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Actes de la recherche en

sciences sociales

Biographie et mosaque scientifique


Monsieur Howard S. Becker

Citer ce document / Cite this document :


Becker Howard S. Biographie et mosaque scientifique. In: Actes de la recherche en sciences sociales. Vol. 62-63, juin 1986.
Lillusion biographique. pp. 105-110;
doi : 10.3406/arss.1986.2323
http://www.persee.fr/doc/arss_0335-5322_1986_num_62_1_2323
Document gnr le 12/05/2016

Howard S.Becker

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BIOGRAPHIE
Traduit de l'anglais
ET MOSAQUE par Suzanne et Jean Peneff

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SCIENTIFIQUE
perspective partir de laquelle le travail est entrepris
et dans les mthodes utilises. Le romancier n'est
videmment pas du tout concern par les faits, mais
plutt par l'impact motionnel et dramatique, par la
forme et les images, par la cration d'un univers
symbolique dot d'une unit esthtique. La fidlit
la ralit telle qu'elle existe est, pour lui, seulement
un problme parmi beaucoup d'autres, problme
secondaire pour de nombreux auteurs.
L'autobiographe se propose de nous raconter
sa vie et, ds lors, s'engage maintenir une cohrence
entre l'histoire qu'il narre et ce qu'une investigation
objective pourrait dcouvrir. Cependant, quand nous
lisons une autobiographie, nous sommes toujours
conscients que l'auteur ne nous raconte qu'une partie
de son histoire, qu'il choisit les faits de manire
nous prsenter l'image qu'il souhaiterait que nous
ayons, qu'il nglige ce qui aurait pu lui paratre
mineur ou dsagrable, quoique d'un grand intrt
pour nous.
A l'oppos de ces formes qui relvent* de
l'imagination et de la subjectivit {humanistic form),
la biographie est plus prosaque, davantage soumise
aux objectifs du sociologue qu' ceux du narrateur,
moins concerne par la valeur artistique que par la
restitution fidle de l'exprience du sujet et de son
interprtation du monde o il vit. Le sociologue qui
recueille une biographie, prend des dispositions pour
**La signification du titre The Jack-Roller est donne par le
rcit de Stanley, hros du livre. Il s'agit du nom argotique
attribu aux voleurs qui font les poches des individus ivres,
vids des boites de nuit de Chicago. La traduction exacte en
serait Dtrousseur d'ivrognes. Travail sans gloire et sans risques,
cette activit est situe, aux yeux des dlinquants, au plus bas
de l'chelle du vol, et est, en principe, rserve aux voleurs
dbutants. La biographie de ce dtrousseur d'ivrognes qu'tait
Stanley, enfant, comprend dans le livre paru aux Presses de
l'Universit de Chicago, en 1930, l'histoire de Stanley par
lui-mme (crite la demande de Clifford Shaw et obtenue
aprs cinq ans de contacts continus), l'histoire de Stanley
vue par les institutions dans lesquelles il est pass (prison,
justice), l'histoire de Stanley telle qu'elle est analyse par les
sociologues Clifford Shaw et Robert Park, et d'autres
documents en annexe, pour comprendre le milieu social et la
dlinquance Chicago cette poque-l.
***Le voleur professionnel a t traduit en France par
G. Serve et publi aux ditions Spes en 1963 (N d T).

