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VOLTAIRE

crivain, Philosophe
(1694-1778)

Essai sur les Murs


et lesprit des nations
Avec prfaces, avertissements, notes, etc.
Par M. Beuchot
Paris, 1829

Tome 4.
Un document produit en version numrique par Jean-Marc Simonet, bnvole,
Courriel : Jean-Marc_Simonet@uqac.ca
Dans le cadre de la collection: "Les classiques des sciences sociales"
Site web : http://classiques.uqac.ca/
Une collection dveloppe en collaboration avec la Bibliothque
Paul-mile-Boulet de l'Universit du Qubec Chicoutimi
Site web : http://bibliotheque.uqac.ca/

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

Cette dition lectronique a t ralise par Jean-Marc Simonet, ancien


professeur des Universits, bnvole.
Courriel : Jean-Marc_Simonet@uqac.ca
partir de :

Franois-Marie Arouet dit

Voltaire
crivain, Philosophe franais
(1694-1778)

Essai sur les murs et


lesprit des nations
Avec prfaces, avertissements notes, etc.
Par M. Beuchot
Tome 4.
chez Lefvre, libraire, Werdet & Lequien
fils, Paris, 1829,
4 volumes de 549, 551, 538 et 502 p.

Polices de caractres utilises :


Pour le texte: Times New Roman, 14 et 12 points.
Pour les notes de bas de page : Times New Roman, 10 points.
dition lectronique ralise avec le traitement de textes Microsoft Word 2008
pour Macintosh.
Mise en page sur papier format : LETTRE (US letter), 8.5 x 11)
dition numrique ralise le 23 fvrier 2011 Chicoutimi, Ville de Saguenay,
province de Qubec, Canada

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

Table des matires du


Volume IV de lEssai sur les Murs
Chap. 164. Fondation de la rpublique des Provinces-Unies.
Chap. 165. Suite du rgne de Philippe II. Malheur de don Sbastien, roi de
Portugal.
Chap. 166. De linvasion de lAngleterre, projete par Philippe II. De la flotte
invincible. Du pouvoir de Philippe II en France. Examen de la mort de don
Carlos, etc.
Chap. 167. Des Anglais sous douard VI, Marie, et lisabeth.
Chap. 168. De la reine lisabeth.
Chap. 169. De la reine Marie Stuart.
Chap. 170. De la France vers la fin du XVIe sicle, sous Franois II.
Chap. 171. De la France. Minorit de Charles IX.
Chap. 172. Sommaire des particularits principales du concile de Trente.
Chap. 173. De la France sous Henri III. Sa transplantation en Pologne, sa fuite,
son retour en France. Murs du temps, ligue, assassinats, meurtre du roi,
anecdotes curieuses.
Chap. 174. De Henri IV.
Addition au chapitre 174.
Chap. 175. De la France, sous Louis XIII, jusquau ministre du cardinal de
Richelieu. tats gnraux en France. Administration malheureuse. Le
marchal dAncre assassin : sa femme condamne tre brle. Ministre
du duc de Luynes. Guerres civiles. Comment le cardinal de Richelieu entre
au conseil.
Chap. 176. Du ministre du cardinal de Richelieu.
Chap. 177. Du gouvernement et des murs de lEspagne depuis Philippe II
jusqu Charles II.
Chap. 178. Des Allemands sous Rodolphe II, Mathias, et Ferdinand II. Des
malheurs de Frdric, lecteur palatin. Des conqutes de Gustave-Adolphe.
Paix de Westphalie, etc.
Chap. 179. De lAngleterre jusqu lanne 1641.
Chap. 180. Des malheurs et de la mort de Charles Ier.
Chap. 181. De Cromwell.
Chap. 182. De lAngleterre sous Charles II.
Chap. 183. De lItalie, et principalement de Rome, la fin du XVIe sicle. Du
concile de Trente. De la rforme du calendrier, etc.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

Chap. 184. De Sixte-Quint.


Chap. 185. Des successeurs de Sixte-Quint.
Chap. 186. Suite de lItalie au XVIIe sicle.
Chap. 187. De la Hollande au XVIIe sicle.
Chap. 188. Du Danemark, de la Sude, et de la Pologne, au XVIIe sicle.
Chap. 189. De la Pologne au XVIIe sicle, et des sociniens ou unitaires.
Chap. 190. De la Russie aux XVIe et XVIIe sicles.
Chap. 191. De lempire ottoman au XVIIe sicle. Sige de Candie. Faux
messie.
Chap. 192. Progrs des Turcs. Sige de Vienne.
Chap. 193. De la Perse, de ses murs, de sa dernire rvolution, et de Thamas
Kouli-kan, ou Sha-Nadir.
Chap. 194. Du Mogol.
Chap. 195. De la Chine au XVIIe sicle et au commencement du XVIIIe.
Chap. 196. Du Japon au XVIIe sicle, et de lextinction de la religion
chrtienne en ce pays.
Chap. 197. Rsum de toute cette histoire jusquau temps o commence le
beau sicle de Louis XIV.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

Table des Matires

ESSAI SUR LES MURS


ET LESPRIT DES NATIONS
Tome IV

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

Table des Matires

Chapitre 164
Fondation de la rpublique des Provinces-Unies
Si on consulte tous les monuments de la fondation de cet tat,
auparavant presque inconnu, devenu bientt si puissant, on verra quil
sest form sans dessein et contre toute vraisemblance. La rvolution
commena par les belles et grandes provinces de terre ferme, le
Brabant, la Flandre, et le Hainaut, elles qui pourtant restrent sujettes ;
et un petit coin de terre presque noy dans leau, qui ne subsistait que
de la pche du hareng, est devenu une puissance formidable, a tenu
tte Philippe II, a dpouill ses successeurs de presque tout ce quils
avaient dans les Indes orientales ; et a fini enfin par les protger.
On ne peut nier que ce ne soit Philippe II lui-mme qui ait forc
ces peuples jouer un si grand rle, auquel ils ne sattendaient
certainement pas : son despotisme sanguinaire fut la cause de leur
grandeur.
Il est important de considrer que tous les peuples ne se
gouvernent pas sur le mme modle ; que les Pays-Bas taient un
assemblage de plusieurs seigneuries appartenant Philippe des titres
diffrents ; que chacune avait ses lois et ses usages ; que dans la Frise
et dans le pays de Groningue, un tribut de six mille cus tait tout ce
quon devait au seigneur ; que dans aucune ville on ne pouvait mettre
dimpts, ni donner les emplois dautres qu des rgnicoles, ni
entretenir des troupes trangres, ni enfin rien innover, sans le
consentement des tats. Il tait dit par les anciennes constitutions du
Brabant : Si le souverain, par violence ou par artifice, veut
enfreindre les privilges, les tats seront dlis du serment de fidlit,
et pourront prendre le parti quils croiront convenable. Cette forme
de gouvernement avait prvalu longtemps dans une trs grande partie
de lEurope : nulle loi ntait porte, nulle leve de deniers ntait
faite sans la sanction des tats assembls. Un gouverneur de la
province prsidait ces tats au nom du prince, et ce gouverneur

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

sappelait stadt-holder, teneur dtats, ou tenant ltat, ou lieutenant,


dans toute la basse Allemagne.
Philippe II, en 1559, donna le gouvernement de Hollande, de
Zlande, de Frise, et dUtrecht, Guillaume de Nassau, prince
dOrange. On peut observer que ce titre de prince ne signifiait pas
prince de lempire. La principaut de la ville dOrange tombe de la
maison de Chlons dans la sienne par une donation, tait un ancien
fief du royaume dArles, devenu indpendant. Guillaume tirait une
plus grande illustration de la maison impriale dont il tait : mais
quoique cette maison, aussi ancienne que celle dAutriche, et donn
un empereur lAllemagne, elle ntait pas au rang des princes de
lempire. Ce titre de prince, qui ne commena tre en usage que vers
le temps de Frdric II, ne fut pris que par les plus grands terriens. Le
sang imprial ne donnait aucun droit, aucun honneur ; et le fils dun
empereur qui naurait possd aucune terre ntait quempereur sil
tait lu, et simple gentilhomme sil ne succdait pas son pre.
Guillaume de Nassau tait comte dans lempire, comme le roi
Philippe II tait comte de Hollande et seigneur de Malines ; mais il
tait sujet de Philippe en qualit de son stadt-holder, et comme
possdant des terres dans les Pays-Bas.
Philippe voulut tre souverain absolu dans les Pays-Bas, ainsi quil
ltait en Espagne. Il suffisait dtre homme pour avoir ce projet ; tant
lautorit cherche toujours renverser les barrires qui la
restreignent : mais Philippe trouvait encore un autre avantage tre
despotique dans un vaste et riche pays, voisin de la France ; il pouvait
en ce cas dmembrer au moins la France pour jamais, puisquen
perdant sept provinces, et tant souvent trs gn dans les autres, il fut
encore sur le point de subjuguer ce royaume, sans mme tre jamais
la tte daucune arme.
(1565) Il voulut donc abroger toutes les lois, imposer des taxes
arbitraires, crer de nouveaux vques, et tablir linquisition, quil
navait pu faire recevoir ni dans Naples ni dans Milan. Les Flamands
sont naturellement de bons sujets et de mauvais esclaves. La seule
crainte de linquisition fit plus de protestants que tous les livres de
Calvin chez ce peuple, qui nest assurment port par son caractre ni
la nouveaut ni aux remuements. Les principaux seigneurs
sunissent dabord Bruxelles pour reprsenter leurs droits la

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

gouvernante des Pays-Bas, Marguerite de Parme, fille naturelle de


Charles-Quint. Leurs assembles sappelaient une conspiration,
Madrid : ctait, dans les Pays-Bas, lacte le plus lgitime. Il est
certain que les confdrs ntaient point des rebelles, quils
envoyrent le comte de Berghes et le seigneur de MontmorencyMontigny porter en Espagne leurs plaintes au pied du trne. Ils
demandaient lloignement du cardinal de Granvelle, premier
ministre, dont ils craignaient les artifices. La cour leur envoya le duc
dAlbe avec des troupes espagnoles et italiennes, et avec lordre
demployer les bourreaux autant que les soldats. Ce qui peut ailleurs
touffer aisment une guerre civile, fut prcisment ce qui la fit natre
en Flandre. Guillaume de Nassau, prince dOrange, surnomm le
Taciturne, songea presque seul prendre les armes, tandis que tous les
autres pensaient se soumettre.
Il y a des esprits fiers, profonds, dune intrpidit tranquille et
opinitre, qui sirritent par les difficults. Tel tait le caractre de
Guillaume-le-Taciturne, et tel a t depuis son arrire-petit-fils le
prince dOrange, roi dAngleterre. Guillaume-le-Taciturne navait ni
troupes ni argent pour rsister un monarque tel que Philippe II : les
perscutions lui en donnrent. Le nouveau tribunal tabli Bruxelles
jeta les peuples dans le dsespoir. Le comte dEgmont et de Horn,
avec dix-huit gentilshommes, ont la tte tranche ; leur sang fut le
premier ciment de la rpublique des Provinces-Unies.
Le prince dOrange, retir en Allemagne, condamn perdre la
tte, ne pouvait armer que les protestants en sa faveur ; et pour les
animer, il fallait ltre. Le calvinisme dominait dans les provinces
maritimes des Pays-Bas. Guillaume tait n luthrien. Charles-Quint,
qui laimait, lavait rendu catholique ; la ncessit le fit calviniste : car
les princes qui ont ou tabli, ou protg, ou chang les religions, en
ont rarement eu. Il tait trs difficile Guillaume de lever une arme.
Ses terres en Allemagne taient peu de chose : le comt de Nassau
appartenait lun de ses frres. Mais ses frres, ses amis, son mrite,
et ses promesses, lui firent trouver des soldats. Il les envoie dabord en
Frise sous les ordres de son frre le comte Louis ; son arme est
dtruite. Il ne se dcourage point ; il en forme une autre dAllemands
et de Franais que lenthousiasme de la religion et lespoir du pillage
engagent son service. La fortune lui est rarement favorable ; il est
rduit aller combattre dans larme des huguenots de France, ne

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pouvant pntrer dans les Pays-Bas. Les svrits espagnoles


donnrent encore de nouvelles ressources. Limposition du dixime de
la vente des biens meubles, du vingtime des immeubles, et du
centime des fonds, acheva dirriter les Flamands. Comment le matre
du Mexique et du Prou tait-il forc ces exactions ? et comment
Philippe ntait-il pas venu lui-mme dans le pays, comme son pre,
touffer tous ces troubles ?
(1570) Le prince dOrange entra enfin dans le Brabant avec une
petite arme. Il se retira en Zlande et en Hollande. Amsterdam,
aujourdhui si fameuse, tait alors peu de chose, et nosa pas mme se
dclarer pour le prince dOrange. Cette ville tait alors occupe dun
commerce nouveau et bas en apparence, mais qui fut le fondement de
sa grandeur. La pche du hareng et lart de le saler ne paraissent pas
un objet bien important dans lhistoire du monde ; cest cependant ce
qui a fait dun pays mpris et strile une puissance respectable.
Venise neut pas des commencements plus brillants ; tous les grands
empires ont commenc par des hameaux, et les puissances maritimes
par des barques de pcheurs.
Toute la ressource du prince dOrange tait dans des pirates : lun
deux surprend la Brille ; un cur fait dclarer Flessingue ; enfin les
tats de Hollande et de Zlande assembls Dordrecht, et Amsterdam
elle-mme, sunissent avec lui, et le reconnaissent pour stathouder : il
tint alors des peuples cette mme dignit quil avait tenue du roi. On
abolit la religion romaine, afin de navoir plus rien de commun avec le
gouvernement espagnol.
Ces peuples depuis longtemps navaient point pass pour guerriers,
et ils le devinrent tout dun coup. Jamais on ne combattit de part et
dautre ni avec plus de courage ni avec tant de fureur. Les Espagnols,
au sige de Harlem (1573), ayant jet dans la ville la tte dun de leurs
prisonniers, les habitants leur jetrent onze ttes dEspagnols, avec
cette inscription : Dix ttes pour le payement du dixime denier, et
lonzime pour lintrt. Harlem stant rendu discrtion, les
vainqueurs font pendre tous les magistrats, tous les pasteurs, et plus de
quinze cents citoyens : ctait traiter les Pays-Bas comme on avait
trait le Nouveau-Monde. La plume tombe des mains, quand on voit
comment les hommes en usent avec les hommes.

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Le duc dAlbe, dont les inhumanits navaient servi qu faire


perdre deux provinces au roi son matre, est enfin rappel. On dit quil
se vantait, en partant, davoir fait mourir dix-huit mille personnes par
la main du bourreau. Les horreurs de la guerre nen continurent pas
moins sous le nouveau gouverneur des Pays-Bas, le grand
commandeur de Requesens. Larme du prince dOrange est encore
battue (1574), ses frres sont tus, et son parti se fortifie par
lanimosit dun peuple n tranquille, qui ayant une fois pass les
bornes ne savait plus reculer.
(1574, 1575) Le sige et la dfense de Leyde sont un des plus
grands tmoignages de ce que peuvent la constance et la libert. Les
Hollandais firent prcisment la mme chose quon leur a vu hasarder
depuis, en 1672, lorsque Louis XIV tait aux portes dAmsterdam : ils
percrent les digues ; les eaux de lIssel, de la Meuse, et de locan,
inondrent les campagnes ; et une flotte de deux cents bateaux apporta
du secours dans la ville par-dessus les ouvrages des Espagnols. Il y
eut un autre prodige, cest que les assigeants osrent continuer le
sige et entreprendre de saigner cette vaste inondation. Il ny avait
point dexemple dans lhistoire ni dune telle ressource dans des
assigs, ni dune telle opinitret dans des assigeants ; mais cette
opinitret fut inutile, et Leyde clbre encore aujourdhui tous les ans
le jour de sa dlivrance. Il ne faut pas oublier que les habitants se
servirent de pigeons dans ce sige pour donner des nouvelles au
prince dOrange : cest une pratique commune en Asie.
Quel tait donc ce gouvernement si sage et si vant de Philippe II,
lorsquon voit dans ce temps-l mme ses troupes se mutiner en
Flandre, faute de paiement, saccager la ville dAnvers (1576), et que
toutes les provinces des Pays-Bas, sans consulter ni lui ni son
gouverneur, font un trait de pacification avec les rvolts, publient
une amnistie, rendent les prisonniers, font dmolir les forteresses, et
ordonnent quon abattra la fameuse statue du duc dAlbe, trophe que
son orgueil avait lev sa cruaut, et qui tait encore debout dans la
citadelle dAnvers, dont le roi tait le matre ?
Aprs la mort du grand commandeur de Requesens, Philippe, qui
pouvait encore essayer de remettre le calme dans les Pays-Bas par sa
prsence, y envoie don Juan dAutriche, son frre, ce prince clbre
dans lEurope par la fameuse victoire de Lpante remporte sur les

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Turcs, et par son ambition qui lui avait fait tenter dtre roi de Tunis.
Philippe naimait pas don Juan : il craignait sa gloire, et se dfiait de
ses desseins. Cependant il lui donne malgr lui le gouvernement des
Pays-Bas, dans lesprance que les peuples, qui aimaient dans ce
prince le sang et la valeur de Charles-Quint, pourraient revenir leur
devoir : il se trompa. Le prince dOrange fut reconnu gouverneur du
Brabant dans Bruxelles, lorsque don Juan en sortait (1577), aprs y
avoir t install gouverneur gnral. Cet honneur quon rendit
Guillaume-le-Taciturne fut cependant ce qui empcha le Brabant et la
Flandre dtre libres, comme le furent les Hollandais. Il y avait trop de
seigneurs dans ces deux provinces ; ils furent jaloux du prince
dOrange, et cette jalousie conserva dix provinces lEspagne. Ils
appellent larchiduc Mathias pour tre gouverneur gnral en
concurrence avec don Juan. On a peine concevoir quun archiduc
dAutriche proche parent de Philippe II, et catholique, vienne se
mettre la tte dun parti presque tout protestant contre le chef de sa
maison ; mais lambition ne connat point ces liens, et Philippe ntait
aim ni de lempereur ni de lempire.
Tout se divise alors, tout est en confusion. Le prince dOrange,
nomm par les tats lieutenant gnral de larchiduc Mathias, est
ncessairement le rival secret de ce prince : tous deux sont opposs
don Juan : les tats se dfirent de tous les trois. Un autre parti,
galement mcontent et des tats et des trois princes, dchire la patrie.
Les tats publient la libert de conscience (1578) ; mais il ny avait
plus de remde la frnsie incurable des factions. Don Juan, ayant
gagn une bataille inutile Gemblours, meurt la fleur de son ge au
milieu de ces troubles (1578).
ce fils de Charles-Quint succde un petit-fils non moins illustre ;
cest cet Alexandre Farnse, duc de Parme, descendant de Charles par
sa mre, et du pape Paul III par son pre ; le mme qui vint depuis en
France dlivrer Paris, et combattre Henri le Grand. Lhistoire ne
clbre point de plus grand homme de guerre ; mais il ne put
empcher ni la fondation des sept Provinces-Unies, ni les progrs de
cette rpublique qui naquit sous ses yeux.
Ces sept provinces, que nous appelons aujourdhui du nom gnral
de la Hollande, contractent (29 janvier 1579) par les soins du prince
dOrange cette union qui parat si fragile, et qui a t si constante, de

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sept provinces toujours indpendantes lune de lautre, ayant toujours


des intrts divers, et toujours aussi troitement jointes par le grand
intrt de la libert, que lest ce faisceau de flches qui forme leurs
armoiries et leur emblme.
Cette union dUtrecht, le fondement de la rpublique, lest aussi du
stathoudrat. Guillaume est dclar chef des sept provinces sous le
nom de capitaine, damiral gnral, de stathouder. Les dix autres
provinces, qui pouvaient avec la Hollande former la rpublique la plus
puissante du monde, ne se joignent point aux sept petites ProvincesUnies. Celles-ci se protgent elles-mmes ; mais le Brabant, la
Flandre, et les autres, veulent un prince tranger pour les protger.
Larchiduc Mathias tait devenu inutile. Les tats gnraux renvoient
avec une pension modique ce fils et ce frre dempereur, qui fut
depuis empereur lui-mme. Ils font venir Franois, duc dAnjou, frre
du roi de France, Henri III, avec lequel ils ngociaient depuis
longtemps. Toutes ces provinces taient partages entre quatre partis :
celui de Mathias, si faible quon le renvoie ; celui du duc dAnjou, qui
devint bientt funeste ; celui du duc de Parme, qui, nayant pour lui
que quelques seigneurs et son arme, sut enfin conserver dix
provinces au roi dEspagne ; et celui de Guillaume de Nassau, qui lui
en arracha sept pour jamais.
Cest dans ce temps que Philippe, toujours tranquille Madrid,
proscrivit le prince dOrange (1580), et mit sa tte vingt-cinq mille
cus. Cette mthode de commander des assassinats, inoue depuis le
triumvirat, avait t pratique en France contre lamiral de Coligny,
beau-pre de Guillaume ; et on avait promis cinquante mille cus pour
son sang : celui du prince son gendre ne fut estim que la moiti par
Philippe, qui pouvait payer plus chrement.
Quel tait le prjug qui rgnait encore ! Le roi dEspagne, dans
son dit de proscription, avoue quil a viol le serment quil avait fait
aux Flamands, et dit que le pape la dispens de ce serment. Il
croyait donc que cette raison pouvait faire une forte impression sur les
esprits des catholiques. Mais combien devait-elle irriter les
protestants, et les affermir dans leur dfection !
La rponse de Guillaume est un des plus beaux monuments de
lhistoire. De sujet quil avait t de Philippe, il devient son gal ds

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quil est proscrit. On voit dans son apologie un prince dune maison
impriale non moins ancienne, non moins illustre autrefois que la
maison dAutriche, un stathouder qui se porte pour accusateur du plus
puissant roi de lEurope au tribunal de toutes les cours et de tous les
hommes. Il est enfin suprieur Philippe, en ce que, pouvant le
proscrire son tour, il abhorre cette vengeance, et nattend sa sret
que de son pe.
Philippe dans ce temps-l mme tait plus redoutable que jamais ;
car il semparait du Portugal sans sortir de son cabinet, et pensait
rduire de mme les Provinces-Unies. Guillaume avait craindre dun
ct les assassins, et de lautre un nouveau matre dans le duc
dAnjou, frre de Henri III, arriv dans les Pays-Bas, et reconnu par
les peuples pour duc de Brabant et comte de Flandre. Il fut bientt
dfait du duc dAnjou, comme de larchiduc Mathias.
(1580) Ce duc dAnjou voulut tre souverain absolu dun pays qui
lavait choisi pour son protecteur. Il y a eu de tout temps des
conspirations contre les princes : ce prince en fit une contre les
peuples. Il voulut surprendre la fois Anvers, Bruges, et dautres
villes quil tait venu dfendre. Quinze cents Franais furent tus dans
la surprise inutile dAnvers : ses mesures manqurent sur les autres
places. Press dun ct par Alexandre Farnse, de lautre ha des
peuples, il se retira en France couvert de honte, et laissa le duc de
Parme et le prince dOrange se disputer les Pays-Bas, qui devinrent le
thtre le plus illustre de la guerre en Europe, et lcole militaire o
les braves de tous les pays allrent faire leur apprentissage.
Des assassins vengrent enfin Philippe du prince dOrange. Un
Franais, nomm Salcce, trama sa mort. Jaurigni, Espagnol, le blessa
dun coup de pistolet dans Anvers (1583). Enfin, Balthasar Grard,
Franc-Comtois, le tua dans Delft (1584), aux yeux de son pouse, qui
vit ainsi assassiner son second mari aprs avoir perdu le premier, ainsi
que son pre lamiral, la journe de la Saint-Barthlemy. Cet
assassinat du prince dOrange ne fut point commis par lenvie de
gagner les vingt-cinq mille cus quavait promis Philippe, mais par
lenthousiasme de la religion. Le jsuite Strada rapporte que Grard
soutint toujours dans les tourments quil avait t pouss cette
action par un instinct divin. Il dit encore expressment que
Jaurigni navait auparavant entrepris la mort du prince dOrange

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quaprs avoir purg son me par la confession aux pieds dun


dominicain, et aprs lavoir fortifie par le pain cleste. Ctait le
crime du temps : les anabaptistes avaient commenc. Une femme, en
Allemagne, pendant le sige de Munster, avait voulu imiter Judith ;
elle sortit de la ville dans le dessein de coucher avec lvque qui
lassigeait, et de le tuer dans son lit. Poltrot de Mr avait assassin
Franois, duc de Guise, par les mmes principes. Les massacres de la
Saint-Barthlemy avaient mis le comble ces horreurs : le mme
esprit fit rpandre ensuite le sang de Henri III et de Henri IV, et forma
la conspiration des poudres en Angleterre. Les exemples tirs de
lcriture, prchs dabord par les rforms ou les novateurs, et trop
souvent ensuite par les catholiques, faisaient impression sur les esprits
faibles et froces, imbcilement persuads que Dieu leur ordonnait le
meurtre. Leur aveugle fureur ne leur laissait pas comprendre que si
Dieu demandait du sang dans lAncien Testament, on ne pouvait obir
cet ordre que quand Dieu lui-mme descendait du ciel pour dicter de
sa bouche, dune manire claire et prcise, ses arrts sur la vie des
hommes dont il est le matre : et qui sait encore si Dieu net pas t
plus content de ceux qui auraient fait des remontrances sa clmence,
que de ceux qui auraient obi sa justice ?
Philippe II fut trs content de lassassinat ; il rcompensa la famille
de Grard ; il lui accorda des lettres de noblesse, pareilles celles que
Charles VII donna la famille de la Pucelle dOrlans, lettres par
lesquelles le ventre anoblissait. Les descendants dune sur de
lassassin Grard jouirent tous de ce singulier privilge, jusquau
temps o Louis XIV sempara de la Franche-Comt : alors on leur
disputa un honneur que les maisons les plus illustres nont point en
France et dont mme les descendants frres de Jeanne dArc avaient
t privs. On mit la taille la famille de Grard ; elle osa prsenter
ses lettres de noblesse M. de Vanolles, intendant de la province ; il
les foula aux pieds : le crime cessa dtre honor, et la famille resta
roturire.
Quand Guillaume-le-Taciturne fut assassin, il tait prs dtre
dclar comte de Hollande. Les conditions de cette nouvelle dignit
avaient dj t stipules par toutes les villes, except Amsterdam et
Gouda. On voit par l quil avait travaill pour lui-mme autant que
pour la rpublique.

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Maurice son fils ne put prtendre cette principaut ; mais les sept
provinces le dclarrent stathouder (1584), et il affermit ldifice de la
libert fond par son pre. Il fut digne de combattre Alexandre
Farnse. Ces deux grands hommes simmortalisaient sur ce thtre
resserr o la scne de la guerre attirait les regards des nations. Quand
le duc de Parme, Farnse, ne serait illustre que par le sige dAnvers,
il serait compt parmi les plus grands capitaines : les Anversois se dfendirent comme autrefois les Tyriens, et il prit Anvers comme
Alexandre, dont il portait le nom, avait pris la ville de Tyr, en faisant
une digue sur le fleuve profond et rapide de lEscaut, et en renouvelant un exemple que le cardinal de Richelieu suivit aussi au sige de
La Rochelle.
La nouvelle rpublique fut oblige dimplorer le secours de la reine
dAngleterre lisabeth. Elle lui envoya, sous le comte de Leicester, un
secours de quatre mille soldats ; ctait assez alors. Le prince Maurice
eut quelque temps dans Leicester un suprieur, comme son pre en
avait eu un dans le duc dAnjou et dans larchiduc Mathias. Leicester
prit le titre et le rang de gouverneur gnral ; mais il fut bientt
dsavou par sa reine. Maurice ne laissa pas entamer son stathoudrat
des sept Provinces-Unies : heureux sil navait pas voulu aller au-del.
Toute cette guerre si longue et si pleine de vicissitudes ne put enfin
ni rendre sept provinces Philippe, ni lui ter les autres. La
rpublique devenait chaque jour si formidable sur mer, quelle ne
servit pas peu dtruire cette flotte de Philippe II, surnomme
lInvincible. Ce peuple pendant plus de quarante ans ressembla aux
Lacdmoniens, qui repoussrent toujours le grand roi. Les murs, la
simplicit, lgalit, taient les mmes dans Amsterdam qu Sparte,
et la sobrit plus grande. Ces provinces tenaient encore quelque
chose des premiers ges du monde. Il ny a point de Frison un peu
instruit qui ne sache qualors lusage des clefs et des serrures tait
inconnu en Frise. On navait que le simple ncessaire, et ce ntait pas
la peine de lenfermer : on ne craignait point ses compatriotes ; on
dfendait ses troupeaux et ses grains contre lennemi. Les maisons,
dans tous ces cantons maritimes, ntaient que des cabanes o la
propret fit toute la magnificence. Jamais peuple ne connut moins la
dlicatesse : quand Louise de Coligny vint pouser La Haye le
prince Guillaume, on envoya au-devant delle une charrette de poste
dcouverte, o elle fut assise sur une planche. Mais La Haye devint
sur la fin de la vie de Maurice, et dans le temps de Frdric-Henri, un

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sjour agrable par laffluence des princes, des ngociateurs, et des


guerriers. Amsterdam fut, par le commerce seul, une des plus
florissantes villes de la terre ; et la bont des pturages dalentour fit
la richesse des habitants des campagnes.

Table des Matires

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Table des Matires

Chapitre 165
Suite du rgne de Philippe II.
Malheur de don Sbastien, roi de Portugal
Il semblait que le roi dEspagne dt alors craser la maison de
Nassau et la rpublique naissante du poids de sa puissance. Il avait
perdu la vrit en Afrique la souverainet de Tunis, et le port de la
Goulette o tait autrefois Carthage : mais un roi de Maroc et de Fez,
nomm Mulei-Mehemed, qui disputait le royaume son oncle, avait
offert Philippe de se rendre son tributaire, ds lan 1577. Philippe le
refusa, et ce refus lui valut la couronne de Portugal. Le monarque
africain alla lui-mme embrasser les genoux du roi de Portugal,
Sbastien, et implorer son secours. Ce jeune prince, arrire-petit-fils
du grand Emmanuel, brlait de se signaler dans cette partie de monde
o ses anctres avaient fait tant de conqutes. Ce qui est trs singulier,
cest que ntant point aid de Philippe, son oncle maternel, dont il
allait tre le gendre, il reut un secours de douze cents hommes du
prince dOrange, qui pouvait peine alors se soutenir en Flandre.
Cette petite circonstance, dans lhistoire gnrale, marque bien de la
grandeur dans le prince dOrange, mais surtout une passion
dtermine de faire partout des ennemis Philippe.
Sbastien dbarque avec prs de huit cents btiments au royaume
de Fez, dans la ville dArzilla, conqute de ses anctres. Son arme
tait de quinze mille hommes dinfanterie ; mais il navait pas mille
chevaux. Cest apparemment ce petit nombre de cavalerie, si peu
proportionn la cavalerie formidable des Maures, qui la fait
condamner comme un tmraire par tous les historiens ; mais que de
louanges sil avait t heureux ! Il fut vaincu par le vieux souverain de
Maroc, Molucco (4 auguste 1578). Trois rois prirent dans cette
bataille, les deux rois maures, loncle et le neveu, et Sbastien. La
mort du vieux roi Molucco est une des plus belles dont lhistoire fasse

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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mention. Il tait languissant dune grande maladie ; il se sentit affaibli


au milieu de la bataille, donna tranquillement ses derniers ordres, et
expira en mettant le doigt sur sa bouche, pour faire entendre ses
capitaines quil ne fallait pas que ses soldats sussent sa mort. On ne
peut faire une si grande chose avec plus de simplicit. Il ne revint
personne de larme vaincue. Cette journe extraordinaire eut une
suite qui ne le fut pas moins : on vit pour la premire fois un prtre
cardinal et roi ; ctait don Henri, g de soixante et dix ans, fils du
grand Emmanuel, grand-oncle de Sbastien. Il eut de plein droit le
Portugal.
Philippe se prpara ds lors lui succder ; et pour que tout ft
singulier dans cette affaire, le pape Grgoire XIII se mit au nombre
des concurrents, et prtendit que le royaume de Portugal appartenait
au saint-sige, faute dhritiers en ligne directe ; par la raison, disait-il,
quAlexandre III avait autre fois cr roi le comte Alfonse, qui stait
reconnu feudataire de Rome : ctait une trange raison. Ce pape
Grgoire XIII, Buoncompagno, avait le dessein ou plutt lide vague
de donner un royaume Buoncompagno, son btard, en faveur duquel
il ne voulait pas dmembrer ltat ecclsiastique, comme avaient fait
plusieurs de ses prdcesseurs. Il avait dabord espr que son fils
aurait le royaume dIrlande, parce que Philippe II fomentait des
troubles dans cette le, ainsi qulisabeth attisait le feu allum dans les
Pays-Bas. LIrlande, ayant encore t donne par les papes, devait
revenir eux ou leurs enfants quand la souveraine dIrlande tait
excommunie. Cette ide ne russit pas. Le pape obtint, la vrit, de
Philippe quelques vaisseaux et quelques Espagnols qui abordrent en
Irlande avec des Italiens, sous le pavillon du saint-sige ; mais ils
furent passs au fil de lpe, et les Irlandais de leur parti prirent par
la corde. Grgoire XIII, aprs cette entreprise si extravagante et si
malheureuse, tourna ses vues du ct du Portugal ; mais il avait affaire
Philippe II, qui avait plus de droits que lui et plus de moyens de les
soutenir.
(1580) Le vieux cardinal-roi ne rgna que pour voir discuter
juridiquement devant lui quel serait son hritier. Il mourut bientt. Un
chevalier de Malte, Antoine, prieur de Crato, voulut succder au roiprtre, qui tait son oncle paternel, au lieu que Philippe II ntait
neveu de Henri que du ct de sa mre. Le prieur passait pour btard
et se disait lgitime. Ni le prieur ni le pape nhritrent. La branche de
Bragance, qui semblait avoir des prtentions justes, eut alors ou la

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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prudence ou la timidit de ne les pas faire valoir. Une arme de vingt


mille hommes prouva le droit de Philippe ; il ne fallait gure dans ce
temps-l de plus grandes armes. Le prieur, qui ne pouvait rsister par
lui-mme, eut en vain recours lappui du grand-seigneur. Il ne
manquait toutes ces bizarreries que de voir le pape implorer aussi le
Turc pour tre roi de Portugal.
Philippe ne faisait jamais la guerre par lui-mme : il conquit de son
cabinet le Portugal. Le vieux duc dAlbe, exil depuis deux ans, aprs
ses longs services, rappel comme un dogue enchan quon lche
encore pour aller la chasse, termina sa carrire de sang en battant
deux fois la petite arme du roi-prieur, qui, abandonn de tout le monde, erra longtemps dans sa patrie.
Philippe vint alors se faire couronner Lisbonne, et promit quatrevingt mille ducats qui livrerait don Antoine. Les proscriptions
taient les armes son usage.
(1581) Le prieur de Crato se rfugia dabord en Angleterre avec
quelques compagnons de son infortune, qui, manquant de tout, et
dlabrs comme lui, le servaient genoux. Cet usage, tabli par les
empereurs allemands qui succdrent la race de Charlemagne, fut
reu en Espagne quand Alphonse X, roi de Castille, eut t lu
empereur, au treizime sicle. Les rois dAngleterre ont suivi cet
exemple qui semble contredire la fire libert de leur nation. Les rois
de France lont ddaign, et se sont contents du pouvoir rel. En
Pologne les rois ont t servis ainsi dans des jours de crmonie, et
nen sont pas plus absolus.
lisabeth ntait pas en tat de faire la guerre pour le prieur de
Crato : ennemie implacable, mais non dclare, de Philippe, elle
mettait toute son application lui rsister, lui susciter secrtement
des ennemis ; et ne pouvant se soutenir en Angleterre que par
laffection du peuple, ne pouvant conserver cette affection quen ne
demandant point de nouveaux subsides, elle ntait pas en tat de
porter la guerre en Espagne.
Don Antoine sadresse la France. Le conseil de Henri III tait
avec Philippe dans les mmes termes de jalousie et de crainte que le
conseil dAngleterre. Il ny avait point de guerre dclare, mais une
ancienne inimiti, une envie mutuelle de se nuire ; et Henri III fut

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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toujours embarrass entre les huguenots, qui faisaient un tat dans


ltat, et Philippe, qui voulut en faire un autre en offrant toujours aux
catholiques sa protection dangereuse.
Catherine de Mdicis avait des prtentions sur le Portugal, presque
aussi chimriques que celles du pape. Don Antoine, en flattant ces
prtentions, en promettant une partie du royaume quil ne pouvait
recouvrer, et au moins les les Aores o il avait un grand parti, obtint
par le crdit de Catherine un secours considrable. On lui donna
soixante petits vaisseaux, et environ six mille hommes, pour la plupart
huguenots, quon tait bien aise demployer au loin, et qui ltaient
encore davantage daller combattre des Espagnols. Les Franais, et
surtout les calvinistes, cherchaient partout la guerre. Ils suivaient alors
en foule le duc dAnjou pour ltablir en Flandre. Ils sembarqurent
avec allgresse pour tenter de rtablir don Antoine en Portugal. On
sempara dabord dune des les ; mais bientt la flotte dEspagne
parut (1583) : elle tait suprieure en tout celle des Franais, par la
grandeur des vaisseaux, par le nombre des troupes ; il y avait douze
galres rames qui accompagnaient cinquante galions. Cest la
premire fois quon vit des galres sur locan, et il tait bien tonnant
quon les et conduites jusqu six cents lieues dans ces mers
nouvelles. Lorsque Louis XIV, longtemps aprs, fit passer quelques
galres dans locan, cette entreprise passa pour la premire de cette
espce, et ne ltait pourtant pas ; mais elle tait plus prilleuse que
celle de Philippe II, parce que locan britannique est plus orageux
que lAtlantique.
Cette bataille navale fut la premire qui se donna dans cette partie
du monde. Les Espagnols vainquirent, et abusrent de leur victoire. Le
marquis de Santa-Cruz, gnral de la flotte de Philippe, fit mourir
presque tous les prisonniers franais par la main du bourreau, sous
prtexte que la guerre ntant point dclare entre lEspagne et la
France, il devait les traiter comme des pirates. Don Antoine, heureux
dchapper par la fuite, alla se faire servir genoux en France, et
mourir dans la pauvret.
Philippe alors se voit matre non seulement du Portugal, mais de
tous les grands tablissements que sa nation avait faits dans les Indes.
Il tendait sa domination au bout de lAmrique et de lAsie, et ne
pouvait prvaloir contre la Hollande.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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(1584) Une ambassade de quatre rois du Japon sembla mettre alors


le comble cette grandeur suprme qui le faisait regarder comme le
premier monarque de lEurope. La religion chrtienne faisait au Japon
de grands progrs ; et les Espagnols pouvaient se flatter dy tablir
leur puissance, comme leur religion.
Philippe avait dans la chrtient le pape, suzerain de son royaume
de Naples, mnager ; la France tenir toujours divise, en quoi il
russissait par le moyen de la Ligue et par ses trsors ; la Hollande
rduire, et surtout lAngleterre troubler. Il faisait mouvoir la fois
tous ces ressorts ; et il parut bientt par larmement de sa flotte,
nomme lInvincible, que son but tait de conqurir lAngleterre plutt que de linquiter.
La reine lisabeth lui fournissait assez de raisons ; elle soutenait
hautement les confdrs des Pays-Bas. Franois Drake, alors simple
armateur, avait pill plusieurs possessions espagnoles dans
lAmrique, travers le dtroit de Magellan, et tait revenu Londres,
en 1580, charg de dpouilles, aprs avoir fait le tour du monde. Un
prtexte plus considrable que ces raisons tait la captivit de Marie
Stuart, reine dcosse, retenue depuis dix-huit ans prisonnire contre
le droit des gens. Elle avait pour elle tous les catholiques de lle. Elle
avait un droit trs apparent sur lAngleterre, droit quelle tirait de
Henri VII, par une naissance dont la lgitimit ntait pas conteste
comme celle dlisabeth. Philippe pouvait faire valoir pour lui-mme
le vain titre de roi dAngleterre quil avait port : et enfin lentreprise
de dlivrer la reine Marie mettait ncessairement le pape et tous les
catholiques de lEurope dans ses intrts.

Table des Matires

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Table des Matires

Chapitre 166
De linvasion de lAngleterre, projete par Philippe II.
De la flotte invincible. Du pouvoir de Philippe II en France.
Examen de la mort de don Carlos, etc.
Dans ce dessein Philippe prpare cette flotte prodigieuse qui devait
tre seconde par un autre armement en Flandre, et par la rvolte des
catholiques en Angleterre. Ce fut ce qui perdit la reine Marie Stuart
(1587), et la conduisit sur un chafaud, au lieu de la dlivrer. Il ne
restait plus Philippe qu la venger en prenant lAngleterre pour luimme ; aprs quoi il voyait la Hollande soumise et punie.
Il avait fallu lor du Prou pour faire tous ces prparatifs. La flotte
invincible part du port de Lisbonne (3 juin 1588), forte de cent
cinquante gros vaisseaux, de vingt mille soldats, de prs de trois mille
canons, de prs de sept mille hommes dquipage, qui pouvaient
combattre dans loccasion. Une arme de trente mille combattants,
assemble en Flandre par le duc de Parme, nattend que le moment de
passer en Angleterre sur des barques de transport dj prtes, et de se
joindre aux soldats que portait la flotte de Philippe. Les vaisseaux
anglais, beaucoup plus petits que ceux des Espagnols, ne devaient pas
rsister au choc de ces citadelles mouvantes, dont quelques-unes
avaient leurs uvres vives de trois pieds dpaisseur, impntrables au
canon. Cependant rien de cette entreprise si bien concerte ne russit.
Bientt cent vaisseaux anglais, quoique petits, arrtent cette flotte
formidable ; ils prennent quelques btiments espagnols ; ils dispersent
le reste avec huit brlots. La tempte seconde ensuite les Anglais ;
lInvincible est prte dchouer sur les ctes de Zlande. Larme du
duc de Parme, qui ne pouvait se mettre en mer qu la faveur de la
flotte espagnole, demeure inutile. Les vaisseaux de Philippe, vaincus
par les Anglais et par les vents, se retirent aux mers du Nord ;
quelques-uns avaient chou sur les ctes de Zlande, dautres sont

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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fracasss vers les rochers des les Orcades et sur les ctes dcosse :
dautres font naufrage en Irlande. Les paysans y massacrrent les
soldats et les matelots chapps la fureur de la mer ; et le vice-roi
dIrlande eut la barbarie de faire pendre ce qui en restait. Enfin il ne
revint en Espagne que cinquante vaisseaux ; et denviron trente mille
hommes que la flotte avait ports, les naufrages, le canon, et le fer des
Anglais, les blessures et les maladies, nen laissrent pas rentrer six
mille dans leur patrie.
Il rgne encore en Angleterre un singulier prjug sur cette flotte
invincible. Il ny a gure de ngociant qui ne rpte souvent ses
apprentis que ce fut un marchand, nomm Gresham, qui sauva la
patrie, en retardant lquipement de la flotte dEspagne, et en
acclrant celui de la flotte anglaise. Voici, dit-on, comment il sy
prit. Le ministre espagnol envoyait des lettres de change Gnes
pour payer les armements des ports dItalie : Gresham, qui tait le
plus fort marchand dAngleterre, tira en mme temps sur Gnes, et
menaa ses correspondants de ne plus jamais traiter avec eux sils
prfraient le papier des Espagnols au sien. Les Gnois ne balancrent
pas entre un marchand anglais et un simple roi dEspagne. Le
marchand tira tout largent de Gnes ; il nen resta plus pour
Philippe II, et son armement resta six mois suspendu. Ce conte
ridicule est rpt dans vingt volumes ; on la mme dbit
publiquement sur les thtres de Londres : mais les historiens senss
ne se sont jamais dshonors par cette fable absurde. Chaque peuple a
ses contes invents par lamour-propre ; il serait heureux que le genre
humain net jamais t berc de contes plus absurdes et plus
dangereux.
La florissante arme de trente mille hommes quavait le duc de
Parme ne servit pas plus subjuguer la Hollande que la flotte
invincible navait servi conqurir lAngleterre. La Hollande, qui se
dfendait si aisment par ses canaux, par ses digues, par ses troites
chausses, encore plus par un peuple idoltre de sa libert, et devenu
tout guerrier sous les princes dOrange, aurait pu tenir contre une
arme plus formidable.
Il ny avait que Philippe II qui pt tre encore redoutable aprs un
si grand dsastre. LAmrique et lAsie lui prodiguaient de quoi faire
trembler ses voisins ; et ayant manqu lAngleterre, il fut sur le point
de faire de la France une de ses provinces.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Dans le temps mme quil conqurait le Portugal, quil soutenait la


guerre en Flandre, et quil attaquait lAngleterre, il animait en France
cette ligue nomme sainte, qui renversait le trne, et qui dchirait
ltat ; et, mettant encore lui-mme la division dans cette ligue quil
protgeait, il fut prs trois fois dtre reconnu souverain de la France
sous le nom de protecteur, avec le pouvoir de confrer tontes les
charges. Linfante Eugnie, sa fille, devait tre reine sous ses ordres et
porter en dot la couronne de France son poux. Cette proposition fut
faite par la faction des Seize, ds lan 1589, aprs lassassinat de
Henri III. Le duc de Mayenne, chef de la ligue, ne put luder cette
proposition quen disant que la ligue ayant t forme par la religion,
le titre de protecteur de la France ne pouvait appartenir quau pape.
Lambassadeur de Philippe en France poussa trs loin cette
ngociation avant la tenue des tats de Paris, en 1593. On dlibra
longtemps sur les moyens dabolir la loi salique, et enfin linfante fut
propose pour reine aux tats de Paris.
Philippe accoutumait insensiblement les Franais dpendre de
lui ; car, dun ct, il envoyait la ligue assez de secours pour
lempcher de succomber, mais non assez pour la rendre
indpendante ; de lautre, il armait son gendre, Charles-Emmanuel de
Savoie, contre la France ; il lui entretenait des troupes ; il laidait se
faire reconnatre protecteur par le parlement de Provence, afin que la
France, apprivoise par cet exemple, reconnt Philippe pour
protecteur de tout le royaume. Il tait vraisemblable que la France y
serait force. Lambassadeur dEspagne rgnait en effet dans Paris en
prodiguant les pensions. La Sorbonne et tous les ordres religieux
taient dans son parti. Son projet ntait point de conqurir la France
comme le Portugal, mais de forcer la France le prier de la gouverner.
(1590) Cest dans ce dessein quil envoie du fond des Pays-Bas
Alexandre Farnse au secours de Paris, press par les armes
victorieuses de Henri IV ; et cest dans ce dessein quil le rappelle,
aprs que Farnse a dlivr par ses savantes marches, sans coup frir,
la capitale du royaume. Ensuite, lorsque Henri IV assige Rouen, il
renvoie encore le mme duc de Parme faire lever le sige.
(1591) Ctait une chose bien admirable, lorsque Philippe tait
assez puissant pour dcider ainsi du destin de la guerre en France, que
le prince dOrange, Maurice, et les Hollandais, le fussent assez pour

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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sy opposer et pour envoyer des secours Henri IV, eux qui, dix ans
auparavant, ntaient regards en Espagne que comme des sditieux
obscurs, incapables dchapper au supplice. Ils envoyrent trois mille
hommes au roi de France ; mais le duc de Parme nen dlivra pas
moins la ville de Rouen, comme il avait dlivr celle de Paris.
Alors Philippe le rappelle encore ; et toujours donnant et retirant
ses secours la ligue, toujours se rendant ncessaire, il tend ses filets
de tous cts sur les frontires et dans le cur du royaume, pour faire
tomber ce pays divis dans le pige invitable de sa domination. Il
tait dj tabli dans une grande partie de la Bretagne par la force des
armes. Son gendre, le duc de Savoie, ltait dans la Provence et dans
une partie du Dauphin : le chemin tait toujours ouvert pour les
armes espagnoles dArras Paris, et de Fontarabie la Loire.
Philippe tait si persuad que la France ne pouvait lui chapper, que
dans ses entretiens avec le prsident Jeannin, envoy du duc de
Mayenne, il lui disait toujours : Ma ville de Paris, ma ville dOrlans,
ma ville de Rouen.
La cour de Rome, qui le craignait, tait pourtant oblige de le
seconder ; et les armes de la religion combattaient sans cesse pour lui.
Il ne lui en cotait que laffectation dun grand zle. Ce voile de zle
pour la religion catholique tait encore le prtexte de la destruction de
Genve, laquelle il travaillait dans le mme temps. Il fit marcher,
ds lan 1589, une arme aux ordres de Charles-Emmanuel, duc de
Savoie, son gendre, pour rduire Genve et les pays circonvoisins ;
mais des peuples pauvres, levs au-dessus deux-mmes par lamour
de la libert, furent toujours lcueil de ce riche et puissant monarque.
Les Genevois, aids des seuls cantons de Zurich et de Berne, et de
trois cents soldats de Henri IV, se soutinrent contre les trsors du
beau-pre et contre les armes du gendre. Ces mmes Genevois
dlivrrent leur ville, en 1602, des mains de ce mme duc de Savoie,
qui lavait surprise par escalade en pleine paix, et qui dj la mettait
au pillage. Ils eurent mme la hardiesse de punir cette entreprise dun
souverain comme un brigandage, et de faire pendre treize officiers
qualifis, qui, nayant pu tre conqurants, furent traits comme des
voleurs de nuit.
Philippe, sans sortir de son cabinet, soutenait donc sans cesse la
guerre la fois dans les Pays-Bas contre le prince Maurice, dans

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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presque toutes les provinces de France contre Henri IV, Genve et


dans la Suisse et sur mer contre les Anglais et les Hollandais. Quel fut
le fruit de toutes ces vastes entreprises qui tinrent si longtemps
lEurope en alarmes ? Henri IV, en allant la messe, lui fit perdre la
France en un quart dheure. Les Anglais, aguerris sur mer par luimme, et devenus aussi bons marins que les Espagnols, ravagrent ses
possessions en Amrique (1593). Le comte dEssex brla ses galions
et sa ville de Cadix (1596). Enfin, aprs avoir encore dsol la France,
aprs quAmiens eut t pris par surprise, et repris par la valeur de
Henri IV, Philippe fut oblig de conclure la paix de Vervins, et de
reconnatre pour roi de France celui quil navait jamais nomm que le
prince de Barn.
Il faut observer surtout que dans cette paix il rendit la France la
ville de Calais (2 mai 1598), que larchiduc Albert, gouverneur des
Pays-Bas, avait prise pendant les malheurs de la France, et quon ne
fit nulle mention des droits prtendus par lisabeth dans le trait ; elle
neut ni cette ville ni les huit cent mille cus quon lui devait par le
trait de Cateau-Cambresis.
Le pouvoir de Philippe fut alors comme un grand fleuve rentr
dans son lit, aprs avoir inond au loin les campagnes. Philippe resta
le premier potentat de lEurope. lisabeth, et surtout Henri IV, avaient
une gloire plus personnelle ; mais Philippe conserva jusquau dernier
moment ce grand ascendant que lui donnait limmensit de ses pays et
de ses trsors. Trois mille millions de nos livres que lui cotrent sa
cruaut despotique dans les Pays-Bas, et son ambition en France, ne
lappauvrirent point. LAmrique et les Indes orientales furent
toujours inpuisables pour lui. Il arriva seulement que ses trsors
enrichirent lEurope malgr son intention. Ce que ses intrigues
prodigurent en Angleterre, en France, en Italie, ce que ses armements
lui cotrent dans les Pays-Bas, ayant augment les richesses des
peuples quil voulait subjuguer, le prix des denres doubla presque
partout, et lEurope senrichit du mal quil avait voulu lui faire.
Il avait environ trente millions de ducats dor de revenu, sans tre
oblig de mettre de nouveaux impts sur ses peuples. Ctait plus que
tous les monarques chrtiens ensemble. Il eut par l de quoi
marchander plus dun royaume, mais non de quoi les conqurir. Le
courage desprit dlisabeth, la valeur de Henri IV, et celle des

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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princes dOrange, triomphrent de ses trsors et de ses intrigues ;


mais, si on en excepte le saccagement de Cadix, lEspagne fut de son
temps toujours tranquille et toujours heureuse.
Les Espagnols eurent une supriorit marque sur les autres
peuples : leur langue se parlait Paris, Vienne, Milan, Turin ;
leurs modes, leur manire de penser et dcrire, subjugurent les
esprits des Italiens ; et depuis Charles-Quint jusquau commencement
du rgne de Philippe III, lEspagne eut une considration que les
autres peuples navaient point.
Dans le temps quil faisait la paix avec la France, il donna les
Pays-Bas et la Franche-Comt en dot sa fille Claire-Eugnie, quil
navait pu faire reine, et il les donna comme un fief rversible la
couronne dEspagne, faute de postrit.
Philippe mourut bientt aprs (13 septembre 1598) lge de
soixante et onze ans, dans ce vaste palais de lEscurial, quil avait fait
vu de btir en cas que ses gnraux gagnassent la bataille de SaintQuentin : comme sil importait Dieu que le conntable de
Montmorency ou Philibert de Savoie gagnt la bataille, et comme si la
faveur cleste sachetait par des btiments !
La postrit a mis ce prince au rang des plus puissants rois, mais
non des plus grands. On lappela le Dmon du Midi 1 , parce que du
fond de lEspagne, qui est au midi de lEurope, il troubla tous les
autres tats.
Si, aprs lavoir considr sur le thtre du gouvernement, on
lobserve dans le particulier, on voit en lui un matre dur et dfiant, un
amant, un mari cruel, et un pre impitoyable.
Un grand vnement de sa vie domestique, qui exerce encore
aujourdhui la curiosit du monde, est la mort de son fils don Carlos.
Personne ne sait comment mourut ce prince ; son corps, qui est dans
les tombes de lEscurial, y est spar de sa tte : on prtend que cette
tte nest spare que parce que la caisse de plomb qui renferme le
corps est en effet trop petite. Cest une allgation bien faible : il tait
1

Ab incursu et dmonio meridiano. Ps. xc, 6. Cest sous le nom de Dmon du


Midi que Voltaire parle de Philippe II dans le Dictionnaire philosophique, au
mot DMOCRATIE. (B.)

