adultas es ms txico para sus presas.

SERPIENTES

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Clasificacin
Clasificar las serpientes en grupos es fundamental para entender
muchas de sus caractersticas y, as, poder saber cules son las
que realmente representan peligro para el hombre. Las serpientes
se podran clasificar de muchas formas, pero aqu se presentarn
tres formas: clasificacin taxonmica, clasificacin por su dentadura y clasificacin de acuerdo con el riesgo para el hombre (en
serpientes venenosas y no venenosas). En esta ltima clasificacin
se basarn las otras dos.
La clasificacin taxonmica de las serpientes, as como la de
cualquier otro ser vivo, es una forma cientfica para ubicarlas en
un proceso evolutivo y permite identificar caractersticas importantes; en este caso, su riesgo. Dentro de esta clasificacin, se dice
que existen 18 familias de serpientes en el mundo y alrededor
de 2700 especies, repartidas en 420 gneros, y derivadas de un
mismo antepasado. Como se observa en el cuadro 1, cada una de
ellas tiene diferentes caractersticas.

Cuadro 1. Familias de serpientes del Nuevo Mundo.

REPTILES VENENOSOS

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Familia

Algunas caractersticas importantes

Anomalepididae

Son serpientes pequeas y delgadas,


con ojos rudimentarios.

Leptotyphlopidae

Son especies pequeas y generalmente no


alcanzan el metro de longitud.

Typhlopidae

Son serpientes pequeas y delgadas, con


muy pocas especies en el mundo.

Aniliidae

Esta familia solo tiene una especie.

Boidae

Son serpientes generalmente grandes que


matan a sus presas por compresin.
Tienen 2 pulmones.

Loxocemidae

Serpiente de tamao medio con una


sola especie descrita.

Tropidophiidae

Serpientes pequeas y medianas,


anteriormente consideradas como Boas.

Colubridae*

Tiene muchas especies y variados


tamaos y colores. Son las serpientes ms
frecuentemente encontradas

Elapidae

Serpientes pequeas de ojos pequeos.


Las corales se caracterizan por los colores
negro, rojo y amarillo

Viperidae

Cabeza triangular, pupilas elpticas y


fosas termoreceptoras

Dentadura

Riesgo

Culebras

Aglifas

No venenosa

Aglifas

No venenosa

Culebras, Falsas Corales,


Cazadoras

Aglifas y Opistoglifas

No venenosas*

Corales y
Serpiente de Mar

Proteroglifas

Vboras, Cascabeles,
Taya x, Pudridora,
Mocasn

Solenoglifas

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SERPIENTES

Nombres ms comunes
de sus especies

Falsa Coral

Boas, Anaconda

Pitn Americano

Serpientes de madera

Venenosa
* Algunas especies de esta familia
pueden ocasionar accidentes con
envenenamiento (ver recuadro).

SERPIENTES

35

Culebras venenosas

ablar de culebras venenosas puede ser confuso e inadecuado,


especialmente porque del grupo de serpientes que conforma
esta familia (alrededor de 1700 especies) tan solo unas pocas
especies poseen un veneno que puede ocasionar lesiones locales,
sistmicas y, ocasionalmente, la muerte. Entre la cantidad de especies clasificadas, en cerca de 290 gneros, es posible encontrar
una gran variedad de colores y tamaos, as como una distribucin
en diferentes ambientes. Algunas especies no alcanzan a medir 50
cm, mientras que otras pueden llegar a medir 3 m.
Aunque las culebras pueden llegar a morder, y muchas de
ellas a inocular veneno (producido en las glndulas de Duvernoy),
son principalmente algunas especies opistoglifas las que ocasionan los envenenamientos ms severos. Dentro de la familia Colubridae hay ms de 30 gneros en Amrica (desde Canad hasta Argentina, incluyendo algunas islas del Caribe) que han sido
relacionados con accidentes ocasionados por envenenamiento.
Particularmente 4 especies han sido relacionadas con accidentes
fatales (ninguno claramente documentado); estas especies son:

REPTILES VENENOSOS

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Serpiente Cabeza Negra o Falsa Coral (Phalotris lemniscatus).
Distribuida en Brasil (Ro Grande del Sur), Argentina y Uruguay. Han
sido registrados accidentes con alteraciones en la coagulacin.
Serpiente Lora (Phylodrias olfersii). (Vase la figura 1.5).
Distribuida en toda Suramrica, con excepcin de Chile y Ecuador.
Existen mltiples reportes de accidentes, con dolor, inflamacin local y de ganglios. Mide entre 1 y 1.4 m. Otras especies del mismo
gnero (P. aestivus, P. baroni, P. chamissonis, P. patagoniensis,
P. viridissimus), han sido implicadas en accidentes con manifestaciones locales como dolor e inflamacin, y sangrados. Hay un caso
de fatalidad por P. olfersii reportado en Brasil.
Serpiente Delgada del Per (Tachymenis peruvianus). Distribuida en Per, Bolivia, Chile y Argentina, generalmente entre los 1500
y 3000 msnm. En los accidentes reconocidos se reporta dolor local
e inflamacin del miembro afectado, con morados en la piel. Miden menos de medio metro de longitud.
Serpiente Sapa o Falsa vbora del Amazonas (Xenodon severus). Distribuida desde Mxico hasta Suramrica. En su estado
adulto alcanza a medir 1 m.
El grado de conocimiento acerca de la letalidad y efectos de
los venenos de las especies de esta familia es cada vez mayor. Actualmente, los siguientes gneros en Amrica han sido reportados
como causantes de envenenamiento, con efectos locales, dolor de
cabeza, nauseas y, en algunos casos, sangrados: Alsophis, Apostolepis, Boiruna, Clelia, Coluber, Coniophanes, Conophis, Crisantophis, Diadophis, Elapomorphus, Erythrolamprus, Helicops, Heterodon, Hydrodynastes, Hydrops, Hypsiglena, Leptodeira, Leptophis,
Liophis, Lystrophis, Mastigodryas, Oxybelis, Oxyrhopus, Phalotris,
Philodryas, Pliocercus, Ptychophis, Rhinobothryum, Symphimus,
Tachymenis, Thamnodynastes, Thamnophis, Tomodon, Trimorphodon, Waglerophis, Xenodon y Xenoxybelis.

Finalmente, es importante aclarar que especies de esta familia han sido causantes de un importante nmero de fallecimientos documentados; algunas de ellas son: la serpiente Yamakagashi
(Rhabdophis tigrinus) y la serpientes Ular o Cuello Rojo (Rhabdophis subminiatus) en Asia, y la serpiente Boomslang (Dispholidus
typus), la serpiente Ivissi (Thelotornis kirtlandii) y la serpiente Twig
(Thelotornis capensis) en frica.

Figura 1.5.
Serpiente Lora
(Phylodrias olfersii).

En el Nuevo Continente habitan las 2 familias ms grandes de serpientes venenosas: las Vboras y los Elpidos. Las Vboras, como
generalmente se les ha conocido a las serpientes de la familia
Viperidae, son especies altamente venenosas que se encuentran
distribuidas en casi todo el mundo, con excepcin de Australia y
Madagascar. Por su parte, dentro de los Elpidos, ubicados principalmente en el hemisferio sur de todo el planeta, estn las ser-

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REPTILES VENENOSOS

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pientes ms famosas, conocidas por el alto potencial de su veneno, como las Mambas (Dendroaspis sp.), las Cobras (Naja sp.),
las Corales (Micrurus sp.), y las famosas serpientes australianas,
como la Serpiente Tigre (Notechis sp.), el Taipn (Oxyuranus sp.)
y la Vbora de la Muerte (Acanthophis sp.), cuya mordedura puede llegar al 50% de mortalidad.
Las vboras son ofidios caracterizados por tener un cuerpo
generalmente corto y robusto. Sus peculiaridades les han merecido la distincin como las serpientes ms desarrolladas. Estas
caractersticas especiales son: un aparato venenoso sofisticado,
con colmillos largos y retrctiles, sus fosas termorreceptoras y su
adaptacin a condiciones extremas de fro y calor. Esta familia
de serpientes est conformada por cuatro subfamilias, de las que
solo la subfamilia Crotalinae est presente en Amrica.
Mientras que las Vboras en Amrica han sido reconocidas por
ocasionar un gran nmero de accidentes, las serpientes Corales y
de Mar (ambas Elpidos) han llamado siempre la atencin por sus
vistosos colores y por los escasos accidentes que han ocasionado;
aunque, lamentablemente, muchos de esos accidentes han sido
fatales, por la rpida accin del veneno y por la escasez de tratamiento o la dificultad para conseguirlo.
A continuacin, se hace una descripcin de los gneros de
estos dos grupos de serpientes, incluyendo un listado de las especies descritas para el continente. Este listado y su clasificacin se
han elaborado con base en lo descrito por Jonhatan A. Campbell
y William W. Lamar, los autores de mayor reconocimiento en el
tema y los responsables de la publicacin ms completa de especies de reptiles venenosos de Amrica.

SERPIENTES

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Vboras de Amrica
(subfamilia Crotalinae)

odas las vboras de Amrica estn clasificadas dentro de la subfamilia Crotalinae, que tambin se encuentra en Asia. En el Nuevo Continente habitan 12 de los 19 gneros de esta subfamilia.
Son conocidas como Vboras de Foseta por ser las nicas especies
de la familia Viperidae que poseen una fosa termorreceptora (vase
la figura 1.6). Este rgano sensitivo, ubicado entre sus ojos y fosas
nasales, les permite captar la radiacin infrarroja, o mejor, el calor
que emiten sus presas de sangre caliente, lo que les facilita identificarlas en la oscuridad o en la maleza. Tambin les permite detectar
cambios de temperatura de 0.2 C a 0.5 m de distancia. En las zonas rurales se les conoce como Cuatro Narices.
Adems de estas caractersticas, las serpientes Vboras de
Amrica poseen algunas caractersticas propias, que las diferencian de las dems serpientes de Amrica. Una de estas caractersticas es su pupila elptica, tpica de las especies nocturnas, que, en
el caso de las vboras, est presente inclusive en las especies de
hbito diurno, que son una inmensa minora. Otra de sus caractersticas externas son las mltiples escamas que tiene sobre su

REPTILES VENENOSOS

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cabeza y su cola corta. Este conjunto de caractersticas (fosa termorreceptora, pupila elptica, mltiples escamas sobre su cabeza),
junto con el aspecto opaco de sus escamas, permite diferenciarlas
de las especies no venenosas (vase la figura 1.6).
Las vboras de Amrica comparten algunas caractersticas con
los ofidios en general y con muchas especies animales; por ejemplo, el camuflaje. Este se da de dos formas diferentes, que a su vez
se combinan: la homocroma (color similar al del medio ambiente)
y la homotipia (formas similares a las del medio ambiente). Para
el primer caso, algunos ejemplos son las serpientes arborcolas,
que tienen colores verdes, como la serpiente Lora (B. bilineata); las
Cascabeles de los desiertos, que tienen colores caf claro o amarillo, como la cascabel Diamond Back (C. atrox); y las serpientes

Mltiples escamas
sobre su cabeza

Pupila elptica
Fosa
termoreceptora

Figura 1.6.
Caractersticas de las
serpientes vboras de Amrica.

terrestres de la selva hmeda, como la Terciopelo (B. asper), que


tiene tonalidades caf oscuro. Por otra parte, estn las especies
que, adems de homocroma, presentan homotipia; por ejemplo,
la Vbora Cornuda (C. cerastes), que exhibe imgenes y colores
de arena en su piel, lo que la hace difcilmente identificable por
los habitantes de su entorno. Por el contrario, la serpiente Vbora
de Pestaa de color amarillo u oropel (B. schlegelii) habita en la
selva hmeda de Centroamrica y Colombia, y resalta claramente
en su hbitat rodeado de verde. Para algunos este color tiene un
significado de advertencia (como en otros animales venenosos),
mientras que para otros es una estrategia para atraer aves, que
a la postre sern sus vctimas, pues confunden su color amarillo
brillante con el color de las flores (vase la figura 1.7).
El camuflaje y el aparato venenoso son mecanismos de defensa de las vboras; sin embargo, la funcin principal de su aparato venenoso es la de obtener alimento. Estos ofidios se alimentan
principalmente de pequeos mamferos y, en estadios jvenes, de
insectos. Sus presas pueden ser tan grandes como la tercera parte
de su cuerpo, lo que anlogamente significara que una persona
de 70 kg ingiriera un plato de 24 kg en una sola comida.
El proceso de ingestin en las vboras se realiza con la presa
muerta o paralizada por los efectos de su veneno. Generalmente,
inicia primero con la ingestin de la cabeza de la presa y puede
tomar varias horas, hasta que el contenido llegue al estmago,
en donde se da la mayor parte del proceso de digestin. El proceso digestivo de los ofidios est directamente relacionado con
su temperatura corporal; este alcanza su mayor efectividad a los
30 C, temperatura que se puede alcanzar generalmente con su
exposicin al sol.