106 Howard S. Becker


s'assurer qu'elle traitera de toutes les choses que nous
voulons connatre, qu'aucun vnement important
ne sera nglig, que les faits prsents comme
authentiques cadreront avec les autres tmoignages
disponibles, et que les interprtations du narrateur seront
donnes correctement. Le chercheur guide l'interview
vers les thmes qui intressent la sociologie ; il lui
demande de prciser certains vnements ; il vise ce
que son rcit ne soit pas en dsaccord avec les rapports
tablis sur lui par les institutions o il est pass, avec
les tmoignages fournis par d'autres individus qui le
connaissent ou qui connaissent les vnements ou les
lieux dcrits. Le sociologue assure pour nous le respect
des rgles du jeu.
Ce faisant, il travaille partir de sa propre
perspective, une perspective qui insiste sur le ct
tmoignage personnel. Cette perspective diffre de
celle d'autres chercheurs en accordant une grande
importance aux interprtations que, dans la pratique,
les gens donnent comme explication leur
comportement. Pour comprendre la conduite d'un individu,
on doit savoir comment il percevait la situation, les
obstacles qu'il croyait devoir affronter, les alternatives
qu'il voyait s'ouvrir devant lui ; on ne peut
comprendre les effets du champ des possibilits, des souscultures de la dlinquance, des normes sociales et
d'autres explications de comportement communment
invoques, qu'en les considrant du point de vue de
l'acteur.
Le dpartement de sociologie de l'Universit de
Chicago dveloppa avec force cette perspective dans
les annes 1920. Presque toutes les tudes utilisrent
des documents personnels. Fonde, d'un point de vue
thorique, sur la psychologie sociale de Georges
Herbert Mead, applique avec succs dans The Polish
Peasant et vivement recommande par Ernest W.
Burgess, la mthode biographique connut une grande
popularit. Ce fut une des nombreuses formules du
travail sociologique qui trouva sa place dans le
programme de recherche du dpartement.
Ce programme de recherche n'est pas issu d'une
thorie axiomatique bien structure, mais plutt
d'une conception des caractristiques des villes et de
la vie urbaine qui a beaucoup imprgn la recherche
faite Chicago durant cette priode stimulante qui
suivit l'arrive de Robert E. Park en 1916.
The Ghetto, The Gold Coast and the Slum,
The Gang (3), tous ces travaux faisaient partie du
projet de recherche ; comme en firent partie les tudes
cologiques sur les arrives successives de groupes
ethniques Chicago, sur la rpartition de la
dlinquance juvnile, de la maladie mentale et d'autres
formes de pathologie. Dans quelques articles sur la
nature de la ville, sur le rle de la communication
dans la vie sociale et dans les introductions aux livres
que ses tudiants crivaient, Park formulait le projet
gnral au fur et mesure qu'il se ralisait. Tout tait
matriau pour la thorie qui se dveloppait. Et toutes
sortes d'tudes faites selon des mthodes diverses
contribuaient son dveloppement (4). La valeur
de chaque tude pouvait donc tre juge dans le
contexte de l'ensemble de l'entreprise et non comme
si elle tait isole.
3-L. Wirth, The Ghetto, Chicago, The University of Chicago
Press, 1928 ; H. W. Zorbaugh, The Gold Coast and the Slum :
a Sociological Study of Chicago's Near North Side, Chicago,
The University of Chicago Press, 1929 ; F. M. Thrasher,
The Gang : a Study of 1 313 Gangs in Chicago, Chicago,
The University of Chicago Press, 1928.

Quand je vins pour la premire fois San


Francisco, il y a plusieurs annes, et queje commenai
songer faire de la recherche, j'eus d'abord le
rflexe de chercher le recensement statistique par
quartier, les monographies de communauts et
d'institutions et d'autres matriaux de base dont je
tenais l'existence pour acquise quand je travaillais
Chicago. Mais il n'y en avait pas : personne ne les
avait raliss. Peut-tre parce qu'aucun groupe de
chercheurs aussi bien organis que celui qui dmarra
avec Park dans les annes 20, n'avait jamais exist
San Francisco. Ces chercheurs perurent les
relations entre les divers sujets sur lesquels ils
travaillaient. Ils saisirent surtout les liens profonds et
troits des problmes tudis avec la ville en gnral
et avec Chicago en particulier. Quel que soit l'objet
tudi, le chercheur de l'cole de Chicago postulait
que ses caractristiques provenaient en partie de la
singularit et du genre de ville o il surgissait. Le
chercheur s'appuyait, implicitement et
explicitement, sur les connaissances dj accumules, tandis
qu'il apportait sa propre contribution cette
mosaque constitue par la thorie de la ville et la
connaissance de Chicago que Park tait en train
d'laborer.
L'image de la mosaque est utile pour rflchir
sur une telle entreprise scientifique. Chaque pice
ajoute la mosaque enrichit un peu plus notre
comprhension de l'ensemble du tableau. Quand
beaucoup de morceaux ont t placs, nous pouvons
voir, plus ou moins clairement, les objets et les
individus dans le tableau ainsi que leurs relations
rciproques. Des morceaux diffrents enrichissent
diversement notre comprhension : certains sont
utiles pour leur couleur, d'autres parce qu'ils
permettent de discerner le contour d'un motif. Aucun
morceau n'a un grand rle et, si nous n'avons pas sa
contribution, il y a d'autres moyens de parvenir
la comprhension de l'ensemble.
Les tudes particulires peuvent ressembler
des morceaux de mosaque et elles l'taient
l'poque de Park. Le tableau de la mosaque tait
Chicago : la recherche avait un aspect ethnographique,
d'tude de cas, mme si la cit de Chicago tait vue
comme reprsentative de l'ensemble des villes. Quelles
que soient les donnes : recensements, interviews,
rsultats de questionnaires ou biographies, la recherche
tenait toujours compte des particularits locales,
dcouvrant les aspects vraiment caractristiques du
Chicago des annes 20. En faisant cela, les tudes
ralisaient partiellement une mosaque dtaille et
de grande complexit, dont la ville elle-mme tait
le sujet, et ce cas pouvait servir tester une grande
varit de thories et mettre en relation, quoique
de manire imparfaite, une foule de phnomnes
apparemment distincts.
Notre attention s'est aujourd'hui dtourne de
l'ethnographie, de l'accumulation de connaissances
portant sur une aire dtermine. Nous insistons,
aujourd'hui davantage que par le pass, sur la
construction de thories abstraites. L'enqute par
questionnaire l'chelle nationale est communment utilise
actuellement comme mode fondamental de collecte
des donnes. Mais surtout, les chercheurs sont de plus
4 Voir le compte rendu fait par Everett C. Hughes de ce
grand mouvement d'investigation sociale, in : New Society,
31 dcembre 1964, pp. 18-19, et in : R. E. Park, Human
Communities, Glencoe, 111., The Free Press, 1952.