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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ais de faire un cercueil plus long. Il est plus vraisemblable que


Philippe fit trancher la tte de son fils. On a imprim dans la vie du
czar Pierre Ier que, lorsquil voulut condamner son fils la mort, il fit
venir dEspagne les actes du procs de don Carlos ; mais ni ces actes
ni la condamnation de ce prince nexistent. On ne connat pas plus son
crime que son genre de mort. Il nest ni prouv ni vraisemblable que
son pre lait fait condamner par linquisition. Tout ce quon sait,
cest quen 1568, son pre vint larrter lui-mme dans sa chambre, et
quil crivit limpratrice, sa sur, quil navait jamais dcouvert
dans le prince son fils aucun vice capital ni aucun crime dshonorant,
et quil lavait fait enfermer pour son bien et pour celui du royaume.
Il crivit en mme temps au pape Pie V tout le contraire : il lui dit
dans sa lettre du 20 janvier 1568, que ds sa plus tendre jeunesse la
force dun naturel vicieux a touff dans don Carlos toutes les
instructions paternelles. Aprs ces lettres par lesquelles Philippe
rend compte de lemprisonnement de son fils, on nen voit point par
lesquelles il se justifie de sa mort ; et cela seul, joint aux bruits qui
coururent dans lEurope, peut faire croire quen effet Philippe fut
coupable dun parricide. Son silence au milieu des rumeurs publiques
justifiait encore ceux qui prtendaient que la cause de cette horrible
aventure fut lamour de don Carlos pour lisabeth de France, sa bellemre, et linclination de cette reine pour ce jeune prince. Rien ntait
plus vraisemblable : lisabeth avait t leve dans une cour galante
et voluptueuse ; Philippe II tait plong dans les intrigues des
femmes ; la galanterie tait lessence dun Espagnol. De tous cts
tait lexemple de linfidlit. Il tait naturel que don Carlos et
lisabeth, peu prs du mme ge, eussent de lamour lun pour
lautre. La mort prcipite de la reine, qui suivit de prs celle du
prince, confirma ces soupons.
Toute lEurope crut que Philippe avait immol sa femme et son fils
sa jalousie, et on le crut dautant plus que quelque temps aprs ce
mme esprit de jalousie le porta vouloir faire prir par la main du
bourreau le fameux Antoine Prs, son rival auprs de la princesse
dboli. Ce sont l les accusations quon a vues intentes contre lui
par le prince dOrange au tribunal du public. Il est bien trange que
Philippe ny fit pas au moins rpondre par les plumes vnales de son
royaume, et que personne dans lEurope ne rfutt le prince dOrange.
Ce ne sont pas l des convictions entires, mais ce sont les

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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prsomptions les plus fortes ; et lhistoire ne doit pas ngliger de les


rapporter comme telles, le jugement de la postrit tant le seul
rempart quon ait contre la tyrannie heureuse.

Table des Matires

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

30

Table des Matires

Chapitre 167
Des Anglais sous douard VI, Marie, et lisabeth
Les Anglais neurent ni cette brillante prosprit des Espagnols, ni
cette influence dans les autres cours, ni ce vaste pouvoir qui rendait
lEspagne si dangereuse ; mais la mer et le ngoce leur donnrent une
grandeur nouvelle. Ils connurent leur vritable lment, et cela seul les
rendit plus heureux que toutes les possessions trangres et les
victoires de leurs anciens rois. Si ces rois avaient rgn en France,
lAngleterre net t quune province asservie. Ce peuple quil fut si
difficile de former, qui fut conquis si aisment par des pirates danois
et saxons, et par un duc de Normandie, navait t, sous les
douard III et les Henri V, que linstrument grossier de la grandeur
passagre de ces monarques ; il fut sous lisabeth un peuple puissant ;
polic, industrieux, laborieux, entreprenant. Les navigations des
Espagnols avaient excit leur mulation ; ils cherchrent dans trois
voyages conscutifs un passage au Japon et la Chine par le nord.
Drake et Candish firent le tour du globe, en attaquant partout ces
mmes Espagnols qui stendaient aux deux bouts du monde. Des
socits qui navaient dappui quelles-mmes, trafiqurent avec un
grand avantage sur les ctes de la Guine. Le clbre chevalier
Raleigh, sans aucun secours du gouvernement, jeta et affermit les
fondements des colonies anglaises dans lAmrique septentrionale en
1585. Ces entreprises formrent bientt la meilleure marine de
lEurope ; il y parut bien lorsquils mirent cent vaisseaux en mer
contre la flotte invincible de Philippe II, et quils allrent ensuite
insulter les ctes dEspagne, dtruire ses navires et brler Cadix ; et
quenfin, devenus plus formidables, ils battirent en 1602 la premire
flotte que Philippe III et mise en mer, et prirent ds lors une
supriorit quils ne perdirent presque jamais.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

31

Ds les premires annes du rgne dlisabeth, ils sappliqurent


aux manufactures. Les Flamands, perscuts par Philippe II, vinrent
peupler Londres, la rendre industrieuse, et lenrichir. Londres,
tranquille sous lisabeth, cultiva mme avec succs les beaux-arts, qui
sont la marque et le fruit de labondance. Les noms de Spencer et de
Shakespeare, qui fleurirent de ce temps, sont parvenus aux autres
nations. Londres sagrandit, se polia, sembellit ; enfin la moiti de
cette le de la Grande-Bretagne balana la grandeur espagnole. Les
Anglais taient le second peuple par leur industrie ; et comme libres,
ils taient le premier. Il y avait dj sous ce rgne des compagnies de
commerce tablies pour le Levant et pour le Nord. On commenait en
Angleterre considrer la culture des terres comme le premier bien,
tandis quen Espagne on commenait ngliger ce vrai bien pour des
trsors de convention. Le commerce des trsors du Nouveau-Monde
enrichissait le roi dEspagne ; mais en Angleterre le ngoce des
denres tait utile aux citoyens. Un simple marchand de Londres,
nomm Gresham, dont nous avons parl, eut alors assez dopulence et
assez de gnrosit pour btir ses dpens la bourse de Londres et un
collge qui porte son nom. Plusieurs autres citoyens fondrent des hpitaux et des coles. Ctait l le plus bel effet quet produit la libert ; de simples particuliers faisaient ce que font aujourdhui les rois,
quand leur administration est heureuse.
Les revenus de la reine lisabeth nallaient gure au-del de six
cent mille livres sterling, et le nombre de ses sujets ne montait pas
beaucoup plus de quatre millions dhabitants. La seule Espagne alors
en contenait une fois davantage. Cependant lisabeth se dfendit
toujours avec succs, et eut la gloire daider la fois Henri IV
conqurir son royaume, et les Hollandais tablir leur rpublique.
Il faut remonter en peu de mots aux temps ddouard VI et de
Marie, pour connatre la vie et le rgne dlisabeth.
Cette reine, ne en 1533, fut dclare au berceau hritire lgitime
du royaume dAngleterre, et peu de temps aprs dclare btarde,
quand sa mre Anne Boleyn passa du trne lchafaud. Son pre, qui
finit sa vie en 1547, mourut en tyran comme il avait vcu. De son lit
de mort il ordonnait des supplices, mais toujours par lorgane des lois.
Il fit condamner mort le duc de Norfolk et son fils, sur ce seul
prtexte que leur vaisselle tait marque aux armes dAngleterre. Le

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

32

pre, la vrit, obtint sa grce, mais le fils fut excut. Il faut avouer
que si les Anglais passent pour faire peu de cas de la vie, leur
gouvernement les a traits selon leur got. Le rgne du jeune
douard VI, fils de Henri VIII et de Jeanne Seymour, ne fut pas
exempt de ces sanglantes tragdies. Son oncle Thomas Seymour,
amiral dAngleterre, eut la tte tranche, parce quil stait brouill
avec douard Seymour, son frre, duc de Somerset, protecteur du
royaume ; et bientt aprs le duc de Somerset lui-mme prit de la
mme mort. Ce rgne ddouard VI, qui ne fut que de cinq ans, fut un
temps de sdition et de troubles pendant lequel la nation fut ou parut
protestante. Il ne laissa la couronne ni Marie ni lisabeth, ses
surs, mais Jeanne Gray, descendante de Henri VII, petite-fille de la
veuve de Louis XII et de Brandon, simple gentilhomme, cr duc de
Suffolk. Cette Jeanne Gray tait femme dun lord Guildford, et
Guildford tait fils du duc de Northumberland, tout-puissant sous
douard VI. Le testament ddouard VI, en donnant le trne Jeanne
Gray, ne lui prpara quun chafaud : elle fut proclame Londres
(1553) ; mais le parti et le droit de Marie, fille de Henri VIII et de
Catherine dAragon, lemportrent ; et la premire chose que fit cette
reine, aprs avoir sign son contrat de mariage avec Philippe, ce fut de
faire condamner mort sa rivale (1554), princesse de dix-sept ans,
pleine de grces et dinnocence, qui navait dautre crime que dtre
nomme dans le testament ddouard. En vain elle se dpouilla de
cette dignit fatale, quelle ne garda que neuf jours ; elle fut conduite
au supplice, ainsi que son mari, son pre, et son beau-pre. Ce fut la
troisime reine en Angleterre, en moins de vingt annes, qui mourut
sur lchafaud. La religion protestante, dans laquelle elle tait ne, fut
la principale cause de sa mort. Les bourreaux, dans cette rvolution,
furent beaucoup plus employs que les soldats. Toutes ces cruauts
sexcutaient par actes du parlement. Il y a eu des temps sanguinaires
chez tous les peuples ; mais chez le peuple anglais, plus de ttes
illustres ont t portes sur lchafaud que dans tout le reste de
lEurope ensemble. Ce fut le caractre de cette nation de commettre
des meurtres juridiquement. Les portes de Londres ont t infectes de
crnes humains attachs aux murailles, comme les temples du
Mexique.
Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

33

Table des Matires

Chapitre 168
De la reine lisabeth
lisabeth fut dabord mise en prison par sa sur, la reine Marie.
Elle employa une prudence au-dessus de son ge, et une flatterie qui
ntait pas dans son caractre, pour conserver sa vie. Cette princesse,
qui refusa depuis Philippe II, quand elle fut reine, voulait alors
pouser le comte de Devonshire Courtenay ; et il parat par les lettres
qui restent delle quelle avait beaucoup dinclination pour lui : un tel
mariage net point t extraordinaire ; on voit que Jeanne Gray, destine au trne, avait pous le lord Guildford ; Marie, reine douairire
de France, avait pass du lit de Louis XII dans les bras du chevalier
Brandon. Toute la maison royale dAngleterre venait dun simple
gentilhomme nomm Tudor, qui avait pous la veuve de Henri V,
fille du roi de France Charles VI ; et en France, quand les rois
ntaient pas encore parvenus au degr de puissance quils ont eu
depuis, la veuve de Louis le Gros ne fit aucune difficult dpouser
Matthieu de Montmorency.
lisabeth, dans sa prison, et dans ltat de perscution o elle vcut
toujours sous Marie, mit profit sa disgrce ; elle cultiva son esprit,
apprit les langues et les sciences mais de tous les arts o elle excella,
celui de se mnager avec sa sur, avec les catholiques et avec les
protestants, de dissimuler, et dapprendre rgner, fut le plus grand.
(1559) peine proclame reine, Philippe II, son beau-frre, la
rechercha en mariage. Si elle let pous, la France et la Hollande
couraient risque dtre accables : mais elle hassait la religion de
Philippe, naimait pas sa personne, et voulait la fois jouir de la
vanit dtre aime et du bonheur dtre indpendante. Mise en prison
sous la reine sa sur catholique, elle songea, ds quelle fut sur le
trne, rendre le royaume protestant. (1559) Elle se fit pourtant
couronner par un vque catholique, pour ne pas effaroucher dabord

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

34

les esprits. Je remarquerai quelle alla de Westminster la tour de


Londres dans un char suivi de cent autres. Ce nest pas que les
carrosses fussent alors en usage, ce ntait quun appareil passager.
Immdiatement aprs elle convoqua un parlement qui tablit la
religion anglicane telle quelle est aujourdhui, et qui donna au
souverain la suprmatie, les dcimes et les annates.
lisabeth eut donc le titre de chef de la religion anglicane.
Beaucoup dauteurs, et principalement les Italiens, ont trouv cette
dignit ridicule dans une femme ; mais ils pouvaient considrer que
cette femme rgnait ; quelle avait les droits attachs au trne par les
lois du pays ; quautrefois les souverains de toutes les nations connues
avaient lintendance des choses de la religion ; que les empereurs
romains furent souverains pontifes ; que si aujourdhui dans quelques
pays lglise gouverne ltat, il y en a beaucoup dautres o ltat
gouverne lglise. Nous avons vu en Russie quatre souveraines de
suite prsider au synode qui tient lieu du patriarcat absolu. Une reine
dAngleterre qui nomme un archevque de Cantorbry, et qui lui
prescrit des lois, nest pas plus ridicule quune abbesse de Fontevrault
qui nomme des prieurs et des curs, et qui leur donne sa bndiction :
en un mot chaque pays a ses usages.
Tous les princes doivent se souvenir, et les vques ne doivent pas
perdre la mmoire de la fameuse lettre de la reine lisabeth Heaton,
vque dly
PRSOMPTUEUX PRLAT,
Japprends que vous diffrez conclure laffaire dont vous tes
convenu : ignorez-vous donc que moi, qui vous ai lev, je puis
galement vous faire rentrer dans le nant ? Remplissez au plus tt
votre engagement, ou je vous ferai descendre de votre sige.
Votre amie, tant que vous mriterez que je le sois.
LISABETH.
Si les princes et les magistrats avaient toujours pu tablir un
gouvernement assez ferme pour tre en droit dcrire impunment de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

35

telles lettres, il ny aurait jamais eu de sang de vers pour les querelles


de lempire et du sacerdoce 2 .
2

Les troubles religieux, qui ont si longtemps dchir lEurope, ont pour
premire origine la faute que firent les premiers empereurs chrtiens de se
mler des affaires ecclsiastiques, la sollicitation des prtres, qui, nayant pu
sous les empereurs paens que diffamer ou calomnier leurs adversaires,
esprrent avoir sous ces nouveaux princes le plaisir de les punir. Soit
mauvaise politique, soit vanit, soit superstition, on vit le froce Constantin,
non encore baptis, paratre la tte dun concile. Ses successeurs suivirent
son exemple, et les troubles qui ont depuis agit lEurope furent la suite
ncessaire de cette conduite. En effet, ds que lon tablit pour principe que
les princes sont obligs en conscience de svir contre ceux qui attaquent la
religion, de statuer une peine quelle quelle soit, contre la profession ouverte
ou cache, lexercice public ou secret daucun culte ; la maxime que les
peuples ont le droit et mme sont dans lobligation de sarmer contre un
prince hrtique ou ennemi de la religion, en devient une consquence
ncessaire. Les droits des princes peuvent-ils balancer ceux de la Divinit
mme ? la paix temporelle mrite-t-elle dtre achete aux dpens de la foi ? Il
nest pas question ici daccorder des particuliers le droit dangereux de se
rvolter ; il existe un tribunal rgulier qui prononce si le prince a mrit ou
non de perdre ses droits ; ainsi les objections quon fait contre le droit de
rsistance soutenu par plusieurs publicistes, les restrictions qui rendent ce
droit, pour ainsi dire, nul dans la pratique, ne peuvent sappliquer celui de se
rvolter contre un prince hrtique.
Je sais que les partisans de lintolrance religieuse ont soutenu, suivant
leurs intrts, tantt les maximes sditieuses, tantt les maximes contraires.
Mais entre deux opinions opposes, soutenues suivant les circonstances par un
mme corps, celle qui saccorde avec ses principes constants ne doit-elle pas
tre regarde comme sa vraie doctrine ? Cette proposition : Tout prince doit
employer sa puissance pour dtruire lhrsie ; et celle-ci : Toute nation a
droit de se soulever contre un prince hrtique, sont les consquences dun
mme principe. Il faut, si lon veut raisonner juste, ou les admettre, ou les
rejeter ensemble. Tout ce quon a dit, pour prouver que des prtres intolrants
peuvent tre de bons citoyens, se rduit un pur verbiage : faire jurer un
prince dexterminer les hrtiques, cest lui faire jurer, en termes quivalents,
quil se soumet tre dpouill de son trne, si lui-mme devient hrtique.
Lintrt des princes a donc t, non de chercher rgler la religion, mais
de sparer la religion de ltat, de laisser aux prtres la libre disposition des
sacrements, des censures, des fonctions ecclsiastiques ; mais de ne donner
aucun effet civil aucune de leurs dcisions, de ne leur donner aucune
influence sur les mariages, sur les actes qui constatent la mort ou la naissance,
de ne point souffrir quils interviennent dans aucun acte civil ou politique, et
de juger les procs qui slveraient entre eux et les citoyens pour des droits
temporels relatifs leurs fonctions, comme on dciderait les procs
semblables qui slveraient entre les membres dune association libre, ou
entre cette association et des particuliers. Si Constantin et suivi cette
politique, que de sang il et pargn ! Dans tous les pays o le prince sest
ml de la religion, moins que, comme celle de lancienne Rome, elle ne ft
borne de pures crmonies, ltat a t troubl, le prince expos tous les

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

36

La religion anglicane conserva ce que les crmonies romaines ont


dauguste, et ce que le luthranisme a daustre. Jobserve que de neuf
mille quatre cents bnficiers que contenait lAngleterre, il ny eut
que quatorze vques, cinquante chanoines, et quatre-vingts curs,
qui, nacceptant pas la rforme, restrent catholiques et perdirent leurs
bnfices. Quand on pense que la nation anglaise changea quatre fois
de religion depuis Henri VIII, on stonne quun peuple si libre ait t
si soumis, ou quun peuple qui a tant de fermet ait eu tant
dinconstance. Les Anglais en cela ressemblrent ces cantons suisses
qui attendirent de leurs magistrats la dcision de ce quils devaient
croire. Un acte du parlement est tout pour les Anglais ; ils aiment la
loi, et on ne peut les conduire que par les lois dun parlement qui
prononce, ou qui semble prononcer par lui-mme 3 .
Personne ne fut perscut pour tre catholique ; mais ceux qui
voulurent troubler ltat par principe de conscience furent svrement
punis. Les Guises, qui se servaient alors du prtexte de la religion
pour tablir leur pouvoir en France, ne manqurent pas demployer les
mmes armes pour mettre Marie Stuart, reine dcosse, leur nice, sur

attentats du fanatisme ; et lindiffrence seule pour la religion a pu amener une


paix durable. (K.)
Ces mmes Anglais, si dociles sous la maison de Tudor firent une guerre
opinitre Charles Ier, par zle de religion ; ils chassrent Jacques II, son fils,
sur le simple soupon quil songeait rtablir la religion romaine ; mais les
circonstances avaient chang. Henri VIII prouva peu de rsistance, parce
quil nattaqua que la hirarchie ecclsiastique, dont les abus avaient rvolt
tous les peuples sous douard, la religion protestante devint aisment la
dominante ; elle avait fait des progrs rapides sous le rgne de Henri VIII,
malgr les perscutions ; et Rome ne reconnaissant pour catholiques que ceux
qui reconnaissaient son autorit, tous ceux qui avaient approuv la rvolution
de Henri VIII se trouvrent protestants sans le vouloir. Le rgne de Marie fut
court ; elle tonna la nation par des supplices ; mais elle ne la changea point ;
et il fut ais lisabeth de rtablir le protestantisme. Enfin, lorsqu force de
disputes on eut bien tabli la distinction entre les diffrentes croyances,
lorsque les perscutions eurent forc les dissidents se runir en sectes bien
distinctes, tout changement de religion devint plus difficile en Angleterre
quailleurs ; elle neut la paix quaprs que la tolrance de toutes les
communions chrtiennes fut bien tablie ; et mme tant que les lois pnales
contre les catholiques subsisteront, tant que lentre du parlement restera
ferme aux non conformistes, cette paix ne sera fonde que sur lindiffrence
pour la religion : indiffrence qui est moins grande en Angleterre que dans
aucun autre pays. En 1780, les compatriotes de Locke et de Newton ont donn
lEurope tonne le spectacle dun incendie allum au nom de Dieu. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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le trne dAngleterre. Matres des finances et des armes de France,


ils envoyaient des troupes et de largent en cosse, sous prtexte de
secourir les cossais catholiques contre les cossais protestants.
Marie Stuart, pouse de Franois II, roi de France, prenait hautement
le titre de reine dAngleterre, comme descendante de Henri VII. Tous
les catholiques anglais, cossais, irlandais taient pour elle. Le trne
dlisabeth ntait pas encore affermi ; les intrigues de la religion
pouvaient le renverser. lisabeth dissipe ce premier orage ; elle envoie
une arme au secours des protestants dcosse, et force la rgente
dcosse, mre de Marie Stuart, recevoir la loi par un trait, et
renvoyer les troupes de France dans vingt jours.
Franois II meurt : elle oblige Marie Stuart, sa veuve, renoncer
au titre de reine dAngleterre. Ses intrigues encouragent les tats
ddimbourg tablir la rforme en cosse ; par l elle sattache un
pays dont elle avait tout craindre.
peine est-elle libre de ces inquitudes que Philippe II lui donne
de plus grandes alarmes. Philippe tait indispensablement dans ses
intrts quand Marie Stuart, hritire dlisabeth, pouvait esprer de
runir sur une mme tte les couronnes de France, dAngleterre, et
dcosse. Mais Franois II tant mort, et sa veuve retourne en cosse
sans appui, Philippe, nayant que les protestants craindre, devint
limplacable ennemi dlisabeth.
Il soulve en secret lIrlande contre elle, et elle rprime toujours les
Irlandais. Il envoie cette flotte invincible pour la dtrner, et elle la
dissipe. Il soutient en France cette ligue catholique, si funeste la
maison royale, et elle protge le parti oppos. La rpublique de
Hollande est presse par les armes espagnoles ; elle lempche de
succomber. Autrefois les rois dAngleterre dpeuplaient leurs tats
pour se mettre en possession du trne de France ; mais les intrts et
les temps sont tellement changs, quelle envoie des secours ritrs
Henri IV pour laider conqurir son patrimoine. Cest avec ces
secours que Henri assigea enfin Paris, et que, sans le duc de Parme,
ou sans son extrme indulgence pour les assigs, il et mis la religion
protestante sur le trne. Ctait ce qulisabeth avait extrmement
cur. On aime voir ses soins russir, ne point perdre le fruit de ses
dpenses. La haine contre la religion catholique stait encore fortifie
dans son cur depuis quelle avait t excommunie par Pie V et par

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

38

Sixte-Quint ; ces deux papes lavaient dclare indigne et incapable de


rgner : et plus Philippe II se dclarait le protecteur de cette religion,
plus lisabeth en tait lennemie passionne. Il ny eut point de
ministre protestant plus afflig quelle quand elle apprit labjuration
de Henri IV. Sa lettre ce monarque est bien remarquable : Vous
moffrez votre amiti comme votre sur, je sais que je lai mrite,
et certes un grand prix ; je ne men repentirais pas si vous naviez
pas chang de pre. Je ne puis plus tre votre sur de pre ; car
jaimerai toujours plus chrement celui qui mest propre que celui qui
vous a adopt. Ce billet fait voir en mme temps son cur, son
esprit, et lnergie avec laquelle elle sexprimait dans une langue
trangre.
Malgr cette haine contre la religion romaine, il est sr quelle ne
fut point sanguinaire avec les catholiques de son royaume, comme
Marie lavait t avec les protestants. Il est vrai que le jsuite Crton,
le jsuite Campion, et dautres, furent pendus (1581), dans le temps
mme que le duc dAnjou, frre de Henri III, prparait tout Londres
pour son mariage avec la reine, lequel ne se fit point ; mais ces
jsuites furent unanimement condamns pour des conspirations et des
sditions dont ils furent accuss ; larrt fut donn sur les dpositions
des tmoins. Il se peut que ces victimes fussent innocentes ; mais
aussi la reine tait innocente de leur mort, puisque les lois seules
avaient agi : nous navons dailleurs nulle preuve de leur innocence ;
et les preuves juridiques de leurs crimes subsistent dans les Archives
de lAngleterre.
Plusieurs personnes en France simaginent encore qulisabeth ne
fit prir le comte dEssex que par une jalousie de femme ; elles le
croient sur la foi dune tragdie et dun roman. Mais quiconque a un
peu lu, sait que la reine avait alors soixante et huit ans ; que le comte
dEssex fut coupable dune rvolte ouverte, fonde sur le dclin mme
de lge de la reine, et sur lesprance de profiter du dclin de sa
puissance ; quil fut enfin condamn par ses pairs, lui et ses complices.
La justice, plus exactement rendue sous le rgne dlisabeth que
sous aucun de ses prdcesseurs, fut un des fermes appuis de son
administration. Les finances ne furent employes qu dfendre ltat

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Elle eut des favoris, et nen enrichit aucun aux dpens de la patrie.
Son peuple fut son premier favori ; non quelle laimt en effet, mais
elle sentait que sa sret et sa gloire dpendaient de le traiter comme
si elle let aim.
lisabeth aurait joui de cette gloire sans tache, si elle net pas
souill un si beau rgne par lassassinat de Marie Stuart, quelle osa
commettre avec le glaive de la justice.

Table des Matires

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Table des Matires

Chapitre 169
De la reine Marie Stuart
Il est difficile de savoir la vrit tout entire dans une querelle de
particuliers ; combien plus dans une querelle de ttes couronnes,
lorsque tant de ressorts secrets sont employs, lorsque les deux partis
font valoir galement la vrit et le mensonge ! Les auteurs
contemporains sont alors suspects ; ils sont pour la plupart les avocats
dun parti, plutt que les dpositaires de lhistoire. Je dois donc men
tenir aux faits avrs dans les obscurits de cette grande et fatale
aventure.
Toutes les rivalits taient entre Marie et lisabeth, rivalit de
nation, de couronne, de religion ; celle de lesprit, celle de la beaut.
Marie, bien moins puissante, moins matresse chez elle, moins ferme
et moins politique, navait de supriorit sur lisabeth que celle de ses
agrments, qui contriburent mme son malheur. La reine dcosse
encourageait la faction catholique en Angleterre ; et la reine
dAngleterre animait avec plus de succs la faction protestante en
cosse. lisabeth porta dabord la supriorit de ses intrigues jusqu
empcher longtemps Marie dcosse de se remarier son choix.
(1565) Cependant Marie, malgr les ngociations de sa rivale,
malgr les tats dcosse composs de protestants, et malgr le comte
de Murray, son frre naturel, qui tait leur tte, pouse Henri Stuart,
comte Darnley, son parent, et catholique comme elle, lisabeth alors
excite sous main les seigneurs protestants, sujets de Marie, prendre
les armes ; la reine dcosse les poursuivit elle-mme, et les
contraignit de se retirer en Angleterre : jusque-l tout lui tait
favorable, et sa rivale tait confondue.
La faiblesse du cur de Marie commena tous ses malheurs. Un
musicien italien, nomm David Rizzio, fut trop avant dans ses bonnes
grces. Il jouait bien des instruments, et avait une voix de basse

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

41

agrable : cest dailleurs une preuve que dj les Italiens avaient


lempire de la musique, et quils taient en possession dexercer leur
art dans les cours de lEurope ; toute la musique de la reine dcosse
tait italienne. Une preuve plus forte que les cours trangres se
servent de quiconque est en crdit, cest que David Rizzio tait
pensionnaire du pape. Il contribua beaucoup au mariage de la reine, et
ne servit pas moins len dgoter. Darnley, qui navait que le nom
de roi, mpris de sa femme, aigri et jaloux, entre par un escalier
drob, suivi de quelques hommes arms, dans la chambre de sa
femme, o elle soupait avec Rizzio et une de ses favorites : on
renverse la table, et on tue Rizzio aux yeux de la reine, qui se met en
vain au-devant de lui. Elle tait enceinte de cinq mois : la vue des
pes nues et sanglantes fit sur elle une impression qui passa jusquau
fruit quelle portait dans son flanc. Son fils Jacques VI, roi dcosse et
dAngleterre, qui naquit quatre mois aprs cette aventure, trembla
toute sa vie la vue dune pe nue, quelque effort quil fit pour
surmonter cette disposition de ses organes : tant la nature a de force, et
tant elle agit par des voies inconnues 4 !
La reine reprit bientt son autorit, se raccommoda avec le comte
de Murray, poursuivit les meurtriers du musicien, et prit un nouvel
engagement avec un comte de Bothwell. Ces nouvelles amours
produisirent la mort du roi son poux (1567) : on prtend quil fut
dabord empoisonn, et que son temprament eut la force de rsister
au poison ; mais il est certain quil fut assassin dimbourg dans
une maison isole, dont la reine avait retir ses plus prcieux meubles.
Ds que le coup fut fait, on fit sauter la maison avec de la poudre ; on
enterra son corps auprs de celui de Rizzio dans le tombeau de la
maison royale. Tous les ordres de ltat, tout le peuple, accusrent
Bothwell de lassassinat ; et dans le temps mme que la voix publique
criait vengeance, Marie se fit enlever par cet assassin, qui avait encore
4

Lopinion que limagination des mres influe sur le ftus a t longtemps


admise presque gnralement ; les philosophes mme se croyaient obligs de
lexpliquer. Limpossibilit de cette influence nest pas sans doute
rigoureusement prouve, mais cest tout ce quon peut accorder ; et pour
tablir une opinion de ce genre, il faudrait une suite de faits bien constats
quant leur existence, et tels quils ne puissent tre attribus au hasard ; et
cest ce quon est bien loign davoir. Les exemples quon cite sont bien plus
propres montrer le pouvoir de limagination sur nos jugements, sur notre
manire de voir, qu prouver le pouvoir de celle de la mre sur le ftus. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

42

les mains teintes du sang de son mari, et lpousa publiquement. Ce


quil y eut de singulier dans cette horreur, cest que Bothwell avait
alors une femme, et que, pour se sparer delle, il la fora de laccuser
dadultre, et fit prononcer un divorce par larchevque de SaintAndr selon les usages du pays.
Bothwell eut toute linsolence qui suit les grands crimes. Il
assembla les principaux seigneurs, et leur fit signer un crit, par lequel
il tait dit expressment que la reine ne se pouvait dispenser de
lpouser, puisquil lavait enleve, et quil avait couch avec elle.
Tous ces faits sont avrs ; les lettres de Marie Bothwell ont t
contestes ; mais elles portent un caractre de vrit auquel il est
difficile de ne pas se rendre. Ces attentats soulevrent lcosse. Marie,
abandonne de son arme, fut oblige de se rendre aux confdrs.
Bothwell senfuit dans les les Orcades ; on obligea la reine de cder
la couronne son fils, et on lui permit de nommer un rgent. Elle
nomma le comte de Murray, son frre. Ce comte ne len accabla pas
moins de reproches et dinjures. Elle se sauve de sa prison. Lhumeur
dure et svre de Murray procurait la reine un parti. Elle lve six
mille hommes, mais elle est vaincue, et se rfugie sur les frontires
dAngleterre (1568). lisabeth la fit dabord recevoir avec honneur
dans Carlisle ; mais elle lui fit dire qutant accuse par la voix
publique du meurtre du roi soit poux, elle devait sen justifier, et
quelle serait protge, si elle tait innocente.
lisabeth se rendit arbitre entre Marie et la rgence dcosse. Le
rgent vint lui-mme jusqu Hamptoncourt (1569), et se soumit
remettre entre les mains des commissaires anglais les preuves quil
avait contre sa sur. Cette malheureuse princesse, dun autre ct,
retenue dans Carlisle, accusa le comte de Murray lui-mme dtre
auteur de la mort de son mari, et rcusa les commissaires anglais,
moins quon ne leur joignt les ambassadeurs de France et dEspagne.
Cependant la reine dAngleterre fit continuer cette espce de procs,
et jouit du plaisir de voir fltrir sa rivale, sans vouloir rien prononcer.
Elle ntait point juge de la reine dcosse ; elle lui devait un asile,
mais elle la fit transfrer Tuthbury, qui fut pour elle une prison.
Ces dsastres de la maison royale dcosse retombaient sur la
nation partage en factions produites par lanarchie. Le comte de
Murray fut assassin par une faction qui se fortifiait du nom de Marie.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

43

Les assassins entrrent main arme en Angleterre, et firent quelques


ravages sur la frontire.
(1570) lisabeth envoya bientt une arme punir ces brigands et
tenir lcosse en respect. Elle fit lire pour rgent le comte de Lenox,
frre du roi assassin. Il ny a dans cette dmarche que de la justice et
de la grandeur mais en mme temps on conspirait en Angleterre pour
dlivrer Marie de la prison o elle tait retenue ; le pape Pie V faisait
trs indiscrtement afficher dans Londres une bulle par laquelle il
excommuniait lisabeth, et dliait ses sujets du serment de fidlit :
cest cet attentat, si familier aux papes, si horrible, et si absurde, qui
ulcra le cur dlisabeth. On voulait secourir Marie, et on la perdait.
Les deux reines ngociaient ensemble, mais lune du haut du trne, et
lautre du fond dune prison. Il ne parat pas que Marie se conduisit
avec la flexibilit quexigeait son malheur. Lcosse pendant ce
temps-l ruisselait de sang. Les catholiques et les protestants faisaient
la guerre civile. Lambassadeur de France et larchevque de SaintAndr furent faits prisonniers, et larchevque pendu (1571) sur la
dposition de son propre confesseur, qui jura que le prlat stait
accus lui dtre complice du meurtre du roi.
Le grand malheur de la reine Marie fut davoir des amis dans sa
disgrce. Le duc de Norfolk, catholique, voulut lpouser, comptant
sur une rvolution et sur le droit de Marie la succession dlisabeth.
Il se forma dans Londres des partis en sa faveur, trs faibles la
vrit, mais qui pouvaient tre fortifis des forces dEspagne et des
intrigues de Rome. Il en cota la tte au duc de Norfolk. Les pairs le
condamnrent mort (1572), pour avoir demand au roi dEspagne et
au pape des secours en faveur de Marie. Le sang du duc de Norfolk
resserra les chanes de cette princesse malheureuse. Une si longue
infortune ne dcouragea point ses partisans Londres, anims par les
princes de Guise, par le saint-sige, par les jsuites, et surtout par les
Espagnols.
Le grand projet tait de dlivrer Marie, et de mettre sur le trne
dAngleterre la religion catholique avec elle. On conspira contre
lisabeth. Philippe II prparait dj son invasion (1586). La reine
dAngleterre alors, ayant fait mourir quatorze conjurs, fit juger Marie
son gale, comme si elle avait t sa sujette (1586). Quarante-deux
membres du parlement et cinq juges du royaume allrent linterroger

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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dans sa prison Fotheringay ; elle protesta, mais rpondit. Jamais


jugement ne fut plus incomptent, et jamais procdure ne fut plus
irrgulire. On lui reprsenta de simples copies de ses lettres, et
jamais les originaux. On fit valoir contre elle les tmoignages de ses
secrtaires, et on ne les lui confronta point. On prtendit la convaincre
sur la dposition de trois conjurs quon avait fait mourir, et dont on
aurait pu diffrer la mort pour les examiner avec elle. Enfin, quand on
aurait procd avec les formalits que lquit exige pour le moindre
des hommes, quand on aurait prouv que Marie cherchait partout des
secours et des vengeurs, on ne pouvait la dclarer criminelle.
lisabeth navait dautre juridiction sur elle que celle du puissant sur
le faible et sur le malheureux.
Enfin, aprs dix-huit ans de prison dans un pays quelle avait
imprudemment choisi pour asile, Marie eut la tte tranche dans une
chambre de sa prison tendue de noir (le 28 fvrier 1587). lisabeth
sentait quelle faisait une action trs condamnable, et elle la rendit
encore plus odieuse en voulant tromper le monde, quelle ne trompa
point, en affectant de plaindre celle quelle avait fait mourir, en
prtendant quon avait pass ses ordres, et en faisant mettre en prison
le secrtaire dtat qui avait, disait-elle, fait excuter trop tt lordre
sign par elle-mme. LEurope eut en horreur sa cruaut et sa
dissimulation. On estima son rgne, mais on dtesta son caractre. Ce
qui condamna davantage lisabeth, cest quelle ntait point force
cette barbarie ; on pouvait mme prtendre que la conservation de
Marie lui tait ncessaire, pour lui rpondre des attentats de ses
partisans.
Si cette action fltrit la mmoire dlisabeth, il y a une imbcillit
fanatique canoniser Marie Stuart comme une martyre de la religion :
elle ne le fut que de son adultre, du meurtre de son mari, et de son
imprudence : ses fautes et ses infortunes ressemblrent parfaitement
celles de Jeanne de Naples ; toutes deux belles et spirituelles,
entranes dans le crime par faiblesse, toutes deux mises mort par
leurs parents. Lhistoire ramne souvent les mmes malheurs, les
mmes attentats, et le crime puni par le crime.
Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

45

Table des Matires

Chapitre 170
De la France vers la fin du XVIe sicle, sous Franois II
Tandis que lEspagne intimidait lEurope par sa vaste puissance, et
que lAngleterre jouait le second rle en lui rsistant, la France tait
dchire, faible, et prte dtre dmembre ; elle tait loin davoir en
Europe de linfluence et du crdit. Les guerres civiles la rendirent
dpendante de tous ses voisins. Ces temps de fureur, davilissement,
et de calamits, ont fourni plus de volumes que nen contient toute
lhistoire romaine. Quelles furent les causes de tant de malheurs ? la
religion, lambition, le dfaut de bonnes lois, un mauvais
gouvernement.
Henri II, par ses rigueurs contre les sectaires, et surtout par la
condamnation du conseiller Anne du Bourg, excut aprs la mort du
roi, par lordre des Guises, fit beaucoup plus de calvinistes en France
quil ny en avait en Suisse et Genve. Sils avaient paru dans un
temps comme celui de Louis XII, o lon faisait la guerre la cour de
Rome, on et pu les favoriser ; mais ils venaient prcisment dans le
temps que Henri II avait besoin du pape Paul IV pour disputer Naples
et Sicile lEspagne, et lorsque ces deux puissances sunissaient avec
le Turc contre la maison dAutriche. On crut donc devoir sacrifier les
ennemis de lglise aux intrts de Rome. Le clerg, puissant la
cour, craignant pour ses biens temporels et pour son autorit, les
poursuivit ; la politique, lintrt, le zle, concoururent les
exterminer. On pouvait les tolrer, comme lisabeth en Angleterre
tolra les catholiques ; on pouvait conserver de bons sujets, en leur
laissant la libert de conscience. Il et import peu ltat quils
chantassent leur manire, pourvu quils eussent t soumis aux lois
de ltat : on les perscuta, et on en fit des rebelles.
La mort funeste de Henri II fut le signal de trente ans de guerres
civiles. Un roi enfant gouvern par des trangers, des Princes du sang

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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et de grands officiers de la couronne jaloux du crdit des Guises,


commencrent la subversion de la France.
La fameuse conspiration dAmboise est la premire quon
connaisse en ce pays. Les ligues faites et rompues, les mouvements
passagers, les emportements et le repentir, semblaient avoir fait
jusqualors le caractre des Gaulois, qui, pour avoir pris le nom de
Francs, et ensuite celui de Franais, navaient pas chang de murs.
Mais il y eut dans cette conspiration une audace qui tenait de celle de
Catilina, un mange, une profondeur, et un secret qui la rendait
semblable celle des vpres siciliennes et des Pazzi de Florence : le
prince Louis de Cond en fut lme invisible, et conduisit cette
entreprise avec tant de dextrit, que quand toute la France sut quil
en tait le chef, personne ne put len convaincre.
Cette conspiration avait cela de particulier quelle pouvait paratre
excusable, en ce quil sagissait dter le gouvernement Franois
duc de Guise, et au cardinal de Lorraine, son frre, tous deux
trangers, qui tenaient le roi en tutelle, la nation en esclavage, et les
princes du sang et les officiers de la couronne loigns : elle tait trs
criminelle, en ce quelle attaquait les droits dun roi majeur, matre
par les lois de choisir les dpositaires de son autorit. Il na jamais t
prouv que dans ce complot on et rsolu de tuer les Guises ; mais,
comme ils auraient rsist, leur mort tait infaillible. Cinq cents
gentilshommes, tous bien accompagns, et mille soldats dtermins,
conduits par trente capitaines choisis, devaient se rendre au jour
marqu du fond des provinces du royaume dans Amboise, o tait la
cour. Les rois navaient point encore la nombreuse garde qui les
entoure aujourdhui : le rgiment des gardes ne fut form que par
Charles IX. Deux cents archers tout au plus accompagnaient
Franois II. Les autres rois de lEurope nen avaient pas davantage. Le
conntable de Montmorency, revenant depuis dans Orlans, o les
Guises avaient mis une garde nouvelle la mort de Franois II, chassa
ces nouveaux soldats, et les menaa de les faire pendre comme des
ennemis qui mettaient une barrire entre le roi et son peuple.
La simplicit des murs antiques tait encore dans le palais des
rois ; mais aussi ils taient moins assurs contre une entreprise
dtermine. Il tait ais de se saisir, dans la maison royale, des
ministres, du roi mme ; le succs semblait sr. Le secret fut gard par

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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tous les conjurs pendant prs de six mois. Lindiscrtion du chef,


nomm du Barry de la Renaudie, qui souvrit dans Paris un avocat,
fit dcouvrir la conjuration : elle nen fut pas moins excute ; les
conjurs nallrent pas moins au rendez-vous. Leur opinitret
dsespre venait surtout du fanatisme de la religion : ces
gentilshommes taient la plupart des calvinistes, qui se faisaient un
devoir de venger leurs frres perscuts. Le prince Louis de Cond
avait hautement embrass cette secte, parce que le duc de Guise et le
cardinal de Lorraine taient catholiques. Une rvolution dans lglise
et dans ltat devait tre le fruit de cette entreprise.
(1560) Les Guises eurent peine le temps de faire venir des
troupes. Il ny avait pas alors quinze mille hommes enrgiments dans
tout le royaume ; mais on en rassembla bientt assez pour exterminer
les conjurs. Comme ils venaient par troupes spares, ils furent
aisment dfaits ; du Barry de La Renaudie fut tu en combattant ;
plusieurs moururent comme lui les armes la main. Ceux qui furent
pris prirent dans les supplices ; et pendant un mois entier on ne vit
dans Amboise que des chafauds sanglants et des potences charges
de cadavres.
La conspiration dcouverte et punie ne servit qu augmenter le
pouvoir de ceux quon avait voulu dtruire. Franois de Guise eut la
puissance des anciens maires du palais, sous le nouveau titre de
lieutenant gnral du royaume : mais cette autorit mme de Franois
de Guise, lambition turbulente du cardinal en France, rvoltrent
contre eux tous les ordres du royaume, et produisirent de nouveaux
troubles.
Les calvinistes, toujours secrtement anims par le prince Louis de
Cond, prirent les armes dans plusieurs provinces. Il fallait que les
Guises fussent bien puissants et bien redoutables, puisque ni Cond, ni
Antoine, roi de Navarre, son frre, pre de Henri IV, ni le fameux
amiral de Coligny, ni son frre dAndelot, colonel-gnral de
linfanterie, nosaient encore se dclarer ouvertement. Le prince de
Cond fut le premier chef de parti qui parut faire la guerre civile en
homme timide. Il portait les coups et retirait la main ; et, croyant
toujours se mnager avec la cour, quil voulait perdre, il eut
limprudence de venir Fontainebleau en courtisan, dans le temps
quil et d tre en soldat la tte de son parti. Les Guises le font
arrter dans Orlans. On lui fait son procs par le conseil priv et par

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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des commissaires tirs du parlement, malgr les privilges des princes


du sang de ntre jugs que dans la cour des pairs, les chambres
assembles : mais quest un privilge contre la force ? quest un
privilge dont il ny avait dexemple que dans la violation mme
quon en avait faite autrefois dans le procs criminel du duc
dAlenon ?
(1560) Le prince de Cond est condamn perdre la tte. Le
clbre chancelier de LHospital, ce grand lgislateur dans un temps
o on manquait de lois, et cet intrpide philosophe dans un temps
denthousiasme et de fureurs, refusa de signer. Le comte de Sancerre,
du conseil priv, suivit cet exemple courageux. Cependant on allait
excuter larrt. Le prince de Cond allait finir par la main dun
bourreau, lorsque tout coup le jeune Franois II, malade depuis
longtemps, et infirme ds son enfance, meurt lge de dix-sept ans,
laissant son frre Charles, qui nen avait que dix, un royaume puis
et en proie aux factions.
La mort de Franois II fut le salut du prince de Cond ; on le fit
bientt sortir de prison, aprs avoir mnag entre lui et les Guises une
rconciliation qui ntait et ne pouvait tre que le sceau de la haine et
de la vengeance. On assemble les tats Orlans. Rien ne pouvait se
faire sans les tats dans de pareilles circonstances. La tutelle de
Charles IX et ladministration du royaume sont accordes par les tats
Catherine de Mdicis, mais non pas le nom de rgente. Les tats
mme ne lui donnrent point le titre de majest : il tait nouveau pour
les rois 5 . Il y a encore beaucoup de lettres du sire de Bourdeilles, dans
lesquelles on appelle Henri III votre altesse.

Table des Matires

Voyez les chapitres 94, 119, 121. (B.)

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Table des Matires

Chapitre 171
De la France. Minorit de Charles IX
Dans toutes les minorits des souverains, les anciennes
constitutions dun royaume reprennent toujours un peu de vigueur, du
moins pour un temps, comme une famille assemble aprs la mort du
pre. On tint Orlans, et ensuite Pontoise, des tats gnraux : ces
tats doivent tre mmorables par la sparation ternelle quils mirent
entre lpe et la robe. Cette distinction fut ignore dans lempire
romain jusquau temps de Constantin. Les magistrats savaient
combattre, et les guerriers savaient juger. Les armes et les lois furent
aussi dans les mmes mains chez toutes les nations de lEurope,
jusque vers le quatorzime sicle. Peu peu ces deux professions
furent spares en Espagne et en France : elles ne ltaient pas
absolument en France, quoique les parlements ne fussent plus
composs que dhommes de robe longue. Il restait la juridiction de
baillis dpe, telle que dans plusieurs provinces allemandes, ou
frontires de lAllemagne. Les tats dOrlans, convaincus que ces
baillis de robe courte ne pouvaient gure sastreindre tudier les lois,
leur trent ladministration de la justice, et la confrrent leurs
seuls lieutenants de robe longue : ainsi ceux qui par leurs institutions
avaient toujours t juges, cessrent de ltre 6 .
6

Ces fonctions nont pu tre confondues que chez des peuples o les lois
taient simples, et qui navaient point de troupes rgles toujours subsistantes.
Alors un mme homme remplissait tour tour toutes les fonctions de la
socit, comme chaque philosophe embrassait toute ltendue des sciences,
lorsque les dtails de chacune taient trs peu tendus. Rome, les fonctions
de militaire et de magistrat commencrent se sparer longtemps avant la
destruction de la rpublique, quoique jamais elles naient appartenu des
ordres spars. Un gnral tait le juge suprme des provinces quil
gouvernait ; un jurisconsulte, devenu prteur ou proconsul, commandait les
troupes de sa province. Mais ce mlange navait lieu que pour les personnages
de cet ordre : les jurisconsultes se formaient au barreau, et les guerriers dans

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Le chancelier du LHospital eut la principale part ce changement.