SERPIENTES

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REPTILES VENENOSOS

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Figura 1.7.
Vbora de pestaa
(B. schlegelii)

Esta familia de serpientes ha logrado una amplia distribucin


en el territorio americano adaptndose a condiciones extremas de
fro, calor y altitud. La mayor densidad y variedad de vboras est
en los bosques lluviosos y hmedos, donde encuentran las condiciones ms favorables en el entorno, como temperatura estable
y cercana a los 28 C, humedad, y abundante disponibilidad de
alimento. Su densidad y variedad disminuye a medida que se aleja
de la lnea ecuatorial (la serpiente Cabeza de Lanza de la Patagonia, B. ammodytoides (figura 1.6), es la especie ms cercana
a los polos). De igual forma, son escasas las especies venenosas
que sobrepasan los 2000 msnm. Algunas de estas son la Vbora
de Tierra Fra en Colombia, que se encuentra a 2500 msnm, y la
serpiente Cascabel Hocico de Puerco (C. triseriatus), que se encuentra por encima de los 4000 msnm, ostentando el record de
altitud de todas las serpientes de Amrica.
Particularmente en las zonas semidesrticas y desrticas de
Amrica, las vboras han logrado una amplia distribucin, principalmente en Estados Unidos y Mxico. Especies como el Crtalo
Cornudo (Crotalus cerastes) se han adaptado a condiciones extremas en el desierto; otras especies, como la Boca de Algodn (A.
piscivorus) (figura 1.8), se han adaptado a una vida semiacutica;
mientras que especies como la serpiente Lora (B. bilineata) de la
regin amaznica y la Vbora de Palma (Bothriechis sp.) de Centroamrica y Colombia se han adaptado a vivir en los rboles.
Algo particular en el comportamiento de este tipo de vboras
es que son agresivas, lo que las hace aun ms peligrosas que las
especies de otras subfamilias o familias. Esto explica que algunas
vctimas lleguen a los centros de salud con ms de una mordedura. Pero as como tienen este tipo de comportamiento, tambin tienen otros que evitan muchos accidentes; por ejemplo, las

SERPIENTES

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REPTILES VENENOSOS

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Cascabeles emiten su sonido caracterstico para evitar encuentros
inesperados o accidentes innecesarios, pues gastar su veneno en
un acto de defensa las pone en una situacin desfavorable para
obtener su alimento. Otras especies, en cambio, abren sus boca
cuando se ven amenazadas, como la Vbora de Pestaa (B. schlegelii) y la Boca de Algodn (A. piscivorus).

Figura 1.8.
Mocasn de Agua
(A. piscivorus)

SERPIENTES

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Serpientes mocasn
(gnero Agkistrodon)

stas serpientes estn distribuidas en Norteamrica y Centroamrica, desde zonas pantanosas hasta reas rocosas. Aunque
son principalmente terrestres, tienen tambin hbitos acuticos;
particularmente, la Boca de Algodn (A. piscivorus) es semiacutica. Tambin es posible encontrarlas nadando en el mar muy cerca
de la costa. Aunque la mayora de las veces permanecen en tierra
buscando alimento, en ocasiones es posible encontrar a las serpientes Cabeza de Cobre (A. contortix) trepando a los rboles. Las
serpientes del gnero Agkistrodon son principalmente nocturnas
y, en los das fros, es posible encontrarlas exponindose al sol. La
Mocasn, que est ubicada ms al norte, tiene un comportamiento
particular: en el verano permanece activa y es nocturna, mientras
que en las pocas fras se oculta y solo sale para exponerse al sol
en los das templados o calientes. En las regiones ubicadas ms
al norte puede llegar a permanecer hasta 6 meses hibernando,
mientras que en las reas que se ubican ms al sur su inactividad
se reduce solo a 3 4 meses.

REPTILES VENENOSOS

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Mientras que el Cantl (A. bilineatus), es de naturaleza irritable y agresiva, la Cabeza de Cobre (A. contortix) (vase la figura
1.9), es mucho ms calmada, aunque tiende a ser ms agresiva en
temperaturas ambientales altas. Por su lado, la Boca de Algodn
es menos agresiva de lo que se cree y generalmente abre su boca
blanca en situaciones de riesgo, como en una posicin intimidante.
Las serpientes de este gnero usualmente miden menos de
1 m; la Boca de Algodn es la que mayor tamao alcanza: hasta
1.80 m de longitud. Generalmente, sus colmillos son pequeos.
El color de su piel les permite camuflarse perfectamente en su
ambiente; la serpiente Cabeza de Cobre (A. contortrix) de Norte
Amrica es un ejemplo claro de esta estrategia: tiene en su piel
manchas muy similares a las hojas en las que se oculta.

Figura 1.9.
Cabeza de Cobre
(A. contortix)

Aunque sus accidentes son peligrosos, en muy pocas ocasiones alcanzan a ser fatales. Se alimentan de pequeos vertebrados
como aves, roedores y murcilagos, as como de insectos, ciempis, salamandras, lagartijas, ranas y peces (estos dos ltimos son
parte fundamental de la dieta de la serpiente Boca de Algodn). A
su vez, son parte de la dieta de otras serpientes (Culebras, Corales
y Mocasines), tortugas, caimanes y guilas, entre otros.
Cuadro 2. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Agkistrodon.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

A. bilineatus

Cantil, Cantil de Agua,


Mocasina, Castellana

Costa pacfica de Mxico y Centroamrica


hasta Costa Rica y Pennsula de Yucatn

A. contortrix

Copperhead, Mocasn,
Cabeza de Cobre, Mocasn de Cabeza
Cobriza, Congo

Este y centro de Estados Unidos. Noreste


de Mxico y sureste de Canad

A. piscivorus

Cottonmouuth, Mocasn Acutico,


Boca de Algodn

Regin sur y este de Estados Unidos.

A. taylori

Cola Hueso, Huesn, Navaja

Noreste de Mxico

SERPIENTES

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SERPIENTES

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Vboras saltadoras de foseta


(gnero Atropoides)

as Vboras Saltadoras son serpientes robustas de cola corta, no


prensil, y alcanzan hasta 1 m de longitud. Estn distribuidas en
los bosques lluviosos de Mxico y Centroamrica. Algunas estn
localizadas en altiplanos y otras, como las Timbo (A. mexicanus
y A. picadoi), y la Vbora Sorda (A. nummifer), generalmente se
encuentran sobre los 1000 msnm.
Estas serpientes, principalmente terrestres, anteriormente estaban clasificadas dentro del gnero Porthidium. Las Vboras Saltadoras pueden ser de hbito diurno o nocturno y algunas especies, como la Vbora Sorda, pueden ser vistas exponindose al sol
en las primeras horas de la maana. Se caracterizan por mantener
su boca abierta cuando se sienten amenazadas y por infligir mordeduras sostenidas en sus presas y en sus vctimas.
En su estado adulto se alimentan de pequeos mamferos y
lagartijas, mientras que en sus estadios jvenes tienen como dieta
principalmente a grillos y saltamontes. A su vez, son vctimas de
halcones y de otras serpientes.

REPTILES VENENOSOS

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Cuadro 3. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Atropoides.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

Mano de Piedra, Timbo, Patoca,


Toboba

Desde Mxico (Chiapas) hasta


Panam

Mano de Metate, Vbora Saltadora,


Tepocho, Vbora Sorda

Mxico (desde el sur de San Luis


Potos hasta Oaxaca)

A. occidus

Mano de Piedra, Cantil Sapo,


Chinchintor

Mxico (Chiapas), Guatemala


y Salvador

A. olmec

Mano de Piedra

Mxico (Veracruz, Oaxaca y


Chiapas) y Guatemala

A. picadoi

Mano de Piedra, Patoca, Timbo,


Taboba

Costa Rica y Panam

A. mexicanus

A. nummifer

SERPIENTES

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Vboras de palma (gnero Bothriechis )

as Vboras de Palma son serpientes pequeas (miden regularmente entre 60 y 80 cm), aunque algunas, como las Cantil
verde (B. aurifer y B. bicolor) y la Toboba (B. lateralis), pueden
sobrepasar el metro de longitud. Son de cola prensil y cabeza relativamente grande. Viven en los rboles. Aunque la mayora son
de colores verdes, otras, como la Flecha (B. schlegelii), (vase la
figura 1.7), y la Bocaraca (B. supraciliaris), exhiben una variada
gama de coloraciones: desde el amarillo hasta colores marrn,
combinados muchas veces con tonalidades de verdes y azules.
La nica especie que ha sido vista ms sobre el suelo que en los
rboles es la Bocaraca.
Estas vboras, que se caracterizan por tener ligeramente elevado su hocico, se encuentran distribuidas principalmente en las
zonas montaosas de Centroamrica y en la regin norte de Suramrica. Las especies que viven por debajo de los 1000 msnm son
de hbito nocturno, mientras que las que estn sobre los 1500
msnm son de hbito diurno; por su parte, las especies que estn
en medio de estas dos altitudes pueden estar activas durante el
da y la noche.

REPTILES VENENOSOS

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Sus accidentes no son usualmente fatales y, la mayora de las
veces, ocurren en las manos y la cabeza de sus vctimas, debido
a su frecuente localizacin en los rboles. Se alimentan principalmente de ranas, lagartijas, roedores, pjaros pequeos y murcilagos. A su vez, son presa de otras serpientes.
Cuadro 4. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Bothriechis
Especies

Nombres comunes

Localizacin

B. aurifer

Cantil Loro, Cantil Verde,


Cotorra, Nauyaca

Guatemala, Mxico (Chiapas)

B. bicolor

Nauyaca, Cantil Lora, Cotorra,


Vbora Verde

Guatemala, Mxico (Chiapas)

B. lateralis

Lora, Toboba, Chocoya

Costa Rica y Panam

B. marchi

Chocoya, Tamag Vverde

Honduras

B. nigroviridis

Lora, Ses, Toboba de rbol

Costa Rica y Panam

B. rowleyi

Nauyaca de Cola Azul, Vbora de


Palma, Vbora Verde

Mxico (Oaxaca y Chiapas)

B. schlegelii

Vbora de Pestaa, Vbora de Tierra


Fra, Colgadora, Flecha, Lora

Desde Mxico (Chiapas) hasta


Colombia, Ecuador, norte de Per y
oeste de Venezuela

B. supraciliaris

Bocarac, Terciopelo
de Pestaa, Toboba

Sur de Costa Rica

B. thalassinus

Yax Chan

Regin limtrofe entre


Honduras y Guatemala

SERPIENTES

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Vboras de foseta
(gnero Bothrocophias )

stas serpientes, anteriormente clasificadas dentro del gnero


Bothrops, se encuentran distribuidas en el noroeste de Suramrica, en zonas bajas de la selva hmeda. Generalmente alcanzan ms de 1 m de largo, a excepcin de la Equis Sapa (B.
hyoprora) (vase la figura 1.11), que alcanza algo ms de 80 cm.
Son de colores cafs y anaranjado (Taya del Cauca), y tienen
su hocico levantado. Son de hbito terrestre y generalmente se
encuentran en lugares cercanos a fuentes de agua. Cuando son
molestadas, hacen vibrar su cola. Se alimentan de ranas, lagartijas, pjaros y pequeos roedores.

REPTILES VENENOSOS

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Cuadro 5. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Bothrocophias.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

B. campbelli

Boca de Sapo

Ecuador

B. colombianus

Equis Colorada, Mapan

Colombia (Regin andina)

B. hyoprora
B. microphthalmus
B. myersi

Regin amaznica de Colombia,


Equis Sapa, Yoperojobobo, Hocico
Ecuador, Per, Bolivia y noroeste
de Puerco, Jergn
de Brasil
Mapan, Taya, Yoperojobobo,
Regin andina desde Colombia
Hocico de Puerco, Jergn
hasta Bolivia
Taya del Cauca,
Colombia (Cauca y
Cabeza de Lanza
Valle del Cauca)

Figura 1.11.