Biographie et mosaque scientifique 107


en plus mobiles, se dplaant en peu d'annes, de ville
en ville et d'universit en universit, ne crant aucun
fonds de connaissances spcifiquement locales et ne
transmettant donc aucun fonds leurs tudiants.
La tendance est ne plus faire d'tudes de
communauts : il n'y aura plus, ds lors, de programmes
complexes d'tudes coordonnes comme celles qui
produisirent Yankee City series (5) ou Black
Metropolis (6). Et c'est une grande perte.
En tout cas, l'apport scientifique d'une
biographie telle que The Jack-Roller ne peut tre valu
correctement que si on le replace dans le contexte
de toutes les tudes entreprises sous la direction de
Park parce qu'elles s'appuyaient les unes sur les
autres, exactement comme toutes les tudes
postrieures cet ge d'or de la sociologie de Chicago
dpendaient un peu de The Jack-Roller. Une grande
partie de cet arrire-fond qu'une tude particulire
quelconque aurait eu fournir elle-mme, ou pire,
propos duquel elle aurait d faire des hypothses
non vrifies, tait dj la porte du lecteur de
The Jack-Roller. Quand Stanley, son hros, parle
des jeux de gamins consistant, pour lui et ses copains,
voler, nous savons que nous pouvons trouver une
bonne description de ce phnomne dans The Gang
de Frederic M. Trasher. Et quand il parle du temps
qu'il passait dans West Madison Street, nous savons
que nous pouvons nous rfrer au livre The Hobo (7)
de Neis Anderson pour une comprhension du
milieu dans lequel Stanley voluait alors. Si on
s'interroge sur la reprsentativit du cas de Stanley,
il suffit de se tourner vers les tudes cologiques
menes par Clifford R. Shaw et Henry D. MacKay (8)
pour voir le mme phnomne dcrit sur une grande
chelle dans les statistiques. D'un autre ct, si on
voulait comprendre les cartes et les corrlations
prsente:, dans les tudes cologiques de la
dlinquance, on pourrait lire The Jack-Roller et des
documents semblables.
Je ne connais pas avec certitude les critres
pour juger de l'apport d'un travail scientifique, en
particulier par rapport son contexte global, mais
je sais que ce ne sont pas ceux, actuellement en vogue,
qui sont tirs du modle de l'exprimentation
contrle. Nous n'escomptons pas, dans un programme
de recherche ample et diversifi, qu'une partie
quelconque du travail nous donnera toutes les rponses
ou mme la totalit d'une rponse. Ce qui doit tre
jug, c'est l'entreprise de recherche avec tous ses
lments (on peut, bien sr, valuer les biographies
avec des critres tels que ceux proposs par Clyde
Kluckhohn, Robert Angell et John Dollard) (9). Les
5 Publi en plusieurs volumes par W. Lloyd Warner et ses
collaborateurs.
6 St Clair Drake et H. Cayton, Black Metropolis , New York,
Harcourt, Brace and co., 1945.
7 N. Anderson, The Hobo, Chicago, The University of Chicago
Press, 1923.
8-C. R. Shaw et H. D. MacKay, Juvenile Delinquency and
Urban Areas, Chicago, The University of Chicago Press, 1942.
9 C. Kluckhohn, The Personal Document in Anthropological
Science in : L. Gottschalk et al., The Use of Personal
Documents in History, Anthropology, and Sociology,
New York, Social Science Research Council, 1945, pp. 79-173 ;
R. Angel, A Critical Review of the Development of the
Personal Document Method in Sociology 1920-1940, in :
L. Gottschalk, op. cit., pp. 177-232 ; J. Dollard, Criteria for
the Life History, New Haven, Yale University Press, 1932.