Il fut fait dans le temps de la plus grande faiblesse du royaume ; et il a
contribu depuis la force de son souverain, en divisant sans retour
deux professions qui auraient pu, tant runies, balancer lautorit du
ministre. On a cru depuis que la noblesse ne pouvait conserver le
dpt des lois. On na pas fait rflexion que la chambre haute
dAngleterre, qui compose la seule noblesse du royaume proprement
dite, est une magistrature permanente, qui concourt former les lois,
et rend la justice. Quand on observe un grand changement dans la
constitution dun tat, et quon voit des peuples voisins qui nont pas
subi ces changements dans les mmes circonstances, il est vident que
ces peuples ont eu un autre gnie et dautres murs.
Ces tats-gnraux firent connatre combien ladministration du
royaume tait vicieuse. Le roi tait endett de quarante millions de
livres. On manquait dargent ; on en eut peine. Cest l le vritable
principe du bouleversement de la France. Si Catherine de Mdicis
avait eu de quoi acheter des serviteurs et de quoi payer une arme, les
diffrents partis qui troublaient ltat auraient t contenus par
lautorit royale. La reine-mre se trouvait entre les catholiques et les
protestants, les Conds et les Guises. Le conntable de Montmorency
avait une faction spare. La division tait dans la cour, dans Paris, et
dans les provinces. Catherine de Mdicis ne pouvait gure que
ngocier au lieu de rgner. Sa maxime de tout diviser, afin dtre
matresse, augmenta le trouble et les malheurs. Elle commena par
indiquer le colloque de Poissy entre les catholiques et les protestants :
ce qui tait mettre lancienne religion en compromis, et donner un
grand crdit aux calvinistes, en les faisant disputer contre ceux qui ne
se croyaient faits que pour les juger.
Dans le temps que Thodore de Bze et dautres ministres venaient
Poissy soutenir solennellement leur religion en prsence de la reine
et dune cour o lon chantait publiquement les psaumes de Marot,
arrivait en France le cardinal de Ferrare, lgat du pape Paul IV. Mais

les camps. Le mal nest donc pas en France davoir spar ces fonctions, mais
davoir form deux ordres de ceux qui les remplissent. Il serait ridicule que les
militaires voulussent juger, comme il le serait quun gomtre voulut
enseigner la chimie ; mais toute distinction lgale, toute exclusion en ce genre
est nuisible la socit. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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comme il tait petit-fils dAlexandre VI par sa mre, on eut plus de


mpris pour sa naissance que de respect pour sa place et pour son
mrite ; les laquais insultrent son porte-croix. On affichait devant lui
des estampes de son grand-pre, avec lhistoire des scandales et des
crimes de sa vie. Ce lgat amena avec lui le gnral des jsuites,
Lainez, qui ne savait pas un mot de franais, et qui disputa au
colloque de Poissy en italien ; langue que Catherine de Mdicis avait
rendue familire la cour, et qui influait alors beaucoup dans la
langue franaise. Ce jsuite, dans le colloque, eut la hardiesse de dire
la reine quil ne lui appartenait pas de le convoquer, et quelle
usurpait le droit du pape. Il disputait cependant dans cette assemble
quil rprouvait ; il dit en parlant de leucharistie, que Dieu tait la
place du pain et du vin, comme un roi qui se fait lui-mme son
ambassadeur. Cette purilit fit rire. Son audace avec la reine excita
lindignation. Les petites choses nuisent quelquefois beaucoup ; et
dans la disposition des esprits tout servait la cause de la religion
nouvelle.
(Janvier 1562) Le rsultat du colloque et des intrigues qui le
suivirent fut un dit, par lequel les protestants pouvaient avoir des
prches hors des villes ; et cet dit de pacification fut encore la source
des guerres civiles. Le duc Franois de Guise, qui ntait plus
lieutenant-gnral du royaume, voulait toujours en tre le matre. Il
tait dj li avec le roi dEspagne Philippe II, et se faisait regarder
par le peuple comme le protecteur de la catholicit. Les seigneurs ne
marchaient dans ce temps-l quavec un nombreux cortge : on ne
voyageait point comme aujourdhui dans une chaise de poste prcde
de deux ou trois domestiques ; on tait suivi de plus de cent chevaux,
ctait la seule magnificence. On couchait trois ou quatre dans le
mme lit, et on allait la cour habiter une chambre o il ny avait que
des coffres pour meubles. Le duc de Guise, en passant auprs de Vassi
sur les frontires de la Champagne, trouva des calvinistes qui,
jouissant du privilge de ldit, chantaient paisiblement leurs psaumes
dans une grange : ses valets insultrent ces malheureux ; ils en turent
environ soixante, blessrent et dissiprent le reste. Alors les
protestants se soulvent dans presque tout le royaume. Toute la France
est partage entre le prince de Cond et Franois de Guise. Catherine
de Mdicis flotte entre eux deux. Ce ne fut de tous cts que
massacres et pillages. Elle tait alors dans Paris avec le roi son fils ;

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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elle sy voit sans autorit ; elle crit au prince de Cond de venir la


dlivrer. Cette lettre funeste tait un ordre de continuer la guerre
civile ; on ne la faisait quavec trop dinhumanit : chaque ville tait
devenue une place de guerre, et les rues des champs de bataille.
(1562) Dun ct taient les Guises, runis par biensance avec la
faction du conntable de Montmorency, matre de la personne du roi ;
de lautre tait le prince de Cond avec les Coligny. Antoine, roi de
Navarre, premier prince du sang, faible et irrsolu, ne sachant de
quelle religion ni de quel parti il tait, jaloux du prince de Cond son
frre, et servant malgr lui le duc de Guise quil dtestait, est tran au
sige de Rouen avec Catherine de Mdicis elle-mme : il est tu ce
sige, et il ne mrite dtre plac dans lhistoire que parce quil fut le
pre du grand Henri IV.
La guerre se fit toujours, jusqu la paix de Vervins, comme dans
les temps anarchiques de la dcadence de la seconde race et du
commencement de la troisime. Trs peu de troupes rgles de part et
dautre, except quelques compagnies de gens darmes des principaux
chefs : la solde ntait fonde que sur le pillage. Ce que la faction
protestante pouvait amasser servait faire venir des Allemands pour
achever la destruction du royaume. Le roi dEspagne, de son ct,
envoyait de petits secours aux catholiques pour entretenir cet incendie,
dont il esprait profiter. Cest ainsi que treize enseignes espagnoles
marchrent au secours de Montluc dans la Saintonge. Ces temps
furent sans contredit les plus funestes de la monarchie.
(1562) La premire bataille range qui se donna fut celle de Dreux.
Ce ntait pas seulement Franais contre Franais : les Suisses
faisaient la principale force de linfanterie royale, les Allemands celle
de larme protestante. Cette journe fut unique par la prise des deux
gnraux : Montmorency, qui commandait larme royale en qualit
de conntable, et le prince de Cond, furent tous deux prisonniers.
Franois de Guise, lieutenant du conntable, gagna la bataille, et
Coligny, lieutenant de Cond, sauva son arme. Guise fut alors au
comble de sa gloire ; toujours vainqueur partout o il stait trouv, et
toujours rparant les malheurs du conntable, son rival en autorit,
mais non pas en rputation. Il tait lidole des catholiques, et le matre
de la cour ; affable, gnreux, et en tout sens le premier homme de
ltat.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

53

(1563) Aprs la victoire de Dreux, il alla faire le sige dOrlans ;


il tait prt de prendre la ville, qui tait le centre de la faction
protestante, lorsquil fut assassin. Le meurtre de ce grand homme fut
le premier que le fanatisme fit commettre en France. Ces mmes
huguenots qui, sous Franois Ier et sous Henri II, navaient su que
prier Dieu, et souffrir ce quils appelaient le martyre, taient devenus
des enthousiastes furieux : ils ne lisaient plus lcriture que pour y
chercher des exemples dassassinats. Poltrot de Mr se crut un Aod
envoy de Dieu pour tuer un chef philistin. Cela est si vrai que le parti
fit des vers son honneur, et que jai vu encore une de ses estampes,
avec une inscription qui lve son crime jusquau ciel. Ce crime
cependant ntait que celui dun lche ; car il feignit dtre un
transfuge, et assassina le duc de Guise par-derrire. Il osa charger
lamiral de Coligny et Thodore de Bze davoir au moins conniv
son attentat ; mais il varia tellement dans ses interrogatoires, quil
dtruisit lui-mme son imposture. Coligny offrit mme daller Paris
subir une confrontation avec ce misrable, et pria la reine de
suspendre lexcution jusqu ce que la vrit ft reconnue. Il faut
avouer que lamiral, tout chef de parti quil tait, navait jamais
commis la moindre action qui pt le faire souponner dune noirceur
si lche.
Un moment de paix succda ces troubles : Cond saccommoda
avec la cour ; mais lamiral tait toujours la tte dun grand parti
dans les provinces. Ce ntait pas assez que les Espagnols, les
Allemands et les Suisses, vinssent aider les Franais se dtruire ; les
Anglais se htrent bientt de concourir cette commune ruine. Les
protestants avaient introduit dans le Havre-de-Grce, bti par
Franois Ier, trois mille Anglais. Le conntable de Montmorency, alors
la tte des catholiques et des protestants runis, eut bien de la peine
les en chasser.
(1563) Cependant Charles IX, ayant atteint lge de treize ans et un
jour, vint tenir son lit de justice, non pas au parlement de Paris, mais
celui de Rouen ; et, ce qui est remarquable, sa mre, en se dmettant
de sa rgence, se mit genoux devant lui.
Il se passa, cet acte de majorit, une scne dont il ny avait point
dexemple. Odet de Chtillon, cardinal, vque de Beauvais, stait
fait protestant comme son frre, et stait mari. Le pape lavait ray
du nombre des cardinaux ; lui-mme avait mpris ce titre : mais,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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pour braver le pape, il assista la crmonie en habit de cardinal ; sa


femme sasseyait chez le roi et la reine en qualit de femme dun pair
du royaume, et on la nommait indiffremment madame la comtesse de
Beauvais et madame la cardinale. Ce qui est trs remarquable, cest
quil ntait ni le seul cardinal, ni le seul vque qui ft mari en
secret. Le cardinal du Belley avait pous Madame de Chtillon, ce
que rapporte Brantme, qui ajoute que personne nen doutait.
La France tait pleine de bizarreries aussi grandes. Le dsordre des
guerres civiles avait dtruit toute police et toute biensance. Presque
tous les bnfices taient possds par des sculiers : on donnait une
abbaye, un vch, en mariage des filles ; mais la paix, le plus grand
des biens, faisait oublier ces irrgularits, auxquelles on tait
accoutum. Les protestants, tolrs, taient sur leurs gardes, mais
tranquilles. Louis de Cond prenait part aux ftes de la cour ; ce calme
ne dura pas. Le parti huguenot demandait trop de srets, et on lui en
donnait trop peu. Le prince de Cond voulait partager le gouvernement. Le cardinal de Lorraine, la tte de sa maison, si tendue et si
puissante, voulait retenir le premier crdit. Le conntable de
Montmorency, ennemi des Lorrains, conservait son pouvoir et
partageait la cour. Les Coligny et les autres chefs de parti se
prparaient rsister la maison de Lorraine. Chacun cherchait
dvorer une partie du gouvernement. Le clerg dun ct, les pasteurs
calvinistes de lautre, criaient la religion. Dieu tait leur prtexte ; la
fureur de dominer tait leur dieu : et les peuples enivrs de fanatisme,
taient les instruments et les victimes de lambition de tant de partis
opposs.
(1567) Louis de Cond, qui avait voulu arracher le jeune
Franois II des mains des Guises, Amboise, veut encore avoir entre
ses mains Charles IX, et lenlever, dans Meaux, au conntable de
Montmorency. Ce prince de Cond fit prcisment la mme guerre,
les mmes manuvres, sur les mmes prtextes, la religion prs, que
fit depuis le grand Cond, du mme nom de Louis, dans les guerres de
la Fronde. Le prince et lamiral donnent la bataille de Saint-Denys
(1567) contre le conntable, qui y est bless mort, lge de quatrevingts ans ; homme intrpide la cour comme dans les armes, plein
de grandes vertus et de dfauts, gnral malheureux, esprit austre,
difficile, opinitre, mais honnte homme, et pensant avec grandeur.
Cest lui qui rpondit son confesseur : Pensez-vous que jaie vcu
quatre-vingts ans pour ne pas savoir mourir un quart dheure ? On

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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porta son effigie en cire, comme celle des rois, Notre-Dame, et les
cours suprieures assistrent son service par ordre de la cour :
honneur dont lusage dpend, comme presque tout, de la volont des
rois et des circonstances des temps.
Cette bataille de Saint-Denys fut indcise, et la France nen fut que
plus malheureuse. Lamiral de Coligny, lhomme de son temps le plus
fcond en ressources, fait venir du Palatinat prs de dix mille
Allemands, sans avoir de quoi les payer. On vit alors ce que peut le
fanatisme fortifi de lesprit de parti. Larme de lamiral se cotisa
pour soudoyer larme palatine. Tout le royaume est ravag. Ce nest
pas une guerre dans laquelle une puissance assemble ses forces contre
une autre, et est victorieuse ou dtruite ; ce sont autant de guerres quil
y a de villes ; ce sont les citoyens, les parents, acharns partout les uns
contre les autres : le catholique, le protestant, lindiffrent, le prtre, le
bourgeois, nest pas en sret dans son lit : on abandonne la culture
des terres, ou on les laboure le sabre la main. On fait encore une
paix force (l568), mais chaque paix est une guerre sourde, et tous les
jours sont marqus par des meurtres et par des assassinats.
Bientt la guerre se fait ouvertement. Cest alors que La Rochelle
devint le centre et le principal sige du parti rform, la Genve de la
France. Cette ville, assez avantageusement situe sur le bord de la mer
pour devenir une rpublique florissante, ltait dj plusieurs
gards ; car, ayant appartenu au roi dAngleterre depuis le mariage
dlonore de Guyenne avec Henri II, elle stait donne au roi de
France Charles V, condition quelle aurait droit de battre en son
propre nom de la monnaie dargent, et que ses maires et ses chevins
seraient rputs nobles : beaucoup dautres privilges, et un commerce
assez tendu, la rendaient assez puissante, et elle le fut jusquau temps
du cardinal de Richelieu. La reine lisabeth la favorisait ; elle
dominait alors sur lAunis, la Saintonge, et lAngoumois, o se donna
la clbre bataille de Jarnac.
Le duc dAnjou, depuis Henri III, la tte de larme royale, avait
le nom de gnral ; le marchal de Tavannes ltait en effet : il fut
vainqueur (13 mars 1569). Le prince Louis de Cond fut tu, ou plutt
assassin, aprs sa dfaite, par Montesquiou, capitaine des gardes du
duc dAnjou. Coligny, quon nomme toujours lamiral, quoiquil ne le
ft plus, rassembla les dbris de larme vaincue, et rendit la victoire

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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des royalistes inutile. La reine de Navarre, Jeanne dAlbret, veuve du


faible Antoine, prsenta son fils larme, le fit reconnatre chef du
parti ; de sorte que Henri IV, le meilleur des rois de France, fut, ainsi
que le bon roi Louis XII, rebelle avant que de rgner 7 . Lamiral
Coligny fut le chef vritable et du parti et de larme, et servit de pre
Henri IV et aux princes de la maison de Cond. Il soutint seul le
poids de cette cause malheureuse, manquant dargent, et cependant
ayant des troupes ; trouvant lart dobtenir des secours allemands, sans
pouvoir les acheter ; vaincu encore la journe de Moncontour
(1569), dans le Poitou, par larme du duc dAnjou, et rparant
toujours les ruines de son parti.
Il ny avait point alors de manire uniforme de combattre.
Linfanterie allemande et suisse ne se servait que de longues piques ;
la franaise employait plus ordinairement des arquebuses avec de
courtes hallebardes : la cavalerie allemande se servait de pistolets ; la
franaise ne combattait gure quavec la lance. On entremlait
souvent les bataillons et les escadrons. Les plus fortes armes
nallaient pas alors vingt mille hommes : on navait pas de quoi
payer davantage. Mille petits combats suivirent la bataille de
Moncontour dans toutes les provinces.
Enfin, au milieu de tant de dsolations, une nouvelle paix semble
faire respirer la France ; mais cette paix ne fut que la prparation de la
Saint-Barthlemy (1570). Cette affreuse journe fut mdite et
prpare pendant deux annes. On a peine concevoir comment une
femme telle que Catherine de Mdicis, leve dans les plaisirs, et
qui le parti huguenot tait celui qui lui faisait le moins dombrage, put
prendre une rsolution si barbare. Cette horreur tonne encore
7

Il fut le chef et lalli des rebelles de France, car un roi de Navarre, souverain
dun royaume indpendant de la France, mme fodalement, ntait pas plus
un rebelle en faisant la guerre Charles que Philippe II, souverain de lArtois
et de la Flandre, et en cette qualit vassal de la couronne. Il faut observer aussi
que Louis XII ne fit la guerre que pour soutenir ses prrogatives et ses projets
dambition, au lieu que Henri IV dfendait les lois de la nation et les droits des
citoyens. Les moyens quil employait pouvaient tre illgitimes, mais ctait
en faveur dune cause juste quil les employait. Ni les catholiques ni les
protestants navaient certainement le droit de faire la guerre civile ; mais les
protestants ne la firent jamais que pour soutenir la libert de conscience, ce
droit lgitime de tous les hommes ; et les catholiques ne la faisaient au
contraire que pour maintenir une intolrance tyrannique. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

57

davantage dans un roi de vingt ans. La faction des Guises eut


beaucoup de part lentreprise. Deux Italiens, depuis cardinaux,
Birague et Retz, disposrent les esprits. On se faisait un grand
honneur alors des maximes de Machiavel, et surtout de celle quil ne
faut pas faire le crime demi. La maxime quil ne faut jamais
commettre de crimes et t mme plus politique ; mais les murs
taient devenues froces par les guerres civiles, malgr les ftes et les
plaisirs que Catherine de Mdicis entretenait toujours la cour. Ce
mlange de galanterie et de fureurs, de volupts et de carnage, forme
le plus bizarre tableau o les contradictions de lespce humaine se
soient jamais peintes. Charles IX, qui ntait point du tout guerrier,
tait dun temprament sanguinaire ; et quoiquil et des matresses,
son cur tait atroce. Cest le premier roi qui ait conspir contre ses
sujets. La trame fut ourdie avec une dissimulation aussi profonde que
laction tait horrible. Une seule chose aurait pu donner quelque
soupon ; cest quun jour que le roi samusant chasser des lapins
dans un clapier : Faites-les-moi tous sortir, dit-il, afin que jaie le
plaisir de les tuer tous. Aussi un gentilhomme du parti de Coligny
quitta Paris, et lui dit, en prenant cong de lui : Je menfuis, parce
quon nous fait trop de caresses.
(1572) LEurope ne sait que trop comment Charles IX maria sa
sur Henri de Navarre, pour le faire donner dans le pige ; par quels
serments il le rassura, et avec quelle rage sexcutrent enfin ces
massacres projets pendant deux annes. Le P. Daniel dit que
Charles IX joua bien la comdie ; quil fit parfaitement son
personnage. Je ne rpterai point ce que tout le monde sait de cette
tragdie abominable ; une moiti de la nation gorgeant lautre, le
poignard et le crucifix en main ; le roi lui-mme tirant dune
arquebuse sur les malheureux qui fuyaient : je remarquerai seulement
quelques particularits ; la premire, cest que, si on en croit le duc de
Sully, lhistorien Matthieu, et tant dautres, Henri IV leur avait
souvent racont que, jouant aux ds avec le duc dAlenon et le duc
de Guise, quelques jours avant la Saint-Barthlemy, ils virent deux
fois des taches de sang sur les ds, et quils abandonnrent le jeu,
saisis dpouvante. Le jsuite Daniel, qui a recueilli ce fait, devait
savoir assez de physique pour ne pas ignorer que les points noirs,
quand ils font un angle donn avec les rayons du soleil, paraissent
rouges ; cest ce que tout homme peut prouver en lisant : et voil

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

58

quoi se rduisent tous les prodiges. Il ny eut certes dans toute cette
action dautre prodige que cette fureur religieuse qui changeait en
btes froces une nation quon a vue souvent si douce et si lgre.
Le jsuite Daniel rpte encore que, lorsquon eut pendu le cadavre
de Coligny au gibet de Monfaucon, Charles IX alla repatre ses yeux
de ce spectacle, et dit que le corps dun ennemi mort sentait toujours
bon : il devait ajouter que cest un ancien mot de Vitellius, quon
sest avis dattribuer Charles IX. Mais ce quon doit le plus
remarquer, cest que le P. Daniel veut faire croire que les massacres
ne furent jamais prmdits. Il se peut que le temps, le lieu, la
manire, le nombre des proscrits, neussent pas t concerts pendant
deux annes ; mais il est vrai que le dessein dexterminer le parti tait
pris ds longtemps. Tout ce que rapporte Mzeray, meilleur Franais
que le jsuite Daniel, et historien trs suprieur dans les cent dernires
annes de la monarchie, ne permet pas den douter ; et Daniel se
contredit lui-mme en louant Charles IX davoir bien jou la comdie,
davoir bien fait son rle.
Les murs des hommes, lesprit de parti, se connaissent la
manire dcrire lhistoire. Daniel se contente de dire quon loua
Rome le zle du roi, et la terrible punition quil avait faite des
hrtiques. Baronius dit que cette action tait ncessaire. La cour
ordonna dans toutes les provinces les mmes massacres qu Paris ;
mais plusieurs commandants refusrent dobir. Un Saint-Hrem en
Auvergne 8 , un La Guiche Mcon, un vicomte dOrte Bayonne, et
plusieurs autres, crivirent Charles IX la substance de ces paroles :
quils priraient pour son service, mais quils nassassineraient
personne pour lui obir.
Ces temps taient si funestes, le fanatisme ou la terreur domina
tellement les esprits, que le parlement de Paris ordonna que tous les
ans on ferait une procession le jour de la Saint-Barthlemy, pour
rendre grces Dieu. Le chancelier de LHospital pensa bien
autrement, en crivant Excidat illa dies. On reprochait LHospital
dtre fils dun Juif, de ntre pas chrtien dans le fond de son cur ;
8

La belle conduite du gouverneur dAuvergne est conteste : voyez une note


ajoute lEssai sur les guerres civiles de France, ouvrage de Voltaire,
imprim la suite de la Henriade. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

59

mais ctait un homme juste 9 . La procession ne se fit point ; et lon


eut enfin horreur de consacrer la mmoire de ce qui devait tre oubli
pour jamais. Mais dans la chaleur de lvnement, la cour voulut que
le parlement fit le procs lamiral aprs sa mort, et que lon
condamnt juridiquement deux gentilshommes de ses amis,
Briquemaut et Cavagnes. Ils furent trans la Grve sur la claie, avec
leffigie de Coligny, et excuts. Ce fut le comble des horreurs
dajouter cette multitude dassassinats les formes quon appelle de la
justice.
Sil pouvait y avoir quelque chose de plus dplorable que la SaintBarthlemy, cest quelle fit natre la guerre civile, au lieu de couper
la racine des troubles. Les calvinistes ne pensrent plus, dans tout le
royaume, qu vendre chrement leurs vies. On avait gorg soixante
mille de leurs frres en pleine paix : il en restait environ deux millions
pour faire la guerre. De nouveaux massacres suivent donc de part et
dautre ceux de la Saint-Barthlemy. Le sige de Sancerre fut
mmorable. Les historiens disent que les rforms sy dfendirent
comme les Juifs Jrusalem contre Titus : ils succombrent comme
eux ; ils y prouvrent les mmes extrmits ; et lon rapporte quun
pre et une mre mangrent leur propre fille. On en dit autant depuis
du sige de Paris par Henri IV.
Table des Matires

Il ny a jamais eu aucune preuve que LHospital ait eu un Juif pour pre ; son
pre, mdecin du cardinal de Bourbon, professait la religion chrtienne.
Cependant, dun autre ct, beaucoup de Juifs exeraient la mdecine ; et
jamais, quelle quen soit la cause, on na su le nom ni ltat du grand-pre du
chancelier. Il est trs vraisemblable dailleurs quil ntait ni protestant ni
catholique, mais de la religion de Cicron, de Caton, de Marc-Aurle,
admettant un Dieu, et regardant toutes les religions particulires comme des
fables adores par le peuple ; mais persuad quil est impossible de les
dtruire sans que dautres les remplacent, et quainsi le devoir de lhomme
dtat clair est de chercher les rendre le plus utiles, ou plutt le moins
nuisibles quil est possible au bonheur commun. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

60

Table des Matires

Chapitre 172
Sommaire des particularits principales
du concile de Trente
Cest au milieu de tant de guerres de religion et de tant de dsastres
que le concile de Trente fut assembl. Ce fut le plus long quon ait
jamais tenu, et cependant le moins orageux. Il ne forma point de
schisme comme le concile de Ble ; il nalluma point de bchers
comme celui de Constance ; il ne prtendit point dposer des
empereurs comme celui de Lyon ; il se garda dimiter celui de Latran,
qui dpouilla le comte de Toulouse de lhritage de ses pres ; encore
moins celui de Rome, dans lequel Grgoire VII alluma lincendie de
lEurope, en osant dpossder lempereur Henri IV. Le troisime et le
quatrime concile de Constantinople, le premier et le second de Nice,
avaient t des champs de discorde : le concile de Trente fut paisible,
ou du moins ses querelles neurent ni clat ni suite.
Sil est quelque certitude historique, on la trouve dans ce qui fut
crit sur ce concile par les contemporains. Le clbre Sarpi, ce
dfenseur de la libert vnitienne, plus connu sous le nom de fraPaulo, et le jsuite Pallavicini, son antagoniste, sont daccord dans
lessentiel des faits. Il est vrai que Pallavicini compte trois cent
soixante erreurs dans fra Paolo ; mais quelles erreurs ? il lui reproche
des mprises dans les dates et dans les noms. Pallavicini lui-mme a
t convaincu dautant de fautes que son adversaire ; et quand il a
raison contre lui, ce nest pas la peine davoir raison. Quimporte
quune lettre inutile de Lon X ait t crite en 1516 ou 1517 ? que le
nonce Arcimboldo, qui vendit tant dindulgences dans le Nord, ft le
fils dun marchand milanais, ou dun gnois ? ce qui importe, cest
quil ait fait trafic dindulgences. On se soucie peu que le cardinal
Martinusius ait t moine de saint-Basile, ou ermite de Saint-Paul ;
mais on sintresse savoir si ce dfenseur de la Transylvanie contre

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

61

les Turcs fut assassin par les ordres de Ferdinand Ier, frre de
Charles V. Enfin Sarpi et Pallavicini ont tous deux dit la vrit dune
manire diffrente, lun en homme libre, dfenseur dun snat libre ;
lautre en jsuite qui voulait tre cardinal.
Ds lan 1533, Charles V proposa la convocation de ce concile au
pape Clment VII, qui, encore effray du saccagement de Rome et de
sa prison, craignant que le prtexte de sa btardise nenhardt un
concile le dposer, luda cette proposition, sans oser refuser
lempereur. Le roi de France, Franois Ier, proposa Genve pour le lieu
de lassemble, prcisment dans le temps quon commenait
prcher la rforme dans cette ville (1540). Il est bien probable que si
le concile se ft tenu dans Genve, le parti des rforms y et
beaucoup perdu.
Pendant quon diffre, les protestants dAllemagne demandent un
concile national, et se fondent dans leur rponse au lgat Contarini sur
ces paroles expresses : Quand deux ou trois seront assembls en
mon nom, je serai au milieu deux. On leur accorde que cet article
est certain ; mais que, si dans cent mille endroits de la terre, deux ou
trois personnes sont assembles en ce nom, cela pourrait produire cent
mille conciles, et cent mille confessions de foi diffrentes : en ce cas il
ny aurait eu jamais de runion, mais aussi il ny et peut-tre jamais
eu de guerre civile. La multitude des opinions diverses produit
ncessairement la tolrance.
Le pape Paul III, Farnse, propose Vicence ; mais les Vnitiens
rpondent que le divan de Constantinople prendrait trop dombrage
dune assemble de chrtiens dans le territoire de Venise. Il propose
Mantoue ; mais le seigneur de cette ville craint dy recevoir une
garnison trangre : (1542) enfin il se dcide pour la ville de Trente,
voulant complaire lempereur, dont il avait trs grand besoin ; car il
esprait alors dobtenir linvestiture du Milanais pour son btard
Pierre Farnse, auquel il donna depuis Parme et Plaisance.
(1545) Le concile est enfin convoqu par une bulle, de lautorit
du Pre, du Fils, du Saint-Esprit, des aptres Pierre et Paul, laquelle
autorit le pape exerce en terre : priant lempereur, le roi de France,
et les autres princes, de venir au concile. Charles V tmoigne son
indignation de ce quon ose mettre un roi ct de lui, et surtout un

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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roi alli des musulmans, aprs tous les services rendus par lempereur
lglise. Il oubliait le pillage de Rome.
Le pape Paul III, ne pouvant plus esprer que lempereur ne donnt
le Milanais son btard, voulait lui donner linvestiture de Parme et
de Plaisance, et croyait avoir besoin du secours de Franois Ier. Pour
intimider lempereur, press la fois par les Turcs et par les
protestants, il menace Charles V du sort de Dathan, Cor, et Abiron,
sil soppose linvestiture de Parme, ajoutant que les Juifs sont
disperss pour avoir supplici le matre, et que les Grecs sont asservis
pour avoir brav le vicaire. Mais il ne fallait pas que les vicaires de
Dieu eussent tant de btards.
Aprs bien des intrigues, lempereur et le pape se rconcilient.
Charles permet que le btard du pape rgne Parme, et Paul envoie
trois lgats pour ouvrir Trente le concile quil doit diriger de Rome.
Ces lgats ont un chiffre avec le pape ; ctait une invention alors trs
peu commune, et dont les Italiens se servirent les premiers.
Les lgats et larchevque de Trente commencent par accorder
trois ans et cent soixante jours de dlivrance du purgatoire
quiconque se trouvera dans la ville louverture du concile.
(1545) Le pape dfend par une bulle quaucun prlat comparaisse
par procureur ; et aussitt les procureurs de larchevque de Mayence
arrivent, et sont bien reus. Cette loi ne regardait pas les vques
princes dAllemagne, quon avait tant intrt de mnager.
Paul III investit enfin son fils Pierre-Louis Farnse du duch de
Parme et Plaisance, avec la connivence de Charles-Quint, et publie un
jubil.
Le concile souvre par le sermon de lvque de Bitonto. Ce prlat
prouve quun concile tait ncessaire, premirement, parce que
plusieurs conciles ont dpos des rois et des empereurs ; secondement,
parce que, dans lnide, Jupiter assembla le conseil des dieux. Il dit
qu la cration de lhomme et la tour de Babel, Dieu sy prit en
forme de concile, et que tous les prlats doivent se rendre Trente,
comme dans le cheval de Troie : enfin, que la porte du concile et du
paradis est la mme ; leau vive en dcoule, les Pres doivent en

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

63

arroser leurs curs comme des terres sches ; faute de quoi le SaintEsprit leur ouvrira la bouche comme Balaam et Caphe.
Un tel discours semble rfuter ce que nous avons dit de la
renaissance des lettres en Italie : mais cet vque de Bitonto tait un
moine du Milanais. Un Florentin, un Romain, un lve des Bembo et
des Casa, net point parl ainsi. Il faut songer que le bon got tabli
dans plusieurs villes ne sest jamais tendu dans toutes les provinces.
(1546) La premire chose qui fut ordonne par le concile, cest que
les prlats fussent toujours revtus de lhabit de leur profession. La
coutume tait alors de shabiller en sculier, except quand ils
officiaient.
Il y avait alors peu de prlats au concile, et la plupart des vques
des grands siges menaient avec eux des thologiens qui parlaient
pour eux. Il y avait aussi des thologiens employs par le pape.
Presque tous ces thologiens taient ou de lordre de SaintFranois ou de celui de Saint-Dominique. Ces moines disputrent sur
le pch originel, malgr les ambassadeurs de lempereur, qui
rclamaient en vain contre ces disputes, regardes par eux comme
inutiles. Ils entamrent la grande question si la Vierge, mre de JsusChrist, naquit soumise au pch dAdam. Les dominicains, ennemis
des franciscains, soutinrent toujours avec saint Thomas quelle fut
conue dans le pch. La dispute fut vive et longue, et le concile ne la
dtermina quen statuant quon ne comprenait pas la Vierge dans le
pch originel commun tous les hommes, mais aussi quon ne len
exceptait pas.
Duprat, vque de Clermont, demande ensuite quon prie Dieu
pour le roi de France comme pour lempereur, puisque ce roi a t
invit au concile ; mais il est refus, sous prtexte quil aurait fallu
prier aussi pour les autres rois, et quon aurait indispos ceux quon
aurait nomms les derniers. Leurs rangs ntaient plus rgls comme
autrefois.
(1546) Pierre Dans arrive en qualit dambassadeur de France.
Cest alors que dans une des congrgations il fit cette fameuse rponse
un vque italien, qui dit, aprs lavoir entendu haranguer :
Vraiment ce coq chante bien. Les mots de coq et de Franais

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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signifient la mme chose dans la langue latine, dont se servait cet


vque. Dans rpondit ce froid jeu de mots : Plt Dieu que
Pierre se repentt au chant du coq ! 10
Cest ici le lieu de placer le mot de dom Barthlemy-des-Martyrs,
primat de Portugal, qui, en parlant de la ncessit dune rformation,
dit : Les trs illustres cardinaux doivent tre trs illustrement
rforms.
Les vques cdaient avec peine aux cardinaux, quils ne
comptaient pas dans la hirarchie de lglise ; et les cardinaux alors
ne prenaient point le titre dminence, quils ne se sont donn que
sous Urbain VIII. On peut encore observer que tous les pres et les
thologiens du concile parlaient en latin dans les sessions : mais ils
avaient quelque peine sentendre les uns les autres ; un Polonais, un
Anglais, un Allemand, un Franais, un Italien, prononant tous dune
manire trs diffrente.
(1546) Une des plus importantes questions qui furent agites fut
celle de la rsidence et de ltablissement des vques de droit divin.
Presque tous les prlats, except ceux dItalie, attachs
particulirement au pape, sobstinrent toujours vouloir quon
dcidt que leur institution tait divine, prtendant que si elle ne ltait
pas ils ne se voyaient pas en droit de condamner les protestants. Mais
aussi, en recevant leurs bulles du pape, comment pouvaient-ils tre
tablis purement de droit divin ? Si le concile constatait ce droit, le
pape ntait plus quun vque comme eux. Sa chaire tait la premire
dans lglise latine, mais non le principe des autres chaires : elle
perdait son autorit ; et cette question, qui dabord semblait purement
thologique, tenait en effet la politique la plus dlicate. Elle fut
longtemps dbattue avec loquence, et aucun des papes sous qui se
tint ce long concile ne souffrit quelle ft dcide.
Les matires de la prdestination et de la grce furent longtemps
agites. Les dcrets furent forms. Dominique de Soto, thologien
dans ce concile, expliqua ces dcrets en faveur de lopinion des
dominicains, en trois volumes in-folio ; mais frre Andr Vega les
expliqua, en quinze tomes, lavantage des cordeliers.
10

Voltaire regarde cette rponse de Dans comme un des meilleurs -propos :


voyez le Dictionnaire philosophique, au mot A-PROPOS. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

65

La doctrine des sept sacrements fut ensuite examine longtemps


avec attention, et nexcita aucune dispute.
Aprs avoir tabli cette doctrine telle quelle est reue par toute
lglise latine, on passa la pluralit des bnfices, article plus
pineux. Plusieurs voix rclament contre labus introduit ds
longtemps de tant de prlatures accumules dans les mmes mains.
On renouvelle les plaintes faites du temps de Clment VII, qui donna,
en 1534, au cardinal Hippolyte, son neveu, la jouissance de tous les
bnfices de la terre vacants pendant six mois.
Le pape Paul III veut se rserver la dcision de cette question ;
mais les Pres dcrtent quon ne peut possder deux vchs la
fois. Ils statuent pourtant quon le peut avec une dispense de Rome, et
cest ce quon na jamais refus aux prlats allemands : ainsi il est
arriv quun cur ne jouit jamais de deux paroisses de cent cus
chacune, et quun prlat possde des vchs de plusieurs millions. Il
tait de lintrt de tous les princes et de tous les peuples de draciner
cet abus : il est cependant autoris.
Cet article ayant mis quelque aigreur dans les esprits, Paul III
transfre le concile de Trente Bologne, sous prtexte des maladies
qui rgnaient Trente.
Pendant les deux premires sessions du concile Bologne, le
btard du pape, Pierre-Louis Farnse, duc de Parme, devenu
insupportable par linsolence de ses dbauches et de ses rapines, est
assassin dans Plaisance, ainsi que Cosme de Mdicis lavait t
auparavant dans Florence, Julien avant ce Cosme, le duc Galas
Milan, et tant dautres princes nouveaux. Il nest pas prouv que
Charles-Quint eut part ce meurtre ; mais il en recueillit le fruit ds le
lendemain, et le gouverneur de Milan se saisit de Plaisance au nom de
lempereur.
(1548) On peut juger si cet assassinat et cette promptitude priver
le pape de la ville de Plaisance mirent des dissensions entre
lempereur et Paul III. Ces querelles influaient sur le concile ; le peu
dvques impriaux rests Trente ne voulaient point reconnatre les
pres de Bologne.
Cest dans le temps de ces divisions que Charles-Quint ayant
vaincu les princes protestants dans la clbre bataille de Mulberg, en

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

66

1547, et marchant de succs en succs, mcontent du pape, nesprant


plus rien dun concile divis, ambitionne la gloire de faire ce que
navait pu ce concile, de runir, du moins pour un temps, les
catholiques et les protestants dAllemagne. Il fait travailler des
thologiens de tous les partis ; il fait publier son inhalt, son interim,
profession de foi passagre en attendant mieux. Ce ntait point se
dclarer chef de lglise, comme le roi dAngleterre, Henri VIII ;
mais cet t ltre en effet, si les Allemands avaient eu autant de
docilit que les Anglais.
Le fondement de cette formule de linterim est la doctrine romaine,
mais mitige, et explique en termes qui peuvent ne point choquer les
rformateurs. On permet aux peuples le vin dans la communion ; on
permet aux prtres le mariage. Il y avait de quoi contenter tout le
monde, si lesprit de division pouvait jamais tre content : mais ni les
catholiques ni les protestants ne furent satisfaits. Paul III (1548), qui
pouvait clater contre cette entreprise, garda le silence. Il prvoyait
quelle tomberait delle-mme ; et, sil osait se servir des armes des
Grgoire VII et des Innocent IV contre lempereur, lexemple de
lAngleterre et le pouvoir de Charles le faisaient trembler.
Dautres intrts plus pressants, parce quils sont particuliers,
troublent la vie du pape. Laffaire de Parme et de Plaisance tait des
plus pineuses et des plus bizarres : Charles-Quint, comme matre de
la Lombardie, vient de runir Plaisance ce domaine, et peut y runir
Parme.
Le pape, de son ct, veut runir Parme ltat ecclsiastique, et
donner un quivalent son petit-fils Octave Farnse. Ce prince a
pous une btarde de Charles-Quint, qui lui ravit Plaisance : il est
petit-fils du pape, qui veut le priver de Parme. Perscut la fois par
ses deux grands-pres, il prend le parti dimplorer le secours de la
France, et de rsister au pape son aeul. Ainsi, dans le concile de
Trente, cest lincontinence du pape et de lempereur qui forme la
querelle la plus importante. Ce sont leurs btards qui produisent les
plus violentes intrigues, tandis que des moines thologiens
argumentent. Ce pontife meurt saisi de douleur, comme presque tous
les souverains au milieu des troubles quils ont excits, et quils ne
voient point finir. De grands reproches, et peut-tre beaucoup de
calomnies, fltrissent sa mmoire.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

67

(1551) Jean del Monte, Jules III, est lu, et consent rtablir le
concile Trente ; mais la querelle de Parme traverse toujours le
concile. Octave Farnse persiste ne point rendre Parme lglise ;
Charles-Quint sobstine garder Plaisance, malgr les pleurs de sa
fille Marguerite, pouse dOctave. Une autre btarde se jette la
traverse, et attire la guerre en Italie ; cest la femme dun frre
dOctave, fille du roi de France, Henri II, et de la duchesse de
Valentinois ; elle obtient aisment que Henri, son pre, se mle de la
querelle. Ce roi protge donc les Farnse contre lempereur et le
pape ; et celui qui fait brler les protestants en France, soppose la
tenue dun concile contre les protestants.
Tandis que le roi trs chrtien se dclare contre le concile,
quelques princes protestants y envoient leurs ambassadeurs, comme
Maurice, nouveau duc de Saxe, un duc de Virtemberg, et ensuite
llecteur de Brandebourg ; mais ces ministres, peu satisfaits, sen retournent bientt. Le roi de France y envoie aussi un ambassadeur,
Jacques Amyot, plus connu par sa nave traduction de Plutarque que
par cette ambassade ; mais il narrive que pour protester contre
lassemble.
(1551) Cependant deux lecteurs, Mayence et Trves, prennent
sance au-dessous des lgats : deux cardinaux lgats, deux nonces,
deux ambassadeurs de Charles-Quint, un du roi des Romains,
quelques prlats italiens, espagnols, allemands, rendent au concile son
activit.
Les cordeliers et les jacobins partagent encore les opinions des
Pres sur leucharistie comme sur la prdestination. Les cordeliers
soutiennent que le corps de Dieu, dans le sacrement, passe dun lieu
un autre ; et les jacobins affirment que ce corps ne passe point dun
lieu un autre, mais quil est fait en un instant du pain transsubstanti.
Les Pres dcident que le corps divin est sous lapparence du pain,
et son sang sous lapparence du vin ; que le corps et le sang sont
ensemble dans chaque espce par concomitance, tout entiers,
reproduits en un instant dans chaque parcelle et dans chaque goutte,
auxquelles on doit un culte de latrie.
Cependant le prince Philippe, fils de Charles-Quint, depuis roi
dEspagne, et le prince hrditaire de Savoie, passent par Trente
(1552). Il est dit dans quelques livres concernant les beaux arts, que

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

68

les Pres donnrent un bal ces princes, que le cardinal de Mantoue


ouvrit le bal, et que les Pres dansrent avec beaucoup de gravit et de
dcence. On cite sur ce fait le cardinal Pallavicini ; et, pour faire
voir que la danse nest point une chose profane, on se prvaut du
silence de fra-Paolo, qui ne condamne point ce bal du concile.
Il est vrai que chez les Hbreux et chez les Gentils la danse fut
souvent une crmonie religieuse ; il est vrai que Jsus-Christ chanta
et dansa aprs sa pque juive, comme le dit saint Augustin dans ses
Lettres : mais il nest pas vrai, comme on le dit, que Pallavicini parle
de cette danse des Pres. On rclame en vain lindulgence de fraPaolo : sil ne condamne point ce bal, cest quen effet les Pres ne
dansrent point. Pallavicini, dans son livre onzime, chapitre 15, dit
seulement quaprs un repas magnifique donn par le cardinal de
Mantoue, prsident du concile, dans une salle btie exprs trois
cents pas de la ville, il y eut des divertissements, des joutes, des
danses ; mais il ne dit point du tout que ce prsident et le concile aient
dans.
Au milieu de ces divertissements et des occupations plus srieuses
du concile, Ferdinand Ier, roi de Hongrie, frre de Charles-Quint, fait
assassiner le cardinal Martinusius en Hongrie. Le concile, cette
nouvelle, est plein dindignation et de trouble. Les Pres remettent la
connaissance de cet attentat au pape, qui nen peut connatre ; ce nest
plus le temps de Thomas Becquet et de Henri II dAngleterre 11 .
Jules III excommunie les assassins, qui taient Italiens, et, au bout
de quelque temps, dclare le roi Ferdinand, frre du puissant CharlesQuint, absous des censures. Le meurtre du clbre Martinusius
demeure dans le grand nombre des assassinats impunis qui
dshonorent la nature humaine.
De plus grandes entreprises drangent le concile : le parti
protestant, dfait Mulberg, reprend vigueur ; il est en armes. Le
nouvel lecteur de Saxe, Maurice, assige Augsbourg (1552).
Lempereur est surpris dans les dfils du Tyrol : oblig de fuir avec
son frre Ferdinand, il perd tout le fruit de ses victoires. Les Turcs
menacent la Hongrie. Henri II, toujours ligu avec les Turcs et les
11

Voyez chap. 50. (B.)

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

69

protestants, tandis quil fait brler les hrtiques de son royaume,


envoie des troupes en Allemagne et en Italie. Les pres du concile
senfuient en hte de la ville de Trente, et le concile est oubli pendant
dix annes.
(1560) Enfin Medichino, Pie IV, qui se disait de la maison de ces
grands ngociants et de ces grands princes les Mdicis, ressuscite le
concile de Trente. Il invite tous les princes chrtiens ; il envoie mme
des nonces aux princes protestants assembls Naumbourg en Saxe.
Il leur crit, A mon cher fils ; mais ces princes ne le reconnaissent
point pour pre, et refusent ses lettres.
(1562) Le concile recommence par une procession de cent douze
vques entre deux files de mousquetaires. Un vque de Reggio
prche avec plus dloquence que navait fait lvque de Bitonto. On
ne peut relever davantage le pouvoir de lglise ; il gale son autorit
celle de Dieu : Car, dit-il, lglise a dtruit la circoncision et le
sabbat que Dieu mme avait ordonns 12 . Dans les deux annes 1562
et 1563 que dura la reprise du concile, il slve presque toujours des
disputes entre les ambassadeurs sur la prsance : ceux de Bavire
veulent lemporter sur ceux de Venise ; mais ils cdent enfin, aprs de
longues contestations.
(1562) Les ambassadeurs des cantons suisses catholiques
demandent la prsance sur ceux du duc de Florence, et lobtiennent.
Lun de ces dputs suisses, nomm Melchior Luci, dit quil est prt
de soutenir le concile avec son pe, et de traiter les ennemis de
lglise comme ses compatriotes ont trait le cur Zwingli et ses
adhrents, quils turent et quils brlrent pour la bonne cause.
Mais la plus grande dispute fut entre les ambassadeurs de France et
dEspagne. Le comte de Luna, ambassadeur de Philippe II, roi
dEspagne, veut tre encens la messe, et baiser la patne avant
Ferrier, ambassadeur de France. Ne pouvant obtenir cette distinction,
il se rduit souffrir quon emploie en mme temps deux patnes et
deux encensoirs : Ferrier fut inflexible. On se menace de part et
dautre ; le service est interrompu, lglise est remplie de tumulte. On
12

Cet vque avait plus raison quil ne croyait ; car Jsus ne prcha rien que
lobissance la religion juive, et ne commanda jamais rien de ce que lon
pratique chez les chrtiens : cela est vident.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

70

apaise enfin ce diffrend, en supprimant la crmonie de lencensoir et


le baiser de la patne.
Dautres difficults retardaient lexamen des questions
thologiques. Les ambassadeurs de lempereur Ferdinand, successeur
de Charles-Quint, veulent que cette assemble soit un nouveau
concile, et non pas une continuation du premier. Les lgats prennent
un parti mitoyen ; ils disent : Nous continuons le concile en
lindiquant, et nous lindiquons en le continuant.
La grande question de linstitution et de la rsidence des prlats de
droit divin se renouvelle avec chaleur (mars 1562) ; les vques
espagnols, aids de quelques prlats arrivs de France, soutiennent
leurs prtentions : cest cette occasion quils se plaignent que le
Saint-Esprit arrive toujours de Rome dans la malle du courrier ; bon
mot clbre dont les protestants ont triomph.
Pie IV, outr de lobstination des vques, dit que les
ultramontains sont ennemis du saint-sige, quil aura recours un
million dcus dor. Les prlats espagnols se plaignent hautement que
les prlats italiens abandonnent les droits de lpiscopat, et quils
reoivent du pape soixante cus dor par mois : la plupart des prlats
italiens taient pauvres, et le saint-sige de Rome, plus riche que tous
les vques du concile ensemble, pouvait les aider avec biensance ;
mais ceux qui reoivent sont toujours de lavis de celui qui donne.
Pie IV offre Catherine de Mdicis, rgente de France, cent mille
cus dor, et cent mille autres en prt, avec un corps de Suisses et
dAllemands catholiques, si elle veut exterminer les huguenots de
France, faire enfermer dans la Bastille Montluc, vque de Valence,
souponn de les favoriser, et le chancelier de LHospital, fils dun
Juif, mais qui tait le plus grand homme de France, si ce titre est d au
gnie, la science et la probit runies. Le pape demande encore
quon abolisse toutes les lois des parlements de France sur tout ce qui
concerne lglise (1562) ; et dans ces esprances, il donne vingt-cinq
mille cus davance. Lhumiliation de recevoir cette aumne de vingtcinq mille cus montre dans quel abme de misre le gouvernement de
France tait alors plong.
(Novembre 1562) Ce fut un plus grand opprobre quand le cardinal
de Lorraine, arrivant enfin au concile avec quelques vques franais,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

71

commena par se plaindre que le pape net donn que vingt-cinq


mille cus au roi son matre. Cest alors que lambassadeur Ferrier,
dans son discours au concile, compare Charles IX enfant lempereur
Constantin. Chaque ambassadeur ne manquait pas de faire la mme
comparaison en faveur de son souverain : ce parallle ne convenait
personne ; dailleurs Constantin ne reut jamais dun pape vingt-cinq
mille cus de subsides, et il y avait un peu de diffrence entre un
enfant dont la mre tait rgente dans une partie des Gaules, et un
empereur dOrient et dOccident.
Les ambassadeurs de Ferdinand au concile se plaignaient
cependant avec aigreur que le pape et promis de largent la France.
Ils demandaient que le concile rformt le pape et sa cour, quil ny
et tout au plus que vingt-quatre cardinaux, ainsi que le concile de
Ble lavait statu (1562), ne songeant pas que ce petit nombre les
rendait plus considrables. Ferdinand Ier demandait encore que chaque
nation prit Dieu dans sa langue, que le calice ft accord aux laques,
et quon laisst les princes allemands matres des biens ecclsiastiques
dont ils staient empars.
On faisait de telles propositions quand on tait mcontent du sige
de Rome, et on les oubliait quand on stait rapproch.
La dispute sur le calice dura longtemps. Plusieurs thologiens
affirmrent que la coupe nest pas ncessaire la communion ; que la
manne du dsert, figure de leucharistie, avait t mange sans boire ;
que Jonathas ne but point en mangeant son miel ; que Jsus-Christ en
donnant le pain aux aptres les traita en laques, et quil les fit prtres
en leur donnant le vin. Cette question fut dcide avant larrive du
cardinal de Lorraine (16 juillet 1562) ; mais ensuite on laissa au pape
la libert daccorder ou de refuser le vin aux laques, selon quil le
trouverait plus convenable.
La question du droit divin se renouvelait toujours et divisait le
concile. Cest cette occasion que le jsuite Lainez, successeur
dIgnace dans le gnralat de son ordre, et thologien du pape au
concile, dit que les autres glises ne peuvent rformer la cour
romaine, parce que lesclave nest pas au-dessus de son seigneur.
Les vques italiens taient de son avis ; ils ne reconnaissent de
droit divin que dans le pape. Les vques franais, arrivs avec le

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

72

cardinal de Lorraine, se joignent aux Espagnols contre la cour de


Rome et les prlats italiens disaient que le concile tait tomb dalla
rogna spagnuola nel mal francese.
(1563) Il fallut ngocier, intriguer, rpandre largent. Les lgats
gagnaient autant quils pouvaient les thologiens trangers. Il y eut
surtout un certain Hugonis, docteur de Sorbonne, qui leur servit
despion : il fut avr quil avait reu cinquante cus dor dun vque
de Vintimiglia pour rendre compte des secrets du cardinal de
Lorraine.
(Octobre 1563) La cour de France, puise alors par les querelles
de religion et de politique, navait pas mme de quoi payer ses
thologiens au concile ; ils retournent tous en France, except cet
Hugonis, pensionnaire des lgats ; neuf vques franais avaient dj
quitt le concile, et il nen restait plus que huit.
Les querelles de religion faisaient alors couler le sang en France,
comme elles en avaient inond lAllemagne du temps de CharlesQuint ; une paix passagre avait t signe avec le parti protestant, au
mois de mars de cette anne 1563. Le pape, courrouc de cette paix,
fait condamner Rome, par linquisition, le cardinal de Chtillon,
vque de Beauvais, huguenot dclar ; mais il enveloppa dans cette
condamnation dix autres vques de France, et on ne voit point que
ces vques en appellent au concile : quelques-uns se contentent de se
pourvoir aux parlements du royaume. En un mot, aucune congrgation
du concile ne rclama contre cet acte dautorit.
(1563) Les pres prennent ce temps pour former un dcret contre
tous les princes qui voudront juger les ecclsiastiques et leur
demander des subsides. Tous les ambassadeurs sopposent ce dcret,
qui ne passe point. La querelle schauffe ; lambassadeur de France,
Ferrier, dit dans le tumulte : Quand Jsus-Christ approche, il ne faut
pas crier ici comme les diables : envoyez-nous dans des troupeaux de
cochons. On ne voit pas bien quel rapport ce troupeau de cochons
pouvait avoir avec cette dispute.
(11 novembre 1563) Aprs tant daltercations toujours vives et
toujours apaises par la prudence des lgats, on presse la conclusion
du concile. On y dcrte, dans la vingt-quatrime session, que le lien
du mariage est perptuel depuis Adam, quil est devenu un sacrement

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

73

depuis Jsus-Christ, que ladultre ne peut le dissoudre, et quil ne


peut tre annul que par la parent jusquau quatrime degr, moins
dune dispense du pape. Les protestants, au contraire, pensaient quon
pouvait pouser sa cousine, et quon peut quitter une femme adultre
pour en prendre une autre.
Le concile dclare dans cette session que les vques, dans les
causes criminelles, ne peuvent tre jugs que par le pape, et que, sil
est besoin, cest lui seul de commettre des vques pour juges. Cette
jurisprudence nest pas admise dans la plupart des tribunaux, et
surtout en France.
(1563) Dans la dernire session, on prononce anathme contre
ceux qui rejettent linvocation des saints, qui prtendent quil ne faut
invoquer que Dieu seul, et qui pensent que Dieu nest pas semblable
aux princes faibles et borns quon ne peut aborder que par leurs
courtisans.
Anathme contre ceux qui ne vnrent pas les reliques, qui pensent
que les os des morts nont rien de commun avec lesprit qui les
animait et que ces os nont aucune vertu. Anathme contre ceux qui
nient le purgatoire, ancien dogme des gyptiens, des Grecs, et des
Romains, sanctifi par lglise, et regard par quelques-uns comme
plus convenable un Dieu juste et clment, qui chtie et qui pardonne,
que lenfer ternel, qui semble annoncer ltre infini comme
infiniment implacable.
Dans tous ces anathmes on ne spcifie ni les peuples de la
confession dAugsbourg, ni ceux de la communion de Zwingli et de
Calvin, ni les anglicans.
Cette mme session permet que les moines fassent des vux
lge de seize ans, et les filles douze ; permission regarde comme
trs prjudiciable la police des tats, mais sans laquelle les ordres
monastiques seraient bientt anantis.
On soutient la validit des indulgences, premire source des
querelles pour lesquelles ce concile fut convoqu, et on dfend de les
vendre : cependant on les vend encore Rome, mais trs bon
march ; on les revend quatre sous la pice dans quelques petits
cantons catholiques suisses. Le grand profit se fait dans lAmrique

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

74

espagnole, o lon est plus riche et plus ignorant que dans les petits
cantons.
(1563) On finit enfin par recommander aux vques de ne cder
jamais la prsance aux ministres des rois et aux seigneurs : lglise a
toujours pens ainsi.
Le concile est souscrit par quatre lgats du pape, onze cardinaux,
vingt-cinq archevques, cent soixante-huit vques, sept abbs, trenteneuf procureurs dvques absents, et sept gnraux dordre.
On ny employa pas la formule : Il a sembl bon au Saint-Esprit
et nous ; mais : En prsence du Saint-Esprit il nous a sembl
bon. Cette formule est moins hardie.
Le cardinal de Lorraine renouvela les anciennes acclamations des
premiers conciles grecs ; il scria : Longues annes au pape,
lempereur, et aux rois ! Les Pres rptrent les mmes paroles. On
se plaignit en France quil net point nomm le roi son matre, et on
vit ds lors combien ce cardinal craignait doffenser Philippe II, qui
fut le soutien de la ligue.
Ainsi finit ce concile, qui dura, dans ses interruptions depuis sa
convocation, lespace de vingt-un ans. Les thologiens qui navaient
point de voix dlibrative y expliqurent les dogmes ; les prlats
prononcrent, les lgats du pape les dirigrent : ils apaisrent les
murmures, adoucirent les aigreurs, ludrent tout ce qui pouvait
blesser la cour de Rome, et furent toujours les matres.