Equis Sapa (B. hyoprora). Foto


cortesa de William Lamar.

SERPIENTES

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Vboras del bosque


(gnero Bothriopsis )

stas serpientes estn distribuidas en el norte de Suramrica (regin amaznica y los Andes). Son delgadas y generalmente miden menos de 1 m de largo. Viven en los bosques y todas son, en
mayor o menor grado, arborcolas. Algunas especies, como la Tigra
Mariposa (B. medusa), la Rabo de Ratn (B. taeniata) y la Jergn (B. oligolepis), pueden encontrarse en altitudes hasta de 2000
msnm. Por otra parte, la serpiente Lora (B. bilineata), (vase la figura 1.12), est distribuida en tierras bajas y es frecuente encontrarlas
en los rboles de las regiones inundadas en la selva amaznica.
Estas serpientes, que por lo general tienen tonalidades verdes
en su cuerpo, se alimentan de ranas, lagartijas, pequeos pjaros
y roedores. Algunas de las especies de este gnero estuvieron incluidas anteriormente en el gnero Bothrops.

Figura 1.12.
Serpiente Lora (B. bilineata).
Foto cortesa de Germn Chvez.

REPTILES VENENOSOS

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SERPIENTES

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REPTILES VENENOSOS

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Cuadro 6. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Bothriopsis.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

B. bilineata

Lora, Palo Verde,


mapanare rayada

Regin amaznica

B. chloromelas

Achu Jergn, Lamn, Jergn Negro,


Loro Machaco

Per (Hunuco,
Junn y Pasco)

B. medusa

Mapar Tigrito, Tigra Mariposa,


Viejito

Venezuela (Aragua,
Bolvar y Carabobo)

B. oligolepis

Jergn, Loro Mashaco

Sur de Per y norte de Bolivia

B. pulchra

Loro Machaco, Macanchillo

Sureste de Colombia,
Ecuador y noreste de Per

B. taeniata

Rabo de Ratn, Cuatro Narices,


Jararaca Amarela

Regin amaznica

SERPIENTES

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Cabezas de lanza
(gnero Bothrops)

as Cabezas de Lanza, llamadas as por la forma triangular de


su cabeza, estn distribuidas en los bosques lluviosos, sabanas,
laderas y plantaciones de Centro y Suramrica. Es posible hallarlas tambin en los ros y riachuelos, e inclusive en zonas desrticas como el desierto de Atacama (B. pictus). Aunque la mayora
viven en zonas por debajo de los 1500 msnm, algunas pueden
encontrarse sobre los 2500 o inclusive los 3000 msnm, como la
Dormilona (B. andianus), que se ha visto a 3300 msnm.
Generalmente miden menos de 1 m de largo, aunque algunas
alcanzan hasta los 2.5 m. Son de hbito terrestre, aunque es posible encontrarlas en los rboles, principalmente a las especies que
son insulares y juveniles. En su mayora, son de hbitos nocturnos.
Dentro de este gnero, uno de los tres gneros con ms especies de serpientes en Amrica, se han descrito 4 especies insulares
endmicas: la Cabeza Lanza de Oro (B. insularis), (vase la figura
1.13), ubicada en la isla de Quemada Grande en Brasil; la Cola
de Ratn (B. caribbaeus), que habita en la isla de Santa Luca de

REPTILES VENENOSOS

60
las Antillas; la Jararaca Alcatraces (B. alcatraz), ubicada en la isla
Alcatraz en Brasil; y la serpiente Jaune (B. lanceolatus), que habita
en Martinica.
Algunas especies tienen bastante similitud entre s, como las
serpientes Talla Equis (B. asper y B. atrox), (vanse las figuras 1.14
y 1.15), a quienes se ha llegado a denominar como el complejo
asper-atrox. Otro caso es el del grupo de serpientes clasificadas
anteriormente como subespecies de la Jararacusu (B. neuwiedi),
(vase la figura 1.16), actualmente clasificadas en nuevas especies. As como la similitud de las especies ha confundido a los
especialistas en el tema, tambin lo ha hecho con los pobladores
de las diferentes regiones del continente. Por esto, se pueden encontrar especies con el mismo nombre comn, como la serpiente
Jergn, nombre con el que se conoce a las especies: B. andianus,
B. atrox, B. brazili, entre otras. Lo mismo ocurre con la Jararaca,
nombre que se le da popularmente en Brasil a las especies: B.
alcatraz, B. alternatus, B. atrox, B. brazili, B. erythromelas, B. fonsecai, B. marajoensis, B. neuwiedi, entre otras.
Las serpientes de este grupo se alimentan especialmente de
roedores, ranas, marsupiales, lagartijas y pjaros. Las serpientes insulares se han adaptado a alimentarse de lo que encuentren disponible; por esto no es extrao ver que algunas de ellas se alimenten
principalmente de ciempis y que otras, como la Cabeza de Lanza
de Oro, se alimenten principalmente de pjaros. Sus principales depredadores son otras serpientes como la Cazadora (Clelia clelia) y
algunas especies de Corales. Tambin se ha documentado que han
sido vctimas de tarntulas, mofetas y bhos, entre otros.
Estas vboras son de comportamiento agresivo, lo que explica
que sean causantes de cerca del 80% de los accidentes y fatalida-

SERPIENTES

61

Figura 1.13.
Cabeza Lanza de Oro
(B. insularis).
Figura 1.14.
Talla Equis
(B. atrox).
Figura 1.15.
Jararacusu
(B. neuwiedi).

REPTILES VENENOSOS

62

Figura 1.16.
Talla Equis (B. asper).
Foto cortesa de William Lamar.

des en Suramrica y Centroamrica. Esto las convierte en el grupo


venenoso que ms accidentes causa en el continente. Las tres principales especies relacionadas con accidentes fatales son: la Terciopelo (B. asper), la Talla Equis (B. atrox) y la Jararaca (B. jararaca).
Cuadro 7. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Bothrops.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

B. alcatraz

Jararaca de Alcatraces

Isla Alcatraz (Brasil)

B. alternatus

Yarar, Vbora de la Cruz

Sureste de Brasil, Paraguay, norte de


Argentina y Uruguay

B. ammodytoides

Cenicienta, Yarar ata

Argentina (desde Catamarca hasta Chubut)

B. andianus
B. asper
B. atrox

La Chuta, Dormilona, Jergn,


Terciopelo
Terciopelo, Mapan, Pudridora,
Talla Equis o Barba Amarilla
Pudridora, Talla Equis, Cuatro
Narices, Jergn,
Mapan, Equis. Mapanar

Sur de Per y Bolivia


Desde el sur de Mxico hasta el norte de
Per, y al sur norte de Venezuela al este
Regin amaznica (Colombia, Venezuela,
Guyanas, Ecuador, Per, Brasil y Bolivia)

B. barnetti

Falsa Cascabel, Zancarranca

B. brazili

Regin amaznica (Colombia, Venezuela,


Jararaca, Rabo de Ratn, Jergon,
Guyanas,
Mapanar
Ecuador, Per, Brasil y Bolivia)

B. caribbaeus

Cola de Ratn

Antillas (Isla Santa Luca)

B. cotiara

Cotiara, Yarar

Sureste de Brasil y norte de Argentina

B. diporus*

Yarar, Boca de Sapo

Sur de Brasil, Paraguay y norte de Argentina

B. erythromelas

Jararaca

Noreste de Brasil

B. fonsecai

Cotiara, Jararaca

Brasil (Ro de Janeiro, Sao Paulo y Minas


Gerais)

B. insularis

Cabeza de Lanza de Oro

Brasil (Isla Quemada Grande)

B. itapetiningae

Jararaca del Campo

Brasil (Minas Gerais, Sao Paulo, Goias,


Paran, Mato Grosso)

B. jararaca

Jararaca, Yarar

Sureste de Brasil, Paraguay y norte de


Argentina

Costa pacfica norte de Per

SERPIENTES

63

REPTILES VENENOSOS

64
Especies

Nombres comunes

Localizacin

B. jararacussu

Surucuc, Yarar Dorada, Yarar


Guaz

Sur de Brasil, Bolivia, Paraguay y norte de


Argentina

B. jonathani

Yoperojobobo

Centro y Sur de Bolivia

B. lanceolatus

Serpiente Jaune, Serpiente


Croissant

Martinica

B. leucurus

Jararaca, Capangueiro

Brasil (regin costera desde Esptritu Santo


hasta Baha)

B. lojanus

Macanchi, Macaucho

Sur de Ecuador

B. lutzi*

Boca de Sapo, Jararaca

Noreste de Brasil

B. marajoensis

Jararaca

Brasil (costa de Par y Maranhao)

B. mattogrossensis*

Yoperojobobo, Boca de Sapo,


Jararaca

B. moojeni

Caisaca, Cabeza de Capanga

Sur de Per, Bolivia, suroeste de Brasil y


Paraguay
Brasil (regin central), este de Bolivia y
noreste de Paraguay y Argentina

B. muriciensis

Jararacusu

Brasil (Alagoas)

B. neuwiedi

Jararacusu, Jararaca Pintada

Brasil (Baha, Goias, Minas Gerais, Rio de


Janeiro, Sao Paulo, Paran y Santa Catarina)

B. osbornei

Llucti Negra

Ecuador y noroeste de Per

B. pauloensis*

Boca de Sapo, Jararaca,


Jararacussu

Este de Paraguay y Sur de Brasil

B. pictus

Jergon de la costa

Oeste de Per

B. pirajai

Jararacusu

Brasil (Ro de Janeiro y Baha)

B. pubescens*
B. punctatus

Jararaca, Yarar, Vbora de la


Cruz
Cuatronarices, Dormilona, Pelo
de Gato

Sur de Brasil y Uruguay


Panam, Colombia (regin Pacfica) y norte
de Ecuador

B. roedingeri

Jergn de la Costa, Macanche

Per (costa Pacfica)

Bothrops sp.*
(especie en descripcin)

Boca de Sapo, Jararaca

Brasil (Goias, Tocantins y Minas Gerais)

B. sanctaecrucis

Yoperojobobo

Regin central de Bolivia

B. venezuelensis

Barriga Morada, Cuatro Narices,


Norte y centro de Venezuela
Terciopelo

* Especies antes clasificadas como subespecies de B. neuwiedi.

SERPIENTES

65

Vboras de la montaa
( gnero Cerrophidion)

stas serpientes de hbito diurno son poco conocidas. Miden


entre 50 y 75 cm, y estn distribuidas en zonas montaosas de
Mxico y Centroamrica. Habitan en zonas pequeas y solo la
Toboba de Altura (C. godmani), tiene una distribucin amplia. Es
posible encontrarlas sobre los 3000 msnm.
Contrario a lo que ocurre con la mayora de las vboras, estos
ofidios salen a buscar su alimento: principalmente artrpodos, lagartijas, anfibios, pequeos pjaros y roedores. Anteriormente, estas serpientes estuvieron agrupadas en el gnero Porthidium. Los
accidentes con estas especies han sido escasamente reportados y
no hay fallecimientos registrados.

REPTILES VENENOSOS

66
Cuadro 8. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Cerrophidion.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

C. barbouri

Nauyaca, Vbora Colorada,


Vbora Sorda

Mxico (Guerrero)

C. godmani

Toboba de Altura, Nauyaca,


Cantil Frijolillo

Desde el sur de
Mxico hasta Panam

C. petlalcalensis Vbora

Mxico (Veracruz)

C. tzotzilorum

Mxico (Chiapas)

Vbora, Nauyaca del Fro

SERPIENTES

67

Cascabeles ( gnero Crotalus )

stas serpientes estn distribuidas en todo el continente americano, con especial concentracin en el norte del continente
y escasas especies presentes en Sur y Centro Amrica (vase
figura 1.16). Se han adaptado a diferentes hbitats, como la
selva tropical, laderas de montaa, praderas, y zonas rocosas,
semidesrticas y desrticas. Se pueden encontrar desde el nivel
del mar hasta alturas cercanas a los 4500 msnm. Aunque son
especies principalmente terrestres, es posible encontrar algunas
de ellas subidas en los rboles. En este caso, cabe anotar que la
Cascabel del Bosque (C. horridus) (vase la figura 1.17) es la especie ms arborcola de este gnero; aun as, es poco frecuente
verla en los rboles.
Las Cascabeles son generalmente de hbito diurno en las
pocas fras del ao y nocturno en los meses ms calientes. Cuanto ms caliente sea la temperatura ambiente, ms se concentra
su actividad en la media noche; mientras que cuanto ms fra sea
esta, ms se concentra su actividad en el medio da. Durante los
periodos fros generalmente permanecen en cuevas; cuando se
exponen al sol lo hacen por periodos cortos, pues estar solo unos

Figura 1.17.