critres permettant de dterminer dans quelle mesure


une pice de la mosaque contribue aux conclusions
autorises par la considration de l'ensemble, restent
encore tablir, et on a pourtant besoin de ces
critres. A dfaut, on peut provisoirement apprcier
favorablement, en prenant The Jack-Roller comme
un cas reprsentatif, quelques-unes des fonctions
remplies par les documents biographiques.
Quelles sont ces fonctions ? D'abord, The JackRoller peut servir de pierre de touche pour juger de la
valeur de thories qui prtendent traiter de
phnomnes tels que la carrire dlinquante de Stanley.
Que ce soit une thorie des origines psychologiques
du comportement dlinquant, une thorie de la
gense de la dlinquance dans les bandes de jeunes,
ou bien une tentative pour expliquer la rpartition
de la dlinquance dans la ville, toute thorie sur la
dlinquance doit, pour tre considre comme valable,
expliquer ou au moins tre compatible avec l'histoire
de Stanley telle qu'elle est rapporte. Ainsi, mme si
la biographie ne fournit pas, par elle-mme, de
preuve dcisive en faveur d'une hypothse, elle peut
tre un cas ngatif qui nous oblige dclarer
inadquate la thorie propose.
Dire cela, c'est avoir un point de vue sur la
gnralisation scientifique qui mrite quelques
commentaires. Nous pouvons dcider d'accepter une
thorie si elle explique, disons, 95 % des cas qui sont
de son ressort. Beaucoup d'minents savants le font.
A l'inverse, on peut dire qu'une thorie qui n'explique
pas tous les cas est inadquate et que des facteurs
autres que ceux proposs par la thorie sont l'uvre
pour produire le rsultat que nous voulons expliquer.
C'est essentiellement une question de stratgie. Si
nous admettons comme normale l'existence
d'exceptions toutes les rgles, nous ne rechercherons peuttre pas d'autres facteurs explicatifs avec autant
d'obstination que dans le cas inverse. Mais si nous
considrons ces exceptions comme des rfutations
potentielles de notre thorie, nous serons incits les
examiner de prs (10).
Plus fondamentalement, le cas ngatif aidera
une analyse scrupuleuse en suggrant la direction
que doit prendre la recherche (11). L'examen du cas
ngatif rvlera des proprits diffrentes de celles
de cas par ailleurs similaires, ou bien rvlera des
processus dont les aspects n'ont pas t entirement
compris. Si nous connaissons le cas assez en dtail,
comme nous le permet un document biographique,
notre recherche a plus de chances de russir : c'est
dans ce sens que la biographie est une utile pierre de
touche pour la thorie.
La biographie nous permet galement d'aborder
des domaines contigus celui de notre recherche.
Chaque recherche dborde sur de nouveaux terrains
qu'elle n'explore pas fond, sur des domaines
importants pour ses objectifs principaux, mais dans lesquels
10 Voir, par exemple, G. H. Mead, Scientific Method and
Individual Thinker, in : J. Dewey et al. Creative Intelligence ,
New York,H. Holt and co., 19 17, pp. 176-227 et A. Lindesmith,
Opiate Addiction, Bloomington, Ind., Principia Press, 1947,
pp. 5-20 ; Lindesmith transforme cette stratgie en une vritable
mthode d'enqute dsigne habituellement comme induction
analytique.
11 Voir pour une conception identique, issue de la tradition
de l'enqute par questionnaire, P. L. Kendall et K. M. Wolf,
The Analysis of Deviant Cases in Communications Research,
in : P. F. Lazarsfeld and F. Stanton (eds), Communications
Research 1948-1949, New York, Harper, 1949, pp. 152-179.