Table des Matires

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Table des Matires

Chapitre 173
De la France sous Henri III. Sa transplantation en Pologne,
sa fuite, son retour en France. Murs du temps, ligue,
assassinats, meurtre du roi, anecdotes curieuses
Au milieu de ces dsastres et de ces disputes, le duc dAnjou, qui
avait acquis quelque gloire en Europe, dans les journes de Jarnac et
de Moncontour, est lu roi de Pologne (1573). Il ne regardait cet
honneur que comme un exil. On lappelait chez un peuple dont il
nentendait pas la langue, regard alors comme barbare, et qui, moins
malheureux, la vrit, que les Franais, moins fanatique, moins
agit, tait cependant beaucoup plus agreste. Lapanage du duc
dAnjou lui valait plus que la couronne de Pologne ; il se montait
douze cent mille livres ; et ce royaume loign tait si pauvre, que,
dans le diplme de llection, on stipula, comme une clause
essentielle, que le roi dpenserait ces douze cent mille livres en
Pologne. Il va donc chercher avec douleur cette terre trangre. Il
navait pourtant rien regretter en France : la cour quil abandonnait
tait en proie autant de dissensions que le reste de ltat. Ctaient
chaque jour des conspirations, ou relles ou supposes, des duels, des
assassinats, des emprisonnements sans forme et sans raison, pires que
les troubles qui en taient cause. On ne voyait pas tomber sur les
chafauds autant de ttes considrables quen Angleterre, mais il y
avait plus de meurtres secrets, et on commenait connatre le poison.
Cependant, quand les ambassadeurs de Pologne vinrent Paris
rendre hommage Henri III, on leur donna la fte la plus brillante et
la plus ingnieuse. Le naturel et les grces de la nation peraient
encore travers tant de calamits et de fureurs. Seize dames de la
cour, reprsentant les seize principales provinces de France, ayant
dans un ballet accompagn de machines, prsentrent au roi de

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Pologne et aux ambassadeurs des mdailles dor, sur lesquelles on


avait grav les productions qui caractrisaient chaque province.
(1574) peine Henri III est-il transplant sur le trne de Pologne,
que Charles IX meurt lge de vingt-quatre ans et un mois. Il avait
rendu son nom odieux toute la terre, dans un ge o les citoyens de
sa capitale ne sont pas encore majeurs. La maladie qui lemporta est
trs rare, son sang coulait par tous les pores : cet accident, dont il y a
quelques exemples, est la suite ou dune crainte excessive, ou dune
passion furieuse, ou dun temprament violent et atrabilaire : il passa
dans lesprit des peuples, et surtout des protestants, pour leffet de la
vengeance divine. Opinion utile, si elle pouvait arrter les attentats de
ceux qui sont assez puissants et assez malheureux pour ntre pas
soumis au frein des lois !
Ds que Henri III apprend la mort de son frre, il svade de
Pologne, comme on senfuit de prison. Il aurait pu engager le snat de
Pologne souffrir quil se partaget entre ce royaume et ses pays
hrditaires, comme il y en a eu tant dexemples ; mais il sempressa
de fuir de ce pays sauvage, pour aller chercher, dans sa patrie, des
malheurs, et une mort non moins funeste que tout ce quon avait vu
jusqualors en France.
Il quittait un pays o les murs taient dures, mais simples, et o
lignorance et la pauvret rendaient la vie triste, mais exempte de
grands crimes. La cour de France tait, au contraire, un mlange de
luxe, dintrigues, de galanteries, de dbauches, de complots, de
superstition, et dathisme. Catherine de Mdicis, nice du pape
Clment VII, avait introduit la vnalit de presque toutes les charges
de la cour, telle quelle tait celle du pape. La ressource, utile pour
un temps, et dangereuse pour toujours, de vendre les revenus de ltat
des partisans qui avanaient largent, tait encore une invention
quelle avait apporte dItalie. La superstition de lastrologie
judiciaire, des enchantements, et des sortilges, tait aussi un des
fruits de sa patrie, transplant en France car, quoique le gnie des
Florentins et fait revivre ds longtemps les beaux-arts, il sen fallait
beaucoup que la vraie philosophie ft connue. Cette reine avait amen
avec elle un astrologue nomm Luc Gauric, homme qui net t de
nos jours quun misrable charlatan mpris de la populace, mais qui
alors tait un homme trs important. Les curieux conservent encore

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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des anneaux constells, des talismans de ces temps-l. On a cette


fameuse mdaille o Catherine est reprsente toute nue entre les
constellations dAries et Taurus, le nom dbull Asmode sur sa tte,
ayant un dard dans une main, un cur dans lautre, et dans lexergue
le nom dOxiel.
Jamais la dmence des sortilges ne fut plus en crdit. Il tait
commun de faire des figures de cire, quon piquait au cur en
prononant des paroles inintelligibles. On croyait par l faire prir ses
ennemis ; et le mauvais succs ne dtrompait pas. On fit subir la
question Cosme Ruggieri, Florentin, accus davoir attent, par de
tels sortilges, la vie de Charles IX. Un de ces sorciers, condamn
tre brl, dit, dans son interrogatoire, quil y en avait plus de trente
mille en France.
Ces manies taient jointes des pratiques de dvotion ; et ces
pratiques se mlaient la dbauche effrne. Les protestants, au
contraire, qui se piquaient de rforme, opposaient des murs austres
celles de la cour ; ils punissaient de mort ladultre. Les spectacles,
les jeux, leur taient autant en horreur que les crmonies de lglise
romaine ; ils mettaient presque au mme rang la messe et les
sortilges : de sorte quil y avait deux nations dans la France
absolument diffrentes lune de lautre ; et on esprait dautant moins
la runion, que les huguenots avaient, surtout depuis la SaintBarthlemy, form le dessein de sriger en rpublique.
Le roi de Navarre, qui fut depuis Henri IV, et le prince Henri de
Cond, fils de Louis assassin Jarnac, taient les chefs du parti ;
mais ils avaient t retenus prisonniers la cour depuis le temps des
massacres. Charles IX leur avait propos lalternative dun
changement de religion ou de la mort. Les princes, en qui la religion
nest presque jamais que leur intrt, se rsolvent rarement au
martyre. Henri de Navarre et Henri de Cond staient faits
catholiques ; mais vers le temps de la mort de Charles IX, Cond,
vad de prison, avait abjur lglise romaine Strasbourg ; et,
rfugi dans le Palatinat, il mnageait chez les Allemands des secours
pour son parti, lexemple de son pre.
Henri III, en revenant en France, pouvait la rtablir ; elle tait
sanglante, dchire, mais non dmembre. Pignerol, le marquisat de

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Saluces, et par consquent les portes de lItalie, taient encore elle.


Une administration tolrable peut gurir, en peu dannes, les plaies
dun royaume dont le terrain est fertile et les habitants industrieux.
Henri de Navarre tait toujours entre les mains de la reine mre,
dclare rgente par Charles IX jusquau retour du nouveau roi. Les
protestants ne demandaient que la sret de leurs biens et de leur
religion ; et leur projet de former une rpublique ne pouvait prvaloir
contre lautorit souveraine, dploye sans faiblesse et sans excs. Il
et t ais de les contenir : tel avait toujours t lavis des plus sages
ttes, dun chancelier de LHospital, dun Paul de Foix, dun
Christophe de Thou, pre du vridique et loquent historien, dun
Pibrac, dun Harlay : mais les favoris, croyant gagner la guerre, la
firent rsoudre.
peine donc le roi fut Lyon, quavec le peu de troupes quon lui
avait amenes il voulut forcer des villes, quil et pu ranger leur
devoir avec un peu de politique. Il dut sapercevoir, quand il voulut
entrer main arme dans une petite ville nomme Livron 13 , quil
navait pas pris le bon parti ; on lui cria du haut des murs :
Approchez, assassins ; venez, massacreurs, vous ne nous trouverez
pas endormis comme lamiral 14 .
Il navait pas alors de quoi payer ses soldats ; ils se dbandrent ;
et, trop heureux de ntre point attaqu dans son chemin, il alla se
faire sacrer Reims, et faire son entre dans Paris sous ces tristes
auspices, au milieu de la guerre civile quil avait fait renatre son
arrive, et quil et pu touffer. Il ne sut ni contenir les huguenots, ni
contenter les catholiques, ni rprimer son frre le duc dAlenon, alors
duc dAnjou, ni gouverner ses finances, ni discipliner une arme : il
voulait tre absolu, et ne prit aucun moyen de ltre. Ses dbauches
honteuses avec ses mignons le rendirent odieux ; ses superstitions, ses
13
14

Voyez dans les Mlanges, anne 1763, les claircissements historiques (XXIXe
sottise de Nonotte). (B.)
Il parat, daprs les mmoires du temps, que la voix publique accusait
Henri III davoir aid sa mre vaincre la rsistance que Charles IX opposait
au massacre de la Saint-Barthlemy. Les remords de ce malheureux prince, sa
mort extraordinaire, avaient rejet toute la haine de ce forfait sur Catherine et
sur Henri III, dailleurs avili par sa superstition et par ses murs.
Dans son passage en Dauphin, Montbrun pilla les quipages de sa petite
arme ; et lorsquon lui reprocha cette action, il rpondit : La guerre et le jeu
rendent les hommes gaux. (K.)

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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processions, dont il croyait couvrir ses scandales, et qui les


augmentaient, lavilirent ; ses profusions, dans un temps o il fallait
nemployer lor que pour avoir du fer, nervrent son autorit. Nulle
police, nulle justice : on tuait, on assassinait ses favoris sous ses yeux,
ou ils sgorgeaient mutuellement dans leurs querelles. Son propre
frre, le duc dAnjou, catholique, sunit contre lui avec le prince Henri
de Cond, calviniste, et fait venir des Suisses, tandis que Cond rentre
en France avec des Allemands.
Dans cette anarchie, Henri, duc de Guise, fils de Franois, riche,
puissant, devenu le chef de la maison de Lorraine en France, ayant
tout le crdit de son pre, idoltr du peuple, redout la cour, force
le roi lui donner le commandement des armes. Son intrt tait que
tout ft brouill, afin que la cour et toujours besoin de lui.
Le roi demande de largent la ville de Paris : elle lui rpond
quelle a fourni trente-six millions dextraordinaire en quinze ans, et
le clerg soixante millions ; que les campagnes sont dsoles par la
soldatesque ; la ville, par la rapacit des financiers ; lglise, par la
simonie et le scandale. Il nobtient que des plaintes au lieu de secours.
Cependant le jeune Henri de Navarre se sauve enfin de la cour, o
il tait toujours prisonnier. On pouvait le retenir comme prince du
sang ; mais on navait nul droit sur la libert dun roi ; il ltait en
effet de la basse Navarre, et la haute lui appartenait par droit
dhritage. Il va en Guyenne. Les Allemands, appels par Cond,
entrent dans la Champagne. Le duc dAnjou, frre du roi, est en
armes.
Les dvastations quon avait vues sous Charles IX recommencent.
Le roi fait alors, par un trait honteux dont on ne lui sait point de gr,
ce quil aurait d faire, en souverain habile, son avnement : il
donne la paix ; mais il accorde beaucoup plus quon ne lui et
demand dabord : libre exercice de la religion rforme, temples,
synodes, chambres mi-parties de catholiques et de rforms dans les
parlements de Paris, de Toulouse, de Grenoble, dAix, de Rouen, de
Dijon, de Rennes. Il dsavoue publiquement la Saint-Barthlemy,
laquelle il navait eu que trop de part. Il exempte dimpositions, pour
six ans, les enfants de ceux qui ont t tus dans les massacres ;
rhabilite la mmoire de lamiral Coligny ; et pour comble
dhumiliation, il se soumet payer les troupes allemandes du prince

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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palatin, Casimir, qui le foraient cette paix : mais nayant pas de


quoi les satisfaire, il les laisse vivre discrtion pendant trois mois
dans la Bourgogne et dans la Champagne. Enfin il envoie au prince
Casimir six cent mille cus par Bellivre. Casimir retient lenvoy du
roi en otage pour le reste du payement, et lemmne prisonnier
Heidelberg, o il fait porter en triomphe, au son des fanfares, les
dpouilles de la France, dans des chariots trans par des bufs dont
on avait dor les cornes.
Ce fut cet excs dopprobre qui enhardit le duc Henri de Guise
former la ligue projete par son oncle le cardinal de Lorraine, et
slever sur les ruines dun royaume si malheureux et si mal gouvern.
Tout respirait alors les factions, et Henri de Guise tait fait pour elles.
Il avait, dit-on, toutes les grandes qualits de son pre, avec une
ambition plus effrne et plus artificieuse. Il enchantait comme lui
tous les curs. On disait du pre et du fils quauprs deux tous les
autres princes paraissaient peuple. On vantait la gnrosit de son
cur ; mais il nen avait pas donn un grand exemple quand il foula
aux pieds, dans la rue Btisy, le corps de lamiral Coligny, jet ses
yeux par les fentres.
La premire proposition de la ligue fut faite dans Paris. On fit
courir chez les bourgeois les plus zls des papiers qui contenaient un
projet dassociation pour dfendre la religion, le roi, et la libert de
ltat ; cest--dire pour opprimer la fois le roi et ltat par les armes
de la religion. La ligue fut ensuite signe solennellement Pronne et
dans presque toute la Picardie. Bientt aprs les autres provinces y
entrent. Le roi dEspagne la protge, et ensuite les papes lautorisent.
Le roi, press entre les calvinistes, qui demandaient trop de libert, et
les ligueurs qui voulaient lui ravir la sienne, croit faire un coup dtat
en signant lui-mme la ligue, de peur quelle ne lcrase. Il sen
dclare le chef, et par cela mme il lenhardit. Il se voit oblig de
rompre malgr lui la paix quil avait donne aux rforms (1576), sans
avoir dargent pour renouveler la guerre. Les tats gnraux sont
assembls Blois ; mais on lui refuse les subsides quil demande pour
cette guerre, laquelle les tats mmes le foraient. Il nobtient pas
seulement la permission de se ruiner en alinant son domaine. Il
assemble pourtant une arme, en se ruinant dune autre manire, en
engageant les revenus de la couronne, en crant de nouvelles charges.
Les hostilits se renouvellent de tous cts, et la paix se fait encore.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Le roi navait voulu avoir de largent et une arme que pour tre en
tat de ne plus craindre les Guises : mais, ds que la paix est faite, il
consomme ces faibles ressources en vains plaisirs, en ftes, en
profusions pour ses favoris.
Il tait difficile de gouverner un tel royaume autrement quavec du
fer et de lor. Henri III pouvait peine avoir lun et lautre. Il faut voir
quelles peines il eut obtenir dans ses pressants besoins treize cent
mille francs du clerg pour six annes, le faire vrifier au parlement
quelques nouveaux dits bursaux, et avec quelle rapacit le marquis
dO, surintendant des finances, dvorait cette subsistance passagre.
Il ne rgnait pas. La ligue catholique et les confdrs protestants
se faisaient la guerre malgr lui dans les provinces. Les maladies
contagieuses, la famine, se joignaient tant de flaux : et cest dans
ces temps de calamits que, pour opposer des favoris au duc de Guise,
ayant cr ducs et pairs Joyeuse et dpernon, et leur ayant donn la
prsance sur leurs anciens pairs, il dpense quatre millions aux noces
du duc de Joyeuse, en le mariant la sur de la reine sa femme, et en
le faisant son beau-frre. De nouveaux impts pour payer ses
prodigalits excitent lindignation publique. Si le duc de Guise navait
pas fait une ligue contre lui, la conduite du roi suffisait pour en
produire une.
Cest dans ce temps que le duc dAnjou, son frre, va dans les
Pays-Bas chercher, au milieu dune dsolation non moins funeste, une
principaut quil perdit par une tyrannique imprudence. Comme
Henri III permettait son frre daller ravir les provinces des PaysBas Philippe II, la tte des mcontents de Flandre, on peut juger si
le roi dEspagne encourageait la ligue en France, o elle prenait
chaque jour de nouvelles forces. Quelle ressource le roi crut-il avoir
contre elle ? celle dinstituer des confrries de pnitents, de btir des
cellules de moines Vincennes pour lui et pour les compagnons de
ses plaisirs, de prier Dieu en public tandis quil outrageait la nature en
secret, de se vtir dun sac blanc, de porter une discipline et un rosaire
la ceinture, et de sappeler frre Henri. Cela mme indigna et
enhardit les ligueurs. On prchait publiquement dans Paris contre sa
dvotion scandaleuse. La faction des Seize se formait sous le duc de
Guise ; et Paris ntait plus au roi que de nom.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

82

(1585) Henri de Guise, devenu matre du parti catholique, avait


dj des troupes avec largent de son parti, et il attaquait les amis du
roi de Navarre. Ce prince, qui tait, comme le roi Franois Ier, le plus
gnreux chevalier de son temps, offrit de vider ce grand diffrend en
se battant contre le duc de Guise, ou seul seul, ou dix contre dix, ou
en tel nombre quon voudrait. Il crit Henri III, son beau-frre : il lui
remontre que cest lui et sa couronne que la ligue en veut, bien
plus quaux huguenots ; il lui fait voir le prcipice ouvert ; il lui offre
ses biens et sa vie pour le sauver.
Mais dans ce temps le mme le pape Sixte-Quint fulmine contre le
roi de Navarre et le prince de Cond cette fameuse bulle dans laquelle
il les appelle gnration btarde et dtestable de la maison de
Bourbon : il les dclare dchus de tout droit, de toute succession. La
ligue fait valoir la bulle, et force le roi poursuivre son beau-frre qui
voulait le secourir, et seconder le duc de Guise qui le dtrnait avec
respect. Cest la neuvime guerre civile depuis la mort de Franois II.
Henri IV (car il faut dj lappeler ainsi, puisque ce nom est si
clbre et si cher, et quil est devenu un nom propre), Henri IV eut
combattre la fois le roi de France, Marguerite sa propre femme, et la
ligue. Marguerite, en se dclarant contre son poux, rappelait ces
anciens temps de barbarie o les excommunications rompaient tous
les liens de la socit, et rendaient un prince excrable ses proches.
Ce prince se fit connatre ds lors pour un grand homme, en bravant le
pape jusque dans Rome, en y faisant afficher dans les carrefours un
dmenti formel Sixte-Quint, et en appelant la cour des pairs de
cette bulle.
Il neut pas grand-peine empcher son imprudente femme de se
saisir de lAgnois, dont elle voulut semparer ; et quant larme
royale quon envoya contre lui sous les ordres du duc de Joyeuse, tout
le monde sait comment il la vainquit Coutras (octobre 1587),
combattant en soldat la tte de ses troupes, faisant des prisonniers de
sa main, et montrant aprs la victoire autant dhumanit et de
modestie que de valeur pendant la bataille.
Cette journe lui fit plus de rputation quelle ne lui donna de
vritables avantages. Son arme ntait pas celle dun souverain qui la
soudoie et qui la retient toujours sous le drapeau, ctait celle dun

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

83

chef de parti : elle navait point de paye rgle. Les capitaines ne


pouvaient empcher leurs soldats daller faire leurs moissons ; ils
taient obligs eux-mmes de retourner dans leurs terres. On accusa
Henri IV davoir perdu le fruit de sa victoire, en allant dans le Barn
voir la comtesse de Grammont, dont il tait amoureux. On ne fait pas
rflexion quil et t trs ais de faire agir son arme en son absence,
sil avait pu la conserver. Henri de Cond, son cousin, prince aussi
austre dans ses murs que le Navarrois avait de galanterie dans les
siennes, quitta larme comme lui, alla comme lui dans ses terres,
aprs avoir rest quelque temps dans le Poitou, ainsi que tous les
officiers, qui jurrent de se retrouver, le 20 de novembre, au rendezvous des troupes. Cest ainsi quon faisait la guerre alors.
Mais le sjour du prince de Cond dans Saint-Jean-dAngly fut
une des plus fatales aventures de ces temps horribles. peine a-t-il
soup, son retour, avec Charlotte de La Trmouille, sa femme, quil
est saisi de convulsions mortelles qui lemportent en deux jours
(janvier 1588). Le simple juge de Saint-Jean dAngly met la
princesse en prison, linterroge, commence un procs criminel contre
elle : il condamne par contumace un jeune page nomm Permillac de
Bel-Castel et fait excuter Brillant, matre dhtel du prince, qui est
tir quatre chevaux dans Saint-Jean-dAngly, aprs que la sentence
a t confirme par des commissaires que le roi de Navarre a nomms
lui-mme. La princesse appelle la cour des pairs ; elle tait enceinte,
elle fut depuis dclare innocente, et les procdures brles. Il nest
pas inutile de rfuter encore ici ce conte rpt dans tant de livres, que
la princesse accoucha du pre du grand Cond, quatorze mois aprs la
mort de son mari, et que la Sorbonne fut consulte pour savoir si cet
enfant tait lgitime. Rien nest plus faux, et il est assez prouv que ce
nouveau prince de Cond naquit six mois aprs la mort de son pre.
Si Henri de Navarre dfit larme de Henri III la journe de
Coutras, le duc de Guise, de son ct, dissipa dans le mme temps une
arme dAllemands qui venaient se joindre au Navarrois, et il fit voir,
dans cette expdition, autant de conduite que Henri IV avait montr de
courage. Le malheur de Coutras et la gloire du duc de Guise furent
deux nouvelles disgrces pour le roi de France. Guise concerte, avec
tous les princes de sa maison, une requte au roi, par laquelle on lui
demande la publication du concile de Trente, ltablissement de
linquisition, avec la confiscation des biens des huguenots au profit

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

84

des chefs de la ligue, de nouvelles places de sret pour elle, et le


bannissement de ses favoris quon lui nommera. Chaque mot de cette
requte tait une offense. Le peuple de Paris, et surtout les Seize,
insultaient publiquement les favoris du roi, et marquaient peu de
respect pour sa personne.
Rien ne fait mieux voir la malheureuse administration du
gouvernement, quune petite chose qui fut la source des dsastres de
cette anne. Le roi, pour viter les troubles quil prvoyait dans Paris,
fait dfense au duc de Guise dy venir. Il lui crit deux lettres ; il
ordonne quon lui dpche deux courriers. Il ne se trouve point
dargent dans lpargne pour cette dpense ncessaire : on met les
lettres la poste ; et le duc de Guise vient Paris, ayant pour excuse
apparente quil na point reu lordre. De l suit la journe des
Barricades. Il serait superflu de rpter ici ce que tant dhistoriens ont
dtaill sur cette journe. Qui ne sait que le roi quitta sa capitale,
fuyant devant son sujet, et quil assembla ensuite les seconds tats de
Blois, o il fit assassiner le duc et le cardinal de Guise son frre
(dcembre 1588), aprs avoir communi avec eux, et avoir fait
serment sur lhostie quil les aimerait toujours ?
Les lois sont une chose si respectable et si sainte, que si Henri III
en avait seulement conserv lapparence, si, quand il eut en son
pouvoir le prince et le cardinal, dans le chteau de Blois, il et mis
dans sa vengeance, comme il le pouvait, quelque formalit de justice,
sa gloire et peut-tre sa vie eussent t sauves ; mais lassassinat dun
hros et dun prtre le rendirent excrable aux yeux de tous les
catholiques, sans le rendre plus redoutable.
Je crois devoir rfuter ici une erreur qui se trouve dans beaucoup
de livres, et principalement dans ltat de la France quon rimprime
souvent 15 . On y dit que le duc de Guise fut assassin par les
gentilshommes ordinaires de la chambre du roi ; et le dclamateur
Maimbourg prtend, dans son Histoire de la ligue, que Lognac, le
chef des assassins, tait premier gentilhomme de la chambre : tout
15

Ltat de la France a eu en effet un grand nombre dditions, ou pour mieux


dire il existe un grand nombre douvrages sous le titre : tat de la France,
tat prsent de la France, Le vrai tat de la France. La plus ancienne dition
que cite la Bibliothque historique de la France, est de 1652, in-12; la plus
rcente de 1749, 6 volumes in-12. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

85

cela est faux. Les registres de la chambre des comptes qui ont chapp
lincendie, et que jai consults, font foi que le marchal de Retz et
le comte de Villequier, tirs du nombre des gentilshommes ordinaires
avaient le titre de premier gentilhomme, charge de nouvelle cration,
institue sous Henri II pour le marchal de Saint-Andr. Ces mmes
registres font voir les noms des gentilshommes ordinaires de la
chambre, qui taient alors des premires maisons du royaume ; ils
avaient succd sous Franois Ier aux chambellans, et ceux-ci aux
chevaliers de lhtel. Les gentilshommes nomms les quarante-cinq,
qui assassinrent le duc de Guise, taient une compagnie nouvelle,
forme par le duc dpernon, paye au trsor royal sur les billets de ce
duc, et aucun de leurs noms ne se trouve parmi les gentilshommes de
la chambre.
Lognac, Saint-Capautet, Alfrenas, Herbelade, et leurs compagnons,
taient de pauvres gentilshommes gascons que dpernon avait
fournis au roi, des gens de main, des gens de service, comme on les
appelait alors. Chaque prince, chaque grand seigneur en avait auprs
de lui dans ces temps de troubles. Ctait par des hommes de cette
espce que la maison de Guise avait fait assassiner Saint-Mgrin, lun
des favoris de Henri III. Ces murs taient bien diffrentes de la
noble dmence de lancienne chevalerie, et de ces temps dune
barbarie plus gnreuse, dans lesquels on terminait ses diffrends en
champ clos, armes gales.
Tel est le pouvoir de lopinion chez les hommes, que les mmes
assassins qui navaient fait nul scrupule de tuer en lches le duc de
Guise, refusrent de tremper leurs mains dans le sang du cardinal son
frre. Il fallut chercher quatre soldats du rgiment des gardes, qui le
massacrrent dans le mme chteau coups de hallebarde. Il se passa
deux jours entre la mort des deux frres : cest une preuve invincible
que le roi aurait eu le temps de se couvrir de quelques apparences
dune forme de justice prcipite.
Non seulement il neut pas lart de prendre ce masque ncessaire,
mais il se manqua encore lui-mme en ne courant pas dans linstant
Paris avec ses troupes. Il eut beau dire la reine Catherine, sa mre,
quil avait pris toutes ses mesures ; il nen avait pris que pour se
venger, et non pour rgner. Il restait dans Blois, inutilement occup
examiner les cahiers des tats, tandis que Paris, Orlans, Rouen,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

86

Dijon, Lyon, Toulouse, se soulevrent presque en mme temps,


comme de concert. On ne le regarde plus que comme un assassin et un
parjure. Le pape lexcommunie ; cette excommunication, qui et t
mprise en dautres temps, devient terrible alors, parce quelle se
joint aux cris de la vengeance publique, et parat runir Dieu et les
hommes. Soixante-dix docteurs assembls en Sorbonne le dclarent
dchu du trne (1589), et ses sujets dlis du serment de fidlit. Les
prtres refusent labsolution aux pnitents qui le reconnaissent pour
roi. La faction des Seize emprisonne la Bastille les membres du
parlement affectionns la monarchie. La veuve du duc de Guise
vient demander justice du meurtre de son poux et de son beau-frre.
Le parlement, la requte du procureur gnral, nomme deux
conseillers, Courtin et Michon, qui instruisent le procs criminel
contre Henri de Valois, ci-devant roi de France et de Pologne. Voyez
lHistoire du parlement, o ce fait est discut (chap. XXX et XXXI).
Ce roi stait conduit avec tant daveuglement, quil navait point
encore darme : il envoyait Sancy ngocier des soldats chez les
Suisses, et il avait la bassesse dcrire au duc de Mayenne, dj chef
de la ligue, pour le prier doublier lassassinat de son frre. Il lui
faisait parler par le nonce du pape, et Mayenne rpondait au nonce :
Je ne pardonnerai jamais ce misrable. Les lettres qui rendent
compte de cette ngociation sont encore aujourdhui Rome.
Enfin le roi est oblig davoir recours ce Henri de Navarre, son
vainqueur et son successeur lgitime, quil et d ds le
commencement de la ligue prendre pour son appui, non seulement
comme le seul intress au maintien de la monarchie, mais comme un
prince dont il connaissait la franchise, dont lme tait au-dessus de
son sicle, et qui naurait jamais abus de son droit dhritier
prsomptif.
Avec le secours du Navarrois, avec les efforts de son parti, il a une
arme. Les deux rois arrivent devant Paris. Je ne rpterai pas ici 16
comment Paris fut dlivr par le meurtre de Henri III. Je remarquerai
seulement avec le prsident de Thou, que quand le dominicain
Jacques Clment, prtre fanatique, encourag par son prieur Bourgoin,
par son couvent, par lesprit de la ligue, et muni des sacrements vint
16

Voyez les notes du chant V de la Henriade. (B.)

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

87

demander audience pour lassassiner (1589), le roi sentit de la joie en


le voyant, et quil disait que son cur svanouissait toutes les fois
quil voyait un moine. Je ne vous fatiguerai point de dtails si connus,
ni de tout ce quon fit Paris et Rome : je ne dirai point avec quel
zle on mit sur les autels de Paris le portrait du parricide ; quon tira le
canon Rome ; quon y pronona lloge du moine : mais il faut
observer que dans lopinion du peuple ce misrable tait un saint et un
martyr ; il avait dlivr le peuple de Dieu du tyran perscuteur, qui
on ne donnait dautre nom que celui dHrode. Ce nest pas que Henri
III, roi de France, et la moindre ressemblance avec ce petit roi de la
Palestine ; mais le bas peuple, toujours sot et barbare, ayant ou dire
quHrode avait fait gorger tous les petits enfants dun pays, donnait
ce nom Henri III. Clment tait ses yeux un homme inspir ; il
stait offert une mort invitable ; ses suprieurs et tous ceux quil
avait consults lui avaient ordonn de la part de Dieu de commettre
cette sainte action. Son esprit gar tait dans le cas de lignorance
invincible. Il tait intimement persuad quil simmolait Dieu,
lglise, la patrie ; enfin, selon le sentiment de ses thologiens, il
courait la gloire ternelle, et le roi assassin tait damn. Cest ce
que quelques thologiens calvinistes avaient pens de Poltrot ; cest ce
que les catholiques avaient dit de lassassin du prince dOrange.
Il ny eut aucun pays catholique, lexception de Venise, o le
crime de Jacques Clment ne ft consacr. Le jsuite Mariana, qui
passait pour un historien sage, sexprime ainsi dans son livre de
lInstitution des rois : Jacques Clment se fit un grand nom ; le
meurtre fut expi par le meurtre, et le sang royal coula en sacrifice aux
mnes du duc de Guise perfidement assassin. Ainsi prit Jacques
Clment, g de vingt-quatre ans, la gloire ternelle de la France. Le
fanatisme fut port en France jusqu mettre le portrait de cet assassin
sur les autels, avec ces mots gravs au bas : Saint Jacques Clment,
priez pour nous.
Un fait trs longtemps ignor, cest la forme du jugement contre le
cadavre du moine parricide : son procs fut fait par le marquis de
Richelieu, grand prvt de France, pre du cardinal ; et loin que le
procureur gnral, La Guesle, tmoin de lassassinat, et qui avait
amen frre Clment Henri III, ft les fonctions de sa charge dans ce
jugement, il ne fit que celle de tmoin ; il dposa comme les autres.
Ce fut Henri IV qui porta lui-mme larrt, et qui condamna le corps

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

88

du moine tre cartel et brl, de lavis de son conseil, sign Ruz


( Saint-Cloud, 2 aot 1589).
Ce quon ne savait pas encore, cest quun autre jacobin nomm
Jean Le Roi, ayant assassin le commandant de Coutances en
Normandie, Henri IV jugea aussi ce malheureux le jour mme quil
jugea Clment. Il condamna le moine Jean Le Roi tre mis dans un
sac et tre jet dans la rivire ; ce qui fut excut Saint-Cloud,
deux jours aprs. Ctait une chose trs rare quun tel jugement et un
tel supplice ; mais les crimes quon punissait taient encore plus
tonnants.
Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

89

Table des Matires

Chapitre 174
De Henri IV
En lisant lhistoire de Henri IV dans Daniel, on est tout tonn de
ne le pas trouver un grand homme ; on y voit peine son caractre ;
trs peu de ces belles rponses qui sont limage de son me ; rien de
ce discours digne de limmortalit, quil tint lassemble des
notables de Rouen ; aucun dtail de tout le bien quil fit la patrie.
Des manuvres de guerre schement racontes, de longs discours au
parlement en faveur des jsuites, et enfin la vie du P. Coton, forment,
dans Daniel, le rgne de Henri IV.
Bayle, souvent aussi rprhensible et aussi petit quand il traite des
points dhistoire et des affaires du monde, quil est judicieux et
profond quand il manie la dialectique, commence son article de
Henri IV par dire que si on let fait eunuque, il et pu effacer la
gloire des Alexandre et des Csar. Voil de ces choses quil et d
effacer de son dictionnaire. Sa dialectique mme lui manque dans
cette ridicule supposition ; car Csar fut beaucoup plus dbauch que
Henri IV ne fut amoureux ; et on ne voit pas pourquoi Henri IV et
t plus loin quAlexandre. Bayle a-t-il prtendu quil faille tre un
demi-homme pour tre un grand homme ? Ne savait-il pas, dailleurs,
quelle foule de grands capitaines a ml lamour aux armes ? De tous
les guerriers qui se sont fait un nom, il ny a peut-tre que le seul
Charles XII qui ait renonc absolument aux femmes ; encore a-t-il eu
plus de revers que de succs. Ce nest pas que je veuille, dans cet
ouvrage srieux, flatter cette vaine galanterie quon reproche la
nation franaise, je ne veux que reconnatre une trs grande vrit :
cest que la nature, qui donne tout, te presque toujours la force et le
courage ceux qui sont dpouills des marques de la virilit, ou en
qui ces marques sont imparfaites. Tout est physique dans toutes les
espces ; ce nest pas le buf qui combat, cest le taureau. Les forces

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

90

de lme et du corps sont puises dans cette source de la vie. Il ny a


parmi les eunuques que Narss de capitaine, et quOrigne et Photius
de savants. Henri IV fut souvent amoureux, et quelquefois
ridiculement ; mais jamais il ne fut amolli : la belle Gabrielle lappelle
dans ses lettres mon soldat ; ce seul mot rfute Bayle. Il est
souhaiter, pour lexemple des rois et pour la consolation des peuples,
quon lise ailleurs, comme dans la grande Histoire de Mzeray, dans
Prfixe, dans les Mmoires de Sully, ce qui concerne les temps de ce
bon prince 17 .
Faisons, pour notre usage particulier, un prcis de cette vie qui fut
trop courte. Il est ds son enfance nourri dans les troubles et dans les
malheurs. Il se trouve, quatorze ans, la bataille de Moncontour. Il
est rappel Paris. Il npouse la sur de Charles IX que pour voir
ses amis assassins autour de lui, pour courir lui-mme risque de sa
vie, et pour rester prs de trois ans prisonnier dtat. Il ne sort de sa
prison que pour essuyer toutes les fatigues et toutes les fortunes de la
guerre, manquant souvent du ncessaire, nayant jamais de repos,
sexposant comme le plus hardi soldat, faisant des actions qui ne
paraissent pas croyables, et qui ne le deviennent que parce quil les a
rptes ; comme lorsqu la prise de Cahors, en 1588, il fut sous les
armes pendant cinq jours, combattant de rue en rue sans presque
17

Ce passage du dictionnaire de Bayle, ainsi quun grand nombre dautres, ne


peut tre regard que comme une plaisanterie.
Il est certain quun prince qui profite de limpunit que son rang lui assure,
pour priver un de ses sujets de sa femme, commet un acte de tyrannie :
ladultre est un crime pour un souverain comme pour un particulier ; mais les
circonstances qui augmentent ou diminuent la gravit du crime, sans en
changer la nature, rendent celui-ci bien plus grave dans un roi que dans un
homme priv.
Il faut avouer encore quun prince dont les passions sont publiques peut
savilir, soit par linfluence que sa faiblesse donne ses matresses, soit par
les actions indignes de lui o lamour peut lentraner, soit mme par le
ridicule dont peuvent le couvrir les infidlits ou linsolence de ses matresses.
Cependant, de toutes les passions des rois, lamour est encore la moins
funeste leurs peuples. Ce nest point Marie Touchet qui a conseill la SaintBarthlemy ; madame de Montespan na point contribu la rvocation de
ldit de Nantes ; ce ne sont point les matresses de Louis XV ou de son
premier ministre qui ont fait donner ldit de 1724. Les confesseurs des rois
ont fait bien plus de mal lEurope que leurs matresses.
Observons enfin que lamour des plaisirs et la chastet sont galement
compatibles avec toutes les vertus et tous les vices, toutes les grandes actions
et tous les crimes. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

91

prendre de repos. La victoire de Coutras fut due principalement son


courage. Son humanit aprs la victoire devait lui gagner tous les
curs.
Le meurtre de Henri III le fait roi de France : mais la religion sert
de prtexte la moiti des chefs de larme pour labandonner, et la
ligue pour ne pas le reconnatre. Elle choisit pour roi un fantme, un
cardinal de Bourbon-Vendme ; et le roi dEspagne, Philippe II,
matre de la ligue par son argent, compte dj la France pour une de
ses provinces. Le duc de Savoie, gendre de Philippe, envahit la
Provence et le Dauphin. Le parlement de Languedoc dfend, sous
peine de la vie, de le reconnatre, et le dclare incapable de possder
jamais la couronne de France, conformment la bulle de notre saintpre le pape. Le parlement de Rouen (septembre 1589) dclare
criminels de lse-majest divine et humaine tous ses adhrents 18 .
Henri IV navait pour lui que la justice de sa cause, son courage, et
quelques amis. Jamais il ne fut en tat de tenir longtemps une arme
sur pied ; et encore quelle arme ! elle ne se monta presque jamais
douze mille hommes complets : ctait moins que les dtachements de
nos jours. Ses serviteurs venaient tour tour se ranger sous sa
bannire, et sen retournaient les uns aprs les autres au bout de
quelques mois de service. Les Suisses, qu peine il pouvait payer, et
quelques compagnies de lances, faisaient le fond permanent de ses
fortes. Il fallait courir de ville en ville, combattre et ngocier sans
relche. Il ny a presque point de provinces en France o il nait fait
de grands exploits la tte de quelques amis qui lui tenaient lieu
darme.
Dabord, avec environ cinq mille combattants, il bat, la journe
dArques (octobre 1589), auprs de Dieppe, larme du duc de
18

Les apologistes des jsuites ont reproch ces arrts aux parlements, lorsquils
dtruisaient les jsuites, en les accusant de ces mmes excs. La justice oblige
dobserver quon ne doit reprocher un corps que les crimes qui lui ont t
inspirs par lintrt ou par lesprit de corps. On peut alors dire ceux qui le
composent : Voil ce que vos prdcesseurs ont fait, voil ce que dans les
mmes circonstances on pourrait attendre de vous : lesprit qui les animait
nest point teint, votre intrt na pas chang. Mais il nest pas plus
raisonnable de reprocher des corps sculiers les crimes du fanatisme ou de la
superstition dont leurs prdcesseurs se sont souills, que de reprocher les
excs de la Saint-Barthlemy aux descendants des Tavanne ou des Guises.
(K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

92

Mayenne, forte de vingt mille hommes ; cest alors quil crivit cette
lettre au marquis de Crillon Pends-toi, brave Crillon ; nous avons
combattu Arques, et tu ny tais pas. Adieu, mon ami, je vous aime
tort et travers. Ensuite il emporte les faubourgs de Paris, et il ne lui
manque quassez de soldats pour prendre la ville. Il faut quil se retire,
quil force jusquaux villages retranchs pour souvrir des passages,
pour communiquer avec les villes qui dfendent sa cause.
Pendant quil est ainsi continuellement dans la fatigue et dans le
danger, un cardinal Cajetan, lgat de Rome, vient tranquillement
Paris donner des lois au nom du pape. La Sorbonne ne cesse de
dclarer quil nest pas roi (et elle subsiste encore !) ; et la ligue rgne
sous le nom de ce cardinal de Vendme, quelle appelait Charles X,
au nom duquel on frappait la monnaie, tandis que le roi le retenait
prisonnier Tours 19 .
Les religieux animent les peuples contre lui. Les jsuites courent
de Paris Rome et en Espagne. Le P. Matthieu, quon nommait le
courrier de la ligue, ne cesse de procurer des bulles et des soldats, Le
roi dEspagne (14 mars 1590) envoie quinze cents lances fournies, qui
faisaient environ quatre mille cavaliers, et trois mille hommes de la
vieille infanterie vallone, sous le comte dEgmont, fils de cet Egmont
qui ce roi avait fait trancher la tte. Alors Henri IV rassemble le peu
de forces quil peut avoir, et nest pourtant pas la tte de dix mille
combattants. Il livre cette fameuse bataille dIvry aux ligueurs
commands par le duc de Mayenne, et aux Espagnols trs suprieurs
19

Ce que nous avons dit dans la note prcdente peut sappliquer ici. La
Sorbonne agissait alors daprs les principes dintolrance admis par tous les
thologiens, daprs lintrt de lautorit ecclsiastique, lesprit gnral du
clerg ; ainsi, tant quelle nenseignera pas dans ses coles que tout acte de
violence temporelle exerc contre lhrsie ou limpit est contraire la
justice, et par consquent la loi de Dieu, tant quelle nenseignera point que
le clerg ne peut avoir dautre juridiction que celle quil reoit de la puissance
sculire, et qui conserve le droit de len priver, on est en droit de croire que la
Sorbonne a conserv ses principes dintolrance et de rvolte.
Dailleurs il nest que trop public quelle na point rougi davancer
hautement dans la censure de Blisaire, et plus rcemment dans celle de
lHistoire philosophique du commerce des Deux-Indes, les principes des
assassins et des bourreaux du seizime sicle.
Ainsi, autant il serait injuste de reprocher aux parlements leurs arrts
contre Henri IV, autant est-il raisonnable de reprocher la Sorbonne son
dcret contre Henri III, ses dcisions contre Henri IV, ses instructions au P.
Matthieu, etc., etc., etc. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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en nombre, en artillerie, en tout ce qui peut entretenir une arme


considrable. Il gagne cette bataille, comme il avait gagn celle de
Coutras, en se jetant dans les rangs ennemis au milieu dune fort de
lances. On se souviendra dans tous les sicles de ces paroles : Si
vous perdez vos enseignes, ralliez-vous mon panache blanc ; vous le
trouverez toujours au chemin de lhonneur et de la gloire Sauvez les
Franais ! scria-t-il quand les vainqueurs sacharnaient sur les
vaincus.
Ce nest plus comme Coutras, o peine il tait le matre. Il ne
perd pas un moment pour profiter de la victoire. Son arme le suit
avec allgresse ; elle est mme renforce : mais enfin il navait pas
quinze mille hommes, et avec ce peu de troupes il assige Paris, o il
restait alors deux cent vingt mille habitants. Il est constant quil let
pris par famine, sil navait pas permis lui-mme, par trop de pit,
que les assigeants nourrissent les assigs. En vain ses gnraux
publiaient sous ses ordres des dfenses, sous peine de mort, de fournir
des vivres aux Parisiens ; les soldats eux-mmes leur en vendaient. Un
jour que, pour faire un exemple, on allait pendre deux paysans qui
avaient amen des charrettes de pain une poterne, Henri les
rencontra en allant visiter ses quartiers : ils se jetrent ses genoux, et
lui remontrrent quils navaient que cette manire pour gagner leur
vie. Allez en paix, leur dit le roi, en leur donnant aussitt largent quil
avait sur lui. Le Barnais est pauvre, ajouta-t-il ; sil avait
davantage, il vous le donnerait. Un cur bien ne peut lire de pareils
traits sans quelques larmes dadmiration et de tendresse.
Pendant quil pressait Paris, les moines arms faisaient des
processions, le mousquet et le crucifix la main, et la cuirasse sur le
dos. Le parlement (juin 1590), les cours suprieures, les citoyens,
faisaient serment sur lvangile, en prsence du lgat et de
lambassadeur dEspagne, de ne le point recevoir ; mais enfin les
vivres manquent, la famine fait sentir ses plus cruelles extrmits.
Le duc de Parme est envoy par Philippe II au secours de Paris
avec une puissante arme : Henri IV court lui prsenter la bataille. Qui
ne connat cette lettre quil crivit, du champ o il croyait combattre,
cette Gabrielle dEstres, rendue clbre par lui : Si je meurs, ma
dernire pense sera Dieu, et lavant-dernire vous (octobre
1590) ? Le duc de Parme naccepta point la bataille ; il ntait venu

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

94

que pour secourir Paris, et pour rendre la ligue plus dpendante du roi
dEspagne. Assiger cette grande ville avec si peu de monde, devant
une arme suprieure, tait une chose impossible : voil donc encore
sa fortune retarde et ses victoires inutiles. Du moins il empche le
duc de Parme de faire des conqutes, et le ctoyant jusquaux
dernires frontires de la Picardie, il le fit rentrer en Flandre.
peine est-il dlivr de cet ennemi, que le pape Grgoire XIV,
Sfondrat, emploie une partie des trsors amasss par Sixte-Quint
envoyer des troupes la ligue. Le jsuite Jouvenci avoue dans son
histoire que le jsuite Nigri, suprieur des novices de Paris, rassembla
tous les novices de cet ordre en France, et quil les conduisit jusqu
Verdun au-devant de larme du pape ; quil les enrgimenta, et quil
les incorpora cette arme, laquelle ne laissa en France que les traces
des plus horribles dissolutions : ce trait peint lesprit du temps.
Ctait bien alors que les moines pouvaient crire que lvque de
Rome avait le droit de dposer les rois : ce droit tait prt dtre
constat main arme.
Henri IV avait toujours combattre lEspagne, Rome, et la
France ; car le duc de Parme, en se retirant, avait laiss huit mille
soldats au duc de Mayenne. Un neveu du pape entre en France avec
des troupes italiennes et des monitoires ; il se joint au duc de Savoie
dans le Dauphin. Lesdiguires, celui qui fut depuis le dernier
conntable de France et le dernier seigneur puissant, battit les troupes
savoisiennes et celles du pape. Il faisait la guerre comme Henri IV,
avec des capitaines qui ne servaient quun temps : cependant il dfit
ces armes rgles. Tout tait alors soldat en France, paysan, artisan,
bourgeois : cest ce qui la dvasta ; mais cest ce qui lempcha enfin
dtre la proie de ses voisins. Les soldats du pape se dissiprent, aprs
navoir donn que des exemples dune dbauche inconnue au-del de
leurs Alpes. Les habitants des campagnes brlaient les chvres qui
suivaient leurs rgiments.
Philippe II, du fond de son palais, continuait entretenir et
mnager la dissension, toujours donnant au duc de Mayenne de petits
secours, afin quil ne ft ni trop faible ni trop puissant, et prodiguant
lor dans Paris, pour y faire reconnatre sa fille, Claire-Eugnie, reine
de France, avec le prince quil lui donnera pour poux. Cest dans ces

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

95

rues quil envoie encore le duc de Parme en France, lorsque Henri IV


assige Rouen, comme il lavait envoy pendant le sige de Paris. Il
promettait la ligue quil ferait marcher une arme de cinquante mille
hommes ds que sa fille serait reine. Henri, aprs avoir lev le sige
de Rouen, fait encore sortir de France le duc de Parme.
Cependant il sen fallut peu que la faction des Seize, pensionnaire
de Philippe II, ne remplt enfin les projets de ce monarque, et
nachevt la ruine entire du royaume. Ils avaient fait pendre
(novembre 1591) le premier prsident du parlement de Paris et deux
magistrats qui sopposaient leurs complots. Le duc de Mayenne prt
tre accabl lui-mme par cette faction, avait fait pendre quatre de
ces sditieux son tour. Ctait au milieu de ces divisions et de ces
horreurs, aprs la mort du prtendu Charles X, que se tenaient Paris
les tats gnraux, sous la direction dun lgat du pape et dun
ambassadeur dEspagne : le lgat mme y prsida, et sassit dans le
fauteuil quon avait laiss vide, et qui marquait la place du roi quon
devait lire. Lambassadeur dEspagne y eut sance : il y harangua
contre la loi salique, et proposa linfante pour reine. Le parlement fit
des remontrances au duc de Mayenne en faveur de la loi salique
(1593) ; mais ces remontrances ntaient-elles pas visiblement concertes avec ce chef de parti ? La nomination de linfante ne lui tait-elle
pas sa place ? le mariage de cette princesse, projet avec le duc de
Guise son neveu, ne le rendait-il pas sujet de celui dont il voulait demeurer le matre ?
Vous remarquerez qu ces tats le parlement voulut avoir sance
par dputs ; et ne put lobtenir. Vous remarquerez encore que ce
mme parlement venait de faire brler, par son bourreau, un arrt du
parlement du roi sant Chlons, donn contre le lgat et contre son
prtendu pouvoir de prsider llection dun roi de France.
peu prs dans le mme temps, plusieurs citoyens ayant prsent
requte la ville et au parlement pour demander quon presst au
moins le roi de se faire catholique, avant de procder a une lection, la
Sorbonne dclara cette requte inepte, sditieuse, impie, inutile,
attendu quon connat lobstination de Henri le relaps. Elle
excommunie les auteurs de la requte, et conclut les chasser de la
ville. Ce dcret, rendu en aussi mauvais latin que conu par un esprit
de dmence, est du premier novembre 1592. Il a t rvoqu depuis,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

96

lorsquil importait fort peu quil le ft. Si Henri IV net pas rgn, le
dcret et subsist, et on et continu de prodiguer Philippe II le
titre de protecteur de la France et de lglise.
Des prtres de la ligue taient persuads et persuadaient aux
peuples que Henri IV navait nul droit au trne ; que la loi salique,
respecte depuis si longtemps, nest quune chimre ; que cest
lglise seule donner les couronnes.
On a conserv les crits dun nomm DOrlans, avocat au
parlement de Paris, et dput aux tats de la ligue. Cet avocat
dveloppe tout ce systme dans un gros livre intitul Rponse des
vrais catholiques.
Cest une chose digne dattention que la fourberie et le fanatisme
avec lesquels tous les auteurs de ce temps-l cherchent soutenir leurs
sentiments par les livres juifs : comme si les usages dun petit peuple
confin dans les rochers de la Palestine devaient tre, au bout de trois
mille ans, la rgle du royaume de France. Qui croirait que, pour
exclure Henri IV de son hritage, on citait lexemple dun roitelet juif
nomm Ozias, que les prtres avaient chass de son palais parce quil
avait la lpre, et qui navait la lpre que pour avoir voulu offrir de
lencens au Seigneur ? Lhrsie, dit lavocat DOrlans (page 230),
est la lpre de lme ; par consquent Henri IV est un lpreux qui ne
doit pas rgner. Cest ainsi que raisonne tout le parti de la ligue ;
mais il faut transcrire les propres paroles de lavocat au sujet de la loi
salique 20 .
Le devoir dun roi de France est dtre chrtien aussi bien que
mle. Qui ne tient la foi catholique, apostolique et romaine, nest point
chrtien, et ne croit point en Dieu, et ne peut tre justement roi de
France, non plus que le plus grand faquin du monde (page 224)
Voici un morceau encore plus trange :
Pour tre roi de France, il est plus ncessaire dtre catholique
que dtre homme : qui dispute cela, mrite quun bourreau lui
rponde plutt quun philosophe (page 272).
20

Le mme texte de L. DOrlans se trouve dans une note que jai ajoute au 13e
entretien de lA. B. C., dialogue : voyez Mlanges, anne 1768. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Rien ne sert plus faire connatre lesprit du temps. Ces maximes


taient en vigueur dans Rome depuis huit cents ans, et elles ntaient
en horreur dans la moiti de lEurope que depuis un sicle. Les
Espagnols, avec de largent et des prtres, faisaient valoir ces opinions
en France, et Philippe II et soutenu les sentiments contraires, sil y
avait eu le moindre intrt.
Pendant quon employait contre Henri les armes, la plume, la
politique et la superstition ; pendant que ces tats, aussi tumultueux,
aussi diviss quirrguliers, se tenaient dans Paris, Henri tait aux
portes, et menaait la ville. Il y avait quelques partisans. Beaucoup de
vrais citoyens, lasss de leurs malheurs et du joug dune puissance
trangre, soupiraient aprs la paix ; mais le peuple tait retenu par la
religion. La plus vile populace fait en ce point la loi aux grands et aux
sages ; elle compose le plus grand nombre ; elle est conduite
aveuglment, elle est fanatique ; et Henri IV ntait pas en tat
dimiter Henri VIII et la reine lisabeth. Il fallut changer de religion :
il en cote toujours un brave homme. Les lois de lhonneur, qui ne
changent jamais chez les peuples polics, tandis que tout le reste
change, attachent quelque honte ces changements quand lintrt les
dicte ; mais cet intrt tait si grand, si gnral, si li au bien du
royaume, que les meilleurs serviteurs quil et parmi les calvinistes lui
conseillrent dembrasser la religion mme quils hassaient. Il est
ncessaire, lui disait Rosny, que vous soyez papiste, et que je demeure
rform. Ctait tout ce que craignaient les factions de la ligue et de
lEspagne. Les noms dhrtique et de relaps taient leurs principales
armes que sa conversion rendait impuissantes. Il fallut quil se ft
instruire, mais pour la forme ; car il tait plus instruit en effet que les
vques avec lesquels il confra. Nourri par sa mre dans la lecture de
lAncien et du Nouveau Testament, il les possdait tous deux. La
controverse tait, dans son parti, le sujet de toutes les conversations
aussi bien que la guerre et lamour. Les citations de lcriture, les
allusions ces livres, entraient dans ce quon appelait le bel esprit en
ces temps-l ; et la Bible tait si familire Henri IV, qu la bataille
de Coutras il avait dit, en faisant prisonnier de sa main un officier,
nomm Chteaurenard : Rends-toi, Philistin.
On voit assez ce quil pensait de sa conversion, par sa lettre (24
juillet 1593) Gabrielle dEstres : Cest demain que je fais le saut
prilleux. Je crois que ces gens-ci me feront har Saint-Denys autant

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

98

que vous hassez Monceaux.... Cest immoler la vrit de trs


fausses biensances, de prtendre, comme le jsuite Daniel, que quand
Henri IV se convertit, il tait ds longtemps catholique dans le cur.
Sa conversion assurait sans doute son salut, je le veux croire ; mais il
parat bien que lamant de Gabrielle ne se convertit que pour rgner ;
et il est encore plus vident que ce changement naugmentait en rien
son droit la couronne.
Il avait alors auprs de lui un envoy secret de la reine lisabeth,
nomm Thomas Vilqusi, qui crivit ces propres mots, quelque temps
aprs, la reine sa matresse :
Voici comme ce prince sexcuse sur son changement de religion,
et les paroles quil ma dites 21 : Quand je fus appel la couronne,
huit cents gentilshommes et neuf rgiments se retirrent de mon
service, sous prtexte que jtais hrtique. Les ligueurs se sont hts
dlire un roi ; les plus notables se sont offerts au duc de Guise. Cest
pourquoi je me suis rsolu, aprs mre dlibration, dembrasser la
religion romaine : par ce moyen, je me suis entirement adjoint le tiers
parti ; jai anticip llection du duc de Guise ; je me suis acquis la
bonne volont du peuple franais ; jai eu parole du duc de Florence
en choses importantes ; jai finalement empch que la religion
rforme nait t fltrie.
Henri 22 envoya le sieur Morland la reine dAngleterre pour
certifier les mmes choses, et faire comme il pourrait ses excuses.
Morland dit qulisabeth lui rpondit : Se peut-il faire quune chose
mondaine lui ait fait mettre bas la crainte de Dieu ? Quand la
meurtrire de Marie Stuart parlait de la crainte de Dieu, il est trs
vraisemblable que cette reine faisait la comdienne, comme on le lui a
tant reproch ; mais, quand le brave et gnreux Henri IV avouait
quil navait chang de religion que par lintrt de ltat, qui est la
souveraine raison des rois, on ne peut douter quil ne parlt de bonne
foi. Comment donc le jsuite Daniel peut-il insulter la vrit et ses
lecteurs au point dassurer, contre tant de vraisemblance, contre tant
de preuves, et contre la connaissance du cur humain, que Henri IV
tait depuis longtemps catholique dans le cur ? Encore une fois, le
21
22

Tir du tome III des manuscrits de Bze, no VIII.