Figura 1.20.

Figura 1.17.
Cascabel del Bosque
(C. horridus).
Foto cortesa Grupo
Viperidae/ngeles Mrquez.
Figura 1.18.
Cascabel Diamond Back del este
(C. adamanteus).
En la foto el profesor William Lamar.
Foto cortesa de William Lamar.
Figura 1.19.
Cascabel (C. oreganus).
Figura 1.20.
Cascabel (C. polystictus).
Foto cortesa Grupo Viperidae/
ngeles Mrquez.

Figura 1.19.

Figura 1.18.

Figura 1.21.

Figura 1.21.
Cascabel (C. scutulatus salvini).
Foto cortesa Grupo Viperidae/
ngeles Mrquez.
Figura 1.22.
Cascabel (C. ravus).
Foto cortesa Grupo Viperidae/
ngeles Mrquez.
Figura 1.23.
Cascabel (C. simus).
Foto cortesa Grupo Viperidae/
ngeles Mrquez.
Figura 1.24.
Cascabel (C. tortugensis).
Foto cortesa Grupo Viperidae/
ngeles Mrquez.
Figura 1.25.
Cascabel (C. triseriatus).
Foto cortesa Grupo Viperidae/
ngeles Mrquez.

Figura 1.22.

Figura 1.24.

Figura 1.25.

Figura 1.23.

REPTILES VENENOSOS

72
minutos expuestas directamente puede causarles la muerte en
pocos minutos, incluso a las especies que habitan en los desiertos.
Su tamao vara entre el medio metro de longitud, como la
Vbora Sorda (C. intermedius), y algo ms de los 2 m, como las
Cascabeles Diamond Back (C. adamanteus y C. atrox) del este
y del oeste de los EEUU (vase la figura 1.18). Generalmente las
especies insulares son ms pequeas que sus parientes del continente. Sus colores van desde los grises hasta los cafs, amarillos
y verdes; usualmente estas tonalidades se relacionan con el color
del medio donde se encuentran.
Su principal caracterstica es la presencia del cascabel al
final de su cola, que usan como mecanismo de defensa, emitiendo el sonido que las diferencia del resto de especies
en el mundo. Sin embargo, es importante destacar que
algunas especies y algunos individuos de este grupo
no tienen un cascabel propiamente dicho. Tambin
es importante aclarar que contadas especies de otro
gnero tienen tambin un cascabel; por ejemplo, la
serpiente Alba (S. miliarius).
Estas serpientes, que ocasionan la gran mayora de los accidentes en los EEUU y Mxico, se
alimentan regularmente de pequeos vertebrados,
como conejos, ardillas, pjaros, roedores y lagartijas; estas ltimas, junto con algunos invertebrados
(como larvas de insectos y ciempis), son la principal
fuente de alimento de las especies juveniles. Dentro de sus
principales depredadores estn los tejones, coyotes, correcaminos, zorros, bhos, guilas, halcones y otras serpientes como la
Serpiente ndigo (Drymarchon sp.), la Corredora (Coluber sp.) y
algunas Falsas Corales (Lampropeltis sp.).

Figura 1.16.
Cascabel Suramericana
(C. durissus terrificus).

SERPIENTES

73

REPTILES VENENOSOS

74
Cuadro 9. Especies, nombres comunes y localizacin de las
serpientes del gnero Crotalus. (vase figuras 1.19 a 1.25)
Especies

Nombres comunes

Localizacin

C. adamanteus

Cascabel Diamondback del Este

Sureste de Estados Unidos (desde Carolina del


norte hasta Lousiana)

C. aquilus

Vbora De Cascabel

Mxico (Veracruz, San Luis Potos, Hidalgo,


Quertaro, Guanajuato, Michoacn, Jalisco)

C. atrox

Cascabel Diamondback del Oeste,


Vbora Serrana

Sur de Estados Unidos (desde Arkansas hasta


California)
y norte y centro de Mxico

C. basiliscus

Saye, Tepocolcatl, Vbora de


Cascabel

Mxico (Sinaloa, Nayarit, Jalisco, Colima,


Michoacn)

C. catalinensis

Vbora de Cascabel

Mxico (Isla Santa Catalina)

C. cerastes

Crtalo Cornudo, Vbora Cornuda,


Chicotera

Estados Unidos (California, Nevada, Colorado,


Arizona) y Mxico (Baja California y Sonora)

C. durissus

Cascabel, Caiguara, Amaru, Palla

Desde Colombia hasta el norte de Argentina

C. enyo

Vbora de Cascabel

Mxico (Baja California)

C. horridus

Cascabel del Bosque, Cascabel del


Caaveral

Centro y este de Estados Unidos

C. intermedius

Colcoatl, Vbora Sorda

Mxico (Hidalgo, Puebla, Tlaxcala, Veracruz,


Oaxaca, Guerrero)

C. lannomi

Vbora de Cascabel

Mxico (Jalisco)

C. lepidus

Vbora Verde de Cascabel,


Chamur

Estados Unidos (Arizona, Nuevo Mxico, Texas)


y Mxico (Chihuahua, Coahuila, Nuevo Len,
San Luis Potos, Tamaulipas)

C. mitchelli

Vbora Blanca, Vbora de Cascabel

Estados Unidos (California, Nevada, Arizona),


Mxico (Baja California)

C. molossus

Cascabel de Cola Negra, Palanca

Estados Unidos (Arizona, Nuevo Mxico, Texas)


y norte y centro de Mxico

C. oreganus

Vbora de Cascabel

Desde el sureste de Canad hasta el norte de


Mxico

C. polystictus

Chiauhcatl, Tlehua, Hocico de


Puerco

Mxico (Jalisco, Zacatecas, Michoacn,


Guanajuato, Veracruz, Puebla, Distrito Federal,
Quertaro)

C. pricei

Vbora de Cascabel, Chachmuri

Estados Unidos (Arizona) y Mxico (Sonora,


Chihuahua, Durango, Zacatecas, Aguas
Calientes, Nuevo Len, Tamaulipas)

Especies

Nombres comunes

Localizacin

C. pusillus

Vbora de Cascabel

Mxico (Michoacn y Jalisco)

C. ravus

Colcatl, Cascabel Enana

Mxico (Mxico, Veracruz, Puebla, Oaxaca,


Guerrero)

C. ruber

Vbora de Cascabel

C. scutulatus

Vbora de Cascabel O Chiauhcatl

C. simus

Cascabel, Chil Chil, Shunu

Desde el Sur de Mxico hasta Costa Rica

C. stejnegeri

Vbora de Cascabel

Mxico (Durango, Sinaloa)

C. tancitarensis

Vbora de Cascabel

Mxico (Michoacn)

C. tigris

Vbora de Cascabel

Estados Unidos (Arizona) y Mxico (Sonora)

C. tortugensis

Vbora de Cascabel

Mxico (Isla Tortuga)

C. totonacus

Vbora de Cascabel

Mxico (Nuevo Len, Tamaulipas, Veracruz, San


Luis Potos y Quertaro)

C. transversus

Vbora de Cascabel

Mxico (Distrito Federal, Mxico, Morelos)

C. triseriatus

Hocico de Puerco, Chilladora

C. viridis

Vbora de Cascabel

C. willardi

Vbora de Cascabel

Estados Unidos (California) y Mxico (Baja


California)
Estados Unidos (California, Nevada, Colorado,
Arizona, Nuevo Mxico, Texas) y regin central y
norte de Mxico

Mxico (Veracruz, Puebla, Tlaxcala, Mxico,


Morelos, Michoacn)
Desde el suroeste de Canad hasta el noroeste
de Mxico
Estados unidos (Arizona, Nuevo Mxico)
y Mxico (Sonora, Chihuahua, Durango,
Zacatecas).

SERPIENTES

75

SERPIENTES

77

Verrugosa
( gnero Lachesis )

stas serpientes ostentan el record de longitud dentro de


las vboras que miden alrededor de 3 m (vasen las figura
1.26, 1.27 y 1.28). Estn distribuidas en Centro y Suramrica,
en selvas hmedas y en regiones montaosas hasta los 1200
msnm. Son de hbito nocturno y generalmente usan los rboles
cados como refugio.
Estas vboras se alimentan de roedores, ardillas y marsupiales.
Se reproducen por medio de huevos, a diferencia de las otras especies de la familia Viperidae. Son poco agresivas. Su mordedura
es de alto riesgo por la cantidad de veneno que pueden inocular
y por la poca efectividad de los antivenenos para neutralizar sus
toxinas.

REPTILES VENENOSOS

78
Cuadro 10. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Lachesis.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

L. acrochorda

Verrugosa, Diamante, Guacama

Panam, Colombia (Costa


Pacfica y Atlntica, y regin
Andina) y Ecuador

L. melanocephala

Cascabel Muda, Matabuey,


Plato Negro

Costa Rica
(regin pacfica)

L. muta

Verrugoso, Rieca, Bushmaster,


Cascabel Muda, Matabuey,
Surucuc

Regin amaznica (Colombia,


Venezuela, Guyanas, Ecuador,
Per, Brasil y Bolivia), Trinidad

L. stenophrys

Bocaraca, Cascabel Muda,


Matabuey

Nicaragua y costa caribe de


Costa Rica y Panam

Figura 1.25.

SERPIENTES

79
Figura 1.26.

Figura 1.27.

Figura 1.25.
Verrugosa
(L. muta rhombeata).
Foto cortesa William Lamar.
Figura 1.26.
Verrugosa (L. melanocephala).
Foto cortesa William Lamar.
Figura 1.27.
Verrugosa
(L. muta stenophrys).
Foto cortesa William Lamar.

SERPIENTES

81

Vboras de cuernos ( gnero Ophryacus )

stas serpientes estn distribuidas en los bosques de la regin


sur y centro de Mxico. Pueden alcanzar hasta los 70 cm de
largo. Su nombre est asociado con las escamas que tienen
sobre sus ojos y que forman un cuerno. Se alimentan de lagartijas
y roedores. Los efectos de su veneno no han sido suficientemente
estudiados.
Cuadro 11. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Ophryacus.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

O. melanurus

Vbora De Cachitos, Cornuzuelo, Torito

Mxico (Puebla y Oaxaca)

O. undulatus

Cuernillos, Nauyaca, Vbora Cornuda,


Vbora de Cachitos

Mxico (Guerrero, Oaxaca,


Veracruz, Hidalgo)

SERPIENTES

83

Vboras de hocico ( gnero Porthidium)

stas vboras solo alcanzan algo ms de 70 cm de longitud. Generalmente son nocturnas, pero es posible encontrar algunas
especies activas en las primeras horas de la maana. Aunque
son terrestres, es posible encontrarlas, en contados casos, subidas
en rboles. Estn distribuidas en Centroamrica y el norte de Suramrica, en las selvas hmedas y secas tropicales, generalmente
por debajo de los 1000 msnm.
Algunas especies de este gnero tienen la punta de su hocico levantada, de donde han recibido su nombre. Una de ellas
es la Cabeza de Candado (P. nasutum), (vase la figura 1.28). Se
alimentan de ranas, lagartijas, otras serpientes, roedores y pjaros pequeos. En sus estadios juveniles se alimentan tambin de
invertebrados. A su vez, son presa de los halcones. Algunas de las
especies antes ubicadas en este gnero han sido clasificadas en
otros gneros de la misma subfamilia.