108 Howard S. Becker


elle procde plus par supposition que par
investigation (12). L'tude d'une universit, par exemple, peut
et mme doit suggrer des hypothses sur les
caractristiques de la ville, de l'Etat et de la rgion, sur
l'origine sociale, l'exprience de classe des tudiants
et sur une foule d'autres choses susceptibles
d'influencer le fonctionnement de l'tablissement et
la manire dont celui-ci affecte les tudiants. L'tude
d'un hpital psychiatrique ou d'une prison fera surgir
galement des hypothses non vrifies sur les
caractristiques des familles dont les membres chouent
dans ces institutions. La biographie comme
ventuellement d'autres types d'information fournit
une base pour fonder ces hypothses dans la ralit
et une indication approximative de la direction dans
laquelle se trouve la vrit.
En plus de ces raisons de voisinage, si l'on peut
dire, la biographie peut tre particulirement utile
pour clairer le ct subjectif de processus
institutionnels qui ont fait l'objet de nombreuses tudes et de
beaucoup d'hypothses non contrles. Les
sociologues ont tard s'intresser aux processus de
socialisation des adultes et, pour prendre un exemple
directement li l'histoire de Stanley, aux processus
d'avilissement et de dpouillement lis la
socialisation dans des institutions de redressement telles que
prisons ou hpitaux psychiatriques (13). Quoique
les thories s'intressent plus l'action
institutionnelle qu' l'exprience individuelle, elles supposent
un certain nombre de choses propos de la faon
dont les individus subissent ces processus ou, au
moins, elles soulvent la question de la nature de
cette exprience. Bien que les expriences carcrales
de Stanley ne nous apportent videmment pas une
connaissance sre de ces problmes, elles nous donnent
quelques lments pour en juger.
La biographie, toujours par sa richesse en
dtails, peut tre importante quand et l o la
recherche stagne, ayant puis l'analyse de quelques
variables avec une prcision toujours accrue, mais
avec un rendement dcroissant de la connaissance.
Dans ce cas, les chercheurs auraient intrt continuer
par la collecte de documents personnels qui suggrent
de nouvelles variables, de nouvelles questions, de
nouveaux processus ; les donnes riches, quoique peu
systmatiques, de la mthode biographique leur
serviraient ainsi oprer la ncessaire rorientation
de leur champ d'investigation.
Au-del de ces contributions spcifiques que la
biographie est susceptible d'apporter, il en est une
encore plus fondamentale. Plus que toute autre
technique, excepte peut-tre l'observation
participante, la biographie peut donner un sens la notion
tellement utilise de droulement de processus.
Les sociologues aiment parler de fonctionnement de
processus, etc., mais leurs mthodes les empchent,
en gnral, de saisir concrtement les processus dont
ils parlent si abondamment.
George Herbert Mead, si nous le prenons au
srieux, nous apprend que la ralit de la vie sociale
est un change de symboles significatifs au cours
duquel les gens esquissent des actions et, ensuite,
12 Voir M. Gluckman (d.) Closed Systems and Open Minds,
Chicago, 1964.
13 H. Garfinkel, Conditions of Successful Degradation
Ceremonies, American Journal of Sociology, 61, 1956,
pp. 420-424 ; et E. Goffman, Asylums, New York, Garden
City, 1961, pp. 127-169.