Idem.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

99

comte de Boulainvilliers a bien raison dassurer quun jsuite ne peut


crire fidlement lhistoire.
Les confrences quon eut avec lui rendirent sa personne chre
tous ceux qui sortirent de Paris pour le voir. Un des dputs, tonn de
la familiarit avec laquelle ses officiers se pressaient autour de lui, et
faisaient peine place : Vous ne voyez rien, dit-il ; ils me pressent
bien autrement dans les batailles. Enfin, ayant repris dassaut la ville
de Dreux, avant dapprendre son nouveau catchisme, ayant ensuite
fait son abjuration dans Saint-Denys, stant fait sacrer Chartres, et
ayant surtout mnag des intelligences dans Paris, qui avait une
garnison de trois mille Espagnols, avec des Napolitains et des
lansquenets, il y entre en souverain, nayant pas plus de soldats autour
de sa personne quil ny avait dtrangers dans les murs.
Paris navait vu ni reconnu de roi depuis quinze ans. Deux hommes
mnagrent seuls cette rvolution ; le marchal de Brissac, et un brave
citoyen dont le nom tait moins illustre, et dont lme ntait pas
moins noble ; ctait un chevin de Paris, nomm Langlois. Ces deux
restaurateurs de la tranquillit publique sassocirent bientt les
magistrats et les principaux bourgeois. Les mesures furent si bien prises, le lgat, le cardinal de Pellev, les commandants espagnols, les
Seize, si artificieusement tromps, et ensuite si bien contenus, que
Henri IV fit son entre dans sa capitale, sans quil y et presque du
sang rpandu (mardi 12 mars 1594). Il renvoya tous les trangers,
quil pouvait retenir prisonniers ; il pardonna tous les ligueurs. Les
ambassadeurs de Philippe II partirent le jour mme sans quon leur fit
la moindre violence ; et le roi, les voyant passer dune fentre, leur
dit : Messieurs, mes compliments votre matre ; mais ny revenez
plus.
Plusieurs villes suivirent lexemple de Paris ; mais Henri tait
encore bien loign dtre matre du royaume. Philippe II, qui, dans la
vue dtre toujours ncessaire la ligue navait jamais fait de mal au
roi qu demi, lui en faisait encore assez dans plus dune province.
Dtromp de lesprance de rgner en France sous le nom de sa fille,
il ne songeait plus qu affaiblir pour jamais le royaume, en le
dmembrant ; et il tait trs vraisemblable que la France serait dans un
tat pire que quand les Anglais en possdaient la moiti, et quand les
seigneurs particuliers tyrannisaient lautre.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

100

Le duc de Mayenne avait la Bourgogne ; le duc de Guise ; fils du


Balafr, possdait Reims et une partie de la Champagne ; le duc de
Mercur dominait dans la Bretagne, et les Espagnols y avaient
Blavet, qui est aujourdhui le Port-Louis. Les principaux capitaines
mme de Henri IV songeaient se rendre indpendants ; et les calvinistes quil avait quitts, se cantonnant contre les ligueurs, se mnageaient dj des ressources pour rsister un jour lautorit royale.
Il fallait autant dintrigues que de combats pour que Henri IV
regagnt peu--peu son royaume. Tout matre de Paris quil tait, sa
puissance fut quelque temps si peu affermie, que le pape Clment VIII
lui refusait constamment labsolution, dont il net pas eu besoin dans
des temps plus heureux. Aucun ordre religieux ne priait Dieu pour lui
dans les clotres. Son nom mme fut omis, dans les prires, par la
plupart des curs de Paris jusquen 1606 ; et il fallut que le parlement,
rentr dans le devoir, et y faisant rentrer les prtres, ordonnt, par un
arrt (16 juin 1606), que tous les curs rtablissent dans leur missel la
prire pour le roi. Enfin la fureur pidmique du fanatisme possdait
encore tellement la populace catholique, quil ny eut presque point
dannes o lon nattentt contre sa vie. Il les passa toutes
combattre tantt un chef, tantt un autre, vaincre, pardonner,
ngocier, payer la soumission des ennemis. Qui croirait quil lui en
cota trente-deux millions numraires de son temps pour payer les
prtentions de tant de seigneurs ? les Mmoires du duc de Sully en
font foi ; et ces promesses furent fidlement acquittes, lorsque enfin,
tant roi absolu et paisible, il et pu refuser de payer ce prix de la
rbellion. Le duc de Mayenne ne fit son accommodement quen 1596.
Henri se rconcilia sincrement avec lui, et lui donna le gouvernement
de lIle-de-France. Non seulement il lui dit, aprs lavoir lass un jour
dans une promenade : Mon cousin, voil le seul mal que je vous
ferai de ma vie ; mais il lui tint parole, et il nen manqua jamais
personne.
Plusieurs politiques ont prtendu que quand ce prince fut matre, il
devait alors imiter la reine lisabeth, et sparer son royaume de la
communion romaine. Ils disent que la balance penchait trop en Europe
du ct de Philippe II et des catholiques ; que pour tenir lquilibre il
fallait rendre la France protestante ; que ctait lunique moyen de la
rendre peuple, riche et puissante.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

101

Mais Henri IV ntait pas dans les mmes conjonctures


qulisabeth ; il navait point ses ordres un parlement de la nation
affectionn ses intrts ; il manquait encore dargent ; il navait pas
une arme assez considrable ; Philippe II lui faisait toujours la
guerre ; la ligue tait encore puissante et encore anime.
Il recouvra son royaume, mais pauvre, dchir, et dans la mme
subversion o il avait t du temps de Philippe de Valois, Jean, et
Charles VI. Plusieurs grands chemins avaient disparu sous les ronces,
et on se frayait des routes dans les campagnes incultes. Paris, qui
contient aujourdhui environ sept cent mille habitants, nen avait pas
cent quatre-vingt mille quand il y entra 23 . Les finances de ltat,
dissipes sous Henri III, ntaient plus alors quun trafic public des
restes du sang du peuple, que le conseil des finances partageait avec
les traitants.
La reine dAngleterre, le grand-duc de Florence, des princes
dAllemagne, les Hollandais, lui avaient prt largent avec lequel il
stait soutenu contre la ligue, contre Rome et contre lEspagne ; et,
pour payer ces dettes si lgitimes, on abandonnait les recettes
gnrales, les domaines, des fermiers de ces puissances trangres,
qui graient au cur du royaume les revenus de ltat. Plus dun chef
de la ligue, qui avait vendu son roi la fidlit quil lui devait, tenait
aussi des receveurs des deniers publics, et partageait cette portion de
la souverainet. Les fermiers de ces droits pillaient sur le peuple le
triple, le quadruple de ces droits alins ; ce qui restait au roi tait
administr de mme : et enfin, quand la dprdation gnrale fora
Henri IV donner ladministration entire des finances au duc de
Sully, ce ministre, aussi clair quintgre, trouva quen 1596 on
levait cent cinquante millions sur le peuple pour en faire entrer
environ trente dans le trsor royal.
Si Henri IV navait t que le plus brave prince de son temps, le
plus clment, le plus droit, le plus honnte homme, son royaume tait
ruin : il fallait un prince qui st faire la guerre et la paix, connatre
toutes les blessures de son tat, et y apporter les remdes ; veiller sur
les grandes et les petites choses, tout rformer et tout faire : cest ce
23

Il y avait deux cent vingt mille mes Paris au temps du sige que fit Henri
IV, en 1590. Il ne sen trouva que cent quatre-vingt mille en 1593.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

102

quon trouva dans Henri. Il joignit ladministration de Charles-le-Sage


la valeur et la franchise de Franois Ier et la bont de Louis XII.
Pour subvenir tant de besoins, pour faire la fois tant de traits et
tant de guerres, Henri convoqua dans Rouen une assemble des
notables du royaume ; ctait une espce dtats gnraux. Les paroles
quil y pronona sont encore dans la mmoire des bons citoyens qui
savent lhistoire de leur pays : Dj par la faveur du ciel, par les
conseils de mes bons serviteurs, et par lpe de ma brave noblesse,
dont je ne distingue point mes princes, la qualit de gentilhomme tant
notre plus beau titre, jai tir cet tat de la servitude et de la ruine. Je
veux lui rendre sa force et sa splendeur ; participez cette seconde
gloire, comme vous avez eu part la premire. Je ne vous ai point
appels, comme faisaient mes prdcesseurs, pour vous obliger
dapprouver aveuglment mes volonts, mais pour recevoir vos
conseils, pour les suivre, pour me mettre en tutelle entre vos mains.
Cest une envie qui ne prend gure aux rois, aux victorieux, et aux
barbes grises ; mais lamour que je porte mes sujets me rend tout
possible et tout honorable. Cette loquence du cur, dans un hros,
est bien au-dessus de toutes les harangues de lantiquit.
(Mars 1597) Au milieu de ces travaux et de ces dangers continuels,
les Espagnols surprennent Amiens, dont les bourgeois avaient voulu
se garder eux-mmes. Ce funeste privilge quils avaient, et dont ils se
prvalurent si mal, ne servit qu faire piller leur ville, exposer la
Picardie entire, et ranimer encore les efforts de ceux qui voulaient
dmembrer la France. Henri, dans ce nouveau malheur, manquait
dargent et tait malade. Cependant il assemble quelques troupes, il
marche sur la frontire de la Picardie, il revole Paris, crit de sa
main aux parlements, aux communauts, pour obtenir de quoi
nourrir ceux qui dfendaient ltat : ce sont ses propres paroles. Il
va lui-mme au parlement de Paris : Si on me donne une arme, ditil, je donnerai gaiement ma vie pour vous sauver et pour relever la patrie. Il proposait des crations de nouveaux offices pour avoir les
promptes ressources qui taient ncessaires ; mais le parlement, ne
voyant dans ces ressources mmes quun nouveau malheur, refusait de
vrifier les dits, et le roi eut besoin demployer plusieurs jussions
pour avoir de quoi aller prodiguer son sang la tte de sa noblesse. Sa
matresse, Gabrielle dEstres, lui prta de largent pour hasarder ce
sang, et son parlement lui en refusa.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

103

Enfin, par des emprunts, par les soins infatigables et par


lconomie de ce Rosny, duc de Sully, si digne de le servir, il vient
bout dassembler une florissante arme. Ce fut la seule, depuis trente
ans, qui fut pourvue du ncessaire, et la premire qui et un hpital
rgl, dans lequel les blesss et les malades eurent le secours quon ne
connaissait point encore. Chaque troupe auparavant avait soin de ses
blesss comme elle pouvait, et le manque de soin avait fait prir
autant de monde que les armes.
(Septembre 1597) Il reprend Amiens, la vue de larchiduc Albert,
et le contraint de se retirer. De l il court pacifier le reste du royaume
enfin toute la France est lui. Le pape, qui lui avait refus une
absolution aussi inutile que ridicule, quand il ntait pas affermi, la lui
avait donne quand il fut victorieux. Il ne restait qu faire la paix
avec lEspagne ; elle fut conclue Vervins (2 mai 1598), et ce fut le
premier trait avantageux que la France et fait avec ses ennemis
depuis Philippe-Auguste.
Alors il met tous ses soins policer, faire fleurir ce royaume quil
avait conquis les troupes inutiles sont licencies ; lordre dans les
finances succde au plus odieux brigandage ; il paye peu peu toutes
les dettes de la couronne, sans fouler les peuples. Les paysans rptent
encore aujourdhui quil voulait quils eussent une poule au pot tous
les dimanches : expression triviale, mais sentiment paternel. Ce fut
une chose bien admirable que, malgr lpuisement et le brigandage, il
et, en moins de quinze ans, diminu le fardeau des tailles de quatre
millions de son temps, qui en feraient environ dix du ntre ; que tous
les autres droits fussent rduits la moiti, quil et pay cent millions
de dettes, qui aujourdhui feraient environ deux cent cinquante
millions. Il racheta pour plus de cent cinquante millions de domaines,
aujourdhui alins ; toutes les places furent rpares, les magasins,
les arsenaux remplis, les grands chemins entretenus : cest la gloire
ternelle du duc de Sully, et celle du roi, qui osa choisir un homme de
guerre pour rtablir les finances de ltat, et qui travailla avec son
ministre.
La justice est rforme, et, ce qui tait beaucoup plus difficile, les
deux religions vivent en paix, au moins en apparence. Le commerce,
les arts, sont en honneur. Les toffes dargent et dor, proscrites
dabord par un dit somptuaire dans le commencement dun rgne

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

104

difficile et dans la pauvret, reparaissent avec plus dclat, et


enrichissent Lyon et la France. Il tablit des manufactures de
tapisseries de haute-lice, en laine et en soie rehausse dor. On
commence faire de petites glaces dans le got de Venise. Cest lui
seul quon doit les vers soie, les plantations de mriers, malgr les
oppositions de Sully, plus estimable dans sa fidlit et dans lart de
gouverner et de conserver les finances, que capable de discerner les
nouveauts utiles.
Henri fait creuser le canal de Briare, par lequel on a joint la Seine
et la Loire. Paris est agrandi et embelli : il forme la place Royale ; il
restaure tous les ponts. Le faubourg Saint-Germain ne tenait point la
ville ; il ntait point pav : le roi se charge de tout. Il fait construire
ce beau pont o les peuples regardent aujourdhui sa statue avec
tendresse 24 . Saint-Germain, Monceaux, Fontainebleau, et surtout le
Louvre, sont augments, et presque entirement btis. Il donne des
logements dans le Louvre, sous cette longue galerie qui est son
ouvrage, des artistes en tous genres, quil encourageait souvent de
ses regards comme par des rcompenses. Il est enfin le vrai fondateur
de la bibliothque royale.
Quand don Pdre de Tolde fut envoy par Philippe III en
ambassade auprs de Henri, il ne reconnut plus cette ville, quil avait
vue autrefois si malheureuse et si languissante. Cest qualors le
pre de la famille ny tait pas, lui dit Henri, et aujourdhui quil a
soin de ses enfants, ils prosprent. Les jeux, les ftes, les bals, les
ballets introduits la cour par Catherine de Mdicis dans les temps
mme de troubles, ornrent, sous Henri IV, les temps de la paix et de
la flicit.
En faisant ainsi fleurir son tat, il tait larbitre des autres. Les
papes nauraient pas imagin, du temps de la ligue, que le Barnais
serait le pacificateur de lItalie, et le mdiateur entre eux et Venise.
Cependant Paul V fut trop heureux davoir recours lui pour le tirer
du mauvais pas o il stait engag en excommuniant le doge et le
24

La statue de Henri IV qui existait du temps de Voltaire a t dtruite pendant


la rvolution. Le cheval tait louvrage de Jean de Bologne ; la figure,
longtemps attribue Guillaume Dupr, parat tre de Pierre Tacca. Cest
Franois-Frdric Lemot, n Lyon en 1771, mort le 6 mai 1827, que lon
doit la statue que lon voit aujourdhui. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

105

snat, et en jetant ce quon appelle un interdit sur tout ltat vnitien,


au sujet des droits incontestables que ce snat maintenait avec sa
vigueur accoutume. Le roi fut larbitre du diffrend : celui que les
papes avaient excommuni fit lever lexcommunication de Venise 25 .
Il protgea la rpublique naissante de la Hollande, laida de son
pargne, et ne contribua pas peu la faire reconnatre libre et
indpendante par lEspagne.
Sa gloire tait donc affermie au dedans et au dehors de son
royaume : il passait pour le plus grand homme de son temps
Lempereur Rodolphe neut de rputation que chez les physiciens et
les chimistes. Philippe II navait jamais combattu ; il ntait, aprs
tout quun tyran laborieux, sombre et dissimul ; et sa prudence ne
pouvait entrer en comparaison avec la valeur et la franchise de Henri
25

Daniel raconte une particularit qui parat bien extraordinaire, et il est le seul
qui la raconte. Il prtend que Henri IV, aprs avoir rconcili le pape avec la
rpublique de Venise, gta lui-mme cet accommodement, en communiquant
au nonce, Paris, une lettre intercepte dun prdicant de Genve, dans
laquelle ce prtre se vantait que le doge de Venise et plusieurs snateurs
taient protestants dans le cur, quils nattendaient que loccasion favorable
de se dclarer, que le P. Fulgentio, de lordre des Servites, le compagnon et
lami du clbre Sarpi, si connu sous le nom de fra-Paolo, travaillait
efficacement dans cette vigne. Il ajoute que Henri IV fit montrer cette lettre
au snat par son ambassadeur, et quon en retrancha seulement le nom du
doge accus. Mais aprs que Daniel a rapport la substance de cette lettre,
dans laquelle le nom de fra-Paolo ne se trouve pas, il dit cependant que ce
mme fra-Paolo fut cit et accus dans la copie de la lettre montre au snat. Il
ne nomme point le pasteur calviniste qui avait crit cette prtendue lettre
intercepte. Il faut remarquer encore que dans cette lettre il tait question des
jsuites, lesquels taient bannis de la rpublique de Venise. Enfin Daniel
emploie cette manuvre, quil impute Henri IV, comme une preuve du zle
de ce prince pour la religion catholique. Cet t un zle bien trange dans
Henri IV de mettre ainsi le trouble dans le snat de Venise, le meilleur de ses
allis, et de mler le rle mprisable dun brouillon et dun dlateur au
personnage glorieux de pacificateur. Il se peut faire quil y ait eu une lettre
vraie ou suppose, dun ministre de Genve, que cette lettre mme ait produit
quelques petites intrigues fort indiffrentes aux grands objets de lhistoire ;
mais il nest point du tout vraisemblable que Henri IV soit descendu la
bassesse dont Daniel lui fait honneur : il ajoute que quiconque a des liaisons
avec les hrtiques est de leur religion, ou nen a point du tout. Cette
rflexion odieuse est mme contre Henri IV, qui, de tous les hommes de son
temps, avait le plus de liaisons avec les rforms. Il et t dsirer que le P.
Daniel ft entr plutt dans les dtails de ladministration de Henri IV et du
duc de Sully que dans ces petitesses qui montrent plus de partialit que
dquit, et qui dclent malheureusement un auteur plus jsuite que citoyen.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

106

IV, qui, avec ses vivacits, tait encore aussi politique que lui.
lisabeth acquit une grande rputation ; mais nayant pas eu
surmonter les mmes obstacles, elle ne pouvait avoir la mme gloire.
Celle quelle mrite fut obscurcie par les artifices de comdienne
quon lui reprochait, et souille par le sang de Marie Stuart, dont rien
ne la peut laver. Sixte-Quint se fit un nom par les oblisques quil
releva, et par les monuments dont il embellit Rome ; mais sans ce
mrite, qui est bien loin dtre le premier, on ne laurait connu que
pour avoir obtenu la papaut par quinze ans de fausset, et pour avoir
t svre jusqu la cruaut.
Ceux qui reprochent encore Henri IV ses amours si amrement
ne font pas rflexion que toutes ses faiblesses furent celles du meilleur
des hommes, et quaucune ne lempcha de bien gouverner. Il y parut
assez, lorsquil se prparait tre larbitre de lEurope, loccasion de
la succession de Juliers. Cest une calomnie absurde de Le Vassor et
de quelques autres compilateurs, que Henri voulut entreprendre cette
guerre pour la jeune princesse de Cond. Il faut en croire le duc de
Sully, qui avoue la faiblesse de ce monarque, et qui, en mme temps,
prouve que les grands desseins du roi navaient rien de commun avec
la passion de lamour. Ce ntait pas certainement pour la princesse de
Cond que Henri avait fait le trait de Qurasque, quil stait assur
de tous les potentats dItalie, de tous les princes protestants
dAllemagne, et quil allait mettre le comble sa gloire en tenant la
balance de lEurope entire.
Il tait prt marcher en Allemagne la tte de quarante-six mille
hommes. Quarante millions en rserve, des prparatifs immenses, des
alliances sres, dhabiles gnraux forms sous lui, les princes
protestants dAllemagne, la nouvelle rpublique des Pays-Bas, prts
le seconder, tout lassurait dun succs solide. La prtendue division
de lEurope en quinze dominations est reconnue pour une chimre qui
nentra point dans sa tte. Sil y avait jamais eu de ngociation
entame sur un dessein si extraordinaire, on en aurait trouv quelque
trace en Angleterre, Venise, en Hollande ; avec lesquelles on
suppose que Henri avait prpar cette rvolution ; il ny en a pas le
moindre vestige ; le projet nest ni vrai, ni vraisemblable : mais par
ses alliances, par ses armes, par son conomie, il allait changer le
systme de lEurope, et sen rendre larbitre.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

107

Si on faisait ce portrait fidle de Henri IV un tranger de bon


sens, qui net jamais entendu parler de lui auparavant, et quon fint
par lui dire : Cest l ce mme homme qui a t assassin au milieu
de son peuple, et qui la t plusieurs fois, et par des hommes
auxquels il navait pas fait le moindre mal ; il ne le pourrait croire.
Cest une chose bien dplorable que la mme religion qui ordonne,
aussi bien que tant dautres, le pardon des injures, ait fait commettre
depuis longtemps tant de meurtres, et cela en vertu de cette seule
maxime, que quiconque ne pense pas comme nous est rprouv, et
quil faut avoir les rprouvs en horreur.
Ce qui est encore plus trange, cest que des catholiques
conspirrent contre les jours de ce bon roi depuis quil fut catholique.
Le premier qui voulut attenter sa vie, dans le temps mme quil
faisait son abjuration dans Saint-Denys, fut un malheureux de la lie du
peuple, nomm Pierre Barrire (27 aot 1593). Il eut quelque scrupule
quand le roi eut abjur ; mais il fut confirm dans son dessein par le
plus furieux des ligueurs, Aubri, cur de Saint-Andr-des-Arcs ; par
un capucin, par un prtre habitu, et par Varade, recteur du collge des
jsuites. Le clbre tienne Pasquier, avocat gnral de la chambre
des comptes, proteste quil a su de la bouche mme de ce Barrire que
Varade lavait encourag ce crime. Cette accusation reoit un
nouveau degr de probabilit par la fuite de Varade et du cur Aubri,
qui se rfugirent chez le cardinal lgat, et laccompagnrent dans son
retour Rome, quand Henri IV entra dans Paris ; et enfin ce qui rend
la probabilit encore plus forte, cest que Varade et Aubri furent
depuis cartels en effigie (25 janvier 1595), par un arrt du parlement
de Paris, comme il est rapport dans le journal de Henri IV. Daniel
fait des efforts pardonnables pour disculper le jsuite Varade : les
curs nen font aucun pour justifier les fureurs des curs de ce tempsl. La Sorbonne avoue les dcrets punissables quelle donna ; les
dominicains conviennent aujourdhui que leur confrre Clment
assassina Henri III, et quil fut exhort ce parricide par le prieur
Bourgoin. La vrit lemporte sur tous les gards ; et cette mme
vrit prononce quaucun des ecclsiastiques daujourdhui ne doit ni
rpondre ni rougir des maximes sanguinaires et de la superstition
barbare de ses prdcesseurs, puisquil nen est aucun qui ne les

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

108

abhorre ; elle conserve seulement les monuments de ces crimes, afin


quils ne soient jamais imits 26 .
Lesprit de fanatisme tait si gnralement rpandu quon sduisit
un chartreux imbcile, nomm Ouin, et quon lui mit en tte daller
plus vite au ciel en tuant Henri IV. Le malheureux fut enferm comme
un fou par ses suprieurs. Au commencement de 1599, deux jacobins
de Flandre, lun nomm Arger, lautre Ridicovi, originaire dItalie,
rsolurent de renouveler laction de Jacques Clment, leur confrre :
le complot fut dcouvert ; ils expirent la potence le crime quils
navaient pu excuter. Leur supplice neffraya pas un frre capucin de
Milan, qui vint Paris dans le mme dessein, et qui fut pendu comme
eux. (1595) Un vicaire de Saint-Nicolas-des-Champs, un tapissier
(1596), mditrent le mme crime, et prirent du mme supplice.
(27 dcembre 1594) Lassassinat commis par Jean Chtel est celui
de tous qui dmontre le plus quel esprit de vertige rgnait alors. N
dune honnte famille, de parents riches, bien lev par eux, jeune,
sans exprience, nayant pas encore dix-neuf ans, il ntait pas
possible quil et form de lui-mme cette rsolution dsespre. On
sait que, dans le Louvre mme, il donna un coup de couteau au roi, et
quil ne le frappa qu la bouche, parce que ce bon prince, qui

26

M. de Voltaire connaissait mieux que personne la liaison troite et ncessaire


qui existe entre ces maximes sditieuses et celles de lintolrance religieuse ;
mais il fait ici au clerg de France, la Sorbonne, aux jacobins lhonneur de
croire quils les ont galement abjures.
Il nest peut-tre pas inutile dobserver que dans les ouvrages o les curs
de Paris reprochrent aux jsuites la doctrine de lhomicide, ils avancrent que
lassassinat nest permis que dans le cas dune rvlation particulire, et que le
droit de vie et de mort est le plus illustre avantage des souverains ; le gnie de
Pascal sabaissait mettre en bon franais ces maximes non moins insenses
quabominables.
Observons encore quavant les troubles religieux du seizime sicle, les
papes et le clerg exhortaient les princes employer les supplices contre les
novateurs, sous prtexte que de lindpendance religieuse on voudrait passer
lindpendance politique. Quelques annes aprs, ils enseignrent aux sujets
se rvolter contre les princes hrtiques ou excommunis. Maintenant ils sont
revenus la premire maxime quils cherchent faire valoir contre les libres
penseurs ; nous laissons aux princes tirer la consquence, et juger quelle
confiance ils doivent avoir une socit dhommes qui prche tour tour le
pour et le contre, et na t constante que dans les principes qui font un devoir
de conscience demployer la guerre ou les supplices pour maintenir son
autorit. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

109

embrassait tous ses serviteurs lorsquils venaient lui faire leur cour
aprs quelque absence, se baissait alors pour embrasser Montigny.
Il soutint, son premier interrogatoire, quil avait fait une bonne
action, et que, le roi ntant pas encore absous par le pape, il pouvait
le tuer en conscience : par cela seul, la sduction tait prouve.
Il avait tudi longtemps au collge des jsuites. Parmi les
superstitions dangereuses de ces temps, il y en avait une capable
dgarer les esprits ; ctait une chambre de mditations dans laquelle
on enfermait un jeune homme ; les murs taient peints de
reprsentations de dmons, de tourments, et de flammes, clairs
dune lueur sombre : une imagination sensible et faible en tait
souvent frappe jusqu la dmence. Cette dmence fut au point dans
la tte de ce malheureux ; quil crut quil se rachterait de lenfer en
assassinant son souverain : tant la fureur religieuse troublait encore les
ttes ! tant le fanatisme inspirait une frocit absurde !
Il est indubitable que les juges auraient manqu leur devoir, sils
navaient pas fait examiner les papiers des jsuites, surtout aprs que
Jean Chtel eut avou quil avait souvent entendu dire, chez quelquesuns de ces religieux, quil tait permis de tuer le roi.
On trouva dans les crits du professeur Guignard ces propres
paroles, de sa main que ni Henri III, ni Henri IV, ni la reine
lisabeth, ni le roi de Sude, ni llecteur de Saxe, ntaient point de
vritables rois ; que Henri III tait un Sardanapale, le Barnais un
renard, lisabeth une louve, le roi de Sude un griffon, et llecteur de
Saxe un porc. Cela sappelait de lloquence. Jacques Clment,
disait-il, a fait un acte hroque, inspir par le Saint-Esprit : si on peut
guerroyer le Barnais, quon le guerroie ; si on ne peut le guerroyer,
quon lassassine.
Guignard tait bien imprudent de navoir pas brl cet crit dans le
moment quil apprit lattentat de Chtel. On se saisit de sa personne,
et de celle de Guret, professeur dune science absurde quon
nommait philosophie, et dont Chtel avait t longtemps lcolier.
Guignard fut pendu et brl ; et Guret, nayant rien avou la
question, fut seulement condamn tre banni du royaume avec tous
les frres nomms jsuites.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

110

Il faut que le prjug mette sur les yeux un bandeau bien pais,
puisque le jsuite Jouvenci, dans son Histoire de la compagnie de
Jsus, compare Guignard et Guret aux premiers chrtiens perscuts
par Nron. Il loue surtout Guignard de navoir jamais voulu demander
pardon au roi et la justice, lorsquil fit amende honorable, la torche
au poing, ayant au dos ses crits. Il fait envisager Guignard comme un
martyr qui demande pardon Dieu, parce quaprs tout il pouvait tre
pcheur ; mais qui ne peut, malgr sa conscience, avouer quil a
offens le roi. Comment aurait-il donc pu loffenser davantage quen
crivant quil fallait le tuer, moins quil ne let tu lui-mme ?
Jouvency regarde larrt du parlement comme un jugement trs
inique : Meminimus, dit-il, et ignoscimus ; nous nous en souvenons,
et nous le pardonnons. Il est vrai que larrt tait svre ; mais
assurment il ne peut paratre injuste si on considre les crits du jsuite Guignard, les emportements du nomm Hay, autre jsuite, la
confession de Jean Chtel, les crits de Tollet, de Bellarmin, de Mariana, dEmmanuel Sa, de Suars, de Salmeron, de Molina, les lettres
des jsuites de Naples, et tant dautres crits dans lesquels on trouve
cette doctrine du rgicide. Il est trs vrai quaucun jsuite navait
conseill Chtel ; mais aussi il est trs vrai que, tandis quil tudiait
chez eux, il avait entendu cette doctrine, qui alors tait trop commune.
Il est encore trs vrai que les jsuites se souvenaient que le jsuite
Guignard avait t pendu et brl ; mais il est trs faux quils le pardonnassent.
Comment peut-on trouver trop injuste, dans de pareils temps, le
bannissement des jsuites, quand on ne se plaint pas de celui du pre
et de la mre de Jean Chtel, qui navaient dautre crime que davoir
mis au monde un malheureux dont on alina lesprit ? Ces parents
infortuns furent condamns au bannissement et une amende ; on
dmolit leur maison, et on leva la place une pyramide, o lon
grava le crime et larrt ; il y tait dit : La cour a banni en outre cette
socit dun genre nouveau et dune superstition diabolique, qui a
port Jean Chtel cet horrible parricide. Ce qui est encore bien
digne de remarque, cest que larrt du parlement fut mis lIndex de
Rome. Tout cela dmontre que ces temps taient ceux du fanatisme ;
que si les jsuites avaient, comme les autres, enseign des maximes
affreuses, ils paraissaient plus dangereux que les autres, parce quils
levaient la jeunesse ; quils furent punis pour des fautes passes, qui,
trois ans auparavant, ntaient pas regardes dans Paris comme des

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

111

fautes, et quenfin le malheur des temps rendit cet arrt du parlement


ncessaire.
Il ltait tellement, quon vit paratre alors une apologie pour Jean
Chtel dans laquelle il est dit que son parricide est un acte vertueux,
gnreux, hroque, comparable aux plus grands de lhistoire sacre et
profane, et quil faut tre athe pour en douter. Il ny a, dit cette
apologie, quun point redire, cest que Chtel na pas mis chef son
entreprise, pour envoyer le mchant en son lieu, comme Judas.
Cette apologie fait voir clairement que si Guignard ne voulut
jamais demander pardon au roi, cest quil ne le reconnaissait pas pour
roi. La constance de ce saint homme, dit lauteur, ne voulut jamais
reconnatre celui que lglise ne reconnaissait pas ; et, quoique les
juges aient brl son corps, et jet ses cendres au vent, son sang ne
laissera de bouillonner contre ces meurtriers devant le dieu Sabaoth,
qui saura le leur rendre.
Tel tait lesprit de la ligue, tel lesprit monacal, tel labus
excrable de la religion si malentendue, et tel a subsist cet abus
jusqu ces derniers temps.
On a vu encore de nos jours un jsuite, nomm La Croix,
thologien de Cologne, rimprimer et commenter je ne sais quel
ouvrage dun ancien jsuite nomm Busembaum 27 ; ouvrage qui et
t aussi ignor que son auteur et son commentateur, si on ny avait
pas dterr par hasard la doctrine la plus monstrueuse de lhomicide et
du rgicide.
Il est dit dans ce livre quun homme proscrit par un prince ne peut
tre assassin lgitimement que dans le territoire du prince ; mais
27

La Medulla Theologi moralis, dont la premire dition est de 1645, ne


formait alors quun volume in-12. La 45e dition, Lisbonne, 1670, est in-8o.
Claude Lacroix, mort en 1714, laissa un commentaire qui parut Cologne,
1719, deux volumes in-folio, rimprims par les soins du P. Montausan, Lyon,
1729, 2 volumes in-folio, auxquels, en 1757, on mit de nouveaux frontispices.
Un arrt du parlement de Toulouse, du 9 septembre 1757, fit brler louvrage,
que les jsuites dsavourent. Le parlement de paris le condamna aussi.
Lalina de Voltaire en parle, les trois qui le prcdent, et les deux qui le
suivent, ont t ajouts en 1761. Voltaire avait dj parl de Busembaum et de
Lacroix dans sa Relation de la maladie, etc., du jsuite Berthier. (Voyez les
Mlanges, anne 1759.) (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

112

quun souverain proscrit par le pape doit tre assassin partout, parce
que le pape est souverain de lunivers, et quun homme charg de tuer
un excommuni, quel quil soit, peut donner cette commission un
autre, et que cest un acte de charit daccepter cette commission.
Il est vrai que les parlements ont condamn ce livre abominable ; il
est vrai que les jsuites de France ont dtest publiquement ces
propositions : mais enfin ce livre, nouvellement rimprim avec des
additions, prouve assez que ces maximes infernales ont t longtemps
graves dans plus dune tte ; que ces maximes mmes ont t
regardes comme sacres, comme des points de religion ; et que par
consquent les lois ne pouvaient slever avec trop de rigueur contre
les docteurs du rgicide.
(14 mai 1610, 4 heures du soir) Henri IV fut enfin la victime de
cette trange thologie chrtienne. Ravaillac avait t quelque temps
feuillant, et son esprit tait encore chauff de tout ce quil avait
entendu dans sa jeunesse. Jamais, dans aucun sicle, la superstition
na produit de pareils effets. Ce malheureux crut, prcisment comme
Jean Chtel, quil apaiserait la justice divine en tuant Henri IV. Le
peuple disait que ce roi allait faire la guerre au pape, parce quil allait
secourir les protestants dAllemagne. LAllemagne tait divise par
deux ligues, dont lune tait lvanglique, compose de presque tous
les princes protestants : lautre tait la catholique, la tte de laquelle
on avait mis le nom du pape. Henri IV protgeait la ligue protestante ;
voil lunique cause de lassassinat. Il faut en croire les dpositions
constantes de Ravaillac. Il assura, sans jamais varier, quil navait
aucun complice, quil avait t pouss ce rgicide par un instinct
dont il ne put tre le matre. Il signa son interrogatoire, dont quelques
feuilles furent retrouves, en 1720, par un greffier du parlement ; je
les ai vues : cet abominable nom est peint parfaitement, et il y a audessous, de la mme main : Que toujours dans mon cur Jsus soit
le vainqueur : nouvelle preuve que ce monstre ntait quun furieux
imbcile.
On sait quil avait t feuillant dans un temps o ces moines taient
encore des ligueurs fanatiques : ctait un homme perdu de crimes et
de superstition. Le conseiller Matthieu, historiographe de France, qui
lui parla longtemps au petit htel de Retz, prs du Louvre, dit dans sa
relation que ce misrable avait t tent depuis trois ans de tuer

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

113

Henri IV. Lorsquun conseiller du parlement lui demanda, dans cet


htel de Retz, en prsence de Matthieu, comment il avait pu mettre la
main sur le roi trs chrtien : Cest savoir, dit-il, sil est trs
chrtien.
La fatalit de la destine se fait sentir ici plus quen aucun autre
vnement. Cest un matre dcole dAngoulme, qui, sans
conspiration, sans complice, sans intrt, tue Henri IV au milieu de
son peuple, et change la face de lEurope.
On voit par les actes de son procs, imprims en 1611, que cet
homme navait en effet dautres complices que les sermons des
prdicateurs, et les discours des moines. Il tait trs dvot, faisait
loraison mentale et jaculatoire ; il avait mme des visions clestes. Il
avoue quaprs tre sorti des feuillants, il avait eu souvent lenvie de
se faire jsuite. Son aveu porte que son premier dessein tait
dengager le roi proscrire la religion rforme, et que mme, pendant
les ftes de Nol, voyant passer le roi en carrosse, dans la mme rue
o il lassassina depuis, il scria : Sire, au nom de notre Seigneur
Jsus-Christ, et de la sacre vierge Marie, que je parle vous ! quil
fut repouss par les gardes ; qualors il retourna dans Angoulme, sa
patrie, o il avait quatre-vingts coliers ; quil sy confessa et
communia souvent. Il est prouv que son crime ne fut conu dans son
esprit quau milieu des actes ritrs dune dvotion sincre. Sa
rponse, dans son second interrogatoire, porte ces propres mots :
Personne quelconque ne la conduit ce faire que le commun bruit
des soldats qui disaient que si le roi voulait faire la guerre contre le
saint-pre, ils ly assisteraient et mourraient pour cela ; laquelle raison sest laiss aller la tentation qui la port de tuer le roi, parce que
faisant la guerre contre le pape, cest la faire contre Dieu, dautant que
le pape est Dieu, et Dieu est le pape. Ainsi tout concourt faire voir
que Henri IV na t en effet assassin que par les prjugs qui depuis
si longtemps ont aveugl les hommes et dsol la terre. On osa
imputer ce crime la maison dAutriche, Marie de Mdicis, pouse
du roi, Balzac dEntragues, sa matresse, au duc dpernon :
conjectures odieuses, que Mzeray et dautres ont recueillies sans
examen, qui se dtruisent lune par lautre, et qui ne servent qu faire
voir combien la malignit humaine est crdule.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

114

Il est trs avr quon parlait de sa mort prochaine dans les PaysBas avant le coup de lassassin. Il nest pas tonnant que les partisans
de la ligue catholique, en voyant larme formidable quil allait
commander, eussent dit quil ny avait que la mort de Henri qui pt
les sauver. Eux et les restes de la ligue souhaitaient quelque Clment,
quelque Grard, quelque Chtel. On passa aisment du dsir
lesprance : ces bruits se rpandirent ; ils allrent aux oreilles de
Ravaillac, et le dterminrent.
Il est encore certain quon avait prdit Henri quil mourrait en
carrosse. Cette ide venait de ce que ce prince, si intrpide ailleurs,
tait toujours inquit de la crainte de verser quand il tait en voiture.
Cette faiblesse fut regarde par les astrologues comme un
pressentiment ; et laventure la moins vraisemblable justifia ce quils
avaient dit au hasard.
Ravaillac ne fut que linstrument aveugle de lesprit du temps, qui
ntait pas moins aveugle. Ce Barrire, ce Chtel, ce chartreux nomm
Ouin, ce vicaire de Saint-Nicolas des Champs, pendu en 1595 ; enfin,
jusqu un malheureux qui tait ou qui contrefaisait linsens, dautres
dont le nom mchappe, mditrent le mme assassinat, presque tous
jeunes et tous de la lie du peuple : tant la religion devient fureur dans
la populace et dans la jeunesse ! De tous les assassins de cette espce
que ce sicle affreux produisit, il ny eut que Poltrot de Mr qui ft
gentilhomme. 28 Jen excepte ceux qui avaient tu le duc de Guise, par
ordre de Henri III : ceux-l ntaient pas fanatiques ; ils ntaient que
de lches mercenaires.
Il nest que trop vrai que Henri IV ne fut ni connu ni aim pendant
sa vie. Le mme esprit qui prpara tant dassassinats souleva toujours
contre lui la faction catholique ; et son changement ncessaire de
religion lui alina les rforms. Sa femme, qui ne laimait pas,
laccabla de chagrins domestiques. Sa matresse mme, la marquise de
Verneuil, conspira contre lui : la plus cruelle satire qui attaqua ses
murs et sa probit fut louvrage dune princesse de Conti, sa proche
parente. Enfin, il ne commena devenir cher la nation que quand il
eut t assassin. La rgence inconsidre, tumultueuse et infortune
de sa veuve, augmenta les regrets de la perte de son mari. Les
28

Tout ce qui suit a t ajout dans ldition in-4o de 1769. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

115

Mmoires du duc de Sully dvelopprent toutes ses vertus, et firent


pardonner ses faiblesses : plus lhistoire fut approfondie, plus il fut
aim. Le sicle de Louis XIV a t beaucoup plus grand sans doute
que le sien ; mais Henri IV est jug beaucoup plus grand que
Louis XIV. Enfin, chaque jour ajoutait sa gloire, lamour des
Franais pour lui est devenu une passion. On en a vu depuis peu un
tmoignage singulier Saint-Denys. Un vque du Puy en
Velay 29 (21) prononait loraison funbre de la reine, pouse de Louis
XV : lorateur nattachant pas assez les esprits, quoiquil ft lloge
dune reine chrie, une cinquantaine dauditeurs se dtacha de
lassemble pour aller voir le tombeau de Henri IV : ils se mirent
genoux autour du cercueil, ils rpandirent des larmes, on entendit des
exclamations : jamais il ny eut de plus vritable apothose.

Table des Matires

29

Lefranc de Pompignan : voyez dans la Correspondance la lettre Chabanon,


du 9 septembre 1768. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

116

Table des Matires

Addition au chapitre 174

Voici plusieurs lettres crites de la main de Henri IV Corisande


dAndouin, veuve de Philibert, comte de Grammont. Elles sont toutes
sans date ; mais on verra aisment, par les notes, dans quel temps elles
furent crites. Il y en a de trs intressantes, et le nom de Henri IV les
rend prcieuses 30 .
PREMIRE LETTRE.

Il ne se sauve point de laquais, ou pour le moins fort peu qui ne


soient dvaliss, ou les lettres ouvertes. Il est arriv sept ou huit
gentilshommes de ceux qui taient larme trangre, qui assurent
comme est vrai (car lun est M. de Monlouet, frre de Rambouillet,
qui tait un des dputs pour traiter), quil ny a pas dix
gentilshommes qui aient promis de ne porter les armes. M. de
Bouillon na point promis : bref, il ne sest rien perdu qui ne se
recouvre pour de largent. M. de Mayenne a fait un acte de quoi il ne
sera gure lou ; il a tu Sacremore (lui demandant rcompense de ses
services) coups de poignard : lon me mande que ne le voulant
contenter, il craignit qutant mal content, il ne dcouvrt ses secrets,
quil savait tous, mme lentreprise contre la personne du roi, de quoi

30

Les neuf lettres suivantes font partie dun recueil de quarante-une lettres de
Henri IV, publies en 1788 , en 1 volume in-12 de 75 pages : sept seulement
se trouvent imprimes dans le Mercure de France de 1765 et 1766, parmi
beaucoup dautres lettres de Henri IV. Comme les deux textes sont assez
diffrents, je les donne ici conformes au recueil de 1788, avec les variantes du
Mercure. Pour les deux qui ne sont point dans le Mercure, je donne les
variantes de ldition de Kehl, dont le texte a t reproduit dans la plupart des
nouvelles ditions de Voltaire. (Note de M. Lequien.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

117

il tait chef de lexcution 31 . Dieu les veut vaincre par eux-mmes,


car ctait le plus utile serviteur quils eussent : il fut enterr quil
ntait pas encore mort. Sur ce mot vient darriver Morlans, et un
laquais de mon cousin qui ont t dvaliss des lettres et des
habillements. M. de Turenne sera ici demain : il a pris autour de Syjac
dix-huit forts en trois jours ; je ferai peut-tre quelque chose de
meilleur bientt, sil plat Dieu. Le bruit de ma mort allant Pau et
Meaux, a couru Paris, et quelques prcheurs en leurs sermons la
mettaient pour un des bonheurs que Dieu leur avait promis. Adieu,
mon me. Je vous baise un million de fois les mains.
De Montauban, ce 14 janvier.
DEUXIME LETTRE 32 .

Pour achever de me peindre, il mest arriv un des plus extrmes


malheurs que je pouvais craindre, qui est la mort subite de M. le
Prince. Je le plains comme ce quil me devait tre, non comme ce
quil mtait : je suis cette heure la seule butte o visent tous les
perfides de la messe. Ils lont empoisonn, les tratres ; si est-ce que
Dieu demeurera le matre, et moi par sa grce lexcuteur ? Ce pauvre
prince, non de cur, jeudi ayant couru la bague, soupa se portant
bien ; minuit lui prit un vomissement trs violent qui lui dura
jusquau matin ; tout le vendredi il demeura au lit, le soir il soupa, et
ayant bien dormi, il se leva le samedi matin, dna debout, et puis joua
aux checs ; il se leva de sa chaise, se mit se promener par sa
chambre, devisant avec lun et lautre : tout dun coup il dit :
Baillez-moi ma chaise, je sens une grande faiblesse ; il ne fut pas
assis quil perdit la parole, et soudain aprs il rendit lme assis. Les
marques du poison sortirent soudain ; il nest pas croyable
ltonnement que cela a apport en ce pays-l. Je pars ds laube du
jour pour y aller pourvoir en diligence. Je me vois en chemin davoir
bien de la peine ; priez Dieu hardiment pour moi ; si jen chappe, il
faudra bien que ce soit lui qui mait gard jusquau tombeau, dont je
31

32

Rien nest si curieux que cette anecdote. Ce Sacremore tait Birague de son
nom. Cette aventure prouve que le duc de Mayenne tait bien plus mchant et
plus cruel que tous les historiens ne le dpeignent ; ce qui nest pas
extraordinaire dans un chef de parti. La lettre est de 1587. (V.)
23 Mars 1588. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

118

suis peut-tre plus prs que je ne pense. Je vous demeurerai fidle


esclave. Bonsoir, mon me, je vous baise un million de fois les mains.
TROISIME LETTRE 33 .

Il marriva hier, lun midi, lautre au soir, deux courriers de


Saint-Jean dAngly : le premier rapportait comme Belcastel, page de
madame la Princesse, et son valet de chambre, sen taient fuis
soudain, aprs avoir vu mort leur matre, avaient trouv deux chevaux
valant deux cents cus, une htellerie du faubourg, que lon y tenait,
il y avait quinze jours, et avaient chacun une mallette pleine dargent :
enquis lhte, dit que ctait un nomm Brillant 34 qui lui avait baill
les chevaux, et lui allait dire tous les jours quils fussent bien traits ;
que sil baillait aux autres chevaux quatre mesures davoine, quil leur
en baillt huit, quil payerait aussi le double. Ce Brillant 35 est un
homme que madame la Princesse a mis en la maison, et lui faisait tout
gouverner. Il fut tout soudain pris, confessa avoir baill mille cus au
page, et lui avoir achept ses chevaux par le commandement de sa
matresse pour aller en Italie. Le second confirme, et dit de plus, que
lon avait fait crire une lettre par ce Brillant au valet de chambre,
quon savait tre Poitiers, par o il lui mandait tre deux cents pas
de la porte, quil voulait parler lui. Lautre sortit soudain ;
lembuscade qui tait l le prt, et fut men Saint-Jean. Il navait t
encore ou ; mais bien disait-il ceux qui le menaient : ah que
madame est mchante ! que lon prenne le tailleur, je dirai tout, sans
gne ; ce qui fut fait.
Voil ce que lon en sait jusqu cette heure ; souvenez-vous de ce
que je vous en ai dit autrefois, je ne me trompe gure en mes
jugements ; cest une dangereuse bte quune mauvaise femme. Tous
33
34
35

Celle-ci est du mois de mars 1588. (V.)


Brillant, contrleur de la maison du prince de Cond, est mal propos nomm
Brillaud par les historiens. (V.)
Il fut cartel Saint-Jean dAngly, sans appel, par sentence du prvt ; et
par cette mme sentence la princesse de Cond fut condamne garder la
prison jusquaprs son accouchement. Elle accoucha au mois dauguste de
Henri de Cond, premier prince du sang. Elle appela la cour des pairs ; mais
elle resta prisonnire, sous la garde de Sainte-Mme, dans Angly, jusquen
lan 1595. Henri IV fit supprimer alors les procdures. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

119

ces empoisonneurs sont papistes ; voil les instructions de la dame.


Jai dcouvert un tueur pour moi 36 (27), Dieu men gardera, et je vous
en manderai bientt davantage. Le gouverneur et les capitaines de
Taillebourg mont envoy deux soldats, et crit quils nouvriraient
leur place qu moi, de quoi je suis fort aise. Les ennemis les pressent,
et ils sont si empresss la vrification de ce fait, quils ne leur
donnent nul empchement ; ils ne laissent sortir homme vivant de
Saint-Jean que ceux quils menvoient. M. de La Trimouille y est, lui
vingtime seulement. Lon ma crit que, si je tardais beaucoup, il y
pourrait avoir du mal et grand ; cela me fait hter, de faon que je
prendrai vingt matres, et my en irai jour et nuit pour tre de retour
Sainte-Foy, lassemble. Mon me, je me porte assez bien du corps,
mais fort afflig de lesprit. Aimez-moi, et me le faites paratre ; ce
me sera une grande consolation ; pour moi, je ne manquerai point la
fidlit que je vous ai voue : sur cette vrit, je vous baise un million
de fois les mains.
DAynset, ce 13 mars.
QUATRIME LETTRE 37 .

Jarrivai hier au soir en ce lieu de Pons, o il marriva des


nouvelles de Saint-Jean par o les soupons croissent du ct que
vous les avez pu juger. Je verrai tout demain ; japprhende fort la vue
des fidles serviteurs de la maison, car cest la vrit le plus extrme
deuil qui se soit jamais vu. Les prcheurs romains prchent tout haut
par les villes dici autour quil ny en a plus quun avoir, canonisent
ce bel acte et celui qui la fait, admonestent tout bon catholique de
prendre exemple une si chrtienne entreprise, et vous tes de cette
religion ! Certes, mon cur, cest un beau sujet pour faire paratre
votre pit et votre vertu ; nattendez pas une autre fois jeter le froc
aux orties ; mais je vous dis vrai. Les querelles de M. dEspernon avec
le marchal dAumont et Crillon troublent fort la cour, do je saurai
tous les jours des nouvelles, et vous les manderai. Lhomme de qui
36

37

Cest Nrac quon dcouvrit un assassin, Lorrain de nation, envoy par les
prtres de la Ligue. On attenta plus de cinquante fois sur la vie de ce grand et
bon prince : Tantum relligio potuit suadere malorum ! Lucrce, I, 102.
(V.)
Celle-ci nest point dans le Mercure. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

120

vous a parl Brisquesire ma fait de mchants tours que jai sus et


avrs depuis deux jours. Je finis l, allant monter cheval ; je te
baise, ma chre matresse, un million de fois les mains.
Ce 17 mars.
CINQUIME LETTRE.