REPTILES VENENOSOS

84
Cuadro 12. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Porthidium.
Especies

Nombres comunes

Localizacin

P. arcosae

Vbora

Ecuador (Manab)

P. dunni

Chatilla, Vbora Chata

Mxico (Oaxaca y Chiapas)

P. hespere

Colmillo de Puerco

Mxico (Colima y Michoacn)

P. lansbergii

Mapan, Patoco, Patoquilla,


Matacaballo, Sapa

Este de Panam, Colombia (regin


Caribe), norte de Venezuela e Isla
Margarita

P. nasutum

Tamag, Cabeza de Candado,


Cachetona, Nauyaca

Desde el sur de Mxico hasta el


norte de Ecuador

P. ophryomegas

Toboba Chinga, Tamagas,


Vbora Castellana

Guatemala, Honduras, Nicaragua,


Salvador y Costa Rica

P. porrasi

Tamag

Costa Rica

P. volcanicum

Chinilla, Toboba

Costa Rica

P. yucatanicum

Chac-Can, Vbora

Belice y Mxico
(Pennsula de Yucatn)

85
SERPIENTES

Figura 1.28.
Toboba Chinga
(P. ophryomegas).

SERPIENTES

87

Cascabeles ( gnero Sistrurus )

stas serpientes estn distribuidas en regiones pantanosas, bosques de pinos y praderas, desde Canad hasta Mxico. Miden
entre 50 y 80 cm en su estado adulto. Sus colmillos alcanzan
solo 0.5 cm de longitud.
Al habitar en Norteamrica, la Massasauga (S. catenatus)
puede tener comportamientos variados dependiendo de las estaciones. Las serpientes que estn localizadas en la regin norte
permanecen en hibernacin durante las estaciones fras, salen en
marzo o abril y regresan en octubre o noviembre. Por otra parte,
las que se encuentran en reas donde hay cambios de temperatura
menos marcados, como la Massasauga y la Cascabel Pigmy (S. miliarius), (vase la figura 1.29), permanecen activas durante la noche, en las temporadas calurosas, y durante el da, en la poca fra.
Estas pequeas Cascabeles se alimentan de ciempis, araas,
lagartijas, ratones, ranas, musaraas, pjaros y serpientes, entre
otros, y son presa de serpientes Corales, ndigo y Corredoras, as
como de mofetas, halcones, perros y gatos.
A pesar de que se conocen pocos casos registrados de muerte
por Massasauga (S. catenatus), su veneno es considerado como

REPTILES VENENOSOS

88
uno de los ms txicos dentro del grupo de las vboras. La mordedura de S. miliarius representa cerca del 40% de los accidentes
en Florida.
Cuadro 13. Especies, nombres comunes y
localizacin de las serpientes del gnero Sistrurus.
Especies

Nombres comunes

S. catenatus

Massasauga, Vbora de Cascabel,


Cascabel Gris

S. miliarius

Cascabel Pigmy, Alba

Localizaciones
Regin Central de Norteamrica
desde el norte de Mxico hasta
Canad (Ontario)
Regin sureste de
Estados Unidos

Figura 2.29.
Cascabel Gris
(S. catenatus).

SERPIENTES

89

Serpientes corales y de mar


( familia Elapidae )

a familia Elapidae est conformada por tres subfamilias (algunos autores reconocen hasta cinco subfamilias), dos de las
cuales tienen representantes en Amrica. La primera de ellas
es la subfamilia Elapinae. Esta subfamilia cuenta con unas 225
especies, de las cuales 3 gneros de serpientes habitan en el Nuevo Continente: las Corales. Estas serpientes se clasifican en 67
especies de Micrurus, 4 especies de Leptomicrurus y 1 especie de
Micruroides. La otra subfamilia presente en Amrica es la Hydrophiinae (serpientes de mar), que tiene un solo representante en el
continente: la Pelamis platurus. Al igual que otras Serpientes de
Mar, la Pelamis ha sido clasificada por algunos autores dentro de
una sola familia.

SERPIENTES

91

Corales
( gneros Micrurus, Leptomicrurus y Micruroides )

os vistosos colores de las serpientes Corales facilitan su recordacin y su diferenciacin de las muchas especies de colores
oscuros y tonos marrones, como tambin de las vistosas, de
colores verdes y amarillos. Estn distribuidas desde el sur de los
Estados Unidos hasta Argentina. Sus hbitats son diversos: desde las selvas lluviosas hasta los desiertos, y desde el nivel del
mar hasta altitudes superiores a los 2000 msnm, como la Coral
Boliviana (M. serrranus), que puede encontrarse hasta los 2150
msnm. Su actividad est relacionada con su ubicacin geogrfica
y los cambios climticos. Durante las temporadas fras estn generalmente activas en las maanas y al final de las tardes. En las regiones donde la temperatura del ao tiene muy poca fluctuacin
es posible encontrar algunas especies activas durante el da, todo
el ao; mientras que otras se encuentran activas durante la noche.
En cuanto a su modo de reproduccin, son ovparas.
Aunque son principalmente terrestres, no es raro encontrarlas nadando o subidas en los rboles. Algunas de ellas, como la
M. surinamensis (vase la figura 1.30) y la M. lemniscatus (va-

REPTILES VENENOSOS

92
se la figura 1.31), son semiacuticas. Estas serpientes, tambin
conocidas como Coralillos, son delgadas y pequeas; la mayora
mide entre 50 y 80 cm. Una de las especies ms grandes es la M.
surinamensis, que tiene una composicin robusta y puede llegar
a medir ms de 1 m de longitud. Otras especies que pueden llegar a medidas similares son: la Cobra Coral (M. frontalis), la Gargantilla (M. nigrocinctus), el Coralillo (M. tener), la Coral Uruguaya (M. altirostris), la Coral Verdadera (M. brasiliensis), la Culebra
Coral (M. isozonus), la Cobra de Coral (M. ibiboboca), la Coral
Acintada (M. lemniscatus), la Coral Argentina (M. pyrrhocryptus),
la Naca-naca (M. spixii) y la Coral rey (M. ancoralis). Esta ltima
alcanza a medir cerca de 1.5 m. Por otra parte, la Candelilla (M.
dissoleucus) es la especie ms pequea, con tamaos que oscilan entre los 28 y 40 cm.

Los colores tpicos de estas serpientes son el rojo (o naranja),


el amarillo (desde colores crema hasta blanco) y el negro. Generalmente estas tres tonalidades forman las diferentes presentaciones de las Corales. Sin embargo, es posible encontrar algunas de
ellas con solo 2 tonalidades, como la M. albicinctus, la M. margaritiferus y la M. annellatus, que exhiben el negro y tonalidades
blancas; o como la M. ruatanus y la M. annellatus, que exhiben
el negro y tonalidades rojas (o naranjas). Tambin es posible encontrar especies que tienen el dorso de color negro con anillos rojos en la cola y en la cabeza, y en su regin ventral, anillos negros
y blancos, como la Coral Espalda-negra (L. collaris).
Las serpientes Corales utilizan colores vistosos para advertir sobre el riesgo que pueden correr sus agresores al atacarlas.
Estas serpientes usan sus colores vistosos como advertencia. De
esta forma, los animales aprenden a asociar este tipo de colores

Figura 1.31.
Coral (M. lemniscatus).
Foto cortesa William Lamar.
Figura 1.32.
Coral (M. filiformis).
Foto cortesa William Lamar.

SERPIENTES

93

REPTILES VENENOSOS

94

SERPIENTES

95

Figura 1.33.
Coral (M. surinamensis).
Foto cortesa Mauro Teixeira.
Figura 1.34.
Coral (M. langsdorffi).
Foto cortesa William Lamar.
Figura 1.35.
Serpiente Coral Anillada (Micrurus
annellatus). Esta serpiente est
distribuida en el sur de Colombia, en el
este de Ecuador, y en el centro y este
de Per y Bolivia. Mide alrededor de
cincuenta centmetros. Puede tener tres
colores o solo dos de ellos (rojo y negro
o blanco y negro), como la serpiente de
la primera foto, cuyos anillos blancos no
estn claramente visibles. Foto cortesa
de Germn Chvez.

REPTILES VENENOSOS

96
con reacciones desagradables o con la letalidad de quien los posee. Otras serpientes, conocidas como falsas corales, han copiado
estos colores para confundir a los depredadores y al hombre. A
pesar de que a simple vista podramos confundirnos frente a una
serpiente Falsa Coral y pensar que es venenosa, existen tres caractersticas bsicas que en la mayora de los casos nos pueden
ayudar a identificar las verdaderamente peligrosas. Estas tres caractersticas son: la distribucin impar de los anillos negros entre
los anillos rojos, los anillos completos y el ojo ms pequeo que
su escama supralabial.
Adems de sus colores, las serpientes Corales poseen otros mecanismos de defensa, como esconder su cabeza y levantar su cola
para que esta se confunda con aquella. La Coralillo (M. tener) hace
una de las maniobras ms curiosas: finge estar muerta, comportamiento que tambin se ha descrito en otras especies, no venenosas.
Por ser serpientes pequeas y poco agresivas, con una mandbula menos mvil que las vboras y colmillos cortos, el riesgo de
accidente y envenenamiento para el hombre es bajo. En algunos
casos, dado su tamao, es difcil que puedan ocasionar mordeduras que causen envenenamiento. Se alimentan principalmente de
otras serpientes, como la serpiente Talla Equis (B. atrox); incluso
se han descrito casos de canibalismo en ocho especies diferentes
de Corales. Dentro de su dieta tambin estn anfibios, insectos,
lagartijas, el Sapo Marino, halcones, grisones, mofetas y pjaros
de las familias Momotidae, Galbulidae y Tyrannidae.

Cuadro 14. Especies y localizacin de las serpientes


de los gneros Micrurus, Leptomicrorus y Micruroides.
(vase figura 1.32 y 1.33)
Especies

Localizaciones

M. albicinctus

Noroeste de Brasil, Sur de Colombia, Ecuador y Per

M. alleni

Honduras, Nicaragua, Costa Rica y Panam

M. altirostis

Sur de Brasil, noreste de Argentina y Uruguay

M. ancoralis

Desde el sur de Panam hasta Ecuador

M. annellatus

Desde el Sur de Colombia hasta Bolivia

M. averyi

Guyana Britnica y norte de Brasil

M. baliocoryphus

Noreste de Argentina y Paraguay

M. bernadi

Sureste de Mxico

M. bocourti

Ecuador y noroeste de Per

M. bogerti

Suroeste de Mxico

M. brasiliensis

Mato Grosso, Baha, Gois y Minas Gerais (Brasil)

M. browni

Mxico y Guatemala

M. camilae

Urr (Colombia)

M. catamayensis

Sur de Ecuador

M. circinalis

Trinidad y costa noreste de Venezuela

M. clarki

M. decoratus

Costa Rica, Panam y regin pacfica de Colombia


Costa este y sur de Brasil, Paraguay, Uruguay y noroeste de
Argentina
Costa sur de Brasil

M. diana

Bolivia

M. diastema

Sureste de Mxico, Guatemala, Belice y Honduras

M. dissoleucus

Panam y Costa Caribe de Colombia y Venezuela

M. distans

Costa este de Mxico

M. dumerilii

Norte de Ecuador, Colombia y noroeste de Venezuela

M. corallinus

SERPIENTES

97

REPTILES VENENOSOS

98
Especies

Localizaciones

M. elegans

Oaxaca y Veracruz (Mxico) y Guatemala

M. ephippifer

Sureste de Mxico

M. filiformis

Centro y sur de Colombia, y norte de Per y Brasil

M. frontalis

Sur de Brasil y Paraguay

M. fulvius

M. hippocrepis

Sureste de EEUU, desde Carolina del Norte hasta Lousiana


Colombia, Per, Ecuador, Bolivia, Venezuela,
Guyanas y norte de Brasil
Guatemala y Belice

M. ibiboboca

Este de Brasil

M. isozonus

Venezuela y regin oriental de Colombia


Regin amaznica de Colombia, Per y Ecuador, y noroeste de
Brasil
Este de Mxico (desde Jalisco hasta Guerrero)

M. hemprichii

M. langsdorffi
M. laticollaris
M. latifasciatus

M. limbatus

Sureste de Mxico y este de Guatemala


Suramrica, desde Colombia hasta Paraguay y noreste de
Argentina
Sur de Veracruz (Mxico)

M. margaritiferus

Norte de Per

M. medemi

Regin central de Colombia

M. meridensis

Mrida (Venezuela)

M. mertensi

Sur de Ecuador y noreste de Per

M. mipartitus*

Panam, Colombia, Ecuador y Venezuela

M. multifasciatus

Nicaragua, Costa Rica, Colombia y Panam

M. multiscutatus

Cauca (Colombia)