ajustent et rorientent leur activit en fonction des


rponses (relles ou imaginaires) que les autres ont
faites ces actions. La formation d'un acte individuel
est un processus dans lequel la conduite est
continuellement remodele pour tenir compte des attentes
des autres, exprimes dans la situation immdiate,
ou anticipes par l'acteur. L'activit collective dsigne
par des concepts tels que
organisation ou
structure sociale se construit partir d'un processus
continuel d'ajustement mutuel des actions de tous les
acteurs impliqus. Le processus social n'est donc pas
un jeu imaginaire de forces invisibles ou une rsultante
de l'interaction de multiples facteurs sociaux, mais un
processus observable d'interaction symboliquement
mdiatise (14).
Observable oui, mais pas facilement, du moins
dans une perspective scientifique. Observer un
processus social, comme Mead le dcrivait, prend
beaucoup de temps. Cela pose de difficiles problmes de
comparabilit et d'objectivit dans le recueil des
donnes. Cela requiert une comprhension intime de
la vie des autres. C'est pourquoi les sociologues se
sont, en gnral, contents de techniques moins
exigeantes, tels l'interview et le questionnaire.
Je pense que ces techniques peuvent beaucoup
nous apporter, mais seulement si nous sommes
capables de les relier une reprsentation du processus
social sous-jacent voqu par Mead et que nous
connatrions si nous avions des donnes plus adquates.
Nous pouvons, par exemple, donner aux gens un
questionnaire deux priodes de leur vie et, des
diffrences de leurs rponses, dduire un processus
de changement sous-jacent. Mais notre interprtation
n'est juste que si notre conception du processus sousjacent est exacte. Et l'exactitude de cette image
c'est--dire la conformit du processus thorique
ce que nous pourrions observer si nous nous en
donnions le temps et la peine ncessaires peut tre
en partie atteinte par l'usage des documents
biographiques. Une biographie bien faite nous donnera,
en effet, les dtails de ce processus, sur la nature
duquel nous ne pouvons, par ailleurs, que spculer ;
or, c'est ce processus que nos donnes doivent, en
fin de compte, tre rfres pour avoir une
signification thorique, et non pas seulement opratoire et
prdictive. La biographie dcrira ces squences
cruciales d'interactions dans lesquelles de nouvelles
voies de l'action collective et individuelle sont forges,
dans lesquelles de nouveaux aspects de la personnalit
surgissent. C'est donc en donnant une base concrte
notre image du processus sous-jacent que la
biographie permet de vrifier des hypothses, d'clairer une
organisation et de rorienter des recherches qui
pitinent.
Mais le plus grand service rendu la sociologie
par un document tel que The Jack-Roller est peuttre celui qu'il rend aussi tous ceux qui ne sont pas
sociologues. David Riesman a dcrit la science sociale
comme tant, pour une part, un dialogue entre des
classes sociales (15). Elle montre aux gens les modes
14-Voir G. H. Mead, Mind, Self and Society, Chicago, The
University of Chicago Press, 1934 ; H. Blumer, Society as
Symbolic Interaction, in : A. Rose (ed.), Human Behavior and
Social Processes, Boston, Houghton, 1962, pp. 179-192 ;
et A. L. Strauss et al., Psychiatric Ideologies and Institutions ,
New York, Free Press, 1964, pp. 292-315.
15 D. Riesman, Abundance for What ?, New York, Garden
City, 1965, pp. 493-494.

Biographie et mosaque scientifique 109


de vie de fractions de la socit avec lesquelles ils
n'auraient jamais eu de contact autrement. La
biographie, en tant qu'histoire de la personne par ellemme, est un message vivant et chaleureux, nous
racontant ce que cela implique d'tre un type de
personnage que nous n'avons jamais rellement
rencontr. Par rapport la plupart des autres socits,
les USA ont la chance d'avoir moins de barrires
sociales sous forme de groupes cloisonns et de rgles
contre toute interaction externe. Nanmoins, les
distances entre classes sociales, entre groupes
ethniques, et entre
classes d'ge sont telles qu'il
est difficile, pour la plupart des sociologues (laissons
de ct ceux dont le travail n'incite pas cette
connaissance), de comprendre ce que signifie vivre la
vie d'un drogu noir ou d'un dlinquant polonais.
Discutant des causes de l'abstraction et du
formalisme excessif de la sociologie latino-amricaine,
Johan Galtung suggre la fonction de cette
connaissance dans la dmarche scientifique. Il affirme que la
socit latino-amricaine est stratifie de faon plus
rigide, la fois horizontalement et verticalement,
que les socits de l'Europe du Nord et de l'Amrique
du Nord. Cela signifie que le Latino-amricain, quand
il fera de la sociologie, n'aura jamais eu l'interaction
informelle avec les membres d'autres classes ou des
parties de la socit que, dans d'autres pays, les
jeunes gens ralisent, grce aux voyages, aux emplois
d't ou d'autres choses de ce genre. Il en rsulte,
selon Galtung, que les prjugs sur les caractristiques
des autres membres de la socit ne sont jamais
directement confronts avec la ralit sociale. Les
sociologues qui n'accepteraient jamais l'ide que la
seule chose qui les fait agir est simplement le dsir de
gagner de l'argent, peroivent sans difficult les
capitalistes comme intresss seulement par le
maximum de profit pour le minimum de travail, et
pareillement pour les motivations des travailleurs. Une
connaissance plus intime des individus rvlerait
pourtant des nuances dans les conduites ainsi qu'une
plus grande varit des mobiles, mais la raret des
expriences sociales des sociologues empche ceux-ci
de les apprhender. De l vient l'engouement pour
l'ide de l'alination des classes populaires : sans nier
la ralit de cette dernire, la raison qui maintient
l'image de l'alination des travailleurs est l'alination
de l'intellectuel lui-mme au regard de sa propre
socit et certainement au regard de la classe
ouvrire (16).
En offrant cette ouverture sur une culture et
une situation gnralement inconnues des intellectuels,
et des sociologues en particulier, The Jack-Roller
nous permet d'approfondir notre thorie : en nous
mettant la place de Stanley, nous pouvons ressentir
et prendre conscience des biais au travers desquels
nous apprhendons d'ordinaire cette population et
qui dterminent les types de problmes que nous
tudions. En entrant vraiment dans la vie de Stanley,
nous pouvons commencer prendre conscience de ce
que nous tenons, et que nous ne devrions pas tenir
pour acquis, lorsque nous laborons notre
problmatique : les prjugs sur les dlinquants, les quartiers
pauvres et les Polonais, prjugs qui sont lis la
manire dont nous posons les problmes. Si nous
voulons en tirer profit, l'histoire de Stanley nous
16 J. Galtung, Los factores socioculturales y el desarrollo del
Sociologa en America latina, Revista Latinoamericana de
Sociologa, 1, mars 1965, p. 87.