Dieu sait quel regret ce mest de partir dici sans vous aller baiser
les mains ; certes, mon cur, jen suis au grabat. Vous trouverez
trange (et direz que je ne me suis point tromp) ce que Lyceran vous
dira. Le diable est dchan, je suis plaindre, et cest merveille que je
ne succombe sous le faix. Si je ntais huguenot, je me ferais turc.
Ah ! les violentes preuves par o lon sonde ma cervelle ! je ne puis
faillir dtre bientt un fol ou habile homme ; cette anne sera ma
pierre de touche ; cest un mal bien douloureux que le domestique.
Toutes les ghennes que peut recevoir un esprit sont sans cesse
exerces sur le mien, je dis toutes ensemble. Plaignez-moi, mon me,
et ny portez point votre espce de tourment ; cest celui que
japprhende le plus. Je pars vendredi, et vais Clayrac : je retiendrai
votre prcepte de me taire. Croyez que rien quun manquement
damiti ne me peut faire changer la rsolution que jai dtre
ternellement vous, non toujours esclave, mais oui bien forat. Mon
tout, aimez-moi ; votre bonne grce est lappui de mon esprit au choc
de mon affliction ; ne me refuse ce soutien. Bonsoir, mon me, je te
baise les pieds un million de fois.
De Nrac, le 8 mars minuit.
SIXIME LETTRE.

Ne vous mander jamais que prises de villes et forts. En huit jours


se sont rendus moi Saint-Mexant et Maille-Saye, et espre devant la
fin du mois, que vous oyerez parler de moi 38 . Le roi triomphe ; il a
38

Cette lettre doit tre crite trois ou quatre jours aprs lassassinat du duc de
Guise ; mais on le trompa sur lexcution prtendue du prsident Neuilly et de
La Chapelle-Marteau. Henri III les tint en prison ; ils mritaient dtre pendus,
mais ils ne le furent pas. Il ne faut pas toujours croire ce que les rois crivent ;
ils ont souvent de mauvaises nouvelles. Cette erreur fut probablement corrige

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

121

fait garroter en prison le cardinal de Guise, puis montre sur la place


vingt-quatre heures le prsident de Neuilli, et le prvt des marchands
pendus, et le secrtaire de feu M. de Guise et trois autres. La reine sa
mre lui dit : Mon fils, octroyez-moi une requte que je vous veux
faire. Selon ce que sera, madame. Cest que vous me donniez
M. de Nemours et le prince de Guise ; ils sont jeunes, ils vous feront
un jour service. Je le veux bien, dit-il, madame ; je vous donne les
corps et retiendrai les ttes. Il a envoy Lyon pour attraper le duc
de Mayenne, lon ne sait ce quil en est russi. Lon se bat Orlans,
et encore plus prs dici, Poitiers, do je ne serai demain qu sept
lieues. Si le roi le voulait, je les mettrais daccord. Je vous plains, sil
fait tel temps o vous tes quici, car il y a dix jours quil ne dgle
point. Je nattends que lheure dour dire que lon aura envoy
trangler la reine de Navarre 39 ; cela, avec la mort de sa mre, me
ferait bien chanter le cantique de Simon. Cest une trop longue lettre
pour un homme de guerre. Bonsoir, mon me, je te baise un million de
fois ; aimez-moi comme vous en avez sujet. Cest le premier de lan.
Le pauvre Caramburu est borgne, et Fleurimont sen va mourir.
SEPTIME LETTRE 40 .

Mon me, je vous cris de Blois 41 , o il y a cinq mois que lon me


condamnait hrtique, et indigne de succder la couronne, et jen
suis cette heure le principal pilier. Voyez les uvres de Dieu envers
ceux qui se sont fis en lui car y avait-il rien qui et tant dapparence
de force quun arrt des tats ? cependant jen appelais devant celui
qui peut tout (ainsi font bien dautres), qui a revu le procs, a cass les
arrts des hommes, ma remis en mon droit, et crois que ce sera aux

39
40
41

dans les lettres qui suivirent, et que nous navons point. Ce Neuilly et ce
Marteau taient des ligueurs outrs, qui avaient massacr beaucoup de
rforms et de catholiques attachs au roi, dans la journe de la SaintBarthlemy. Rose, vque de Senlis, ce ligueur furieux, sduisit la fille du
prsident Neuilly, et lui fit un enfant. Jamais on ne vit plus de cruauts et de
dbauches. (V.)
Cest de sa femme quil parle ; elle tait lie avec les Guise ; et la reine
Catherine, sa mre, tait alors malade la mort. (V.)
Celle-ci nest point dans le Mercure. (V.)
Cest srement sur la fin davril 1589. Il tait alors Blois avec Henri III. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

122

dpens de mes ennemis ; tant mieux pour vous ceux qui se fient en
Dieu et le servent ne sont jamais confus ; voil quoi vous devriez
songer. Je me porte trs bien, Dieu merci, vous jurant avec vrit que
je naime ni honore rien au monde comme vous ; il ny a rien qui ny
paraisse, et vous garderai fidlit jusquau tombeau. Je men vais
Boisjeancy, o je crois que vous oyerez bientt parler de moi, je nen
doute point, dune ou autre faon. Je fais tat de faire venir ma sur
bientt ; rsolvez-vous de venir avec elle. Le roi ma parl de la dame
dAuvergne ; je crois que je lui ferai faire un mauvais saut. Bonjour,
mon cur, je te baise un million de fois. Ce 18 mai, celui qui est li
avec vous dun lien indissoluble.
HUITIME LETTRE.

Vous entendrez de ce porteur lheureux succs que Dieu nous a


donn au plus furieux combat 42 qui se soit fait de cette guerre : il
vous dira aussi comme MM. de Longueville, de La Noue, et autres,
ont triomph prs de Paris. Si le roi use de diligence, comme jespre
quil le fera, nous verrons bientt les clochers de Notre-Dame de
Paris. Je vous crivis il ny a que deux jours par Petit-Jean. Dieu
veuille que cette semaine nous fassions encore quelque chose daussi
signal que lautre ! Mon cur, aimez-moi toujours comme vtre, car
je vous aime comme mienne : sur cette vrit, je vous baise les mains.
Adieu, mon me.
Cest de Boisjeancy, le 20 mai.
NEUVIME LETTRE.

Renvoyez-moi Briquesire ; et il sen retournera avec tout ce quil


vous faut, hormis moi. Je suis trs afflig de la perte de mon petit 43 ,
qui mourut hier : votre avis ce que serait dun lgitime ! Il
commenait parler. Je ne sais si cest par acquit que vous mavez
crit pour Doysit, cest pourquoi je fais la rponse que vous verrez sur
votre lettre, par celui que je dsire qui vienne : mandez-men votre
42
43

Ce combat est celui du 18 mai 1589, o le comte de Chtillon dfit les


ligueurs dans une mle trs acharne. (V.)
Ctait un fils quil avait de Corisande. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

123

volont. Les ennemis sont devant Montgu, o ils seront bien


mouills ; car il ny a couvert demi-lieue autour. Lassemble sera
acheve dans douze jours. Il marriva hier force nouvelles de Blois ; je
vous envoie un extrait des plus vritables tout cette heure me vient
darriver un homme de Montgu ; ils ont fait une trs belle sortie, et
tu force ennemis ; je mande toutes mes troupes, et espre, si ladite
place peut tenir quinze jours, y faire quelque bon coup. Ce que je vous
ai mand de ne vouloir mal personne est requis pour votre
contentement et le mien ; je parle cette heure vous-mme tant
mienne. Mon me, jai un ennui trange de vous voir. il y a ici un
homme qui porte des lettres ma sur du roi dcosse ; il me presse
plus que jamais du mariage ; il soffre me venir servir avec six mille
hommes ses dpens, et venir lui-mme offrir son service ; il sen va
infailliblement tre roi dAngleterre 44 ; prparez ma sur de loin lui
vouloir du bien, lui remontrant ltat auquel nous sommes, la grandeur
de ce prince avec sa vertu. Je ne lui en cris point, ne lui en parlez que
comme discourant, quil est temps de la marier, et quil ny a parti que
celui-l, car de nos parents, cest piti. Adieu, mon cur, je te baise
cent millions de fois.
Ce dernier dcembre.

Table des Matires

44

Voil une anecdote bien singulire, et que tous les historiens ont ignore : cela
veut dire quil serait un jour roi dAngleterre, parce que la reine lisabeth
navait point denfants. Cest ce mme roi que Henri IV appela toujours
depuis matre Jacques. Cette lettre doit tre de 1583. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

124

Table des Matires

Chapitre 175
De la France, sous Louis XIII, jusquau ministre du cardinal de
Richelieu. tats gnraux en France. Administration malheureuse.
Le marchal dAncre assassin : sa femme condamne tre brle.
Ministre du duc de Luynes. Guerres civiles. Comment le cardinal
de Richelieu entre au conseil
On vit aprs la mort de Henri IV combien la puissance, la
considration, les murs, lesprit dune nation, dpendent souvent
dun seul homme. Il tenait, par une administration douce et forte, tous
les ordres de ltat runis, toutes les factions assoupies, les deux
religions dans la paix, les peuples dans labondance. La balance de
lEurope tait dans sa main par ses alliances, par ses trsors et par ses
armes. Tous ces avantages sont perdus ds la premire anne de la
rgence de sa veuve, Marie de Mdicis. Le duc dpernon, cet
orgueilleux mignon de Henri III, ennemi secret de Henri IV, dclar
ouvertement contre ses ministres, va au parlement le jour mme que
Henri est assassin. Dpernon tait colonel gnral de linfanterie ; le
rgiment des gardes tait ses ordres : il entre en mettant la main sur
la garde de son pe, et force le parlement se donner le droit de
disposer de la rgence (14 mai 1610), droit qui jusqualors navait
appartenu quaux tats gnraux. Les lois de toutes les nations ont
toujours voulu que ceux qui nomment au trne, quand il est vacant,
nomment la rgence. Faire un roi est le premier des droits ; faire un
rgent est le second, et suppose le premier. Le parlement de Paris
jugea la cause du trne, et dcida du pouvoir suprme pour avoir t
menac par le duc dpernon, et parce quon navait pas eu le temps
dassembler les trois ordres de ltat.
Il dclara, par un arrt, Marie de Mdicis seule rgente. La reine
vint le lendemain faire confirmer cet arrt en prsence de son fils ; et
le chancelier de Sillery, dans cette crmonie quon appelle lit de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

125

justice, prit lavis des prsidents avant de prendre celui des pairs et
mme des princes du sang, qui prtendaient partager la rgence.
Vous voyez par l, et vous avez souvent remarqu comment les
droits et les usages stablissent, et comment ce qui a t fait une fois
solennellement contre les rgles anciennes devient une rgle pour
lavenir, jusqu ce quune nouvelle occasion labolisse.
Marie de Mdicis, rgente et non matresse du royaume, dpense
en profusions, pour sacqurir des cratures, tout ce que Henri le
Grand avait amass pour rendre sa nation puissante. Les troupes la
tte desquelles il allait combattre sont pour la plupart licencies ; les
princes dont il tait lappui sont abandonns (1610). Le duc de Savoie,
Charles-Emmanuel, nouvel alli de Henri IV, est oblig de demander
pardon Philippe III, roi dEspagne, davoir fait un trait avec le roi
de France ; il envoie son fils Madrid implorer la clmence de la cour
espagnole, et shumilier comme un sujet, au nom de son pre. Les
princes dAllemagne, que Henri avait protgs avec une arme de
quarante mille hommes, ne sont que faiblement secourus. Ltat perd
toute sa considration au dehors ; il est troubl au dedans. Les princes
du sang et les grands seigneurs remplissent la France de factions, ainsi
que du temps de Franois II, de Charles IX, de Henri III, et depuis
dans la minorit de Louis XIV.
(1614) On assemble enfin dans Paris les derniers tats gnraux
quon ait tenus en France. Le parlement de Paris ne put y avoir
sance. Ses dputs avaient assist la grande assemble des notables,
tenue Rouen en 1594 : mais ce ntait point l une convocation
dtats gnraux ; les intendants des finances, les trsoriers, y avaient
pris sance comme les magistrats.
Luniversit de Paris somma juridiquement la chambre du clerg
de la recevoir comme membre des tats ; ctait, disait-elle, son
ancien privilge ; mais luniversit avait perdu ses privilges avec sa
considration, mesure que les esprits taient devenus plus dlis,
sans tre plus clairs. Ces tats, assembls la hte, navaient point
de dpts des lois et des usages, comme le parlement dAngleterre, et
comme les dites de lempire : ils ne faisaient point partie de la
lgislation suprme ; cependant ils auraient voulu tre lgislateurs.
Cest quoi aspire ncessairement un corps qui reprsente une

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

126

nation ; il se forme de lambition secrte de chaque particulier une


ambition gnrale.
Ce quil y eut de plus remarquable dans ces tats, cest que le
clerg demanda inutilement que le concile de Trente ft reu en
France, et que le tiers tat demanda, non moins vainement, la
publication de la loi quaucune puissance ni temporelle ni spirituelle
na droit de disposer du royaume, et de dispenser les sujets de leur
serment de fidlit ; et que lopinion, quil soit loisible de tuer les rois,
est impie et dtestable.
Ctait surtout ce mme tiers-tat de Paris qui demandait cette loi,
aprs avoir voulu dposer Henri III, et aprs avoir souffert les
extrmits de la famine plutt que de reconnatre Henri IV. Mais les
factions de la ligue tant teintes, le tiers tat, qui compose le fond de
la nation, et qui ne peut avoir dintrt particulier, aimait le trne et
dtestait les prtentions de la cour de Rome. Le cardinal Duperron
oublia dans cette occasion ce quil devait au sang de Henri IV, et ne se
souvint que de lglise. Il sopposa fortement la loi propose, et
semporta jusqu dire quil serait oblig dexcommunier ceux qui
sobstineraient soutenir que lglise na pas le pouvoir de dposer
les rois. Il ajouta que la puissance du pape tait pleine, plnissime,
directe au spirituel, et indirecte au temporel. La chambre du clerg,
gouverne par le cardinal Duperron, persuada la chambre de la
noblesse de sunir avec elle. Le corps de la noblesse avait toujours t
jaloux du clerg ; mais il affectait de ne pas penser comme le tiers
tat. Il sagissait de savoir si les puissances spirituelles et temporelles
pouvaient disposer du trne. Le corps des nobles assembls se
regardait au fond, et sans se le dire, comme une puissance temporelle.
Le cardinal leur disait : Si un roi voulait forcer ses sujets se faire
ariens ou mahomtans, il faudrait le dposer. Un tel discours tait
bien draisonnable ; car il y a eu une foule dempereurs et de rois
ariens, et on nen a dpos aucun pour cette raison. Cette supposition,
toute chimrique quelle tait, persuadait les dputs de la noblesse
quil y avait des cas o les premiers de la nation pouvaient dtrner
leur souverain ; et ce droit, quoique loign, tait si flatteur pour
lamour-propre, que la noblesse voulait le partager avec le clerg. La
chambre ecclsiastique signifia celle du tiers tat qu la vrit il
ntait jamais permis de tuer son roi, mais elle tint ferme sur le reste.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

127

Au milieu de cette trange dispute, le parlement rendit un arrt qui


dclarait lindpendance absolue du trne, loi fondamentale du
royaume.
Ctait, sans doute, lintrt de la cour de soutenir la demande du
tiers-tat et larrt du parlement, aprs tant de troubles qui avaient mis
le trne en danger sous les rgnes prcdents. La cour, cependant,
cda au cardinal Duperron, au clerg, et surtout Rome quon
mnageait : elle touffa elle-mme une opinion sur laquelle sa sret
tait tablie : cest quau fond elle pensait alors que cette vrit ne
serait jamais rellement combattue par les vnements, et quelle
voulait finir des disputes trop dlicates et trop odieuses ; elle supprima
mme larrt du parlement, sous prtexte quil navait aucun droit de
rien statuer sur les dlibrations des tats, quil leur manquait de
respect, et que ce ntait pas lui faire des lois fondamentales : ainsi
elle rejeta les armes de ceux qui combattaient pour elle, comptant nen
avoir pas besoin : enfin tout le rsultat de cette assemble fut de parler
de tous les abus du royaume, et de nen pouvoir rformer un seul.
La France resta dans la confusion, gouverne par le Florentin
Concini, favori de la reine, devenu marchal de France sans jamais
avoir tir lpe, et premier ministre sans connatre les lois du
royaume. Ctait assez quil ft tranger pour que les princes du sang
eussent sujet de se plaindre.
Marie de Mdicis tait bien malheureuse ; car elle ne pouvait
partager son autorit avec le prince de Cond, chef des mcontents,
sans la perdre, ni la confier Concini, sans indisposer tout le
royaume. Le prince de Cond, Henri, pre du grand Cond, et fils de
celui qui avait gagn la bataille de Coutras avec Henri IV, se met la
tte dun parti et prend les armes. La cour conclut avec lui une paix
simule, et le fait mettre la Bastille.
Ce fut le sort de son pre, de son grand-pre, et de son fils. Sa
prison augmenta le nombre des mcontents. Les Guises, autrefois
ennemis si implacables des Conds, se joignent prsent avec eux. Le
duc de Vendme, fils de Henri IV, le duc de Nevers, de la maison de
Gonzague, le marchal de Bouillon, tous les seigneurs mcontents, se
cantonnent dans les provinces ; ils protestent quils servent leur roi, et
quils ne font la guerre quau premier ministre.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

128

Concini, quon appelait le marchal dAncre, assur de la faveur de


la reine, les bravait tous. Il leva sept mille hommes ses dpens pour
maintenir lautorit royale, ou plutt la sienne, et ce fut ce qui le
perdit. Il est vrai quil levait ces troupes avec une commission du roi ;
mais ctait un des grands malheurs de ltat, quun tranger, qui tait
venu en France sans aucun bien, et de quoi assembler une arme
aussi forte que celles avec lesquelles Henri IV avait reconquis son
royaume. Presque toute la France souleve contre lui ne put le faire
tomber ; et un jeune homme dont il ne se dfiait pas ; et qui tait
tranger comme lui, causa sa ruine et tous les malheurs de Marie de
Mdicis.
Charles-Albert de Luynes, n dans le comtat dAvignon 45 , admis
avec ses deux frres parmi les gentilshommes ordinaires du roi
attachs son ducation, stait introduit dans la familiarit du jeune
monarque en dressant des pies-griches prendre des moineaux. On
ne sattendait pas que ces amusements denfance dussent finir par une
rvolution sanglante. Le marchal dAncre lui avait fait donner le
gouvernement dAmboise, et croyait lavoir mis dans sa dpendance :
ce jeune homme conut le dessein de faire tuer son bienfaiteur,
dexiler la reine, et de gouverner ; et il en vint bout sans aucun
obstacle. Il persuade bientt au roi quil est capable de rgner par luimme, quoiquil nait que seize ans et demi ; il lui dit que la reine sa
mre et Concini le tiennent en tutelle. Le jeune roi, qui on avait
donn dans son enfance le surnom de Juste, consent lassassinat de
son premier ministre. Le marquis de Vitry, capitaine des gardes, du
Hallier, son frre, Persan, et dautres, lassassinent coups de pistolet
dans la cour mme du Louvre (1617). On crie vive le roi, comme si on
avait gagn une bataille. Louis XIII se met la fentre, et dit : Je suis
maintenant roi. On te la reine mre ses gardes ; on les dsarme : on
la tient en prison dans son appartement ; elle est enfin exile Blois.
La place de marchal de France quavait Concini est donne Vitry
qui lavait tu. La reine avait rcompens du mme honneur
Thmines, pour avoir arrt le prince de Cond : aussi le marchal duc
de Bouillon disait quil rougissait dtre marchal, depuis que cette
dignit tait la rcompense du mtier de sergent et de celui dassassin.

45

N en 1578 Mornas, dans le comtat venaissin ou dAvignon. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

129

La populace, toujours extrme, toujours barbare, quand on lui


lche la bride, va dterrer le corps de Concini, inhum SaintGermain-lAuxerrois, le trane dans les rues, lui arrache le cur ; et il
se trouva des hommes assez brutaux pour le griller publiquement sur
des charbons, et pour le manger. Son corps fut enfin pendu par le
peuple une potence. Il y avait dans la nation un esprit de frocit que
les belles annes de Henri IV et le got des arts apport par Marie de
Mdicis avaient adouci quelque temps, mais qui, la moindre
occasion reparaissait dans toute sa force. Le peuple ne traitait ainsi les
restes sanglants du marchal dAncre que parce quil tait tranger, et
quil avait t puissant.
Lhistoire du clbre Nani, les mmoires du marchal dEstres, du
comte de Brienne rendent justice au mrite de Concini et son
innocence ; tmoignages qui servent au moins clairer les vivants,
sils ne peuvent rien pour ceux qui sont morts injustement dune
manire si cruelle.
Cet emportement de haine ntait pas seulement dans le peuple ;
une commission est envoye au parlement pour condamner le
marchal aprs sa mort, pour juger sa femme lonore Galiga, et
pour couvrir par une cruaut juridique lopprobre de lassassinat. Cinq
conseillers du parlement refusrent dassister ce jugement ; mais il
ny eut que cinq hommes sages et justes.
Jamais procdure ne fut plus loigne de lquit, ni plus
dshonorante pour la raison. Il ny avait rien reprocher la
marchale ; elle avait t favorite de la reine, ctait l tout son crime :
on laccusa dtre sorcire ; on prit des agnus Dei quelle portait pour
des talismans. Le conseiller Courtin lui demanda de quel charme elle
stait servie pour ensorceler la reine : Galiga, indigne contre le
conseiller, et un peu mcontente de Marie de Mdicis, rpondit :
Mon sortilge a t le pouvoir que les mes fortes doivent avoir sur
les esprits faibles. Cette rponse ne la sauva pas ; quelques juges
eurent assez de lumires et dquit pour ne pas opiner la mort ;
mais le reste, entran par le prjug public, par lignorance, et plus
encore par ceux qui voulaient recueillir les dpouilles de ces infortuns, condamnrent la fois le mari dj mort et la femme, comme
convaincus de sortilge, de judasme et de malversations. La
marchale fut excute (1617), et son corps brl ; le favori Luynes
eut la confiscation.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

130

Cest cette infortune Galiga qui avait t le premier mobile de la


fortune du cardinal de Richelieu lorsquil tait jeune encore, et quil
sappelait labb de Chillon ; elle lui avait procur lvch de Luon,
et lavait enfin fait secrtaire dtat en 1616. Il fut envelopp dans la
disgrce de ses protecteurs ; et celui qui depuis en exila tant dautres
du haut du trne o il sassit prs de son matre, fut alors exil dans un
petit prieur au fond de lAnjou.
Concini, sans tre guerrier, avait t marchal de France ; Luynes
fut quatre ans aprs conntable, tant peine officier. Une telle
administration inspira peu de respect ; il ny eut plus que des factions
dans les grands et dans le peuple, et on osa tout entreprendre.
(1619) Le duc dpernon, qui avait fait donner la rgence la
reine, alla la tirer du chteau de Blois o elle tait relgue, et la mena
dans ses terres Angoulme, comme un souverain qui secourait son
allie.
Ctait l manifestement un crime de lse-majest, mais un crime
approuv de tout le royaume, et qui ne donnait au duc dpernon que
de la gloire. On avait ha Marie de Mdicis toute-puissante ; on
laimait malheureuse. Personne navait murmur dans le royaume,
quand Louis XIII avait emprisonn sa mre au Louvre, quand il lavait
relgue sans aucune raison ; et alors on regardait comme un attentat
leffort quil voulait faire pour ter sa mre un rebelle. On craignait
tellement la violence des conseils de Luynes et les cruauts de la
faiblesse du roi, que son propre confesseur, le jsuite Arnoux, en
prchant devant lui avant raccommodement, pronona ces paroles
remarquables : On ne doit pas croire quun prince religieux tire
lpe pour verser le sang dont il est form : vous ne permettrez pas,
sire, que jaie avanc un mensonge dans la chaire de vrit. Je vous
conjure, par les entrailles de Jsus-Christ, de ne point couter les
conseils violents, et de ne pas donner ce scandale toute la
chrtient.
Ctait une nouvelle preuve de la faiblesse du gouvernement,
quon ost parler ainsi en chaire. Le P. Arnoux ne se serait pas
exprim autrement si le roi avait condamn sa mre la mort. peine
Louis XIII avait-il alors une arme contre le duc dpernon. Ctait
prcher publiquement contre le secret de ltat, ctait parler de la part
de Dieu contre le duc de Luynes. Ou ce confesseur avait une libert

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

131

hroque et indiscrte, ou il tait gagn par Marie de Mdicis. Quel


que ft son motif, ce discours public montre quil y avait alors de la
hardiesse, mme dans les esprits qui ne semblent faits que pour la
souplesse. Le conntable fit, quelques annes aprs, renvoyer le
confesseur.
(1619) Cependant le roi, loin de semporter aux violences quon
semblait craindre, rechercha sa mre, et traita avec le duc dpernon
de couronne couronne. Il nosa pas mme, dans sa dclaration, dire
que dpernon lavait offens.
peine le trait de rconciliation fut-il sign, quil fut rompu ;
ctait l lesprit du temps. De nouveaux partisans de Marie armrent,
et ctait toujours contre le duc de Luynes, comme auparavant contre
le marchal dAncre, et jamais contre le roi. Tout favori tranait alors
aprs lui la guerre civile. Louis XIII et sa mre se firent en effet la
guerre. Marie de Mdicis tait en Anjou, la tte dune petite arme
contre son fils ; on se battit au pont de C, et ltat tait au point de sa
ruine.
(1620) Cette confusion fit la fortune du clbre Richelieu. Il tait
surintendant de la maison de la reine mre, et avait supplant tous les
confidents de cette princesse, comme il lemporta depuis sur tous les
ministres du roi. La souplesse et la hardiesse de son gnie devaient
partout lui donner la premire place ou le perdre. Il mnagea
laccommodement de la mre et du fils. La nomination au cardinalat
que la reine demanda pour lui, et quelle obtint difficilement, fut la
rcompense de ce service. Le duc dpernon fut le premier poser les
armes : et ne demanda rien : tous les autres se faisaient payer par le roi
pour lui avoir fait la guerre.
La reine et le roi son fils se virent Brissac, et sembrassrent en
versant des larmes, pour se brouiller ensuite plus que jamais. Tant de
faiblesse, tant dintrigues et de divisions la cour, portaient lanarchie
dans le royaume. Tous les vices intrieurs de ltat, qui lattaquaient
depuis longtemps, augmentrent, et tous ceux que Henri IV avait
extirps renaquirent.
Lglise souffrait beaucoup, et tait encore plus drgle.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

132

Lintrt de Henri IV navait pas t de la rformer ; la pit de


Louis XIII, peu claire, laissa subsister le dsordre ; la rgle et la
dcence nont t introduites que par Louis XIV. Presque tous les
bnfices taient possds par des laques, qui les faisaient desservir
par de pauvres prtres qui on donnait des gages. Tous les princes du
sang possdaient les riches abbayes. Plus dun bien de lglise tait
regard comme un bien de famille. On stipulait une abbaye pour la dot
dune fille, et un colonel remontait son rgiment avec le revenu dun
prieur 46 . Les ecclsiastiques de cour portaient souvent lpe ; et,
parmi les duels et les combats particuliers qui dsolaient la France, on
en comptait beaucoup o les gens dglise avaient eu part, depuis le
cardinal de Guise, qui tira lpe contre le duc de Nevers-Gonzague
en 1617, jusqu labb depuis cardinal de Retz, qui se battait souvent
en sollicitant larchevch de Paris.

46

Cet usage tait moins un abus que le faible correctif dun abus trs important.
Le prince devrait sans doute runir son domaine et employer au service
public les biens possds par le clerg, en payant aux seuls ecclsiastiques
utiles, mme suivant les principes de la religion, cest--dire aux vques et
aux curs, des appointements rgls par ltat, comme ceux de toutes les
autres fonctions publiques, ou bien en laissant la pit des fidles le soin de
pourvoir leurs besoins, comme dans les premiers sicles de lglise : mais
tant que ce nouvel ordre ne sera point tabli, nest-il pas vident quil est plus
raisonnable demployer une abbaye doter une fille ou lever un rgiment,
qu enrichir un prtre, un moine, ou une religieuse ?
Nest-il pas trange que la construction des glises et des presbytres,
lentretien des moines mendiants, les appointements des aumniers des
troupes ou des vaisseaux, soient la charge des peuples ; quun clerg dune
richesse immense ait recours, pour btir des glises, la ressource honteuse
des loteries ; quil se fasse payer de toutes les fonctions quil exerce ; quil
vende pour douze ou quinze sous, qui veut les acheter, les mrites infinis du
corps et du sang de Jsus-Christ ?
Une partie des biens de lglise a t destine par les donateurs au
soulagement des pauvres : y aurait-il une meilleurs manire de les soulager
que de vendre ces biens pour payer les dettes de ltat, et pouvoir abolir des
impts onreux ?
Une autre partie a t donne dans des vues dinstruction publique :
pourquoi donc ne doterait-on pas avec des abbayes des tablissements
ncessaires pour lducation ? pourquoi nen donnerait-on pas aux acadmies,
aux collges de droit ou de mdecine ? pourquoi ne rcompenserait-on pas
avec une abbaye lauteur dun livre utile, dune dcouverte importante, sans
lassujettir la ridicule obligation de porter lhabit dun tat dont il ne fait
aucune fonction, ou de se faire sous-diacre dans lesprance davoir part aux
grces ecclsiastiques ; ce qui est une vritable simonie ? (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

133

Les esprits demeuraient en gnral grossiers et sans culture. Les


gnies des Malherbe et des Racan ntaient quune lumire naissante
qui ne se rpandait pas dans la nation. Une pdanterie sauvage,
compagne de cette ignorance qui passait pour science, aigrissait les
murs de tous les corps destins enseigner la jeunesse, et mme de
la magistrature. On a de la peine croire que le parlement de Paris, en
1621, dfendit, sous peine de mort, de rien enseigner de contraire
Aristote et aux anciens auteurs, et quon bannit de Paris un nomm de
Clave et ses associs, pour avoir voulu soutenir des thses contre les
principes dAristote, sur le nombre des lments, et sur la matire et la
forme.
Malgr ces murs svres, et malgr ces rigueurs, la justice tait
vnale dans presque tous les tribunaux des provinces. Henri IV lavait
avou au parlement de Paris, qui se distingua toujours autant par une
probit incorruptible que par un esprit de rsistance aux volonts des
ministres et aux dits pcuniaires. Je sais, leur disait-il, que vous ne
vendez point la justice ; mais dans dautres parlements il faut souvent
soutenir son droit par beaucoup dargent : je men souviens, et jai
boursill moi-mme.
La noblesse, cantonne dans ses chteaux, ou montant cheval
pour aller servir un gouverneur de province, ou se rangeant auprs des
princes qui troublaient ltat, opprimait les cultivateurs. Les villes
taient sans police, les chemins impraticables et infests de brigands.
Les registres du parlement font foi que le guet qui veille la sret de
Paris consistait alors en quarante-cinq hommes, qui ne faisaient aucun
service. Ces drglements, que Henri IV ne put rformer, ntaient pas
de ces maladies du corps politique qui peuvent le dtruire : les
maladies vritablement dangereuses taient le drangement des
finances, la dissipation des trsors amasss par Henri IV, la ncessit
de mettre pendant la paix des impts que Henri avait pargns son
peuple, lorsquil se prparait la guerre la plus importante ; les leves
tyranniques de ces impts, qui nenrichissaient que des traitants ; les
fortunes odieuses de ces traitants, que le duc de Sully avait loigns,
et qui, sous les ministres suivants, sengraissrent du sang du peuple.
ces vices qui faisaient languir le corps politique, se joignirent
ceux qui lui donnaient souvent de violentes secousses. Les
gouverneurs des provinces, qui ntaient que les lieutenants de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

134

Henri IV, voulaient tre indpendants de Louis XIII. Leurs droits ou


leurs usurpations taient immenses : ils donnaient toutes les places ;
les gentilshommes pauvres sattachaient eux, trs peu au roi, et
encore moins ltat. Chaque gouverneur de province tirait de son
gouvernement de quoi pouvoir entretenir des troupes, au lieu de la
garde que Henri IV leur avait te. La Guyenne valait au duc
dpernon un million de livres, qui rpondent prs de deux millions
daujourdhui, et mme prs de quatre, si on considre
lenchrissement de toutes les denres.
Nous venons de voir ce sujet protger la reine mre, faire la guerre
au roi, en recevoir la paix avec hauteur. Le marchal de Lesdiguires
avait trois ans auparavant, en 1616, signal sa grandeur et la faiblesse
du trne dune manire glorieuse. On lavait vu lever une vritable
arme ses dpens, ou plutt ceux du Dauphin, province dont il
ntait pas mme gouverneur, mais simplement lieutenant gnral ;
mener cette arme dans les Alpes, malgr les dfenses positives et
ritres de la cour ; secourir contre les Espagnols le duc de Savoie
que cette cour abandonnait, et revenir triomphant. La France alors
tait remplie de seigneurs puissants, comme du temps de Henri III, et
nen tait que plus faible.
Il nest pas tonnant que la France manqut alors la plus heureuse
occasion qui se ft prsente depuis le temps de Charles-Quint, de
mettre des bornes la puissance de la maison dAutriche, en secourant
llecteur palatin lu roi de Bohme, en tenant la balance de
lAllemagne suivant le plan de Henri IV, auquel se conformrent
depuis les cardinaux de Richelieu et Mazarin. La cour avait conu trop
dombrage des rforms de France, pour protger les protestants
dAllemagne. Elle craignait que les huguenots ne fissent en France ce
que les protestants faisaient dans lempire. Mais si le gouvernement
avait t ferme et puissant comme sous Henri IV ; dans les dernires
annes de Richelieu, et sous Louis XIV, il et aid les protestants
dAllemagne et contenu ceux de France. Le ministre de Luynes
navait pas ces grandes vues ; et quant mme il et pu les concevoir, il
naurait pu les remplir : il et fallu une autorit respecte, des finances
en bon ordre, de grandes armes ; et tout cela manquait.
Les divisions de la cour, sous un roi qui voulait tre matre, et qui
se donnait toujours un matre, rpandaient lesprit de sdition dans

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

135

toutes les villes. Il tait impossible que ce feu ne se communiqut pas


tt ou tard aux rforms de France. Ctait ce que la cour craignait, et
sa faiblesse avait produit cette crainte ; elle sentait quon dsobirait
quand elle commanderait, et cependant elle voulut commander.
(1620) Louis XIII runissait alors le Barn la couronne par un
dit solennel : cet dit restituait aux catholiques les glises dont les
rforms staient empars avant le rgne de Henri IV, et que ce
monarque leur avait conserves. Le parti sassemble La Rochelle au
mpris de la dfense du roi. Lamour de la libert, si naturel aux
hommes, flattait alors les rforms dides rpublicaines ; ils avaient
devant les yeux lexemple des protestants dAllemagne qui les
chauffait. Les provinces o ils taient rpandus en France taient
divises par eux en huit cercles : chaque cercle avait un gnral,
comme en Allemagne, et ces gnraux taient un marchal de
Bouillon, un duc de Soubise, un duc de La Trimouille, un Chtillon,
petit-fils de lamiral Coligny ; enfin, le marchal de Lesdiguires. Le
commandant gnral quils devaient choisir, en cas de guerre, devait
avoir un sceau o taient gravs ces mots Pour Christ et pour le roi ;
cest--dire, contre le roi. La Rochelle tait regarde comme la
capitale de cette rpublique, qui pouvait former un tat dans ltat.
Les rforms ds-lors se prparrent la guerre. On voit quils
taient assez puissants, puisquils offrirent la place de gnralissime
au marchal de Lesdiguires, avec cent mille cus par mois.
Lesdiguires, qui voulait tre conntable de France, aima mieux les
combattre que de les commander, et quitta mme bientt aprs leur
religion ; mais il fut tromp dabord dans ses esprances la cour. Le
duc de Luynes, qui ne stait jamais servi daucune pe, prit pour lui
celle de conntable ; et Lesdiguires, trop engag, fut oblig de servir
sous Luynes contre les rforms, dont il avait t lappui jusqualors.
Il fallut que la cour ngocit avec tous les chefs du parti pour les
contenir, et avec tous les gouverneurs de province pour fournir des
troupes. Louis XIII marche vers la Loire, en Poitou, en Barn, dans les
provinces mridionales : le prince de Cond est la tte dun corps de
troupes ; le conntable de Luynes commande larme royale.
On renouvela une ancienne formalit, aujourdhui entirement
abolie. Lorsquon avanait vers une ville o commandait un homme

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

136

suspect, un hraut darmes se prsentait aux portes ; le commandant


lcoutait, chapeau bas, et le hraut criait : A toi, Isaac ou Jacob tel :
le roi, ton souverain seigneur et le mien, te commande de lui ouvrir, et
de le recevoir comme tu le dois, lui et son arme ; faute de quoi, je
te dclare criminel de lse-majest au premier chef, et roturier, toi et
ta postrit ; tes biens seront confisqus, tes maisons rases, et celles
de tes assistants.
Presque toutes les villes ouvrirent leurs portes au roi, except
Saint-Jean dAngly, dont il dmolit les remparts, et la petite ville de
Clrac qui se rendit discrtion. La cour, enfle de ce succs, fit
pendre le consul de Clrac et quatre pasteurs.
(1621) Cette excution irrita les protestants au lieu de les intimider.
Presss de tous cts, abandonns par le marchal de Lesdiguires et
par le marchal de Bouillon ils lurent pour leur gnral le clbre duc
Benjamin de Rohan, quon regardait comme un des plus grands
capitaines de son sicle, comparable aux princes dOrange, capable,
comme eux, de fonder une rpublique ; plus zl queux encore pour
sa religion, ou du moins paraissant ltre : homme vigilant,
infatigable, ne se permettant aucun des plaisirs qui dtournent des affaires, et fait pour tre chef de parti, poste toujours glissant, o lon a
galement craindre ses ennemis et ses amis. Ce titre, ce rang, ces
qualits de chef de parti, taient depuis longtemps, dans presque toute
lEurope, lobjet et ltude des ambitieux. Les guelfes et les gibelins
avaient commenc en Italie ; les Guises et les Coligny tablirent depuis en France une espce dcole de cette politique, qui se perptua
jusqu la majorit de Louis XIV.
Louis XIII tait rduit assiger ses propres villes. On crut russir
devant Montauban comme devant Clrac ; mais le conntable de
Luynes y perdit presque toute larme du roi sous les yeux de son
matre.
Montauban tait une de ces villes qui ne soutiendraient pas
aujourdhui un sige de quatre jours ; elle fut si mal investie, que le
duc de Rohan jeta deux fois du secours dans la place travers les
lignes des assigeants. Le marquis de La Force, qui commandait dans
la place, se dfendit mieux quil ne fut attaqu. Ctait ce mme
Jacques Nompar de La Force, si singulirement sauv de la mort, dans

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

137

son enfance, aux massacres de la Saint-Barthlemy, et que Louis XIII


fit depuis marchal de France. Les citoyens de Montauban, qui
lexemple de Clrac inspirait un courage dsespr, voulaient
sensevelir sous les ruines de la ville plutt que de se rendre.
Le conntable, ne pouvant russir par les armes temporelles,
employa les spirituelles. Il fit venir un carme espagnol, qui avait, diton, aid par ses miracles larme catholique des Impriaux gagner la
bataille de Prague contre les protestants. Le carme, nomm
Dominique, vint au camp ; il bnit larme, distribua des agnus, et dit
au roi : Vous ferez tirer quatre cents coups de canon, et au quatre
centime Montauban capitulera. Il pouvait se faire que quatre cents
coups de canon bien dirigs produisissent cet effet : Louis les fit tirer ;
Montauban ne capitula point, et il fut oblig de lever le sige.
(Dcembre 1621) Cet affront rendit le roi moins respectable aux
catholiques, et moins terrible aux huguenots. Le conntable fut odieux
tout le monde. Il mena le roi se venger de la disgrce de Montauban
sur une petite ville de Guyenne nomme Monheur ; une fivre y
termina sa vie. Toute espce de brigandage tait alors si ordinaire,
quil vit, en mourant, piller tous ses meubles, son quipage, son
argent, par ses domestiques et par ses soldats, et quil resta peine un
drap pour ensevelir lhomme le plus puissant du royaume, qui dune
main avait tenu lpe de conntable, et de lautre les sceaux de
France : il mourut ha du peuple et de son matre.
Louis XIII tait malheureusement engag dans la guerre contre une
partie de ses sujets. Le duc de Luynes avait voulu cette guerre pour
tenir son matre dans quelque embarras, et pour tre conntable.
Louis XIII stait accoutum croire cette guerre indispensable. On
doit transmettre la postrit les remontrances que Duplessis-Mornay
lui fit lge de prs de quatre-vingts ans. Il lui crivait ainsi, aprs
avoir puis les raisons les plus spcieuses : Faire la guerre ses
sujets, cest tmoigner de la faiblesse. Lautorit consiste dans
lobissance paisible du peuple ; elle stablit par la prudence et par la
justice de celui qui gouverne. La force des armes ne se doit employer
que contre un ennemi tranger. Le feu roi aurait bien renvoy lcole
des premiers lments de la politique ces nouveaux ministres dtat,
qui, semblables aux chirurgiens ignorants, nauraient point eu dautres

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

138

remdes proposer que le fer et le feu, et qui seraient venus lui


conseiller de se couper un bras malade avec celui qui est en bon tat.
Ces raisons ne persuadrent point la cour. Le bras malade donnait
trop de convulsions au corps ; et Louis XIII, nayant pas cette force
desprit de son pre, qui retenait les protestants dans le devoir, crut
pouvoir ne les rduire que par la force des armes. Il marcha donc
encore contre eux dans les provinces au-del de la Loire, la tte
dune petite arme denviron treize quatorze mille hommes.
Quelques autres corps de troupes taient rpandus dans ces provinces.
Le drangement des finances ne permettait pas des armes plus
considrables, et les huguenots ne pouvaient en opposer de plus fortes.
(1622) Soubise, frre du duc de Rohan, se retranche avec huit mille
hommes dans lle de Ris, spare du Bas-Poitou par un petit bras de
mer. Le roi y passe la tte de son arme, la faveur du reflux, dfait
entirement les ennemis, et force Soubise se retirer en Angleterre.
On ne pouvait montrer plus dintrpidit, ni remporter une victoire
plus complte. Ce prince navait gure dautre faiblesse que celle
dtre gouvern dans sa maison, dans son tat, dans ses affaires, dans
ses moindres occupations : cette faiblesse le rendit malheureux toute
sa vie. lgard de sa victoire, elle ne servit qu faire trouver aux
chefs calvinistes de nouvelles ressources.
On ngociait encore plus quon ne se battait, ainsi que du temps de
la Ligue et dans toutes les guerres civiles. Plus dun seigneur rebelle,
condamn par un parlement au dernier supplice, obtenait des
rcompenses et des honneurs, tandis quon lexcutait en effigie. Cest
ce qui arriva au marquis de La Force, qui avait chass larme royale
devant Montauban, et qui tenait encore la campagne contre le roi ; il
eut deux cent mille cus et le bton de marchal de France. Les plus
grands services neussent pas t mieux pays que sa soumission fut
achete. Chtillon, ce petit-fils de lamiral Coligny, vendit au roi la
ville dAigues-Mortes, et fut aussi marchal. Plusieurs firent acheter
ainsi leur obissance : le seul Lesdiguires vendit sa religion. Fortifi
alors dans le Dauphin, et y faisant encore profession du calvinisme, il
se laissait ouvertement solliciter par les huguenots de revenir leur
parti, et faisait craindre au roi quil ne rentrt dans la faction.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

139

(1622) On proposa dans le conseil de le tuer ou de le faire


conntable : le roi prit ce dernier parti, et alors Lesdiguires devint en
un instant catholique ; il fallait ltre pour tre conntable, et non pas
pour tre marchal de France : tel tait lusage. Lpe de conntable
aurait pu tre dans les mains dun huguenot, comme la surintendance
des finances y avait t si longtemps ; mais il ne fallait pas que le chef
des armes et des conseils professt la religion des calvinistes en les
combattant. Ce changement de religion dans Lesdiguires aurait
dshonor tout particulier qui net eu quun petit intrt ; mais les
grands objets de lambition ne connaissent point la honte.
Louis XIII tait donc oblig dacheter sans cesse des serviteurs, et
de ngocier avec des rebelles. Il met le sige devant Montpellier ; et,
craignant la mme disgrce que devant Montauban, il consent ntre
reu dans la ville qu condition quil confirmera ldit de Nantes et
tous les privilges. Il semble quen laissant dabord aux autres villes
calvinistes leurs privilges, et en suivant les conseils de DuplessisMornay, il se serait pargn la guerre ; et on voit que, malgr sa
victoire de Ris, il gagnait peu de chose la continuer.
Le duc de Rohan, voyant que tout le monde ngociait, traita aussi.
Ce fut lui-mme qui obtint des habitants de Montpellier quils
recevraient le roi dans leur ville. Il entama et il conclut Privas la
paix gnrale avec le conntable de Lesdiguires (1622). Le roi le
paya comme les autres, et lui donna le duch de Valois en engagement.
Tout resta dans les mmes termes o lon tait avant la prise
darmes : ainsi il en cota beaucoup au roi et au royaume pour ne rien
gagner. Il y eut, dans le cours de la guerre, quelques malheureux
citoyens de pendus, et les chefs rebelles eurent des rcompenses.
Le conseil de Louis XIII, pendant cette guerre civile, avait t aussi
agit que la France. Le prince de Cond accompagnait le roi, et
voulait conduire larme et ltat. Les ministres taient partags ; ils
navaient press le roi de donner lpe de conntable Lesdiguires
que pour diminuer lautorit du prince de Cond. Ce prince, lass de
combattre dans le cabinet, alla Rome, ds que la paix fut faite, pour
obtenir que les bnfices quil possdait fussent hrditaires dans sa
maison. Il pouvait les faire passer ses enfants, sans le bref quil
demanda et quil neut point. peine put-il obtenir quon lui donnt

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

140

Rome le titre dAltesse, et tous les cardinaux-prtres prirent sans


difficult la main sur lui. Ce fut l tout le fruit de son voyage Rome.
La cour, dlivre du fardeau dune guerre civile, ruineuse et
infructueuse, fut en proie de nouvelles intrigues. Les ministres
taient tous ennemis dclars les uns des autres, et le roi se dfiait
deux tous.
Il parut bien, aprs la mort du conntable de Luynes, que ctait
lui, plutt que le roi, qui avait perscut la reine mre. Elle fut la tte
du conseil ds que le favori eut expir. Cette princesse, pour mieux
affermir son autorit renaissante, voulait faire entrer dans le conseil le
cardinal de Richelieu, son favori, son surintendant, et qui lui devait la
pourpre. Elle comptait gouverner par lui, et ne cessait de presser le roi
de ladmettre dans le ministre. Presque tous les Mmoires de ce
temps-l font connatre la rpugnance du roi. Il traitait de fourbe celui
en qui il mit depuis toute sa confiance : il lui reprochait jusqu ses
murs.
Ce prince, dvot, scrupuleux, et souponneux, avait plus que de
laversion pour les galanteries du cardinal ; elles taient clatantes et
mme accompagnes de ridicule. Il shabillait en cavalier ; et, aprs
avoir crit sur la thologie, il faisait lamour en plumet. Les Mmoires
de Retz confirment quil mlait encore de la pdanterie ce ridicule.
Vous navez pas besoin de ce tmoignage du cardinal de Retz,
puisque vous avez les thses damour que Richelieu fit soutenir, chez
sa nice, dans la forme des thses de thologie quon soutient sur les
bancs de Sorbonne. Les Mmoires du temps disent encore quil porta
laudace de ses dsirs, ou vrais ou affects, jusqu la reine rgnante,
Anne dAutriche, et quil en essuya des railleries quil ne pardonna
jamais. Je vous remets sous les yeux ces anecdotes qui ont influ sur
les grands vnements. Premirement, elles font voir que dans ce
cardinal si clbre, le ridicule de lhomme galant nta rien la
grandeur de lhomme dtat, et que les petitesses de la vie prive
peuvent sallier avec lhrosme de la vie publique. En second lieu,
elles sont une espce de dmonstration, parmi bien dautres, que le
Testament politique quon a publi sous son nom ne peut avoir t
fabriqu par lui. Il ntait pas possible que le cardinal de Richelieu,
trop connu de Louis XIII par ses intrigues galantes, et que lamant
public de Marion Delorme et eu le front de recommander la chastet
au chaste Louis XIII, g de quarante ans, et accabl de maladies.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

141

La rpugnance du roi tait si forte, quil fallut encore que la reine


gagnt le surintendant La Vieuville, qui tait alors le ministre le plus
accrdit, et qui ce nouveau comptiteur donnait plus dombrage
encore quil ninspirait daversion Louis XIII.
(29 avril 1624) Larchevque de Toulouse, Montchal, rapporte que
le cardinal jura sur lhostie une amiti et une fidlit inviolable au
surintendant La Vieuville. Il eut donc enfin part au ministre, malgr
le roi et malgr les ministres ; mais il neut ni la premire place que le
cardinal de La Rochefoucauld occupait, ni le premier crdit que La
Vieuville conserva quelque temps encore ; point de dpartement, point
de supriorit sur les autres ; il se bornait, dit la reine Marie de
Mdicis, dans une lettre au roi son fils, entrer quelquefois au
conseil. Cest ainsi que se passrent les premiers mois de son
introduction dans le ministre.
Je sais, encore une fois, combien toutes ces petites particularits
sont indignes par elles-mmes darrter vos regards ; elles doivent tre
ananties sous les grands vnements : mais ici elles sont ncessaires
pour dtruire ce prjug qui a subsist si longtemps dans le public,
que le cardinal de Richelieu fut premier ministre et matre absolu ds
quil fut dans le conseil. Cest ce prjug qui fait dire limposteur
auteur du Testament politique : Lorsque Votre Majest rsolut de
me donner en mme temps lentre de ses conseils, et grande part
dans sa confiance, je lui promis demployer mes soins pour rabaisser
lorgueil des grands, ruiner les huguenots, et relever son nom dans les
nations trangres.
Il est manifeste que le cardinal de Richelieu na pu parler ainsi,
puisquil neut point dabord la confiance du roi. Je ninsiste pas sur
limprudence dun ministre qui aurait dbut par dire son matre :
Je relverai votre nom, et par lui faire sentir que ce nom tait avili.
Je nentre point ici dans la multitude des raisons invincibles qui
prouvent que le Testament politique attribu au cardinal de Richelieu
nest et ne peut tre de lui ; et je reviens son ministre.
Ce quon a dit depuis loccasion de son mausole lev dans la
Sorbonne, magnum disputandi argumentum, est le vrai caractre de
son gnie et de ses actions. Il est trs difficile de connatre un homme
dont ses flatteurs ont dit tant de bien, et ses ennemis tant de mal. Il eut

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

142

combattre la maison dAutriche, les calvinistes, les grands du


royaume, la reine mre sa bienfaitrice, le frre du roi, la reine
rgnante, dont il osa tre lamant, enfin le roi lui-mme, auquel il fut
toujours ncessaire et souvent odieux. Il tait impossible quon ne
chercht pas le dcrier par des libelles ; il y faisait rpondre par des
pangyriques. Il ne faut croire ni les uns ni les autres, mais se
reprsenter les faits.
Pour tre sr des faits, autant quon le peut, on doit discerner les
livres. Que penser, par exemple, de lcrivain de la Vie du P. Joseph,
qui rapporte une lettre du cardinal ce fameux capucin, crite, dit-il
immdiatement aprs son entre dans le conseil ? Comme vous tes
le principal agent dont Dieu sest servi pour me conduire dans tous les
honneurs o je me vois lev, je me sens oblig de vous apprendre
quil a plu au roi de me donner la charge de son premier ministre, la
prire de la reine.
Le cardinal neut les patentes de premier ministre quen 1629.
Cette place ne sappelle point une charge, et le capucin Joseph ne
lavait conduit ni aux honneurs, ni dans les honneurs.
Les livres ne sont que trop pleins de suppositions pareilles ; et ce
nest pas un petit travail de dmler le vrai davec le faux. Faisonsnous ici un prcis du ministre orageux du cardinal de Richelieu, ou
plutt de son rgne