M. nattereri

Venezuela

M. nebularis

Regin central de Oaxaca (Mxico)


Desde el sur de Mxico hasta la regin
del Urab Colombiano
Cauca (Colombia)
Regin amaznica de Colombia, Per y Ecuador, y noroeste de
Brasil
Sureste de Puebla (Mxico)

M. lemniscatus

M. nigrocinctus
M. oligoanellatus
M. ornatissimus
M. pachecogili

Especies

Localizaciones

M. paraensis

Noreste y centro de Brasil

M. peruvianus

Noreste de Per y sur de Ecuador

M. petersi

Suroeste de Ecuador

M. proximans

Costa pacfica de Nayarit a Jalisco (Mxico)

M. psyches

Norte de Suramrica

M. putumayensis

Norte de Per y Brasil, y sur de Colombia

M. pyrrhocryptus

Argentina, Bolivia, Paraguay y suroeste de Brasil

M. remotus

Regin fronteriza entre Venezuela, Colombia y Brasil

M. ruatanus

Isla de Roatn (Honduras)

M. sangilensis

Noreste de Colombia

M. serranus

Bolivia

M. spixii

Desde Colombia hasta el norte de Paraguay

M. spurelli

Choc (Colombia)

M. steindachneri

Ecuador y Norte de Per

M. stewarti

Panam

M. stuarti

Guatemala

M. surinamensis

Desde Colombia hasta Brasil y Bolivia


Arkansas, Lousiana y Texas (EEUU)
y costa este de Mxico
Costa pacfica de Ecuador y Per

M. tener
M. tschudii
Micruroides
euryxanthus
L. collaris

Arizona, Nuevo Mxico y noroeste de Mxico


Guyanas, Venezuela y norte de Brasil

L. narducii

Colombia, Ecuador, Per y Bolivia

L. renjifoi

Vichada (Colombia)

L. scutiventris

Noroeste de Brasil y regin amaznica


de Colombia, Per y Ecuador

* Conocida tambin como Rabo de Aj.

SERPIENTES

99

SERPIENTES

101

Serpiente de Mar ( Pelamis platurus )

a Serpiente Marina de Amrica (Pelamis platurus) es la nica


de su tipo en el continente. Se encuentra en la costa Pacfica,
desde el norte de Chile hasta el sur de California, donde se ha
encontrado en la baha de los ngeles. Vive en los golfos y bahas,
a una distancia entre 1 y 20 km de la playa.
Esta serpiente, de boca pequea y dentadura proteroglifa
(colmillo pequeo en la parte delantera), se caracteriza por tener
colores negro grisceo, en la parte dorsal, y amarillos, en la parte
ventral, y una cola aplanada que le permite movilizarse fcilmente
bajo el agua (vase la figura 1.34). La mxima longitud que alcanza es de 113 cm. En cuanto a sus mecanismos de reproduccin,
son vivparas.
La Serpiente de Mar (Pelamis platurus) es otro brillante
ejemplo de camuflaje mediante el color de su piel. En este caso,
su color negro dorsal la hace poco visible desde arriba y el color
amarillo de su vientre la hace confundirse con el cielo cuando se
mira desde abajo.

REPTILES VENENOSOS

102
Esta serpiente se alimenta durante el da; en las noches permanece en el fondo y solo sale espordicamente a respirar. Se
sumerge hasta los 6.8 m de profundidad en las estaciones secas
y hasta los 15 m en las estaciones lluviosas. Puede permanecer
sin respirar entre 1 hora y media hasta casi 4 horas. A pesar de
que su hbitat es marino, tolera muy bien el agua dulce y puede
ocasionalmente penetrar los ros que desembocan en el ocano
Pacfico. Se alimenta de peces, a los que inmoviliza con su veneno.
Es vctima de peces grandes, mamferos y aves.
Figura 1.34.
Serpiente de Mar (Pelamis platurus).
Foto cortesa Camila Gonzlez.

SERPIENTES

103

Cmo y cundo ocurren los accidentes?

uando pensamos en las mltiples historias que escuchamos


sobre accidentes relacionados con serpientes venenosas, nos
queda la duda de por qu, y cmo, la serpiente agredi a su vctima, y, a su vez, cmo esta podra haber evitado dicha situacin.
Que una serpiente muerda al hombre es, sin lugar a dudas,
un hecho accidental y defensivo, pues en ningn caso l es una
fuente alimenticia para ellas, y la nica razn para que desperdicie el veneno, que necesita en la ingestin de sus presas, es que
lo utilice como mecanismo de defensa. Partiendo de este hecho,
tiene poca validez pensar que las serpientes estn buscando al
hombre para morderlo o para atacarlo.
Generalmente, los accidentes ocurren cuando las personas
estn cerca de una serpiente y esta las percibe como un elemento
agresor, bien sea por sus movimientos, bien sea por su cercana
(vase el cuadro 15). Debido al hbito vespertino y nocturno de
las serpientes Vboras, el riesgo de accidente se hace mayor hacia
el final de la tarde, cuando el hombre y el reptil comparten horas
de actividad.

REPTILES VENENOSOS

104
Cuadro 15. Relatos reales de accidentes con serpientes.
Vctima

Menor de edad

Campesina

Agricultor

Mordedura

Relato del accidente

Interpretacin

Rodilla

Iba corriendo por campo


abierto mientras jugaba con
un hermano. Sinti que algo
lo haba picado, volte a
mirar y vio que la serpiente
vena a morderlo de nuevo.

Posiblemente el nio pis


la serpiente o pas muy
cerca de esta, lo que llev a
la serpiente a ocasionar la
mordedura como mecanismo
de defensa.

Glteos

La vctima, que estaba en


embarazo, entr al bao y,
al sentarse en el sanitario,
una serpiente ubicada en el
reborde por donde sale el
agua la mordi.

Las serpientes
frecuentemente se ubican
en lugares a cuya forma se
ajustan, como el reborde del
sanitario, los troncos cados y
vacios en su interior, tapetes
enrollados, etc.

Mientras estaba podando


la maleza con su machete,
recibi una mordida en uno
de los dedos de su mano.

La serpiente identific el
movimiento repetitivo y con
fuerza del agricultor como
una maniobra amenazante y
lo mordi como mecanismo
de defensa.

Mano

Antes de un ataque, las serpientes repliegan su cuerpo de


una forma tpica y levantan ligeramente su tercio posterior. Esto
les permite tener un alcance cercano a una tercera parte de su
longitud. Una vez tomada la decisin del ataque, la serpiente se
lanza sobre su vctima para ocasionarle la mordedura. Esta mordedura tiene caractersticas diferentes en los dos grandes grupos
de serpientes que se han estudiado. Por un lado, la mordedura de
las Vboras y las Cascabeles es como un fuerte latigazo, mediante
el cual incrustan sus colmillos en la vctima al abrir su boca en un
ngulo cercano a los 180; despus de esto se retiran inmediatamente. Este golpe es rpido y la posibilidad de reaccionar es
muy pequea. Por otro lado, las serpientes Corales producen una

mordedura ms sostenida y tienden a quedarse adheridas a sus


vctimas por un lapso corto de tiempo.

Accidentalidad
Segn datos de la Organizacin Mundial de la Salud, se estima
que cada ao ocurren en el mundo alrededor de 5 400 000 mordeduras de serpientes en personas; de estas mordeduras, 2 682
500 producen envenenamiento y 125 345 son mortales. Mientras
en Latinoamrica, por cada 150 000 accidentes con envenenamiento mueren 5000 personas al ao, en los Estados Unidos y
Canad, se presentan 6500 envenenamientos y fallecen solo 15
personas cada ao.
En los Estados Unidos se presentan alrededor de 45000 mordeduras de serpiente al ao. Su incidencia es de 0.3 por cada
10000 habitantes y cada ao fallecen entre 9 y 14 personas. Por
su parte, en Mxico, primer pas del mundo en variedad de reptiles, se presentan 27480 accidentes al ao. Para el norte del continente la mayora de los accidentes es ocasionado por serpientes
Cascabel, hecho que se produce por la abundancia de estas especies en la regin.
En Centroamrica la frecuencia de los accidentes no se ha
calculado en todos los pases. En Costa Rica se calculan unos 20
accidentes por cada 100 000 habitantes al ao, lo que significa
que ocurren entre 600 y 700 casos al ao.
En Suramrica la frecuencia de los accidentes ofdicos no ha
sido suficientemente calculada en todas las regiones; sin embargo, es uno de los principales problemas de salud en las regiones
rurales, especialmente en las reas donde se realizan actividades

SERPIENTES

105

REPTILES VENENOSOS

106
agrcolas y de explotacin mineral. La regin con mayor porcentaje de accidentes ofdicos por ao en Amrica es la Guyana Francesa, con 0.6 accidentes por cada 100 habitantes.
Brasil reporta unos 20000 accidentes al ao, de los cuales el
0.6% son mortales. En Venezuela se presentan entre 6 y 7 casos
por cada 100 000 habitantes cada ao, con un porcentaje de
fallecimientos cercano al 5%. Ecuador registra cerca de 30 casos
por cada 100 000 habitantes, de los cuales al 1.8% son mortales.
En Argentina la accidentalidad es cercana a los 5 casos por cada
100 000 habitantes. En Chile los accidentes por serpientes son
escasos, debido a que las especies que habitan all son casi en su
totalidad inofensivas para el hombre; solo unas pocas especies
opistoglifas han sido implicadas en accidentes relacionados con
lesiones menores, dentro de las cuales estn Tachymenis peruvianus, Philodryas chamissonis y P. viridissimus.
En otros pases, como Colombia, a pesar de la alta frecuencia
de accidentes ofdicos, las cifras de accidentalidad no han sido
calculadas y se estima que ocurren entre 3000 y 5000 accidentes
cada ao. Muchos de esos accidentes no se registran, debido a la
precariedad del transporte en algunas regiones y a la situacin de
orden pblico.

Efectos en la salud
Los efectos en la salud ocasionados por accidentes con serpientes
pueden ser desde locales leves, como inflamacin o sangrado en
la mordedura, hasta parlisis respiratoria y muerte. La variedad de
efectos en la salud tiene que ver con la variedad de especies que
viven en el continente. Para la comprensin de los lectores, estos

efectos se han clasificado en 4 grandes grupos: efectos en el parte


del cuerpo mordida, efectos en la coagulacin de la sangre, efectos en el sistema nervioso y otros efectos.
Los efectos locales de las mordeduras de serpiente son producidos particularmente por las serpientes Vboras y Cascabeles.
Este efecto ocasiona una inflamacin bastante marcada en el sitio de la mordedura, dolor intenso y muerte del tejido, lo que
puede llegar a ocasionar lesiones irreversibles, como la prdida
del miembro afectado. Este ltimo efecto es ocasionado por las
enzimas presentes en el veneno, que alteran las protenas de las
clulas musculares, de los vasos sanguneos y de la piel, lo que
favorece la aparicin de infecciones graves y gangrena.
Los efectos sobre la coagulacin de la sangre tambin son
producidos por las serpientes Vboras y Cascabeles. Por accin de
sus toxinas, el veneno de estas serpientes produce cambios en la
sangre de la vctima que ocasionan la formacin de trombos y la
incoagulabilidad de la sangre. Este efecto, unido a algunos daos
en las paredes de los vasos sanguneos, produce en las vctimas
un sangrado incontrolable por la coagulacin, que, como en la
mayora de los casos, puede ser local, o puede ocurrir en cualquier
parte del organismo. Lo ms frecuente es que este sangrado sea
por la nariz y por las encas; menos frecuente es que se d en las
vas urinarias (lo que se manifiesta en que la orina se tia de sangre) y en las digestivas (lo que se manifiesta en que las personas
tengan vmito con sangre). Tambin se registran casos de rupturas de vasos sanguneos del cerebro y los pulmones.
El efecto neurolgico es producido casi exclusivamente por
las serpientes Corales y por la Serpiente de Mar; tambin lo producen unas pocas especies de Cascabeles, como la serpiente Cas-