permet de commencer questionner la dlinquance


du point de vue du dlinquant. Si nous prenions
Stanley au srieux, comme son histoire nous incite
le faire, nous pourrions soulever une srie de
questions qui ont t relativement peu tudies :
questions sur les gens qui s'occupent des dlinquants,
les tactiques qu'ils emploient, leurs ides sur le
monde, les contraintes et les pressions auxquelles
ils sont exposs. De telles tudes commencent
seulement maintenant tre faites. Une analyse
approfondie du livre The Jack-Roller et de documents
semblables pourrait nous fournir un large ventail
de questions poser quand nous considrons les
rapports entre les policiers, juges, gardiens de prison
et les dlinquants.
Etant donn la diversit des utilisations
scientifiques possibles de la mthode biographique, on doit
s'tonner de son relatif dclin. Les sociologues, il est
vrai, n'y ont jamais renonc tout fait. Mais, ils n'en
ont pas fait non plus un de leurs instruments usuels
de recherche. Ils lisent les documents disponibles et
exigent de leurs tudiants qu'ils les lisent. Mais
habituellement, il ne leur vient pas l'ide de collecter
eux-mmes des documents biographiques ou de faire
de cette technique une composante de leur dmarche.
Un certain nombre de changements simultans
ont probablement acclr le dclin de la mthode
biographique. Les sociologues, proccups de plus
en plus par le dveloppement de la thorie abstraite,
furent donc de moins en moins intresss par des
comptes rendus dtaills sur des organisations et des
communauts particulires. Ils recherchrent des
donnes formules dans les catgories abstraites de
leurs propres thories, plutt que dans les catgories
qui paraissaient les plus pertinentes aux gens qu'ils
tudiaient. La mthode biographique convenait bien
ce dernier objectif mais tait d'une faible utilit
pour le premier.
Au mme moment, les sociologues
commencrent sparer le champ de la psychologie sociale de
celui de la sociologie proprement dite, crant deux
spcialits au lieu de deux orientations dans un mme
domaine et ils insistrent plus sur les variables
structurelles et les analyses synchroniques
fonctionnelles que sur les facteurs qui se manifestaient dans la
vie et l'exprience de l'individu. Ici aussi, la
biographie apporte une contribution notable au second
objectif, mais semble inadapte dans le cadre d'tudes
insistant sur les proprits de groupes sociaux et leurs
connexions.
Mais la raison majeure du faible usage de cette
technique est peut-tre qu'elle ne produit pas le type
de rsultats que les sociologues attendent d'une
recherche aujourd'hui. A mesure que la sociologie
s'est institutionnalise et professionnalise, l'accent
s'est port de plus en plus sur ce que nous pouvons
appeler, pour simplifier, l'tude isole {single study).
J'utilise ce terme pour dsigner des recherches qui,
conues comme autonomes et indpendantes,
fournissent tous les lments de preuve ncessaires pour
accepter ou rejeter les conclusions avances et dont
les rsultats doivent tre vus comme une nouvelle
brique qui s'ajoute au mur de la science en
construction (cette mtaphore est tout fait diffrente
de celle de la mosaque). L'tude isole est intgre
au corps principal des connaissances de la manire
suivante : elle tire d'abord ses hypothses d'un
examen de ce qui est dj connu ; puis, quand la
recherche est ralise, si ces hypothses ont t