Table des Matires

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

143

Table des Matires

Chapitre 176
Du ministre du cardinal de Richelieu
Le surintendant La Vieuville, qui avait prt la main au cardinal de
Richelieu pour monter au ministre, en fut cras le premier au bout
de six mois, et le serment sur lhostie ne le sauva pas. On laccusa
secrtement des malversations dont on peut toujours charger un
surintendant.
La Vieuville devait sa grandeur au chancelier de Sillery, et lavait
fait disgracier. Il est ruin son tour par Richelieu, qui lui devait sa
place. Ces vicissitudes, si communes dans toutes les cours, ltaient
encore plus dans celle de Louis XIII que dans aucune autre. Ce
ministre est mis en prison au chteau dAmboise. Il avait commenc
la ngociation du mariage entre la sur de Louis XIII, Henriette, et
Charles, prince de Galles, qui fut bientt aprs roi de la GrandeBretagne : le cardinal finit le trait malgr les cours de Rome et de
Madrid.
Il favorise sous main les protestants dAllemagne, et il nen est pas
moins dans le dessein daccabler ceux de France.
Avant son ministre, on ngociait vainement avec tous les princes
dItalie, pour empcher la maison dAutriche, si puissante alors, de
demeurer matresse de la Valteline.
Cette petite province, alors catholique, appartenait aux ligues
grises qui sont rformes. Les Espagnols voulaient joindre ces valles
au Milanais. Le duc de Savoie et Venise, de concert avec la France,
sopposaient tout agrandissement de la maison dAutriche en Italie.
Le pape Urbain VIII avait enfin obtenu quon squestrt cette
province entre ses mains, et ne dsesprait pas de la garder.
Marquemont, ambassadeur de France Rome, crit Richelieu
une longue dpche, dans laquelle il tale toutes les difficults de cette

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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affaire. Celui-ci rpond par cette fameuse lettre : Le roi a chang de


conseil, et le ministre de maxime : on enverra une arme dans la
Valteline, qui rendra le pape moins incertain et les Espagnols plus
traitables. Aussitt le marquis de Cuvres entre dans la Valteline
avec une arme. On ne respecte point les drapeaux du pape, et on
affranchit ce pays de linvasion autrichienne. Cest l le premier
vnement qui rend la France sa considration chez les trangers.
(1625) Largent manquait sous les prcdents ministres, et lon en
trouve assez pour prter aux Hollandais trois millions deux cent mille
livres, afin quils soient en tat de soutenir la guerre contre la branche
dAutriche espagnole, leur ancienne souveraine. On fournit de largent
ce fameux chef Mansfeld, qui soutenait presque seul alors la cause
de la maison palatine et des protestants contre la maison impriale.
Il fallait bien sattendre, en armant ainsi les protestants trangers,
que le ministre espagnol exciterait ceux de France et quil leur
rendrait (comme disait Mirabel, ambassadeur dEspagne) largent
donn aux Hollandais. Les huguenots, en effet, anims et pays par
lEspagne, recommencent la guerre civile en France. Cest depuis
Charles-Quint et Franois Ier que dure cette politique entre les princes
catholiques, darmer les protestants chez autrui, et de les poursuivre
chez soi. Cette conduite prouve assez manifestement que le zle de la
religion na jamais t, dans les cours, que le masque de la religion et
de la perfidie.
Pendant cette nouvelle guerre contre le duc de Rohan et son parti,
le cardinal ngocie encore avec les puissances quil a outrages ; et ni
lempereur Ferdinand II, ni Philippe IV, roi dEspagne, nattaquent la
France.
La Rochelle commenait devenir une puissance ; elle avait alors
presque autant de vaisseaux que le roi. Elle voulait imiter la Hollande,
et aurait pu y parvenir, si elle avait trouv, parmi les peuples de sa
religion, des allis qui la secourussent. Mais le cardinal de Richelieu
sut dabord armer contre elle ces mmes Hollandais qui, par les
intrts de leur secte, devaient prendre parti pour elle, et jusquaux
Anglais, qui, par lintrt dtat, semblaient encore plus la devoir
dfendre. Ce quon avait donn dargent aux Provinces-Unies, et ce
quon devait leur donner encore, les engagea fournir une flotte

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

145

contre ceux quelles appelaient leurs frres ; de sorte que le roi


catholique secourait les calvinistes de son argent, et les Hollandais
calvinistes combattaient pour la religion catholique, tandis que le
cardinal de Richelieu (1625) chassait les troupes du pape de la
Valteline en faveur des Grisons huguenots.
Cest un sujet de surprise que Soubise, la tte de la flotte
rochelloise, ost attaquer la flotte hollandaise auprs de lle de R, et
quil remportt lavantage sur ceux qui passaient alors pour les
meilleurs marins du monde (1625). Ce succs, en dautres temps,
aurait fait de La Rochelle une rpublique affermie et puissante.
Louis XIII alors avait un amiral et point de flotte. Le cardinal, en
commenant son ministre, avait trouv dans le royaume tout
rparer ou faire, et il navait pu, dans lespace dune anne, tablir
une marine. peine dix ou douze petits vaisseaux de guerre pouvaient
tre arms. Le duc de Montmorency, alors amiral, celui-l mme qui
finit depuis sa vie si tragiquement, fut oblig de monter sur le vaisseau
amiral des Provinces-Unies ; et ce ne fut quavec des vaisseaux
hollandais et anglais quil battit la flotte de La Rochelle.
Cette victoire mme montrait quil fallait se rendre puissant sur
mer et sur terre, quand on avait le parti calviniste soumettre en
France, et la puissance autrichienne miner dans lEurope. Le
ministre accorda donc la paix aux huguenots pour avoir le temps de
saffermir (1626).
Le cardinal de Richelieu avait dans la cour de plus grands ennemis
combattre. Aucun prince du sang ne laimait ; Gaston, frre de
Louis XIII, le dtestait ; Marie de Mdicis commenait voir son
ouvrage dun il jaloux : presque tous les grands cabalaient.
Il te la place damiral au duc de Montmorency, pour se la donner
bientt lui-mme sous un autre nom, et par l il se fait un ennemi
irrconciliable. (1626) Deux fils de Henri IV, Csar de Vendme et le
grand-prieur, veulent se soutenir contre lui, et il les fait enfermer
Vincennes. Le marchal Ornano et Taleyrand-Chalais animent contre
lui Gaston : il les fait accuser de vouloir attenter contre le roi mme. Il
enveloppe dans laccusation, le comte de Soissons, prince du sang,
Gaston, frre du roi, et jusqu la reine rgnante, dont il avait os tre
amoureux, et dont il avait t rebut avec mpris. On voit par l

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

146

combien il savait soumettre linsolence de ses passions passagres


lintrt permanent de sa politique.
On dpose tantt que le dessein des conjurs a t de tuer le roi,
tantt quon a form le dessein de le dclarer impuissant, de
lenfermer dans un clotre, et de donner sa femme Gaston, son frre.
Ces deux accusations se contredisaient, et ni lune ni lautre ntaient
vraisemblables. Le vritable crime tait de stre uni contre le
ministre, et davoir parl mme dattenter sa vie. Des commissaires
jugent Chalais mort (1626) ; il est excut Nantes. Le marchal
Ornano meurt Vincennes ; le comte de Soissons fuit en Italie ; la
duchesse de Chevreuse, courtise auparavant par le cardinal, et
maintenant accuse davoir cabal contre lui, prte dtre arrte,
poursuivie par ses gardes, chappe peine, et passe en Angleterre 47 .
Le frre du roi est maltrait et observ. Anne dAutriche est mande
au conseil : on lui dfend de parler aucun homme chez elle quen
prsence du roi son mari ; et on la force de signer quelle est coupable.
Les soupons, la crainte, la dsolation, taient dans la famille
royale et dans toute la cour. Louis XIII ntait pas lhomme de son
royaume le moins malheureux. Rduit craindre sa femme et son
frre ; embarrass devant sa mre, quil avait autrefois si maltraite, et
qui en laissait toujours chapper quelque souvenir ; plus embarrass
encore devant le cardinal, dont il commenait sentir le joug : la crise
des affaires trangres tait encore pour lui un nouveau sujet de
peine ; le cardinal de Richelieu le liait lui par la crainte et par les
intrigues domestiques, par la ncessit de rprimer les complots de la
cour, et de ne pas perdre son crdit chez les nations.
Trois ministres galement puissants faisaient alors presque tout le
destin de lEurope ; Olivars en Espagne, Buckingham en Angleterre,
Richelieu en France : tous trois se hassaient rciproquement, et tous
trois ngociaient toujours la fois les uns contre les autres. Le
cardinal de Richelieu se brouillait avec le duc de Buckingham, dans le
temps mme que lAngleterre lui fournissait des vaisseaux contre La
Rochelle, et il se liguait avec le comte-duc Olivars, lorsquil venait
denlever la Valteline au roi dEspagne.

47

Elle traversa la rivire de Somme la nage pour aller gagner Calais.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

147

De ces trois ministres, le duc de Buckingham passait pour tre le


moins ministre ; il brillait comme un favori et un grand seigneur, libre,
franc, audacieux, non comme un homme dtat ; ne gouvernant pas le
roi Charles Ier par lintrigue, mais par lascendant quil avait eu sur le
pre, et quil avait conserv sur le fils. Ctait lhomme le plus beau
de son temps, le plus fier, et le plus gnreux. Il pensait que ni les
femmes ne devaient rsister aux charmes de sa figure, ni les hommes
la supriorit de son caractre. Enivr de ce double amour-propre, il
avait conduit le roi Charles, encore prince de Galles, en Espagne pour
lui faire pouser une infante, et pour briller dans cette cour. Cest l
que, joignant la galanterie espagnole laudace de ses entreprises, il
attaqua la femme du premier ministre Olivars, et fit manquer, par
cette indiscrtion, le mariage du prince. tant depuis venu en France,
en 1625, pour conduire la princesse Henriette quil avait obtenue pour
Charles Ier, il fut encore sur le point de faire chouer laffaire par une
indiscrtion plus hardie. Cet Anglais fit la reine Anne dAutriche
une dclaration, et ne se cacha pas de laimer, ne pouvant esprer dans
cette aventure que le vain honneur davoir os sexpliquer. La reine,
leve dans les ides dune galanterie permise alors en Espagne, ne
regarda les tmrits du duc de Buckingham que comme un hommage
sa beaut, qui ne pouvait offenser sa vertu 48 .
Lclat du duc de Buckingham dplut la cour de France, sans lui
donner de ridicule, parce que laudace et la grandeur nen sont pas
susceptibles. Il mena Henriette Londres, et y rapporta dans son cur
sa passion pour la reine, augmente par la vanit de lavoir dclare.
Cette mme vanit le porta tenter un second voyage la cour de
France : le prtexte tait de faire un trait contre le duc Olivars,
comme le cardinal en avait fait un avec Olivars contre lui. La
vritable raison quil laissait assez voir tait de se rapprocher de la
reine : non seulement on lui en refusa la permission, mais le roi chassa
dauprs de sa femme plusieurs domestiques accuss davoir favoris
la tmrit du duc de Buckingham. Cet Anglais fit dclarer la guerre
la France, uniquement parce quon lui refusa la permission dy venir
parler de son amour. Une telle aventure semblait tre du temps des
Amadis. Les affaires du monde sont tellement mles, sont tellement
48

Voyez la premire partie des Mmoires de La Rochefoucauld, publie pour la


premire fois par M. Renouard, 1817, in-12 et in-18. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

148

enchanes, que les amours romanesques du duc de Buckingham


produisirent une guerre de religion et la prise de La Rochelle (1627).
Un chef de parti profite de toutes les circonstances. Le duc de
Rohan, aussi profond dans ses desseins que Buckingham tait vain
dans les siens, obtient du dpit de lAnglais larmement dune flotte
de cent vaisseaux de transport. La Rochelle et tout le parti taient
tranquilles ; il les anime, et engage les Rochellois recevoir la flotte
anglaise, non pas dans la ville mme, mais dans lle de R. Le duc de
Buckingham descend dans lle avec environ sept mille hommes. Il
ny avait quun petit fort prendre pour se rendre matre de lle, et
pour sparer jamais La Rochelle de la France. Le parti calviniste
devenait alors indomptable. Le royaume tait divis, et tous les projets
du cardinal de Richelieu auraient t vanouis, si le duc de
Buckingham avait t aussi grand homme de guerre, ou du moins
aussi heureux quil tait audacieux.
(Juillet 1627) Le marquis, depuis marchal de Thoiras, sauva la
gloire de la France, en conservant lle de R avec peu de troupes,
contre les Anglais trs suprieurs. Louis XIII a le temps denvoyer
une arme devant La Rochelle. Son frre Gaston la commande
dabord. Le roi y vient bientt avec le cardinal. Buckingham est forc
de ramener en Angleterre ses troupes diminues de moiti, sans mme
avoir jet du secours dans La Rochelle, et nayant paru que pour en
hter la ruine. Le duc de Rohan tait absent de cette ville, quil avait
arme et expose. Il soutenait la guerre dans le Languedoc, contre le
prince de Cond et le duc de Montmorency.
Tous trois combattaient pour eux-mmes : le duc de Rohan, pour
tre toujours chef de parti ; le prince de Cond, la tte des troupes
royales, pour regagner la cour son crdit perdu ; le duc de
Montmorency, la tte des troupes leves par lui-mme et de sa seule
autorit, pour devenir le matre dans le Languedoc, dont il tait
gouverneur, et pour rendre sa fortune indpendante, lexemple de
Lesdiguires. La Rochelle na donc quelle seule pour se soutenir. Les
citoyens, anims par la religion et par la libert, ces deux puissants
motifs des peuples, lurent un maire nomm Guiton, encore plus
dtermin queux. Celui-ci, avant daccepter une place qui lui donnait
la magistrature et le commandement des armes, prend un poignard, et
le tenant la main : Je naccepte, dit-il, lemploi de votre maire qu

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

149

condition denfoncer ce poignard dans le cur du premier qui parlera


de se rendre ; et quon sen serve contre moi, si jamais je songe
capituler.
Pendant que La Rochelle se prpare ainsi une rsistance
invincible, le cardinal de Richelieu emploie toutes les ressources pour
la soumettre ; vaisseaux btis la hte, troupes de renfort, artillerie,
enfin jusquau secours de lEspagne : et profitant avec clrit de la
haine du duc Olivars contre le duc de Buckingham, faisant valoir les
intrts de la religion, promettant tout, et obtenant des vaisseaux du
roi dEspagne, alors lennemi naturel de la France, pour ter aux
Rochellois lesprance dun nouveau secours dAngleterre. Le comteduc envoie Frdric de Tolde avec quarante vaisseaux devant le port
de La Rochelle.
Lamiral espagnol arrive (1628). Croirait-on que le crmonial
rendit ce secours inutile, et que Louis XIII, pour navoir pas voulu
accorder lamiral de se couvrir en sa prsence, vit la flotte espagnole
retourner dans ses ports (1629) ? Soit que cette petitesse dcidt dune
affaire si importante, comme il narrive que trop souvent, soit qualors
de nouveaux diffrends au sujet de la succession de Mantoue
aigrissent la cour espagnole, sa flotte parut et sen retourna ; et peuttre le ministre espagnol ne lavait envoye que pour montrer ses
forces au ministre de France.
Le duc de Buckingham prpare un nouvel armement pour sauver la
ville. Il pouvait en trs peu de temps rendre tous les efforts du roi de
France inutiles. La cour a toujours t persuade que le cardinal de
Richelieu, pour parer ce coup, se servit de lamour mme de
Buckingham pour Anne dAutriche, et quon exigea de la reine
quelle crivit au duc. Elle le pria, dit-on, de diffrer au moins
lembarquement ; et on assure que la faiblesse de Buckingham
lemporta sur son honneur et sur sa gloire.
Cette anecdote singulire a acquis tant de crdit, quon ne peut
sempcher de la rapporter : elle ne dment ni le caractre de
Buckingham, ni lesprit de la cour ; et en effet on ne peut comprendre
comment le duc de Buckingham se borne faire partir seulement
quelques vaisseaux, qui se montrent inutilement, et qui reviennent
dans les ports dAngleterre. Les intrts publics sont si souvent

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

150

sacrifis des intrigues secrtes, quon ne doit point du tout stonner


que le faible Charles Ier, en feignant alors de protger La Rochelle, la
trahit pour complaire la passion romanesque et passagre de son
favori. Le gnral Ludlow, qui examina les papiers du roi, lorsque le
parlement sen fut rendu matre, assure quil a vu la lettre signe
Charles rex, par laquelle ce monarque ordonnait au chevalier
Pennington, commandant de lescadre, de suivre en tout les ordres du
roi de France quand il serait devant La Rochelle, et de couler fond
les vaisseaux anglais dont les capitaines ne voudraient pas obir. Si
quelque chose pouvait justifier la cruaut avec laquelle les Anglais
traitrent depuis leur roi, ce serait une telle lettre.
Il nest pas moins singulier que le cardinal ait seul command au
sige, tandis que le roi tait retourn Paris. Il avait des patentes de
gnral. Ce fut son coup dessai : il montra que la rsolution et le
gnie supplent tout ; aussi exact mettre la discipline dans les
troupes quappliqu dans Paris tablir lordre, et lun et lautre tant
galement difficiles. On ne pouvait rduire La Rochelle tant que son
port serait ouvert aux flottes anglaises ; il fallait le fermer et dompter
la mer. Pompe Targon, ingnieur italien, avait, dans la prcdente
guerre civile, imagin de construire une estacade, dans le temps que
Louis XIII voulait assiger cette ville et que la paix fut conclue. Le
cardinal de Richelieu suit cette vue : la mer renverse louvrage : il
nen est pas moins ferme le faire recommencer. Il commanda une
digue dans la mer denviron quatre mille sept cents pieds de long ; les
vents la dtruisent. Il ne se rebuta pas, et ayant la main son QuinteCurce et la description de la digue dAlexandre devant Tyr, il
recommence encore la digue. Deux Franais, Mtzeau et Tiriot,
mettent la digue en tat de rsister aux vents et aux vagues.
(Mars 1628) Louis XIII vient au sige, et y reste depuis le mois de
mars 1628 jusqu sa reddition. Souvent prsent aux attaques, et
donnant lexemple aux officiers, il presse le grand ouvrage de la
digue ; mais il est toujours craindre que bientt une nouvelle flotte
anglaise ne vienne la renverser. La fortune seconde en tout cette
entreprise. Le duc de Buckingham, stant encore brouill avec
Richelieu, tait prt enfin de partir et de conduire une flotte redoutable
devant La Rochelle, (septembre 1628) lorsquun Anglais fanatique,
nomm Felton, lassassina dun coup de couteau, sans que jamais on
ait pu dcouvrir ses instigateurs.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

151

Cependant La Rochelle, sans secours, sans vivres, tenait par son


seul courage. La mre et la sur du duc de Rohan, souffrant comme
les autres la plus dure disette, encourageaient les citoyens. Des
malheureux prts expirer de faim dploraient leur tat devant le
maire Guiton, qui rpondait : Quand il ne restera plus quun seul
homme, il faudra quil ferme les portes.
Lesprance renat dans la ville, la vue de la flotte prpare par
Buckingham, qui parat enfin sous le commandement de lamiral
Lindsey. Elle ne peut percer la digue. Quarante pices de canon,
tablies sur un fort de bois, dans la mer, cartaient les vaisseaux.
Louis se montrait sur ce fort expos toute lartillerie de la flotte
ennemie, dont tous les efforts furent inutiles.
La famine vainquit enfin le courage des Rochellois, et, aprs une
anne entire dun sige o ils se soutinrent par eux-mmes, ils furent
obligs de se rendre (28 octobre 1628), malgr le poignard du maire,
qui restait toujours sur la table de lhtel de ville, pour percer
quiconque parlerait de capituler. On peut remarquer que ni Louis XIII
comme roi, ni le cardinal de Richelieu comme ministre, ni les
marchaux de France en qualit dofficiers de la couronne, ne
signrent la capitulation. Deux marchaux de camp signrent. La
Rochelle ne perdit que ses privilges ; il nen cota la vie personne.
La religion catholique fut rtablie dans la ville et dans le pays, et on
laissa aux habitants leur calvinisme, la seule chose qui leur restt.
Le cardinal de Richelieu ne voulait pas laisser son ouvrage
imparfait. On marchait vers les autres provinces o les rforms
avaient tant de places de sret, et o leur nombre les rendait encore
puissants. Il fallait abattre et dsarmer tout le parti, avant de pouvoir
dployer en sret toutes ses forces contre la maison dAutriche, en
Allemagne, en Italie, en Flandre, et vers lEspagne. Il importait que
ltat ft uni et tranquille, pour troubler et diviser les autres tats.
Dj lintrt de donner Mantoue un duc dpendant de la France
et non de lEspagne, aprs la mort du dernier souverain, appelait les
armes de la France en Italie. Gustave-Adolphe voulait descendre dj
en Allemagne, et il fallait lappuyer.
Dans ces circonstances pineuses, le duc de Rohan, ferme sur les
ruines de son parti, traite avec le roi dEspagne, qui lui promet des

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

152

secours, aprs en avoir donn contre lui un an auparavant.


Philippe IV, roi catholique, ayant consult son conseil de conscience,
promet trois cent mille ducats par an au chef des calvinistes de
France ; mais cet argent vient peine. Les troupes du roi dsolent le
Languedoc. Privas est abandonn au pillage, et tout y est tu. Le duc
de Rohan, ne pouvant soutenir la guerre, trouve encore le secret de
faire une paix gnrale pour tout le parti, aussi bonne quon le
pouvait. Le mme homme qui venait de traiter avec le roi dEspagne
en qualit de chef de parti, traite de mme avec le roi de France son
matre, dans le temps quil est condamn par le parlement comme
rebelle ; et, aprs avoir reu de largent de lEspagne pour entretenir
ses troupes, il exige et reoit cent mille cus de Louis XIII (1628)
pour achever de les payer et pour les congdier.
Les villes calvinistes sont traites comme La Rochelle ; on leur te
leurs fortifications et tous les droits qui pouvaient tre dangereux ; on
leur laisse la libert de conscience, leurs temples, leurs lois
municipales, les chambres de ldit, qui ne pouvaient pas nuire. Tout
est apais. Le grand parti calviniste, au lieu dtablir une domination,
est dsarm et abattu sans ressource. La Suisse, la Hollande, ntaient
pas si puissantes que ce parti quand elles srigrent en souverainets
indpendantes. Genve, qui tait peu de chose, se donna la libert et la
conserva. Les calvinistes de France succombrent : la raison en est
que leur parti mme tait dispers dans leurs provinces, que la moiti
des peuples et les parlements taient catholiques, que la puissance
royale tombait sur leurs pays tout ouverts, quon les attaquait avec des
troupes suprieures et disciplines, et quils eurent affaire au cardinal
de Richelieu.
Jamais Louis XIII, quon ne connat point assez, ne mrita tant de
gloire par lui-mme ; car tandis quaprs la prise de La Rochelle les
armes foraient les huguenots lobissance, il soutenait ses allis en
Italie ; il marchait au secours du duc de Mantoue (mars 1629) au
travers des Alpes, au milieu dun hiver rigoureux, forait trois
barricades au pas de Suze, semparait de Suze, obligeait le duc de
Savoie sunir lui, et chassait les Espagnols de Casal. Le roi avait
de la bravoure, mais navait nul courage desprit.
Cependant le cardinal de Richelieu ngociait avec tous les
souverains, et contre la plus grande partie des souverains. Il envoyait

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

153

un capucin la dite de Ratisbonne pour tromper les Allemands, et


pour lier les mains lempereur dans les affaires dItalie. En mme
temps Charnac tait charg dencourager le roi de Sude, GustaveAdolphe, descendre en Allemagne : entreprise laquelle Gustave
tait dj trs dispos. Richelieu songeait branler lEurope, tandis
que la cabale de Gaston et des deux reines tentait en vain de le perdre
la cour. Sa faveur causait encore plus de troubles dans le cabinet que
ses intrigues nen excitaient dans les autres tats. Il ne faut pas croire
que ces troubles de la cour fussent le fruit dune profonde politique et
de desseins bien concerts, qui unissent contre lui un parti habilement
form pour le faire tomber, et pour lui donner un successeur capable
de le remplacer. Lhumeur, qui domine souvent les hommes, mme
dans les plus grandes affaires, produisit en grande partie ces divisions
si funestes. La reine-mre, quoiquelle et toujours sa place au
conseil, quoiquelle et t rgente des provinces en de de la Loire
pendant lexpdition de son fils La Rochelle, tait toujours aigrie
contre le cardinal de Richelieu, qui affectait de ne plus dpendre
delle. Les Mmoires composs pour la dfense de cette princesse
rapportent que le cardinal tant venu la voir, et Sa Majest lui
demandant des nouvelles de sa sant, il lui rpondit, enflamm de
colre et les lvres tremblantes (1629) : Je me porte mieux que ceux
qui sont ici ne voudraient. La reine fut indigne ; le cardinal
semporta : il demanda pardon ; la reine sadoucit ; et deux jours aprs
ils saigrirent encore : la politique, qui surmonte les passions dans le
cabinet, nen tant pas toujours matresse dans la conversation.
(21 novembre 1629) Marie de Mdicis te alors au cardinal la
place de surintendant de sa maison. Le premier fruit de cette querelle
fut la patente de premier ministre que le roi crivit de sa main en
faveur du cardinal, lui adressant la parole, exaltant sa valeur et sa
magnanimit, et laissant en blanc les appointements de la place pour
les faire remplir par le cardinal mme. Il tait dj grand amiral de
France, sous le nom de surintendant de la navigation ; et ayant t aux
calvinistes leurs places de sret, il sassurait pour lui-mme de
Saumur, dAngers, de Honfleur, du Havre-de-Grce, dOlron, de lle
de R, qui devenaient ses places de sret contre ses ennemis : il avait
des gardes ; son faste effaait la dignit du trne ; tout lextrieur
royal laccompagnait, et toute lautorit rsidait en lui.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

154

Les affaires de lEurope le rendaient plus que jamais ncessaire


son matre et ltat. Lempereur Ferdinand II, depuis la bataille de
Prague, stait rendu despotique en Allemagne, et devenait alors
puissant en Italie. Ses troupes assigeaient Mantoue. La Savoie
hsitait entre la France et la maison dAutriche. Le marquis de Spinola
occupait le Montferrat avec une arme espagnole. Le cardinal veut luimme combattre Spinola ; il se fait nommer gnralissime de larme
qui marche en Italie, et le roi ordonne dans ses provisions quon lui
obisse comme sa propre personne. Ce premier ministre faisant les
fonctions de conntable, ayant sous lui deux marchaux de France,
marche en Savoie. Il ngocie dans la route, mais en roi, et veut que le
duc de Savoie vienne le trouver Lyon (1630) ; il ne peut lobtenir.
Larme franaise sempare de Pignerol et de Chambry en deux
jours. Le roi prend enfin lui-mme le chemin de la Savoie ; il amne
avec lui les deux reines, son frre, et toute une cour ennemie du
cardinal, mais qui nest que tmoin de ses triomphes. Le cardinal
revient trouver le roi Grenoble ; ils marchent ensemble en Savoie.
Une maladie contagieuse attaqua dans ce temps Louis XIII, et
lobligea de retourner Lyon. Cest pendant ce temps-l que le duc de
Montmorency remporte, avec peu de troupes, une victoire signale, au
combat de Vgliane, sur les Impriaux, les Espagnols, et les
Savoisiens : il blesse et prend lui-mme le gnral Doria. Cette action
le combla de gloire. Le roi lui crivit (juillet 1630) : Je me sens
oblig envers vous autant quun roi le puisse tre. Cette obligation
nempcha pas que Montmorency ne mourt deux ans aprs sur un
chafaud.
Il ne fallait pas moins quune telle victoire pour soutenir la gloire
et les intrts de la France, tandis que les Impriaux prenaient et
saccageaient Mantoue, poursuivaient le duc protg par Louis XIII, et
battaient les Vnitiens ses allis. Le cardinal, dont les plus grands
ennemis taient la cour, laissait le duc de Montmorency combattre
les ennemis de la France, et observait les siens auprs du roi. Ce
monarque tait alors mourant Lyon. Les confidents de la reine
rgnante, trop empresss, proposaient dj Gaston dpouser la
femme de son frre, qui devait tre bientt veuve. Le cardinal se
prparait se retirer dans Avignon. Le roi gurit ; et tous ceux qui
avaient fond des esprances sur sa mort furent confondus. Le
cardinal le suivit Paris ; il y trouva beaucoup plus dintrigues quil
ny en avait en Italie entre lEmpire, lEspagne, Venise, la Savoie,
Rome, et la France.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

155

Mirabel, lambassadeur espagnol, tait ligu contre lui avec les


deux reines. Les deux frres Marillac, lun marchal de France, lautre
garde des sceaux, qui lui devaient leur fortune, se flattaient de le
perdre et de succder son crdit. Le marchal de Bassompierre, sans
prtendre rien, tait dans leur confidence ; le premier valet de
chambre, Beringhen, instruisait la cabale de ce qui se passait chez le
roi. La reine mre te une seconde fois au cardinal la charge de
surintendant de sa maison, quelle avait t force de lui rendre ;
emploi qui, dans lesprit du cardinal, tait au-dessous de sa fortune et
de sa fiert, mais que par une autre fiert il ne voulait pas perdre. Sa
nice, depuis duchesse dAiguillon, est renvoye ; et Marie de
Mdicis, force de plaintes et de prires redoubles, obtient de son
fils quil dpouillera le cardinal du ministre.
Il ny a dans ces intrigues que ce quon voit tous les jours dans les
maisons des particuliers qui ont un grand nombre de domestiques ; ce
sont des petitesses communes, mais ici elles entranaient le destin de
la France et de lEurope. Les ngociations avec les princes dItalie,
avec le roi de Sude, Gustave-Adolphe, avec les Provinces-Unies et le
prince dOrange, contre lempereur et lEspagne, taient dans les
mains de Richelieu, et nen pouvaient gure sortir sans danger pour
ltat. (10 novembre 1630) Cependant la faiblesse du roi, appuye en
secret dans son cur par ce dpit que lui inspirait la supriorit du
cardinal, abandonne ce ministre ncessaire ; il promet sa disgrce aux
empressements opinitres et aux larmes de sa mre. Le cardinal entra
par une fausse porte dans la chambre o lon concluait sa ruine : le roi
sort sans lui parler ; il se croit perdu, et prpare sa retraite au Havrede-Grce, comme il lavait dj prpare pour Avignon, quelques
mois auparavant. Sa ruine paraissait dautant plus sre, que le roi, le
jour mme, donne pouvoir au marchal de Marillac, ennemi dclar
du cardinal, de faire la guerre et la paix dans le Pimont. Alors le
cardinal presse son dpart : ses mulets avaient dj port ses trsors
trente-cinq lieues, sans passer par aucune ville ; prcaution prise
contre la haine publique. Ses amis lui conseillent de tenter enfin
auprs du roi un nouvel effort.
Le cardinal va trouver le roi Versailles (11 novembre 1630), alors
petite maison de chasse, achete par Louis XIII vingt mille cus,
devenue depuis, sous Louis XIV, un des plus grands palais de
lEurope et un abme de dpenses. Le roi, qui avait sacrifi son

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

156

ministre par faiblesse, se remet par faiblesse entre ses mains, et il lui
abandonne ceux qui lavaient perdu. Ce jour, qui est encore prsent
appel la journe des dupes, fut celui du pouvoir absolu du cardinal.
Ds le lendemain le garde des sceaux est arrt, et conduit prisonnier
Chteaudun, o il mourut de douleur. Le jour mme le cardinal
dpche un huissier du cabinet, de la part du roi, aux marchaux de La
Force et Schomberg, pour faire arrter le marchal de Marillac au
milieu de larme quil allait commander seul. Lhuissier arrive une
heure aprs que ce marchal de Marillac avait reu la nouvelle de la
disgrce de Richelieu. Le marchal est prisonnier dans le temps quil
se croyait matre de ltat avec son frre. Richelieu rsolut de faire
mourir ce gnral ignominieusement par la main du bourreau ; et ne
pouvant laccuser de trahison, il savisa de lui imputer dtre
concussionnaire. Le procs dura prs de deux annes : il faut en
rapporter ici les suites, pour ne point rompre le fil de cette affaire, et
pour faire voir ce que peut la vengeance arme du pouvoir suprme, et
colore des apparences de la justice.
Le cardinal ne se contenta pas de priver le marchal du droit dtre
jug par les deux chambres du parlement assembl, droit quon avait
dj viol tant de fois : ce ne fut pas assez de lui donner dans Verdun
des commissaires dont il esprait de la svrit ; ces premiers juges
ayant, malgr les promesses et les menaces, conclu que laccus serait
reu se justifier, le ministre fit casser larrt : il lui donna dautres
juges, parmi lesquels on comptait les plus violents ennemis de
Marillac, et surtout ce Paul Hay du Chtelet, connu par une satire
atroce contre les deux frres. Jamais on navait mpris davantage les
formes de la justice et les biensances. Le cardinal leur insulta au
point de transfrer laccus, et de continuer le procs Ruel, dans sa
propre maison de campagne.
Il est expressment dfendu par les lois du royaume de dtenir un
prisonnier dans une maison particulire ; mais il ny avait point de lois
pour la vengeance et pour lautorit. Celles de lglise ne furent pas
moins violes dans ce procs que celles de ltat et celle de la
biensance. Le nouveau garde des sceaux, Chteauneuf, qui venait de
succder au frre de laccus, prsida au tribunal, o la dcence devait
lempcher de paratre ; et, quoiquil ft sous-diacre et revtu de
bnfices, il instruisit un procs criminel : le cardinal lui fit venir une
dispense de Rome, qui lui permettait de juger mort. Ainsi, un prtre

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

157

verse le sang avec le glaive de la justice, et il tient ce glaive en France


de la main dun autre prtre qui demeure au fond de lItalie.
Ce procs fait bien voir que la vie des infortuns dpend du dsir
de plaire aux hommes puissants. Il fallut rechercher toutes les actions
du marchal : on dterra quelques abus dans lexercice de son
commandement ; quelques anciens profits illicites et ordinaires, faits
autrefois par lui ou par ses domestiques, dans la construction de la
citadelle de Verdun. Chose trange ! disait-il ses juges, quun
homme de mon rang soit perscut avec tant de rigueur et dinjustice !
il ne sagit dans tout mon procs que de foin, de paille, de pierre et de
chaux.
Cependant ce gnral, charg de blessures et de quarante annes de
service, fut condamn la mort (1632) sous le mme roi qui avait
donn des rcompenses trente sujets rebelles.
Pendant les premires instructions de ce procs trange, le cardinal
fait donner ordre Beringhen de sortir du royaume ; il met en prison
tous ceux qui ont voulu lui nuire ou quil souponne. Toutes ces
cruauts, et en mme temps toutes ces petitesses de la vengeance, ne
semblaient pas faites pour une grande me occupe de la destine de
lEurope.
Il concluait alors avec Gustave-Adolphe le trait qui devait
branler le trne de lempereur Ferdinand II. Il nen cotait la
France que trois cent mille livres de ce temps-l une fois payes, et
neuf cent mille par an pour diviser lAllemagne, et pour accabler deux
empereurs de suite, jusqu la paix de Westphalie : et dj GustaveAdolphe commenait le cours de ses victoires, qui donnaient la
France tout le temps dtablir en libert sa propre grandeur. La cour
de France devait tre alors paisible par les embarras des autres
nations ; mais le ministre, en manquant de modration, excita la haine
publique, et rendit ses ennemis implacables. Le duc dOrlans,
Gaston, frre du roi, fuit de la cour, se retire dans son apanage
dOrlans, et de l en Lorraine (1632), et proteste quil ne rentrera
point dans le royaume tant que le cardinal, son perscuteur et celui de
sa mre, y rgnera. Richelieu fait dclarer, par un arrt du conseil,
tous les amis de Gaston criminels de lse-majest. Cet arrt est envoy
au parlement : les voix y furent partages. Le roi, indign de ce

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

158

partage, manda au Louvre le parlement, qui vint pied, et qui parla


genoux : sa procdure fut dchire en sa prsence, et trois principaux
membres de ce corps furent exils.
Le cardinal de Richelieu ne se bornait pas soutenir ainsi son
autorit lie dsormais celle du roi ; ayant forc lhritier prsomptif
de la couronne sortir de la cour, il ne balana plus faire arrter la
reine, Marie de Mdicis. Ctait une entreprise dlicate depuis que le
roi se repentait davoir attent sur sa mre, et de lavoir sacrifie un
favori. Le cardinal fit valoir lintrt de ltat pour touffer la voix du
sang, et fit jouer les ressorts de la religion pour calmer les scrupules.
Cest dans cette occasion surtout quil employa le capucin Joseph du
Tremblai, homme en son genre aussi singulier que Richelieu mme,
enthousiaste et artificieux, tantt fanatique, tantt fourbe, voulant la
fois tablir une croisade contre le Turc, fonder les religieuses du
Calvaire, faire des vers, ngocier dans toutes les cours, et slever la
pourpre et au ministre. Cet homme, admis dans un de ces conseils
secrets de conscience invents pour faire le mal en conscience,
remontra au roi quil pouvait et quil devait sans scrupule mettre sa
mre hors dtat de sopposer son ministre. La cour tait alors
Compigne. Le roi en part, et y laisse sa mre entoure de gardes qui
la retiennent (fvrier 1631). Ses amis, ses cratures, ses domestiques,
son mdecin mme, sont conduits la Bastille et dans dautres
prisons. La Bastille fut toujours remplie sous ce ministre. Le
marchal de Bassompierre, souponn seulement de ntre pas dans
les intrts du cardinal, y fut renferm pendant le reste de la vie du
ministre.
(Juillet 1631) Depuis ce moment Marie ne revit plus ni son fils, ni
Paris quelle avait embelli. Cette ville lui devait le palais du
Luxembourg, ces aqueducs dignes de Rome, et la promenade publique
qui porte encore le nom de la Reine. Toujours immole des favoris,
elle passa le reste de ses jours dans un exil volontaire, mais douloureux. La veuve de Henri le Grand, la mre dun roi du France, la belle-mre de trois souverains, manqua quelquefois du ncessaire. Le
fond de toutes ces querelles tait quil fallait que Louis XIII ft gouvern, et quil aimait mieux ltre par son ministre que par sa mre.
Cette reine, qui avait si longtemps domin en France alla dabord
Bruxelles, et, de cet asile, elle crie son fils ; elle demande justice aux
tribunaux du royaume contre son ennemi. Elle est suppliante auprs

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

159

du parlement de Paris, dont elle avait tant de fois rejet les


remontrances, et quelle avait renvoy au soin de juger des procs,
tandis quelle fut rgente : tant la manire de penser change avec la
fortune ! On voit encore aujourdhui sa requte : Supplie Marie,
reine de France et de Navarre, disant que depuis le 23 fvrier elle
aurait t arrte prisonnire au chteau de Compigne, sans tre ni
accuse ni souponne, etc. Toutes ses plaintes ritres contre le
cardinal furent affaiblies par cela mme quelles taient trop fortes, et
que ceux qui les dictaient, mlant leurs ressentiments sa douleur,
joignaient trop daccusations fausses aux vritables ; enfin, en
dplorant ses malheurs, elle ne fit que les augmenter.
(1631) Pour rponse aux requtes de la reine envoyes contre le
ministre, il se fait crer duc et pair, et nommer gouverneur de
Bretagne. Tout lui russissait dans le royaume, en Italie, en
Allemagne, dans les Pays-Bas. Jules Mazarin, ministre du pape dans
laffaire de Mantoue, tait devenu le ministre de la France par la
dextrit heureuse de ses ngociations ; et en servant le cardinal de
Richelieu, il jetait sans le prvoir les fondements de la fortune qui le
destinait devenir le successeur de ce ministre. Un trait avantageux
venait dtre conclu avec la Savoie ; elle cdait pour jamais Pignerol
la France.
Vers les Pays-Bas, le prince dOrange, secouru de largent de la
France, faisait des conqutes sur les Espagnols ; et le cardinal avait
des intelligences jusque dans Bruxelles.
En Allemagne, le bonheur extraordinaire des armes de GustaveAdolphe rehaussait encore les services du cardinal en France. Enfin,
toutes les prosprits de son ministre tenaient tous ses ennemis dans
limpuissance de lui nuire, et laissaient un libre cours ses
vengeances, que le bien de ltat semblait autoriser. Il tablit une
chambre de justice, o tous les partisans de la mre et du frre du roi
sont condamns. La liste des proscrits est prodigieuse : on voit chaque
jour des poteaux chargs de leffigie des hommes ou des femmes qui
avaient ou suivi ou conseill Gaston et la reine ; on rechercha jusqu
des mdecins et des tireurs dhoroscopes qui avaient dit que le roi
navait pas longtemps vivre ; et deux furent envoys aux galres.
Enfin, les biens, le douaire de la reine-mre, furent confisqus. Je ne
veux point vous attribuer, crivit-elle son fils (1631), la saisie de
mon bien, ni linventaire qui en a t fait, comme si jtais morte ; il

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

160

nest pas croyable que vous tiez les aliments celle qui vous a donn
la vie.
Tout le royaume murmurait, mais presque personne nosait lever
la voix : la crainte retenait ceux qui pouvaient prendre le parti de la
reine-mre et du duc dOrlans. Il ny eut gure alors que le marchal
duc de Montmorency, gouverneur du Languedoc, qui crut pouvoir
braver la fortune du cardinal. Il se flatta dtre chef de parti ; mais son
grand courage ne suffisait pas pour ce dangereux rle : il ntait point
matre de sa province comme Lesdiguires avait su ltre du
Dauphin. Ses profusions lavaient mis hors dtat dacheter un assez
grand nombre de serviteurs ; son got pour les plaisirs ne pouvait le
laisser tout entier aux affaires enfin, pour tre chef dun parti, il fallait
un parti, et il nen avait pas.
Gaston le flattait du titre de vengeur de la famille royale. On
comptait sur un secours considrable du duc de Lorraine, Charles IV,
dont Gaston avait pous la sur ; mais ce duc ne pouvait se dfendre
lui-mme contre Louis XIII, qui semparait alors dune partie de ses
tats. La cour dEspagne faisait esprer Gaston, dans les Pays-Bas
et vers Trves, une arme quil conduirait en France ; et il put peine
rassembler deux ou trois mille cavaliers allemands, quil ne put payer,
et qui ne vcurent que de rapines. Ds quil paratrait en France avec
ce secours, tous les peuples devaient se joindre lui ; et il ny eut pas
une ville qui remut en sa faveur dans toute sa route, des frontires de
la Franche-Comt aux provinces de la Loire et jusquen Languedoc. Il
esprait que le duc dpernon, qui avait autrefois travers tout le
royaume pour dlivrer la reine sa mre, et qui avait soutenu la guerre
et fait la paix en sa faveur, se dclarerait aujourdhui pour la mme
reine, et pour un de ses fils, hritier prsomptif du royaume, contre un
ministre dont lorgueil avait souvent mortifi lorgueil du duc
dpernon. Cette ressource, qui tait grande, manqua encore. Le duc
dpernon stait presque ruin pour secourir la reine mre, et se
plaignait davoir t nglig par elle aprs lavoir si bien servie. Il
hassait le cardinal plus que personne, mais il commenait le craindre.
Le prince de Cond, qui avait fait la guerre au marchal dAncre,
tait bien loin de se dclarer contre Richelieu : il cdait au gnie de ce
ministre ; et, uniquement occup du soin de sa fortune, il briguait le
commandement des troupes au del de la Loire contre Montmorency

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

161

son beau-frre. Le comte de Soissons navait encore quune haine


impuissante contre le cardinal, et nosait clater.
Gaston, abandonn parce quil ntait pas assez fort, traversa le
royaume, plutt comme un fugitif suivi de bandits trangers que
comme un prince qui venait combattre un roi. Il arrive enfin dans le
Languedoc. Le duc de Montmorency y a rassembl, ses dpens et
force de promesses, six sept mille hommes que lon compte pour
une arme. La division, qui se met toujours dans les partis, affaiblit les
forces de Gaston, ds quelles purent agir. Le duc dElbeuf, favori de
Monsieur, voulait partager le commandement avec le duc de
Montmorency, qui avait tout fait, et qui se trouvait dans son
gouvernement.
(1er septembre 1632) La journe de Castelnaudary commena par
des reproches entre Gaston et Montmorency. Cette journe fut peine
un combat ; ce fut une rencontre, une escarmouche, o le duc se porta,
avec quelques seigneurs du parti, contre un petit dtachement de
larme royale, commande par le marchal de Schomberg ; soit
imptuosit naturelle, soit dpit et dsespoir soit encore dbauche de
vin, qui ntait alors que trop commune, il franchit un large foss suivi
seulement de cinq ou six personnes : ctait la manire de combattre
de lancienne chevalerie, et non pas celle dun gnral. Avant pntr
dans les rangs ennemis, il y tomba perc de coups, et fut pris la vue
de Gaston et de sa petite arme, qui ne fit aucun mouvement pour le
secourir.
Gaston ntait pas le seul fils de Henri IV prsent cette journe ;
le comte de Moret, btard de ce monarque et de mademoiselle du
Beuil, se hasarda plus que le fils lgitime ; il ne voulut point
abandonner le duc de Montmorency, et fut tu ses cts. Cest ce
mme comte de Moret quon a fait revivre depuis, et quon a prtendu
avoir t longtemps ermite : vaine fable mle ces tristes
vnements.
Le moment de la prise de Montmorency fut celui du
dcouragement de Gaston, et de la dispersion dune arme que
Montmorency seul lui avait donne.
Alors ce prince ne put que se soumettre. La cour lui envoie le
conseiller dtat Bullion, contrleur gnral des finances, qui lui
promet la grce du duc de Montmorency. Cependant le roi ne stipula
point cette grce dans le trait quil fit avec son frre, ou plutt dans

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

162

lamnistie quon lui accorda ; ce nest pas agir avec grandeur que de
tromper les malheureux et les faibles : mais le cardinal voulait, par
tous les moyens, lavilissement de Monsieur et la mort de
Montmorency. Gaston mme promit, par un article du trait, daimer
le cardinal de Richelieu.
On nignore point la triste fin du marchal duc de Montmorency.
Son supplice fut juste, si celui de Marillac ne lavait pas t : mais la
mort dun homme de si grande esprance, qui avait gagn des
batailles, et que son extrme valeur, sa gnrosit, ses grces, avaient
rendu cher toute la France, rendit le cardinal plus odieux que navait
fait la mort de Marillac. On a crit que, lorsquil fut conduit en prison,
on lui trouva un bracelet au bras, avec le portrait de la reine Anne
dAutriche : cette particularit a toujours pass pour constante la
cour ; elle est conforme lesprit du temps. Madame de Motteville,
confidente de cette reine, avoue dans ses Mmoires que le duc de
Montmorency, avait, comme Buckingham, fait vanit dtre touch de
ses charmes ; ctait le galantear des Espagnols, quelque chose
dapprochant des sigisbes dItalie, un reste de chevalerie, mais qui ne
devait pas adoucir la svrit de Louis XIII. Montmorency, avant
daller la mort (30 octobre 1632), lgua un fameux tableau du
Carrache au cardinal. Ce ntait pas l lesprit du temps, mais un
sentiment tranger inspir aux approches de la mort, regard par les
uns comme un christianisme hroque, et par les autres comme une
faiblesse.
(15 novembre 1632) Monsieur ntant revenu en France que pour
faire prir sur lchafaud son ami et son dfenseur, rduit ntre
quexil de la cour par grce, et craignant pour sa libert, sort encore
du royaume, et va chez les Espagnols rejoindre sa mre Bruxelles.
Sous un autre ministre, une reine, un hritier prsomptif de la
France, retirs chez les ennemis de ltat, tous les ordres du royaume
mcontents, cent familles qui avaient du sang venger, eussent pu
dchirer le royaume dans les nouvelles circonstances o se trouvait
lEurope. Gustave-Adolphe, le flau de la maison dAutriche, fut tu
alors (16 novembre 1632), au milieu de sa victoire de Lutzen, auprs
de Leipsick ; et lempereur, dlivr de cet ennemi, pouvait avec
lEspagne accabler la France. Mais, ce qui ntait presque jamais
arriv, les Sudois se soutinrent dans un pays tranger aprs la mort

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

163

de leur chef. LAllemagne fut aussi trouble, aussi sanglante


quauparavant, et lEspagne devint tous les jours plus faible. Toute
cabale devait donc tre crase sous le pouvoir du cardinal. Cependant
il ny eut pas un jour sans intrigues et sans factions. Lui-mme y
donnait lieu par des faiblesses secrtes, qui se mlent toujours
sourdement aux grandes affaires, et qui, malgr tous les dguisements
qui les cachent, dclent les petitesses de la grandeur.
On prtend que la duchesse de Chevreuse, toujours intrigante et
belle encore, engageait le cardinal ministre, par ses artifices, dans la
passion quelle voulait lui inspirer, et quelle le sacrifiait au garde des
sceaux Chteauneuf. Le commandeur de Jars et dautres entraient
dans la confidence. La reine Anne, femme de Louis XIII, navait
dautre consolation, dans la perte de son crdit, que daider la
duchesse de Chevreuse rabaisser par le ridicule celui quelle ne
pouvait perdre. La duchesse feignait du got pour le cardinal, et
formait des intrigues, dans lattente de sa mort, que de frquentes
maladies faisaient voir aussi prochaine quon la souhaitait. Un terme
injurieux dont on se servait dans cette cabale pour dsigner le
cardinal, fut ce qui loffensa davantage 49 .
Le garde des sceaux fut mis en prison sans forme de procs, parce
quil ny avait point de procs lui faire. Le commandeur de Jars et
dautres, quon accusa de conserver quelques intelligences avec le
frre et la mre du roi, furent condamns par des commissaires
perdre la tte. Le commandeur eut sa grce sur lchafaud, mais les
autres furent excuts.
(1633) On ne poursuivait pas seulement les sujets quon pouvait
accuser dtre dans les intrts de Gaston ; le duc de Lorraine,
Charles IV, en fut la victime. Louis XIII sempara de Nancy, et promit
de lui rendre sa capitale, quand ce prince lui mettrait entre les mains
sa sur Marguerite de Lorraine, qui avait secrtement pous
Monsieur. Ce mariage tait une nouvelle source de disputes et de
querelles dans ltat et dans lglise. Ces disputes mme pouvaient un
jour entraner une grande rvolution. Il sagissait de la succession la
couronne ; et depuis la question de la loi salique, on nen avait point
dbattu de plus importante.
49

La reine Anne et la duchesse lappelaient cul pourri.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

164

Le roi voulait que le mariage de son frre avec Marguerite de


Lorraine ft dclar nul. Gaston navait quune fille de son premier
mariage avec lhritire de Montpensier. Si lhritier prsomptif du
royaume persistait dans son nouveau mariage, sil en naissait un
prince, le roi prtendait que ce prince ft dclar btard et incapable
dhriter.
Ctait videmment insulter les usages de la religion ; mais la
religion nayant pu tre institue que pour le bien des tats, il est
certain que quand ces usages sont nuisibles ou dangereux, il faut les
abolir.
Le mariage de Monsieur avait t clbr en prsence de tmoins,
autoris par le pre et par toute la famille de son pouse, consomm,
reconnu juridiquement par les parties, confirm solennellement par
larchevque de Malines. Toute la cour de Rome, toutes les
universits trangres regardaient ce mariage comme valide et
indissoluble ; la facult mme de Louvain dclara depuis quil ntait
pas au pouvoir du pape de le casser, et que ctait un sacrement
ineffaable.
Le bien de ltat exigeait quil ne ft point permis aux princes du
sang de disposer deux sans la volont du roi ; ce mme bien de ltat
pouvait, dans la suite, exiger quon reconnt pour roi lgitime de
France le fruit de ce mariage dclar illgitime : mais ce danger tait
loign, lintrt prsent parlait ; et il importait quil ft dcid,
malgr lglise, quun sacrement tel que le mariage doit tre annul,
quand il na pas t prcd de laveu de celui qui tient lieu du pre de
famille.
(Septembre 1634) Un dit du conseil fit ce que Rome et les
conciles neussent pas fait, et le roi vint avec le cardinal faire vrifier
cet dit au parlement de Paris. Le cardinal parla dans ce lit de justice
en qualit de premier ministre et de pair de France. Vous saurez quelle
tait lloquence de ces temps-l, par deux ou trois traits de la
harangue du cardinal ; il dit que convertir une me ctait plus que
crer le monde ; que le roi nosait toucher la reine sa mre non plus
qu larche ; et quil narrive jamais plus de deux ou trois rechutes
aux grandes maladies, si les parties nobles ne sont gtes. Presque
toute la harangue est dans ce style, et encore tait-elle une des moins
mauvaises quon pronont alors. Ce faux got, qui rgna si
longtemps, ntait rien au gnie du ministre, et lesprit du