SERPIENTES

107

REPTILES VENENOSOS

108
cabel Suramericana (Crotalus durissus spp) y la Cascabel Mojave
de Norteamrica (Crotalus scutulatus). Este efecto neurolgico se
produce por una accin de las toxinas del veneno que impide
que se d la estimulacin neurolgica de los msculos. Esto lleva a las vctimas a tener una parlisis flcida, que se manifiesta
inicialmente por los prpados cados y la visin borrosa, y que
posteriormente puede llevar a la persona mordida a que, por su
relajacin muscular, no pueda realizar contracciones respiratorias
y tenga una parlisis respiratoria, situacin que, sin una atencin
oportuna, lo puede llevar a la muerte.
Por ltimo, existe una variedad de efectos que pueden afectar
a las vctimas, en mayor o menor grado, sin ser los que los afectan
en primera instancia. Uno de estos efectos es la cada de la tensin arterial, producido por los venenos de las serpientes Vboras y
Cascabeles. Este ha sido objeto de mltiples investigaciones, que
han servido para el desarrollo de medicamentos para el control de
la tensin arterial. Otro de los efectos es la lesin en los riones,
producida por toxinas especficas que afectan su funcin y que
han sido encontradas en los venenos de las serpientes Cascabel
de Centro y Suramrica. Igualmente, se ha encontrado que algunos venenos pueden afectar el msculo cardaco y las clulas sanguneas. Particularmente, el veneno de la serpiente Massasauga
(Sistrurus catenatus) tiene varios efectos no clasificados en los tres
grandes grupos: uno de ellos es el efecto neurotxico, que ocasiona en la vctima nauseas, temblores y debilidad; el otro efecto
es la ruptura de los glbulos rojos y lesiones en los capilares, que
ocasionan morados en la piel.
Los efectos anteriormente descritos varan de acuerdo con la
especie que ataca, su ubicacin geogrfica y su edad. Se ha llegado a encontrar que los venenos podran incluso ser seal de un

proceso evolutivo de algunas especies. Algunos estudios muestran


que una misma serpiente tiene en sus primeras etapas de vida un
veneno con mayor potencial de ocasionar hemorragias que el que
inocula en su estado adulto.
Finalmente, es importante anotar que los efectos en la salud
estn, en la mayora de los casos, relacionados con el tiempo de
atencin mdica: cuanto ms tiempo se requiera para la atencin,
mayor es el efecto del veneno. Tambin es importante aclarar que
si bien los efectos neurolgicos aparecen rpido, algunos efectos
locales pueden tardar bastante tiempo en aparecer, lo que le da
a la vctima un tiempo de atencin mdica de hasta un da; pero
esto no ocurre con los accidentes producidos por Corales, en los
que la persona puede fallecer por parlisis respiratoria en el lapso
de unas horas.

Primeros auxilios
Debido al amplio desconocimiento de los primeros auxilios que se
deben dar en el accidente ofdico, durante mucho tiempo, en las
regiones rurales y en algunas reas urbanas de Amrica, se han
cometido errores tan graves que incluso han favorecido el desacierto en el pronstico de las vctimas. No es fcil de entender por
qu hoy en da, con la llegada de los ms sofisticados sistemas de
informacin y a unos pocos aos de la meta fallida de salud para
todos (cuyo cumplimiento se haba proyectado en el ao 2000),
se tratan las mordeduras con choques elctricos, ingestin de hidrocarburos, aplicacin de plvora en el sitio de la mordedura, por
no hablar de otras prcticas que por s solas pueden ocasionarle
una lesin grave o una intoxicacin a cualquier persona.

SERPIENTES

109

REPTILES VENENOSOS

110
Si bien los primeros auxilios estn enfocados en un grupo sistemtico de medidas que favorecen y evitan la difusin del veneno,
tambin es importante hacer una descripcin detallada de las cosas
que no se deben hacer, que no benefician al paciente y que, por el
contrario, lo pueden perjudicar ms. Las medidas que se enuncian a
continuacin deben ser aplicadas en el lugar donde ocurra el accidente y deben ser divulgadas a la poblacin en general:
1. Tranquilizar a la vctima; algunas medidas desesperadas pueden llevar a esta, como a sus ayudantes, a cometer errores.
2. Dejar sangrar la herida libremente, por lo menos, durante 30 s.
3. Si la mordedura ocurre en las manos, retirar inmediatamente
los anillos.
4. Limpiar y desinfectar el rea de la mordedura, utilizando abundante agua y jabn.
5. Nunca hacer succiones con la boca, ni incisiones en el sitio
de la mordedura, pues esto aumenta el riesgo de sangrado e
infeccin.
6. No aplicar sustancias qumicas ni extractos de plantas sobre la
mordedura; tampoco debe aplicarse hielo sobre la mordedura.
7. Nunca usar torniquete. Una banda elstica por encima de la
mordedura, que obstruya la circulacin superficial y que permita el paso de un dedo, puede ser til en el caso del ataque
de una serpiente Coral o de una Serpiente de Mar.
8. Inmovilizar la extremidad afectada utilizando una tablilla. La
extremidad debe permanecer en posicin neutral, ligeramente
debajo de la altura del corazn de la vctima con respecto al
suelo.

9. Mantener al paciente, en lo posible, en reposo. Idealmente se


debe trasladar a la vctima en camilla.
10. Trasladar a la vctima al centro de salud ms cercano y, si
tiene un medio de comunicacin con este, asegurarse de que
se dispone de antiveneno. Existe el riesgo de que algunas instituciones de salud, por su ubicacin geogrfica, no tengan
disponible antiveneno.
11. Si se tiene como mascota una serpiente venenosa, asegurarse
de contar con una institucin que garantice la disponibilidad
de antiveneno para la mordedura de la serpiente.
12. Nunca aplicar antiveneno como medida de primeros auxilios,
sin una supervisin mdica. El uso del antiveneno puede desencadenar una reaccin alrgica, que puede llevar a la persona a la muerte.

Manejo mdico
El tratamiento mdico de las mordeduras venenosas est basado
en el uso del antiveneno especfico para la serpiente causante. A
pesar de que existen diferentes medicamentos que pueden controlar algunos sntomas, como los usados para mitigar el dolor,
no se ha encontrado una droga que evite las lesiones y efectos
directos del veneno. Particularmente, en la mordedura de algunas
serpientes Corales se ha encontrado un medicamento que controla parte del efecto; sin embargo, no se considera como una opcin
que reemplace el antiveneno.
El antiveneno, disponible actualmente en las diferentes regiones de Amrica, se ha desarrollado a partir del suero de caballos

SERPIENTES

111

REPTILES VENENOSOS

112
que han sido inoculados con veneno de serpientes1 . Este antiveneno se encuentra comercialmente en estado lquido y liofilizado
(en polvo), y se elabora con las especies contra las cuales va a ser
usado como tratamiento. En este aspecto particular, es importante
recalcar que cuanto mayor sea la relacin filogentica (evolutiva)
entre la serpiente de la que se extrae el veneno y la serpiente que
ocasion la mordedura, mayor es el poder neutralizante del antiveneno y, por ende, mejor el resultado en el tratamiento mdico.
Con base en lo anterior, se puede decir que los antivenenos
que se desarrollan a partir del veneno de una familia de serpientes como las Corales (familia Elapidae) es poco o nada efectivo
para el tratamiento de los accidentes ofdicos ocasionados por
serpientes Vboras y Cascabeles. Aun dentro de la misma familia
de serpientes, como las Vboras, los antivenenos desarrollados a
partir de algunas especies son poco o nada efectivos para el tratamiento de otras especies.
A pesar de lo anterior, la gran mayora de los antivenenos
desarrollados a partir de una especie son efectivos para el tratamiento de mordeduras ocasionadas por otras especies del mismo
gnero y, en algunos casos, para especies de otros gneros. Adicionalmente, se han desarrollado antivenenos que son efectivos
para varias especies de serpientes de diferentes gneros, como
los sueros polivalentes que producen los diferentes institutos y
empresas en Latinoamrica (vase el cuadro 16).
*

1. La produccin de los antivenenos se hace de la siguiente manera: se inoculan


dosis pequeas de veneno, generalmente en caballos. Posteriormente, se espera
unos das a que el caballo desarrolle anticuerpos para ese veneno. Finalmente se
extrae sangre del caballo y se procesa, para tomar esos anticuerpos y aplicarlos
en las personas mordidas por serpientes venenosas.

Cuadro 16. Principales antivenenos de Amrica.


Institucin

Instituto
Butantn

Instituto
Clodomiro Picado

Laboratorios
Wyeth

Laboratorios
BIOCLON

Tipo de
antiveneno

Especies que cubre

Regiones para las


que es efectivo

Antielapdico

Corales
(Micrurus Sp)

Suramrica

Polivalente

Vboras Y Cascabeles
(Bothrops Sp y Crotalus Sp)

Suramrica

Anticrotlico

Cascabeles (Crotalus Durissus


Terrificus)

Suramrica

Antilaqutico

Verrugoso (Lachesis Muta)

Suramrica y
Centroamrica

Antibothrpico

Vboras
(Bothrops Sp)

Suramrica

Antibothrpico
laqutico

Vboras (Bothrops Sp) y


Verrugoso (Lachesis Muta)

Suramrica y
Centroamrica

Anticoral

Corales (Micrurus Sp)

Centro y Suramrica

Antigargantilla

Coral (Micrurus Mipartitus)

Centro y Suramrica

Polivalente*

Vboras y Cascabeles
(Crotalus Sp)

Centro y Suramrica

Polivalente

Vboras (Agkistrodom Sp,


Crotalus Sp, Lachesis Sp,
Bothrops Sp, Sistrurus Sp y
Trimeresurus Sp) y Cascabeles
(Crotalus Sp)

Norteamrica

Anticoral

Coral (Micrurus Fulvius)

Norteamrica

Polivalente

Vboras (Agkistrodom Sp,


Bothrops Sp, Porthidium Sp)
y Cascabeles (Crotalus Sp)

Norte y Centroamrica

Monovalente

Vboras (Bothrops Sp)

Norteamrica y
Centroamrica

Polivalente Crotalus

Cascabeles (Crotalus Sp)

Norteamrica

* Hay una presentacin para uso veterinario.

SERPIENTES

113

REPTILES VENENOSOS

114

Prevencin
Informar para poder disfrutar de la naturaleza y, por ende, de los
animales venenosos es una de las premisas de este libro. Por esta
razn, es importante tomar algunas medidas para evitar los accidentes con las serpientes venenosas, que nos permitan compartir
los mismos hbitats sanamente.
Para evitar los accidentes con las serpientes es importante conocer su comportamiento, claramente detallado en este captulo,
as como los comportamientos adecuados para evitar su encuentro inoportuno y fatdico:
Evitar las caminatas al final de la tarde y en la noche por bosques y campos donde hay serpientes venenosas. Las serpientes
Vboras son de hbito nocturno y esto hace que haya mayor
riesgo de tener un accidente con ellas.
Evitar mantener arrumes de madera o piedras cerca de las viviendas, ya que estos son los lugares preferidos de las serpientes. Si se necesita mover o tomar algo de estos arrumes, debe
tenerse la mayor precaucin, usando un palo o una varilla.
Mantener los alrededores de las viviendas limpios. El desaseo y
las basuras atraen roedores, y estos, a su vez, atraen serpientes
venenosas. Es importante tener presente que el principal alimento de las serpientes Vboras y Cascabeles son los roedores.
Usar calzado que proteja los pies y piernas. La mayora de los
accidentes ofdicos ocurren en los miembros inferiores del cuerpo. Usar un calzado grueso puede evitar una mordedura o hacerla menos grave.

Proteger las manos y antebrazos cuando es necesario introducirlos en arbustos u otras plantas, especialmente en regiones donde hay serpientes arborcolas. El 27% de los accidentes
ocurren en los brazos y antebrazos.
Tener suma precaucin cuando se transita por trochas, para no
pisar o acercarse a una serpiente venenosa. Evitar, en lo posible, salirse de senderos demarcados donde no se puede ver el
lugar que se est pisando. Tener cuidado particularmente con
los troncos cados, que son refugio frecuente de serpientes.
Preservar las aves de rapia, que son depredadores naturales
de las serpientes.
Mantener aves de corral en los alrededores de las viviendas. Se
ha visto que este tipo de aves ahuyenta a las serpientes.
Evitar acampar cerca de las mrgenes de los ros y de las plantaciones, ya que estas son hbitats frecuentes de serpientes
venenosas.
Educar a la comunidad (especialmente a los nios) sobre la diferenciacin entre las serpientes venenosas y las que no lo son.
Explicar claramente el alto riesgo que aquellas pueden representar si no se tratan con las debidas precauciones.
No molestar, ni intentar capturar a las serpientes, pues muchos
accidentes ocurren en estas situaciones. La manipulacin de una
serpiente venenosa muerta tambin puede representar riesgos.