110 Howard S. Becker


confirmes, elles sont ajoutes au mur de ce qui est
scientifiquement connu et utilises comme base
de recherches ultrieures. L'important est ici que
les hypothses sont confirmes ou infirmes partir
de ce qui a t dcouvert au cours de cette parcelle
de recherche.
Toutes les habitudes, les traditions et les
pratiques institutionnelles de la sociologie
contemporaine concourent nous faire adopter ce point de
vue. L'article de revue de longueur constante, moyen
le plus ordinaire de la communication scientifique,
est conu pour la prsentation de rsultats qui
confirment ou rfutent des hypothses. En ce qui
concerne la thse, on exige que son auteur obtienne
des rsultats fonds sur ses propres travaux, qui
produisent des conclusions susceptibles d'tre
dfendues devant un jury. Une autre forme frquente
de littrature sociologique, la demande de subvention,
conduit son auteur formuler ce que son projet aura
dmontr quand l'argent aura t dpens.
Quand nous faisons un projet de recherche ou
quand nous jugeons une recherche acheve, si nous
prenons l'tude isole comme modle du travail
scientifique, nous utiliserons des critres destins
s'assurer que les rsultats de cette recherche
constituent bien une base solide pour accepter ou rejeter
les hypothses. Les normes de raisonnement et de
preuve actuellement la mode expriment cette
tendance. Des mthodologues , tels que Samuel A.
Stouffer et ceux qui l'ont suivi, ont dvelopp des
techniques pour tester des hypothses qui sont
fondes sur le modle de l'exprimentation
contrle (17) : on compare deux groupes avant et
aprs une exprience, l'un ayant t expos
l'influence d'une variable et l'autre pas. Les multiples
comparaisons rendues possibles par cette technique
permettent de tester non seulement l'hypothse
initiale, mais aussi d'autres explications plausibles

des mmes rsultats, si ces derniers correspondent


ce qu'on avait pronostiqu. Tel est le modle
consacr. Si nous ne le ralisons pas, notre tude
est mauvaise, moins d'imaginer une solution de
remplacement accessible. Si nous le ralisons, nous
affirmons avec certitude que nous avons produit
des rsultats scientifiques assez solides pour
supporter la charge d'tudes ultrieures.
Quelle que soit leur utilit ventuelle dans
divers contextes, les critres tirs du modle
exprimental et utiliss pour valuer sparment
les tudes isoles ont eu au moins une consquence
nfaste. Ils ont amen les sociologues ngliger
les autres fonctions de la recherche et, en particulier,
ne pas reconnatre la contribution d'une tude
un projet de recherche global, mme quand cette
tude, considre part, ne produit pas, par ellemme, des rsultats dcisifs. La mthode
biographique ne donnant pas, au regard de ces critres,
de rsultats dfinitifs, les chercheurs n'ont su
comment l'utiliser et bon nombre d'entre eux ont
refus d'investir le temps et l'effort ncessaires
pour recueillir des documents biographiques.
Nous pouvons esprer peut-tre qu'une
meilleure comprhension de la complexit de la
dmarche scientifique redonnera aux sociologues le
sens de la valeur et des avantages multiples de la
mthode biographique. Une nouvelle srie de
documents personnels comme ceux produits par
l'cole de Chicago, il y a plus d'une gnration,
pourrait nous aider dans toutes les directions que
j'ai dj suggres et aussi dans de nouvelles directions
qui restent dfinir.
17 Voir l'article de S. A. Stouffer, Some Observations on
Study Design, American Journal of Sociology, 55, janvier
1950, pp. 355-361, qui a eu une grande influence ; voir aussi
n'importe lequel des nombreux livres et articles sur la mthode
qui ont la mme position.