SERPIENTES

115

LAGARTOS

REPTILES VENENOSOS

LAGARTOS

119

Introduccin

ablar de lagartos venenosos puede resultar extrao, especialmente para quienes han nacido o vivido la mayor parte de su
vida en Suramrica, donde este tipo de animales son completamente inofensivos y no representan riesgo alguno para las
personas. Sin embargo, es bien conocido por los habitantes de
Norte Amrica (Estados Unidos y Mxico) que existen dos especies de lagartos con aparato venenoso que estn presentes en
zonas definidas de su territorio. Incluso, en algunas regiones de
Mxico lagartos que no tienen estructuras venenosas son considerados peligrosos.
Una de las especies venenosas es el Lagarto de Cuentas o Lagarto Perlado (Heloderma horridum) (Figura 1), que se encuentra
en Mxico y Guatemala. La otra especie venenosa es el Monstruo
de Gila (Heloderma suspectum), (Figura 2) que habita en el norte
de Mxico y en los estados de Nevada, Utah, California, Nuevo
Mxico y Arizona. Su presencia es bastante comn a lo largo del
ro Gila, del que deriv su nombre.

REPTILES VENENOSOS

LAGARTOS

121

Comportamiento del Monstruo


de Gila y el Lagarto Perlado

urante el invierno el Monstruo de Gila permanece en hibernacin. Con la primavera empieza su periodo de actividad; durante
esta poca permanece la mayora del tiempo escondido en zonas
rocosas y madrigueras. Este lagarto es un animal diurno durante la
primavera y el otoo, y nocturno o crepuscular en el verano. Por su
parte, el Lagarto Perlado, por estar en una zona donde no hay estaciones propiamente dichas, tiene una actividad un poco diferente
al Monstruo de Gila. Su mayor actividad se da entre los meses de
abril y noviembre, y, a lo largo del da, durante las primeras horas
de la maana y al finalizar la tarde, hasta las 8 de la noche. En la
temporada de lluvias es ms activo durante la noche.
En ambas especies, machos y hembras, indistinguibles unos
de los otros a simple vista, se encuentran para el apareamiento,
que dura entre 30 y 60 minutos. Unos meses despus las hembras
colocan los huevos (entre 4 y 6 huevos del tamao de un huevo
de gallina), que permanecen en incubacin de 4 (en cautiverio) a
10 meses (en su hbitat natural).

REPTILES VENENOSOS

122
Estos lagartos, que habitualmente permanecen solitarios, utilizan su lengua como parte de su sistema olfatorio, ubicando a
su presa o su pareja para la reproduccin mediante las partculas
olfatorias que captan en el ambiente. Su alimentacin est basada en huevos de aves, de reptiles y de serpientes, as como en
conejos, lagartijas, ardillas y ratones.
Por otra parte, estos tmidos animales, de movimientos lentos
y apariencia calmada, son vctimas de coyotes y zorros, y de aves
de rapia como guilas, halcones y bhos. Sus principales mecanismos de defensa son: huir arrastrndose despacio, intimidar a
su agresor abriendo su boca y emitiendo un sonido similar a un
silbido o, como ltima opcin, provocarle una fuerte mordida.

Figura 1.
Escorpin o
Lagarto Perlado

LAGARTOS

123

Aparato venenoso y veneno

l aparato venenoso de estos reptiles es poco sofisticado y, a diferencia del de las serpientes, est conformado por una glndula productora de veneno ubicada en la parte anterior del
maxilar inferior y un conducto que lleva el veneno a la cavidad
bucal. Estos lagartos poseen un grupo de ocho a diez dientes en
su mandbula. Cada uno de los dientes tiene un surco en su parte
interna y otro en su parte externa, por donde fluye el veneno, que
se mezcla con la saliva en el momento en que mantiene a la presa
atrapada en su boca. Sus dientes miden entre 1 y 5 mm, y mientras ms atrs se encuentren, ms grandes son, de modo que los
anteriores son los ms pequeos.
El veneno producido por estos robustos lagartos de Norteamrica es una mezcla de protenas y compuestos qumicos que alteran las funciones neurolgicas y de coagulacin de sus vctimas.
La toxina que produce los principales efectos por la mordedura
de este lagarto es la gilatoxina. Un lagarto adulto puede llegar
a producir 1.25 ml de veneno, lo que sera suficiente para matar
a una persona. Sin embargo, en circunstancias normales estos lagartos no alcanzan a inocular dicha cantidad de veneno.

REPTILES VENENOSOS

124

Figura 2.
Monstruo de Gila

LAGARTOS

125

Clasificacin

l Monstruo de Gila llega a medir hasta 40 cm, mientras el Lagarto de Cuentas alcanza un tamao de 70 cm. Ambos lagartos
tienen un cuello corto y una cabeza aplanada y triangular. Su piel
est cubierta de gruesas escamas de color negro y amarillo, rosa
o, en ocasiones, ligeramente anaranjado. Estos colores varan de
acuerdo con las subespecies y el estado de madurez del lagarto.
El Monstruo de Gila se caracteriza por tener 4 5 bandas
amarillas en su cola robusta y corta. Por su parte, el Escorpin
(como tambin se le conoce al Lagarto de Cuentas) tiene una cola
larga que puede llegar a representar el 65% de su longitud. Adicionalmente, este lagarto se diferencia del Monstruo de Gila por
su cabeza cubierta de escamas negras, pues la de aquel exhibe
una combinacin de escamas negras y amarillas (tambin rosadas
o naranjas).
Estos dos lagartos venenosos son las nicas especies vivientes que pertenecen a la familia Helodermatidae y varias subespecies pertenecen, a su vez, a cada una de ellas, como se muestra
en el cuadro 1.

REPTILES VENENOSOS

126
El hbitat principal del Monstruo de Gila son los desiertos,
mientras que el del Lagarto de Cuentas son los bosques de alturas
hasta de 1. 500 msnm. A continuacin se relacionan las subespecies de lagartos venenosos y los lugares en que habitan.
Cuadro 1. Distribucin de las subespecies de lagartos venenosos.
Subespecies

Nombres comunes

Distribucin

H. s. suspectum

Monstruo de Gila
de bandas

EEUU (Arizona y New Mexico) y


Mxico

H. s. cinctum

Monstruo de Gila reticulado

EEUU (Desierto de
Mohave y Sonora)

H. h. horridum

Lagarto Perlado o de Cuentas,


Escorpin

Mxico (Costa pacficaa lo largo


de los pantanos)

H. h. exasperatum

Lagarto Perlado o de Cuentas,


Escorpin

Mxico (sur de Sonora y Sinaloa)

H. h. alvarezi

Lagarto Perlado o de Cuentas,


Escorpin

Mxico y Guatemala (desde la


depresin de Ro Grijalva hasta
el centro de Chiapas y el extremo
oeste de Guatemala)

H. h. charlesbogerti

Lagarto Perlado o de Cuentas,


Escorpin

Mxico y Guatemala (Valle del ro


Montagua y las colinas adyacentes
del Este de Guatemala)

Accidentes con el Monstruo de Gila


Este animal huye ante la presencia del hombre, por eso los accidentes ocurren cuando se intenta capturarlo o cuando la vctima se
acerca demasiado. Su mordedura es firme y generalmente trata de
mantener sujeta a la vctima por un lapso de tiempo. Ocasionalmente puede en el mismo acto producir mordeduras repetidas y causar,

as, mayor riesgo de envenenamiento. En algunos casos, pueden


quedar incrustados algunos de sus dientes en la persona agredida.
A pesar de poseer un aparato venenoso y un veneno con
potencial para causarle la muerte a una persona, estos lagartos
ocasionan muy pocos accidentes y los que ocurren, generalmente,
son ocasionados por personas que provocan a los animales o los
manipulan sin precaucin. Las vctimas de accidentes en los ltimos aos han sido personas que los mantenan en cautiverio. Los
estudios de casos de personas mordidas por el Monstruo de Gila
muestran un ndice de mortalidad de 21% a 29%.

Efectos en la salud
Inmediatamente despus de la mordedura, las vctimas presentan
un intenso dolor, que puede incrementarse en la primera hora,
permanecer hasta por 12 horas y extenderse a lo largo de la extremidad afectada. Adicionalmente, los pacientes presentan inflamacin en el sitio de la mordedura y pueden manifestar vrtigo,
vmito, nuseas, sudor y debilidad.
A pesar de que en las ltimas dcadas no se han registrado
accidentes de muerte, s se han reportado envenenamientos graves, con trastornos en la coagulacin, lesin renal e infarto agudo
del miocardio.

Primeros auxilios
Los primeros auxilios que se deben suministrar a una persona que
ha sido mordida por un lagarto venenoso son: la limpieza de la

LAGARTOS

127

REPTILES VENENOSOS

128
herida y la inmovilizacin de la extremidad afectada. Con respecto
a la limpieza es importante retirar los dientes que se encuentren incrustados en la herida de la vctima, as como limpiar con cualquier
tipo de antisptico y cubrir la herida para evitar una infeccin. La
inmovilizacin del miembro lesionado permitir que la persona realice movimientos que favorezcan la difusin del veneno.
Adems de estas dos medidas bsicas, es importante tener
en cuenta que algunas prcticas populares pueden afectar o perjudicar a la persona que ha sido mordida. Antes que nada, no
se deben colocar torniquetes ni realizar incisiones en el sitio de
la mordedura; tampoco se deben suministrar bebidas ni aplicar
sustancias en el sitio de la mordedura. En cambio, debido a la hinchazn que puede ocasionar este tipo de mordeduras, se deben
retirar los anillos o cualquier otro elemento que pueda limitar la
circulacin de la sangre en el lugar de la mordedura.

En algunas ocasiones el lagarto puede permanecer sujeto a la vctima por un tiempo indefinido, caso en el que
es necesario introducir un palo en la boca del animal y,
mediante un movimiento de palanca, tratar de liberar a la
vctima, procurando no hacerle dao a esta. Tambin se
sugiere introducir una tarjeta de crdito o meter la cabeza
del animal en agua caliente.

Aunque las posibilidades de que un accidente con estos lagartos ocasione la muerte a una persona son relativamente bajas, es
importante que todas las vctimas reciban atencin mdica inmediata y que todo accidente en nios se maneje como un caso grave.

Manejo mdico
El manejo mdico de los pacientes mordidos por un lagarto venenoso se debe enfocar en tomar las medidas de soporte relacionadas con la sintomatologa presentada: suministrar analgsicos y
lquidos endovenosos, y brindar el tratamiento necesario para las
alteraciones que se puedan presentar, como los trastornos de la
coagulacin o el infarto agudo del miocardio.
Actualmente no hay un antiveneno especfico para este tipo
de mordeduras y no se ha encontrado ningn beneficio en el uso
de antivenenos para mordeduras de serpientes, por lo que el tratamiento se enfoca solo en las medidas antes enunciadas y en el
control estricto de los signos vitales. Como en cualquier otro caso
de mordedura de animales, es importante tomar las medidas preventivas necesarias para evitar el ttanos.
Los pacientes que acuden a un hospital para recibir tratamiento, cualquiera que sea la gravedad de sus lesiones, deben
permanecer en observacin, mientras se descarta cualquier tipo
de riesgo para su salud.

Prevencin
Las medidas preventivas frente a un animal que tiene un comportamiento pasivo y que solo ataca cuando se siente amenazado o
es molestado son simples: no acercarse demasiado al animal, no
agredirlo ni tratar de capturarlo. En caso de que esto ltimo sea
necesario es importante usar unos guantes suficientemente gruesos que no puedan ser atravesados por la mordedura.

LAGARTOS

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REPTILES VENENOSOS

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Evitar introducir las manos desprotegidas en sitios rocosos
donde puede estar el lagarto es una buena medida preventiva,
que adems evita los accidentes con serpientes Cascabel que
comparten hbitat con estos reptiles. De igual forma, se debe tener precaucin al caminar por las zonas desrticas en donde habitan el Monstruo de Gila y el Lagarto de Cuentas y se debe evitar
acercarse demasiado a estos animales.

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