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

165

gouvernement a toujours t compatible avec la fausse loquence et le


faux bel esprit. Le mariage de Monsieur fut solennellement cass ; et
mme lassemble gnrale du clerg, en 1635, se conformant ldit,
dclara nuls les mariages des princes du sang contracts sans la
volont du roi. Rome ne vrifia pas cette loi de ltat et de lglise de
France.
Ltat de la maison royale devenait problmatique en Europe. Si
lhritier prsomptif du royaume persistait dans un mariage rprouv
en France, les enfants ns de ce mariage taient btards en France, et
auraient besoin dune guerre civile pour hriter : sil prenait une autre
femme, les enfants ns de ce nouveau mariage taient btards Rome,
et ils faisaient une guerre civile contre les enfants du premier lit. Ces
extrmits furent prvenues par la fermet de Monsieur : il nen eut
quen cette occasion, et le roi consentit enfin, au bout de quelques
annes, reconnatre la femme de son frre ; mais ldit qui casse tous
les mariages des princes du sang contracts sans laveu du roi, est
demeur dans toute sa force.
Cette opinitret du cardinal poursuivre le frre du roi jusque
dans lintrieur de sa maison, lui ter sa femme, dpouiller le duc
de Lorraine, son beau-frre, tenir la reine mre dans lexil et dans
lindigence, soulve enfin les partisans de ces princes, et il y eut un
complot de lassassiner ; on accusa juridiquement le P. Chanteloube
de lOratoire, aumnier de Marie de Mdicis, davoir suborn des
meurtriers, dont lun fut rou Metz. Ces attentats furent trs rares :
on avait conspir bien plus souvent contre la vie de Henri IV ; mais
les plus grandes inimitis produisent moins de crimes que le
fanatisme.
Le cardinal, mieux gard que Henri IV, navait rien craindre ; il
triomphait de tous ses ennemis. La cour de la reine Marie et de
Monsieur, errante et dsole, tait encore plonge dans les dissensions
qui suivent la faction et le malheur.
Le cardinal de Richelieu avait de plus puissants ennemis
combattre. Il rsolut, malgr tous les troubles secrets qui agitaient
lintrieur du royaume, dtablir la force et la gloire de la France audehors, et de remplir le grand projet de Henri IV, en faisant une guerre
ouverte toute la maison dAutriche, en Allemagne, en Italie, en

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

166

Espagne. Cette guerre le rendait ncessaire un matre qui ne laimait


pas, et auprs duquel on tait souvent prt le perdre. Sa gloire tait
intresse dans cette entreprise ; le temps paraissait venu daccabler la
puissance dAutriche dans son dclin. La Picardie et la Champagne
taient les bornes de la France : on pouvait les reculer, tandis que les
Sudois taient encore dans lempire. Les Provinces-Unies taient
prtes attaquer le roi dEspagne dans la Flandre, pour peu que la
France les secondt. Ce sont l les seuls motifs de la guerre contre
lempereur, qui ne finit que par les traits de Westphalie, et de celle
contre le roi dEspagne, qui dura longtemps aprs jusquau trait des
Pyrnes : toutes les autres raisons ne furent que des prtextes.
(6 dcembre 1634) La cour de France jusqualors, sous le nom
dallie des Sudois et de mdiatrice dans lempire, avait cherch
profiter des troubles de lAllemagne. Les Sudois avaient perdu une
grande bataille Nordlingen ; leur dfaite mme servit la France, car
elle les mit dans sa dpendance. Le chancelier Oxenstiern vint rendre
hommage, dans Compigne, la fortune du cardinal, qui ds lors fut
le matre des affaires en Allemagne, au lieu quOxenstiern ltait
auparavant. Il fait en mme temps un trait avec les tats gnraux
pour partager davance avec eux les Pays-Bas espagnols, quil
comptait subjuguer aisment.
Louis XIII envoya dclarer la guerre Bruxelles par un hraut
darmes. Ce hraut devait prsenter un cartel au cardinal infant, fils de
Philippe III, gouverneur des Pays-Bas. On peut observer que ce prince
cardinal, suivant lusage du temps, commandait des armes. Il avait
t lun des chefs qui gagnrent la bataille de Nordlingen contre les
Sudois. On vit dans ce sicle les cardinaux de Richelieu, de La
Valette, et de Sourdis, endosser la cuirasse et marcher la tte des
troupes : tous ces usages ont chang. La dclaration de guerre par un
hraut darmes ne se renouvela plus depuis ce temps-l : on se contenta de publier la guerre chez soi, sans aller la signifier ses ennemis.
Le cardinal de Richelieu attira encore le duc de Savoie et le duc de
Parme dans cette ligue : il sassura surtout du duc Bernard de Weimar,
en lui donnant quatre millions de livres par an, et lui promettant le
landgraviat dAlsace. Aucun des vnements ne rpondit aux
arrangements quavait pris la politique. Cette Alsace, que Weimar
devait possder, tomba longtemps aprs dans les mains de la France ;

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

167

et Louis XIII, qui devait partager en une campagne les Pays-Bas


espagnols avec les Hollandais, perdit son arme, et fut prs de voir
toute la Picardie en proie aux Espagnols (1636). Ils avaient pris
Corbie. Le comte de Galas, gnral de lempereur, et le duc de
Lorraine, taient dj auprs de Dijon. Les armes de la France furent
dabord malheureuses de tous les cts. Il fallut faire de grands efforts
pour rsister ceux quon croyait si facilement abattre.
Enfin le cardinal fut en peu de temps sur le point dtre perdu par
cette guerre mme quil avait suscite pour sa grandeur et pour celle
de la France. Le mauvais succs des affaires publiques diminua
quelque temps sa puissance la cour. Gaston, dont la vie tait un
reflux perptuel de querelles et de raccommodements avec le roi son
frre, tait revenu en France ; et le cardinal fut oblig de laisser ce
prince et au comte de Soissons le commandement de larme qui
reprit Corbie (1636). Il se vit alors expos au ressentiment des deux
princes. Ctait, comme on la dj dit, le temps des conspirations
ainsi que des duels. Les mmes personnes qui depuis excitrent, avec
le cardinal de Retz, les premiers troubles de la fronde, et qui firent les
barricades, embrassaient ds lors toutes les occasions dexercer cet
esprit de faction qui les dvorait. Gaston et le comte de Soissons
consentirent tout ce que ces conspirateurs pourraient attenter contre
le cardinal. Il fut rsolu de lassassiner chez le roi mme ; mais le duc
dOrlans, qui ne faisait jamais rien qu demi, effray de lattentat,
ne donna point le signal dont les conjurs taient convenus. Ce grand
crime ne fut quun projet inutile.
Les Impriaux furent chasss de la Bourgogne ; les Espagnols, de
la Picardie : le duc de Weimar russit en Alsace, et sempara de
presque tout ce landgraviat que la France lui avait garanti. Enfin,
aprs plus davantages que de malheurs, la fortune qui sauva la vie du
cardinal de tant de conspirations, sauva aussi sa gloire, qui dpendait
des succs.
(1637) Cet amour de la gloire lui faisait rechercher lempire des
lettres et du bel esprit jusque dans la crise des affaires publiques et des
siennes, et parmi les attentats contre sa personne. Il rigeait dans ce
temps-l mme lAcadmie franaise, et donnait dans son palais des
pices de thtre auxquelles il travaillait quelquefois. Il reprenait sa
hauteur et sa fiert svre ds que le pril tait pass. Car ce fut encore

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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dans ce temps quil fomenta les premiers troubles dAngleterre, et


quil crivit au comte dEstrades ce billet, avant-coureur des malheurs
de Charles Ier : Le roi dAngleterre, avant quil soit un an, verra quil
ne faut pas me mpriser.
(1638) Lorsque le sige de Fontarabie fut lev par le prince de
Cond, son arme battue, et le duc de La Valette accus de navoir pas
secouru le prince de Cond, il fit condamner La Valette fugitif par des
commissaires auxquels le roi prsida lui-mme. Ctait lancien usage
du gouvernement de la pairie, quand les rois ntaient encore regards
que comme les chefs des pairs ; mais sous un gouvernement purement
monarchique, la prsence, la voix du souverain dirigeait trop lopinion
des juges.
(1638) Cette guerre, excite par le cardinal, ne russit que quand le
duc de Weimar eut enfin gagn une bataille complte, dans laquelle il
fit quatre gnraux de lempereur prisonniers, quil stablit dans
Fribourg et dans Brisach, et quenfin la branche dAutriche espagnole
eut perdu le Portugal par la seule conspiration heureuse de ces tempsl, et quelle perdit encore la Catalogne par une rvolte ouverte sur la
fin de 1640. Mais avant que la fortune et dispos de tous ces
vnements extraordinaires en faveur de la France, le pays tait
expos la ruine ; les troupes commenaient tre mal payes.
Grotius, ambassadeur de Sude Paris, dit que les finances taient
mal administres. Il avait bien raison, car le cardinal fut oblig,
quelque temps aprs la perte de Corbie, de crer vingt-quatre
nouveaux conseillers du parlement et un prsident. Certainement on
navait pas besoin de nouveaux juges ; et il tait honteux de nen faire
que pour tirer quelque argent de la vente des charges. Le parlement se
plaignit. Le cardinal, pour toute rponse, fit mettre en prison cinq
magistrats qui staient plaints en hommes libres. Tout ce qui lui
rsistait dans la cour, dans le parlement, dans les armes, tait
disgraci, exil, ou emprisonn.
Cest une chose peu digne dattention, quil ne se trouva que vingt
personnes qui achetassent ces places de juges mais ce qui fait
connatre lesprit des hommes, et sur tout des Franais, cest que ces
nouveaux membres furent longtemps lobjet de laversion et du
mpris de tout le corps ; cest que, dans la guerre de la Fronde, ils
furent obligs de payer chacun quinze mille livres pour obtenir les

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

169

bonnes grces de leurs confrres, par cette contribution la guerre


contre le gouvernement ; cest, comme vous le verrez 50 , quils en
eurent le sobriquet de Quinze-Vingts ; cest quenfin, de nos jours,
quand on a voulu supprimer des conseillers inutiles, le parlement, qui
avait clat contre lintroduction des membres surnumraires, a clat
contre la suppression. Cest ainsi que les mmes choses sont bien ou
mal reues selon les temps, et quon se plaint souvent autant de la
gurison que de la blessure.
Louis XIII avait toujours besoin dun confident, quon appelle un
favori, qui pt amuser son humeur triste, et recevoir les confidences
de ses amertumes. Le duc de Saint-Simon occupait ce poste ; mais
nayant pas assez mnag le cardinal, il fut loign de la cour et
relgu Blaye.
Le roi sattachait quelquefois des femmes : il aimait
mademoiselle de La Fayette, fille dhonneur de la reine rgnante,
comme un homme faible, scrupuleux et peu voluptueux, peut aimer.
Le jsuite Caussin, confesseur du roi, favorisait cette liaison, qui
pouvait servir faire rappeler la reine mre. Mademoiselle de La
Fayette, en se laissant aimer du roi tait dans les intrts des deux
reines, contre le cardinal : mais le ministre lemporta sur la matresse
et sur le confesseur, comme il lavait emport sur les deux reines.
Mademoiselle de La Fayette, intimide, fut oblige de se jeter dans un
couvent (1637), et bientt aprs le confesseur Caussin fut arrt et
relgu en Basse-Bretagne.
Ce mme jsuite Caussin avait conseill Louis XIII de mettre le
royaume sous la protection de la Vierge, pour sanctifier lamour du roi
et de mademoiselle de La Fayette, qui ntait regard que comme une
liaison de cur laquelle les sens avaient trs peu de part. Le conseil
fut suivi, et le cardinal de Richelieu remplit cette ide lanne
suivante, tandis que Caussin clbrait en mauvais vers, QuimperCorentin, lattachement particulier de la Vierge pour le royaume de
France. Il est vrai que la maison dAutriche avait aussi Marie pour
protectrice ; de sorte que, sans les armes des Sudois et du duc de
Weimar, protestants, la sainte Vierge et t apparemment fort
indcise.
50

Chap. IV du Sicle de Louis XIV. Lorsquen 1761 Voltaire se servit des mots
Comme vous verrez, il avait rimprim le Sicle de Louis XIV la suite de
lEssai. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

170

La duchesse de Savoie, Christine, fille de Henri IV, veuve de Louis


Amde, et rgente de la Savoie, avait aussi un confesseur jsuite qui
cabalait dans cette cour, et qui irritait sa pnitente contre le cardinal de
Richelieu. Le ministre prfra la vengeance et lintrt de ltat au
droit des gens ; il ne balana pas faire saisir ce jsuite dans les tats
de la duchesse.
Remarquez ici que vous ne verrez jamais dans lhistoire aucun
trouble, aucune intrigue de cour, dans lesquels les confesseurs des rois
ne soient entrs, et que souvent ils ont t disgracis. Un prince est
assez faible pour consulter son confesseur sur les affaires dtat (et
cest l le plus grand inconvnient de la confession auriculaire) : le
confesseur, qui est presque toujours dune faction, tche de faire
regarder son pnitent cette faction comme la volont de Dieu ; le
ministre en est bientt instruit ; le confesseur est puni, et on en prend
un autre qui emploie le mme artifice.
(1637) Les intrigues de cour, les cabales, continuent toujours. La
reine Anne dEspagne, que nous nommons Anne dAutriche, pour
avoir crit la duchesse de Chevreuse, ennemie du cardinal et
fugitive, est traite comme une sujette criminelle. Ses papiers sont
saisis, et elle subit un interrogatoire devant le chancelier Sguier. Il
ny avait point dexemple en France dun pareil procs criminel.
Tous ces traits rapprochs forment le tableau qui peint ce
ministre. Le mme homme semblait destin dominer sur toute la
famille de Henri IV, perscuter sa veuve dans les pays trangers ;
maltraiter Gaston, son fils ; soulever des partis contre la reine
dAngleterre, sa fille ; se rendre matre de la duchesse de Savoie,
son autre fille ; enfin, humilier Louis XIII en le rendant puissant, et
faire trembler son pouse.
Tout le temps de son ministre se passa ainsi exciter la haine et
se venger, et lon vit presque chaque anne des rbellions et des
chtiments. La rvolte du comte de Soissons fut la plus dangereuse :
elle tait appuye par le duc de Bouillon, fils du marchal, qui le reut
dans Sedan ; par le duc de Guise, petit-fils du Balafr, qui, avec le
courage de ses anctres, voulait en faire revivre la fortune ; enfin, par
largent du roi dEspagne, et par ses troupes des Pays-Bas. Ce ntait
pas une tentative hasarde comme celle de Gaston.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

171

Le comte de Soissons et le duc de Bouillon avaient une bonne


arme ; ils savaient la conduire ; et, pour plus grande sret, tandis
que cette arme devait savancer, on devait assassiner le cardinal, et
faire soulever Paris. Le cardinal de Retz, encore trs jeune, faisait
dans ce complot son apprentissage de conspirations. (1641) La bataille
de la Marfe, que le comte de Soissons gagna, prs de Sedan, contre
les troupes du roi, devait encourager les conjurs mais la mort de ce
prince, tu dans la bataille, tira encore le cardinal de ce nouveau
danger. Il fut, cette fois seule, dans limpuissance de punir. Il ne savait
pas la conspiration contre sa vie, et larme rvolte tait victorieuse.
Il fallut ngocier avec le duc de Bouillon, possesseur de Sedan. Le
seul duc de Guise, le mme qui depuis se rendit matre de Naples, fut
condamn par contumace au parlement de Paris.
Le duc de Bouillon, reu en grce la cour, et raccommod en
apparence avec le cardinal, jura dtre fidle, et dans le mme temps il
tramait une nouvelle conspiration. Comme tout ce qui approchait du
roi hassait le ministre, et quil fallait toujours au roi un favori,
Richelieu lui avait donn lui-mme le jeune dEffiat Cinq-Mars, afin
davoir sa propre crature auprs du monarque. Ce jeune homme,
devenu bientt grand cuyer, prtendit entrer dans le conseil ; et le
cardinal, qui ne le voulut pas souffrir, eut aussitt en lui un ennemi
irrconciliable. Ce qui enhardit le plus Cinq-Mars conspirer, ce fut
le roi lui-mme. Souvent mcontent de son ministre, offens de son
faste, de sa hauteur, de son mrite mme, il confiait ses chagrins son
favori, quil appelait cher ami, et parlait de Richelieu avec tant
daigreur, quil enhardit Cinq-Mars lui proposer plus dune fois de
lassassiner ; et cest ce qui est prouv par une lettre de Louis XIII luimme au chancelier Sguier. Mais ce mme roi fut ensuite si
mcontent de son favori, quil le bannit souvent de sa prsence ; de
sorte que bientt Cinq-Mars hat galement Louis XIII et Richelieu. Il
avait eu dj des intelligences avec le comte de Soissons : il les
continuait avec le duc de Bouillon ; et enfin Monsieur, qui, aprs ses
entreprises malheureuses, se tenait tranquille dans son apanage de
Blois, ennuy de cette oisivet, et press par ses confidents, entra dans
le complot. Il ne sen faisait point qui net pour base la mort du
cardinal ; et ce projet, tant de fois tent, ne fut excut jamais.
(1642) Louis XIII et Richelieu, tous deux attaqus dj dune
maladie plus dangereuse que les conspirations, et qui les conduisit

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

172

bientt au tombeau, marchaient en Roussillon, pour achever dter


cette province la maison dAutriche. Le duc de Bouillon, qui lon
naurait pas d donner une arme commander lorsquil sortait dune
bataille contre les troupes du roi, en commandait pourtant une en
Pimont contre les Espagnols ; et cest dans ce temps-l mme quil
conspirait avec Monsieur et avec Cinq-Mars. Les conjurs faisaient un
trait avec le comte-duc Olivars pour introduire une arme espagnole
en France, et pour y mettre tout en confusion dans une rgence quon
croyait prochaine, et dont chacun esprait profiter. Cinq-Mars alors,
ayant suivi le roi Narbonne, tait mieux que jamais dans ses bonnes
grces ; et Richelieu, malade Tarascon, avait perdu toute sa faveur,
et ne conservait que lavantage dtre ncessaire.
(1642) Le bonheur du cardinal voulut encore que le complot ft
dcouvert, et quune copie du trait lui tombt entre les mains. Il en
cota la vie Cinq-Mars. Ctait une anecdote transmise par les
courtisans de ce temps-l, que le roi, qui avait si souvent appel le
grand cuyer cher ami, tira sa montre de sa poche lheure destine
pour lexcution, et dit : Je crois que cher ami fait prsent une
vilaine mine. Le duc de Bouillon fut arrt au milieu de son arme
Casal. Il sauva sa vie, parce quon avait plus besoin de sa principaut
de Sedan que de son sang. Celui qui avait deux fois trahi ltat
conserva sa dignit de prince, et eut en change de Sedan des terres
dun plus grand revenu. De Thou, qui on ne reprochait que davoir
su la conspiration, et qui lavait dsapprouve, fut condamn mort
pour ne lavoir pas rvle. En vain il reprsenta quil naurait pu
prouver sa dposition, et que, sil avait accus le frre du roi dun
crime dtat dont il navait point de preuves, il aurait bien plus mrit
la mort. Une justification si vidente ne fut point reue du cardinal,
son ennemi personnel. Les juges le condamnrent suivant une loi de
Louis XI, dont le seul nom suffit pour faire voir que la loi tait
cruelle 51 . La reine elle-mme tait dans le secret de la conspiration ;
51

Le fils de Barnevelt fut condamn en Hollande sur une semblable accusation ;


le Florentin Nera lavait t de mme Florence en 1497 ; cependant le
jurisconsulte milanais Gigas stait lev contre cette excessive svrit : Qui
tales condemnant, dit-il, non sunt judices, sed carnifices. Huygens de
Zuilichem, pre du clbre Huygens, fit sur la mort de M. de Thou ce distique
latin :
O legum subtile nefas ! quibus inter amicos
Nolle fidem frustra prodere, proditio est.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

173

mais, ntant point accuse, elle chappa aux mortifications quelle


aurait essuyes. Pour Gaston, duc dOrlans, il accusa ses complices
son ordinaire, shumilia, consentit rester Blois, sans gardes, sans
honneurs ; et sa destine fut toujours de traner ses amis la prison ou
lchafaud.
Le cardinal dploya dans sa vengeance, autorise de la justice,
toute sa rigueur hautaine. On le vit traner le grand cuyer sa suite,
de Tarascon Lyon, sur le Rhne, dans un bateau attach au sien,
frapp lui-mme mort, et triomphant de celui qui allait mourir par le
dernier supplice. De l le cardinal se fit porter Paris, sur les paules
de ses gardes, dans une chambre orne, o il pouvait tenir deux
hommes ct de son lit : ses gardes se relayaient ; on abattait des
pans de muraille pour le faire entrer plus commodment dans les
villes : cest ainsi quil alla mourir Paris (4 dcembre 1642),
cinquante-huit ans, et quil laissa le roi satisfait de lavoir perdu et
embarrass dtre le matre.
On dit que ce ministre rgna encore aprs sa mort, parce quon
remplit quelques places vacantes de ceux quil avait nomms ; mais
les brevets taient expdis avant sa mort ; et ce qui prouve sans
rplique quil avait trop rgn, et quil ne rgnait plus, cest que tous
ceux quil avait fait enfermer la Bastille en sortirent, comme des
victimes dlies quil ne fallut plus immoler sa vengeance. Il lgua
au roi trois millions de notre monnaie daujourdhui, cinquante
livres le marc, somme quil tenait toujours en rserve. La dpense de
sa maison, depuis quil tait premier ministre, montait mille cus par
jour. Tout chez lui tait splendeur et faste, tandis que chez le roi tout
tait simplicit et ngligence ; ses gardes entraient jusqu la porte de
la chambre, quand il allait chez son matre ; il prcdait partout les
princes du sang. Il ne lui manquait que la couronne ; et mme,
lorsquil tait mourant, et quil se flattait encore de survivre au roi, il
prenait des mesures pour tre rgent du royaume. La veuve de
Henri IV lavait prcd de cinq mois (3 juillet 1642), et Louis XIII le
suivit cinq mois aprs.

Le duc de Bouillon tait neveu du stathouder, alli de la France, et qui de


plus avait servi le cardinal auprs de Louis XIII. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

174

(Mai 1643) Il tait difficile de dire lequel des trois fut le plus
malheureux. La reine-mre, longtemps errante, mourut Cologne
dans la pauvret. Le fils, matre dun beau royaume, ne gota jamais
ni les plaisirs de la grandeur, sil en est, ni ceux de lhumanit ;
toujours sous le joug, et toujours voulant le secouer ; malade, triste,
sombre, insupportable lui-mme ; nayant pas un serviteur dont il ft
aim ; se dfiant de sa femme ; ha de son frre ; quitt par ses matresses, sans avoir connu lamour ; trahi par ses favoris, abandonn sur
le trne ; presque seul au milieu dune cour qui nattendait que sa
mort, qui la prdisait sans cesse, qui, le regardait comme incapable
davoir des enfants : le sort du moindre citoyen paisible dans sa famille tait bien prfrable au sien.
Le cardinal de Richelieu fut peut-tre le plus malheureux des trois,
parce quil tait le plus ha, et quavec une mauvaise sant il avait
soutenir, de ses mains teintes de sang, un fardeau immense dont il fut
souvent prt dtre cras.
Dans ce temps de conspirations et de supplices le royaume fleurit
pourtant ; et, malgr tant dafflictions, le sicle de la politesse et des
arts sannonait. Louis XIII ny contribua en rien ; mais le cardinal de
Richelieu servit beaucoup ce changement. La philosophie ne put, il
est vrai, effacer la rouille scolastique ; mais Corneille commena, en
1636, par la tragdie du Cid, le sicle quon appela celui de
Louis XIV. Le Poussin gala Raphal dUrbin dans quelques parties
de la peinture. La sculpture fut bientt perfectionne par Girardon, et
le mausole mme du cardinal de Richelieu en est une preuve. Les
Franais commencrent se rendre recommandables, surtout par les
grces et les politesses de lesprit : ctait laurore du bon got.
La nation ntait pas encore ce quelle devint depuis ; ni le
commerce ntait bien cultiv, ni la police gnrale tablie. Lintrieur
du royaume tait encore rgler ; nulle belle ville, except Paris, qui
manquait encore de bien des choses ncessaires, comme on peut le
voir ci-aprs dans le Sicle de Louis XIV 52 . Tout tait aussi diffrent
dans la manire de vivre que dans les habillements, de tout ce quon
voit aujourdhui. Si les hommes de nos jours voyaient les hommes de
ce temps-l, ils ne croiraient pas voir leurs pres. Les petites bottines,
52

Chap. XXIX, voyez aussi ma note ci-dessus. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

175

le pourpoint, le manteau, le grand collet de point, les moustaches, et


une petite barbe en pointe, les rendraient aussi mconnaissables pour
nous que leurs passions pour les complots, leur fureur des duels, leurs
festins au cabaret, leur ignorance gnrale, malgr leur esprit naturel.
La nation ntait pas aussi riche quelle lest devenue en espces
monnayes et en argent travaill : aussi le ministre, qui tirait ce quil
pouvait du peuple, navait gure, par anne, que la moiti du revenu
de Louis XIV. On tait encore moins riche en industrie. Les
manufactures grossires de draps de Rouen et dElbeuf taient les plus
belles quon connt en France : point de tapisseries, point de cristaux,
point de glaces. Lart de lhorlogerie tait faible, et consistait mettre
une corde la fuse dune montre : on navait point encore appliqu le
pendule aux horloges. Le commerce maritime, dans les chelles du
Levant, tait dix fois moins considrable quaujourdhui ; celui de
lAmrique se bornait quelques pelleteries du Canada : nul vaisseau
nallait aux Indes orientales, tandis que la Hollande y avait des
royaumes, et lAngleterre de grands tablissements.
Ainsi la France possdait bien moins dargent que sous Louis XIV.
Le gouvernement empruntait un plus haut prix ; les moindres
intrts quil donnait pour la constitution des rentes taient de sept et
demi pour cent la mort du cardinal de Richelieu. On peut tirer de l
une preuve invincible, parmi tant dautres, que le testament quon lui
attribue ne peut tre de lui. Le faussaire ignorant et absurde qui a pris
son nom, dit, au chapitre Ier de la seconde partie, que la jouissance fait
le remboursement entier de ces rentes en sept annes et demie : il a
pris le denier sept et demi pour la septime et demie partie de cent ; et
il na pas vu que le remboursement dun capital suppos sans intrt,
en sept annes et demie, ne donne pas sept et demi par anne, mais
prs de quatorze. Tout ce quil dit dans ce chapitre est dun homme
qui nentend pas mieux les premiers lments de larithmtique que
ceux des affaires. Jentre ici dans ce petit dtail, seulement pour faire
voir combien les noms en imposent aux hommes tant que cette uvre
de tnbres a pass pour tre du cardinal de Richelieu, on la loue
comme un chef-duvre ; mais quand on a reconnu la foule des
anachronismes, des erreurs sur les pays voisins, des fausses
valuations, et lignorance absurde avec laquelle il est dit que la
France avait plus de ports sur la Mditerrane que la monarchie
espagnole, quand on a vu enfin que, dans un prtendu testament

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

176

politique du cardinal de Richelieu, il ntait pas dit un seul mot de la


manire dont il fallait se conduire dans la guerre quon avait
soutenir, alors on a mpris ce chef-duvre quon avait admir sans
examen.
Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

177

Table des Matires

Chapitre 177
Du gouvernement et des murs de lEspagne
depuis Philippe II jusqu Charles II
On voit, depuis la mort de Philippe II, les monarques espagnols
affermir leur pouvoir absolu dans leurs tats, et perdre insensiblement
leur crdit dans lEurope. Le commencement de la dcadence se fit
sentir ds les premires annes du rgne de Philippe III : la faiblesse
de son caractre se rpandit sur toutes les parties de son
gouvernement. Il tait difficile dtendre toujours des soins vigilants
sur lAmrique, sur les vastes possessions en Asie, sur celles
dAfrique, sur lItalie, et les Pays-Bas ; mais son pre avait vaincu ces
difficults, et les trsors du Mexique, du Prou, du Brsil, des Indes
orientales, devaient surmonter tous les obstacles. La ngligence fut si
grande, ladministration des deniers publics si infidle, que, dans la
guerre qui continuait toujours contre les Provinces-Unies, on neut pas
de quoi payer les troupes espagnoles ; elles se mutinrent, elles
passrent, au nombre de trois mille hommes, sous les drapeaux du
prince Maurice. (1604) Un simple stathouder, avec un esprit dordre,
payait mieux ses troupes que le souverain de tant de royaumes.
Philippe III aurait pu couvrir les mers de vaisseaux, et les petites
provinces de Hollande et de Zlande en avaient plus que lui : leur
flotte lui enlevait les principales les Moluques (1606), et surtout
Amboine, qui produit les plus prcieuses piceries, dont les
Hollandais sont rests en possession. Enfin, ces sept petites provinces
rendaient sur terre les forces de cette vaste monarchie inutiles, et sur
mer elles taient plus puissantes.
(1609) Philippe III, en paix avec la France, avec lAngleterre,
nayant la guerre quavec cette rpublique naissante, est oblig de
conclure avec elle une trve de douze annes, de lui laisser tout ce qui
tait en sa possession, de lui assurer la libert du commerce dans les
grandes Indes, et de rendre enfin la maison de Nassau ses biens

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

178

situs dans les terres de la monarchie. Henri IV eut la gloire de


conclure cette trve par ses ambassadeurs. Cest dordinaire le parti le
plus faible qui dsire une trve, et cependant le prince Maurice ne la
voulait pas. Il fut plus difficile de ly faire consentir que dy rsoudre
le roi dEspagne.
(1609) Lexpulsion des Maures fit bien plus de tort la monarchie.
Philippe III ne pouvait venir bout dun petit nombre de Hollandais,
et il put malheureusement chasser six sept cent mille Maures de ses
tats. Ces restes des anciens vainqueurs de lEspagne taient la
plupart dsarms, occups du commerce et de la culture des terres,
bien moins formidables en Espagne que les protestants ne ltaient en
France, et beaucoup plus utiles, parce quils taient laborieux dans le
pays de la paresse. On les forait paratre chrtiens ; linquisition les
poursuivait sans relche. Cette perscution produisit quelques rvoltes
mais faibles et bientt apaises (1609). Henri IV voulut prendre ces
peuples sous sa protection ; mais ses intelligences avec eux furent
dcouvertes par la trahison dun commis du bureau des affaires
trangres. Cet incident hta leur dispersion. On avait dj pris la
rsolution de les chasser ; ils proposrent en vain dacheter de deux
millions de ducats dor la permission de respirer lair de lEspagne. Le
conseil fut inflexible : vingt mille de ces proscrits se rfugirent dans
des montagnes ; mais nayant pour armes que des frondes et des
pierres, ils y furent bientt forcs. On fut occup, deux annes
entires, transporter des citoyens hors du royaume, et dpeupler
ltat. Philippe se priva ainsi des plus laborieux de ses sujets, au lieu
dimiter les Turcs, qui savent contenir les Grecs, et qui sont bien
loigns de les forcer stablir ailleurs.
La plus grande partie des Maures espagnols se rfugirent en
Afrique, leur ancienne patrie ; quelques-uns passrent en France, sous
la rgence de Marie de Mdicis : ceux qui ne voulurent pas renoncer
leur religion sembarqurent en France pour Tunis. Quelques familles,
qui firent profession du christianisme, stablirent en Provence, en
Languedoc ; il en vint Paris mme, et leur race ny a pas t
inconnue : mais enfin ces fugitifs se sont incorpors la nation, qui a
profit de la faute de lEspagne, et qui ensuite la imite dans
lmigration des rforms. Cest ainsi que tous les peuples se mlent,
et que toutes les nations sont absorbes les unes dans les autres, tantt
par les perscutions, tantt par les conqutes.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

179

Cette grande migration, jointe celle qui arriva sous Isabelle, et


aux colonies que lavarice transplantait dans le Nouveau-Monde,
puisait insensiblement lEspagne dhabitants, et bientt la monarchie
ne fut plus quun vaste corps sans substance. La superstition, ce vice
des mes faibles, avilit encore le rgne de Philippe III ; sa cour ne fut
quun chaos dintrigues, comme celle de Louis XIII. Ces deux rois ne
pouvaient vivre sans favoris, ni rgner sans premiers ministres. Le duc
de Lerme, depuis cardinal, gouverna longtemps le roi et le royaume :
la confusion o tout tait le chassa de sa place. Son fils lui succda, et
lEspagne ne sen trouva pas mieux.
(1621) Le dsordre augmenta sous Philippe IV, fils de Philippe III.
Son favori, le comte-duc Olivars, lui fit prendre le nom de grand
son avnement : sil lavait t, il net point eu de premier ministre.
LEurope et ses sujets lui refusrent ce titre ; et, quand il eut perdu
depuis le Roussillon par la faiblesse de ses armes, le Portugal par sa
ngligence, la Catalogne par labus de son pouvoir, la voix publique
lui donna pour devise un foss, avec ces mots : Plus on lui te, plus
il est grand.
Ce beau royaume tait alors peu puissant au dehors, et misrable
au dedans. On ny connaissait nulle police. Le commerce intrieur
tait ruin par les droits quon continuait de lever dune province
une autre. Chacune de ces provinces ayant t autrefois un petit
royaume, les anciennes douanes subsistaient : ce qui avait t
autrefois une loi regarde comme ncessaire devenait un abus
onreux. On ne sut point faire de toutes ces parties du royaume un tout
rgulier. Le mme abus a t introduit en France ; mais il tait port
en Espagne un tel excs, quil ntait pas permis de transporter de
largent de province province. Nulle industrie ne secondait, dans ces
climats heureux, les prsents de la nature : ni les soies de Valence, ni
les belles laines de lAndalousie et de la Castille, ntaient prpares
par les mains espagnoles. Les toiles fines taient un luxe trs peu
connu. Les manufactures flamandes, reste des monuments de la
maison de Bourgogne, fournissaient Madrid ce que lon connaissait
alors de magnificence. Les toffes dor et dargent taient dfendues
dans cette monarchie, comme elles le seraient dans une rpublique
indigente qui craindrait de sappauvrir. En effet, malgr les mines du
Nouveau-Monde, lEspagne tait si pauvre, que le ministre de
Philippe IV se trouva rduit la ncessit de la monnaie de cuivre,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

180

laquelle on donna un prix presque aussi fort qu largent : il fallut


que le matre du Mexique et du Prou ft de la fausse monnaie pour
payer les charges de ltat. On nosait, si on en croit le sage Gourville,
imposer des taxes personnelles, parce que ni les bourgeois ni les gens
de la campagne, nayant presque point de meubles, nauraient jamais
pu tre contraints payer. Jamais ce que dit Charles-Quint ne se
trouva si vrai : En France tout abonde, tout manque en Espagne.
Le rgne de Philippe IV ne fut quun enchanement de pertes et de
disgrces ; et le comte-duc Olivars fut aussi malheureux dans son
administration que le cardinal de Richelieu fut heureux dans la sienne.
(1625) Les Hollandais, qui commencrent la guerre lexpiration
de la trve de douze annes, enlvent le Brsil lEspagne ; il leur en
est rest Surinam. Ils prennent Maestricht, qui leur est enfin demeur.
Les armes de Philippe sont chasses de la Valteline et du Pimont
par les Franais, sans dclaration de guerre ; et enfin, lorsque la guerre
est dclare en 1635, Philippe IV est malheureux de tous cts.
LArtois est envahi (1639) ; la Catalogne entire, jalouse de ses
privilges auxquels il attentait, se rvolte, et se donne la France
(1640) ; le Portugal secoue le joug (1641) ; une conspiration, aussi
bien excute que bien conduite, mit sur le trne la maison de
Bragance. Le premier ministre, Olivars, eut la confusion davoir
contribu lui-mme cette grande rvolution en envoyant de largent
au duc de Bragance, pour ne point laisser de prtexte au refus de ce
prince de venir Madrid. Cet argent mme servit payer les conjurs.
La rvolution ntait pas difficile. Olivars avait eu limprudence
de retirer une garnison espagnole de la forteresse de Lisbonne. Peu de
troupes gardaient le royaume. Les peuples taient irrits dun nouvel
impt ; et enfin le premier ministre, qui croyait tromper le duc de
Bragance, lui avait donn le commandement des armes (11 dcembre
1640). La duchesse de Mantoue, vice-reine, fut chasse, sans que
personne prt sa dfense. Un secrtaire dtat espagnol, et un de ses
commis, furent les seules victimes immoles la vengeance publique.
Toutes les villes du Portugal imitrent lexemple de Lisbonne presque
dans le mme jour. Jean de Bragance fut partout proclam roi sans le
moindre tumulte : un fils ne succde pas plus paisiblement son pre.
Des vaisseaux partirent de Lisbonne pour toutes les villes de lAsie et
de lAfrique, pour toutes les les qui appartenaient la couronne de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Portugal : il ny en eut aucune qui hsitt chasser les gouverneurs


espagnols. Tout ce qui restait du Brsil ; ce qui navait point t pris
par les Hollandais sur les Espagnols, retourna aux Portugais ; et enfin
les Hollandais, unis avec le nouveau roi, don Jean de Bragance, lui
rendirent ce quils avaient pris lEspagne dans le Brsil.
Les les Aores, Mozambique, Goa, Macao, furent animes du
mme esprit que Lisbonne. Il semblait que la conspiration et t
trame dans toutes ces villes. On vit partout combien une domination
trangre est odieuse, et en mme temps combien peu le ministre
espagnol avait pris de mesures pour conserver tant dtats.
On vit aussi comme on flatte les rois dans leurs malheurs, comme
on leur dguise des vrits tristes. La manire dont Olivars annona
Philippe IV la perte du Portugal est clbre. Je viens vous annoncer,
dit-il, une heureuse nouvelle : Votre Majest a gagn tous les biens du
duc de Bragance : il sest avis de se faire proclamer roi, et la
confiscation de ses terres vous est acquise par son crime. La
confiscation neut pas lieu. Le Portugal devint un royaume considrable, surtout lorsque les richesses du Brsil commencrent lui
procurer un commerce qui et t trs avantageux, si lamour du
travail avait pu animer lindustrie de la nation portugaise.
Le comte-duc Olivars, longtemps le matre de la monarchie
espagnole, et lmule du cardinal de Richelieu, fut enfin disgraci
pour avoir t malheureux. Ces deux ministres avaient t longtemps
galement rois, lun en France, lautre en Espagne, tous deux ayant
pour ennemis la maison royale, les grands et le peuple : tous deux trs
diffrents dans leurs caractres, dans leurs vertus et dans leurs vices ;
le comte-duc aussi rserv, aussi tranquille, et aussi doux, que le
cardinal tait vif, hautain, et sanguinaire. Ce qui conserva Richelieu
dans le ministre, et ce qui lui donna presque toujours lascendant sur
Olivars, ce fut son activit. Le ministre espagnol perdit tout par sa
ngligence ; il mourut de la mort des ministres dplacs : on dit que le
chagrin les tue ; ce nest pas seulement le chagrin de la solitude aprs
le tumulte, mais celui de sentir quils sont has et quils ne peuvent se
venger. Le cardinal de Richelieu avait abrg ses jours dune autre
manire, par les inquitudes qui le dvorrent dans la plnitude de sa
puissance.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

182

Avec toutes les pertes que fit la branche dAutriche espagnole, il


lui resta encore plus dtats que le royaume dEspagne nen possde
aujourdhui. Le Milanais, la Flandre, la Franche-Comt, le Roussillon,
Naples, et Sicile, appartenaient cette monarchie ; et, quelque
mauvais que ft son gouvernement, elle fit encore beaucoup de peine
la France jusqu la paix des Pyrnes.
La dpopulation de lEspagne a t si grande, que le clbre
Ustariz, homme dtat, qui crivait en 1723 pour le bien de son pays,
ny compte quenviron sept millions dhabitants, un peu moins des
deux cinquimes de ceux de la France ; et en se plaignant de la
diminution des citoyens, il se plaint aussi que le nombre des moines
soit toujours rest le mme. Il avoue que les revenus du matre des
mines dor et dargent ne se montaient pas quatre-vingts millions de
nos livres daujourdhui.
Les Espagnols, depuis le temps de Philippe II jusqu Philippe IV,
se signalrent dans les arts de gnie. Leur thtre, tout imparfait quil
tait, lemportait sur celui des autres nations ; il servit de modle
celui dAngleterre ; et lorsque ensuite la tragdie commena paratre
en France avec quelque clat, elle emprunta beaucoup de la scne
espagnole. Lhistoire, les romans agrables, les fictions ingnieuses, la
morale, furent traits en Espagne avec un succs qui passa beaucoup
celui du thtre ; mais la saine philosophie y fut toujours ignore.
Linquisition et la superstition y perpturent les erreurs scolastiques :
les mathmatiques furent peu cultives, et les Espagnols, dans leurs
guerres, employrent presque toujours des ingnieurs italiens. Ils
eurent quelques peintres du second rang, et jamais dcole de peinture.
Larchitecture ny fit point de grands progrs : lEscurial fut bti sur
les dessins dun Franais. Les arts mcaniques y taient tous trs
grossiers. La magnificence des grands seigneurs consistait dans de
grands amas de vaisselle dargent, et dans un nombreux domestique. Il
rgnait chez les grands une gnrosit dostentation qui en imposait
aux trangers, et qui ntait en usage que dans lEspagne : ctait de
partager largent quon gagnait au jeu avec tous les assistants, de
quelque condition quils fussent. Montrsor rapporte que quand le duc
de Lerme reut Gaston, frre de Louis XIII, et sa suite dans les PaysBas, il tala une magnificence bien plus singulire. Ce premier
ministre, chez qui Gaston resta plusieurs jours, faisait mettre aprs

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

183

chaque repas deux mille louis dor sur une grande table de jeu. Les
suivants de Monsieur, et ce prince lui-mme, jouaient avec cet argent.
Les ftes des combats de taureaux taient trs frquentes, comme
elles le sont encore aujourdhui ; et ctait le spectacle le plus
magnifique et le plus galant, comme le plus dangereux. Cependant
rien de ce qui rend la vie commode ntait connu. Cette disette de
lutile et de lagrable augmenta depuis lexpulsion des Maures. De l
vient quon voyage en Espagne comme dans les dserts de lArabie, et
que dans les villes on trouve peu de ressource. La socit ne fut pas
plus perfectionne que les arts de la main. Les femmes, presque aussi
renfermes quen Afrique, comparant cet esclavage avec la libert de
la France, en taient plus malheureuses. Cette contrainte avait perfectionn un art ignor parmi nous, celui de parler avec les doigts : un
amant ne sexpliquait pas autrement sous les fentres de sa matresse,
qui ouvrait en ce moment-l ces petites grilles de bois nommes jalousies, tenant lieu de vitres, pour lui rpondre dans la mme langue.
Tout le monde jouait de la guitare, et la tristesse nen tait pas moins
rpandue sur la face de lEspagne. Les pratiques de dvotion tenaient
lieu doccupation des citoyens dsuvrs.
On disait alors que la fiert, la dvotion, lamour, et loisivet,
composaient le caractre de la nation ; mais aussi il ny eut aucune de
ces rvolutions sanglantes, de ces conspirations, de ces chtiments
cruels, quon voyait dans les autres cours de lEurope. Ni le duc de
Lerme, ni le comte Olivars, ne rpandirent le sang de leurs ennemis
sur les chafauds : les rois ny furent point assassins comme en
France, et ne prirent point par la main du bourreau, comme en
Angleterre. Enfin, sans les horreurs de linquisition, on naurait eu
alors rien reprocher lEspagne.
Aprs la mort de Philippe IV, arrive en 1666, lEspagne fut trs
malheureuse. Marie dAutriche, sa veuve, sur de lempereur
Lopold, fut rgente dans la minorit de don Carlos, ou Charles II du
nom, son fils. Sa rgence ne fut pas si orageuse que celle dAnne
dAutriche en France ; mais elles eurent ces tristes conformits, que la
reine dEspagne sattira la haine des Espagnols pour avoir donn le
ministre un prtre tranger, comme la reine de France rvolta
lesprit des Franais pour les avoir mis sous le joug dun cardinal
italien ; les grands de ltat slevrent dans lune et dans lautre

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

184

monarchie contre ces deux ministres, et lintrieur des deux royaumes


fut galement mal administr.
Le premier ministre qui gouverna quelque temps lEspagne, dans
la minorit de don Carlos, ou Charles II, tait le jsuite vrard Nitard,
Allemand, confesseur de la reine, et grand inquisiteur.
Lincompatibilit que la religion semble avoir mise entre les vux
monastiques et les intrigues du ministre excita dabord les murmures
contre le jsuite.
Son caractre augmenta lindignation publique. Nitard, capable de
dominer sur sa pnitente, ne ltait pas de gouverner un tat, nayant
rien dun ministre et dun prtre que la hauteur et lambition, et pas
mme la dissimulation. Il avait os dire un jour au duc de Lerme,
mme avant de gouverner : Cest vous qui me devez du respect ; jai
tous les jours votre Dieu dans mes mains, et votre reine mes pieds.
Avec cette fiert si contraire la vraie grandeur, il laissait le trsor
sans argent, les places de toute la monarchie en ruine, les ports sans
vaisseaux, les armes sans discipline, destitues de chefs qui sussent
commander : cest l surtout ce qui contribua aux premiers succs de
Louis XIV, quand il attaqua son beau-frre et sa belle-mre, en 1667,
et quil leur ravit la moiti de la Flandre et toute la Franche-Comt.
On se souleva contre le jsuite, comme en France on stait
soulev contre Mazarin. Nitard trouva surtout dans don Juan
dAutriche, btard de Philippe IV, un ennemi aussi implacable que le
grand Cond le fut du cardinal. Si Cond fut mis en prison, don Juan
fut exil. Ces troubles produisirent deux factions qui partagrent
lEspagne : cependant il ny eut point de guerre civile. Elle tait sur le
point dclater, lorsque la reine la prvint, en chassant, malgr elle, le
P. Nitard, ainsi que la reine Anne dAutriche fut oblige de renvoyer
Mazarin, son ministre : mais Mazarin revint plus puissant que jamais ;
le P. Nitard, renvoy en 1669, ne put revenir en Espagne. La raison en
est que la rgente dEspagne eut un autre confesseur qui sopposait au
retour du premier, et la rgente de France neut point de ministre qui
lui tnt lieu de Mazarin.
Nitard alla Rome, o il sollicita le chapeau de cardinal, quon ne
donne point des ministres dplacs. Il y vcut peu accueilli de ses
confrres, qui marquent toujours quelque ressentiment quiconque

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

185

sest lev au-dessus deux. Mais enfin il obtint par ses intrigues, et
par la faveur de la reine dEspagne, cette dignit de cardinal, que tous
les ecclsiastiques ambitionnent ; alors ses confrres les jsuites
devinrent ses courtisans.
Le rgne de don Carlos, Charles II, fut aussi faible que celui de
Philippe III et de Philippe IV, comme vous le verrez dans le Sicle de
Louis XIV 53 .

Table des Matires

53

Chap. XVII. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

186

Table des Matires

Chapitre 178
Des Allemands sous Rodolphe II, Mathias, et Ferdinand II.
Des malheurs de Frdric, lecteur palatin.
Des conqutes de Gustave-Adolphe. Paix de Westphalie, etc.
Pendant que la France reprenait une nouvelle vie sous Henri IV,
que lAngleterre florissait sous lisabeth, et que lEspagne tait la
puissance prpondrante de lEurope sous Philippe II, lAllemagne et
le Nord ne jouaient pas un si grand rle.
Si on regarde lAllemagne comme le sige de lempire, cet empire
ntait quun vain nom ; et on peut observer que, depuis labdication
de Charles-Quint jusquau rgne de Lopold, elle na eu aucun crdit
en Italie. Les couronnements Rome et Milan furent supprims
comme des crmonies inutiles : on les regardait auparavant comme
essentielles ; mais depuis que Ferdinand Ier, frre et successeur de
lempereur Charles-Quint, ngligea le voyage de Rome, on
saccoutuma sen passer. Les prtentions des empereurs sur Rome,
celles des papes de donner lempire, tombrent insensiblement dans
loubli : tout sest rduit une lettre de flicitation que le souverain
pontife crit lempereur lu. LAllemagne resta avec le titre
dempire, mais faible, parce quelle fut toujours divise. Ce fut une
rpublique de princes, laquelle prsidait lempereur ; et ces princes,
ayant tous des prtentions les uns contre les autres, entretinrent
presque toujours une guerre civile, tantt sourde, tantt clatante,
nourrie par leurs intrts opposs, et par les trois religions de
lAllemagne, plus opposes encore que les intrts des princes. Il tait
impossible que ce vaste tat, partag en tant de principauts dsunies
et sans richesses, influt beaucoup sur le systme de lEurope. Il
ntait point fort au-dehors, mais il ltait au-dedans, parce que la
nation fut toujours laborieuse et belliqueuse. Si la constitution
germanique avait succomb, si les Turcs avaient envahi une partie de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

187

lAllemagne, et que lautre et appel des matres trangers, les


politiques nauraient pas manqu de prouver que lAllemagne, dj
dchire par elle-mme, ne pouvait subsister : ils auraient dmontr
que la forme singulire de son gouvernement, la multitude de ses
princes, la pluralit des religions, ne pouvaient que prparer une ruine
et un esclavage invitable. Les causes de la dcadence de lancien
empire romain ntaient pas, beaucoup prs, si palpables ; cependant
le corps de lAllemagne est rest inbranlable, en portant dans son
sein tout ce qui semblait devoir le dtruire ; il est difficile dattribuer
cette permanence dune constitution si complique une autre cause
quau gnie de la nation.
LAllemagne avait perdu Metz, Toul, et Verdun, en 1552, sous
lempereur Charles-Quint ; mais ce territoire, qui tait lancienne
France, pouvait tre regard tantt comme une excroissance du corps
germanique, que comme une partie naturelle de cet tat. Ferdinand Ier
ni ses successeurs ne firent aucune tentative pour recouvrer ces villes.
Les empereurs de la maison dAutriche, devenus rois de Hongrie,
eurent toujours les Turcs craindre, et ne furent pas en tat
dinquiter la France, quelque faible quelle ft depuis Franois II
jusqu Henri IV. Des princes dAllemagne purent venir la piller, et le
corps de lAllemagne ne put se runir pour laccabler.
Ferdinand Ier voulut en vain runir les trois religions qui
partageaient lempire, et les princes qui se faisaient quelquefois la
guerre. Lancienne maxime, diviser pour rgner, ne lui convenait pas.
Il fallait que lAllemagne ft runie pour quil ft puissant ; mais loin
dtre unie, elle fut dmembre. Ce fut prcisment de son temps que
les chevaliers teutoniques donnrent aux Polonais la Livonie, rpute
province impriale, dont les Russes sont prsent en possession. Les
vchs de la Saxe et du Brandebourg, tous sculariss, ne furent pas
un dmembrement de ltat, mais un grand changement qui rendit ces
princes plus puissants, et lempereur plus faible.
Maximilien II fut encore moins souverain que Ferdinand Ier. Si
lempire avait conserv quelque vigueur, il aurait maintenu ses droits
sur les Pays-Bas, qui taient rellement une province impriale.
Lempereur et la dite taient les juges naturels ; ces peuples, quon
appela rebelles si longtemps, devaient tre mis par les lois au ban de
lempire : cependant Maximilien II laissa le prince dOrange,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

188

Guillaume-le-Taciturne, faire la guerre dans les Pays-Bas, la tte des


troupes allemandes, sans se mler de la querelle. En vain cet empereur
se fit lire roi de Pologne, en 1575, aprs le dpart du roi de France
Henri III ; dpart regard comme une abdication : Battori, vaivode de
Transylvanie, vassal de lempereur, lemporta sur son souverain ; et la
protection de la Porte ottomane, sous laquelle tait ce Battori, fut plus
puissante que la cour de Vienne.
Rodolphe II, successeur de son pre Maximilien II, tint les rnes de
lempire dune main encore plus faible. Il tait la fois empereur, roi
de Bohme et de Hongrie ; et il ninflua en rien ni sur la Bohme, ni
sur la Hongrie, ni sur lAllemagne, et encore moins sur lItalie. Les
temps de Rodolphe semblent prouver quil nest point de rgle
gnrale en politique.
Ce prince, passait pour tre beaucoup plus incapable de gouverner
que le roi de France Henri III. La conduite du roi de France lui cota
la vie, et perdit presque le royaume ; la conduite de Rodolphe,
beaucoup plus faible, ne causa aucun trouble en Allemagne. La raison
en est quen France tous les seigneurs voulurent stablir sur les ruines
du trne, et que les seigneurs allemands taient dj tout tablis.
Il y a des temps o il faut quun prince soit guerrier. Rodolphe, qui
ne le fut pas, vit toute la Hongrie envahie par les Turcs. LAllemagne
tait alors si mal administre, quon fut oblig de faire une qute
publique pour avoir de quoi sopposer aux conqurants ottomans. Des
troncs furent tablis aux portes de toutes les glises : cest la premire
guerre quon ait faite avec des aumnes ; elle fut regarde comme
sainte, et nen fut pas plus heureuse ; sans les troubles du srail il est
vraisemblable que la Hongrie restait pour jamais sous le pouvoir de
Constantinople.
On vit prcisment en Allemagne, sous cet empereur, ce quon
venait de voir en France sous Henri III, une ligue catholique contre
une ligue protestante, sans que le souverain pt arrter les efforts ni de
lune ni de lautre. La religion, qui avait t si longtemps la cause de
tant de troubles dans lempire, nen tait plus que le prtexte. Il
sagissait de la succession aux duchs de Clves et de Juliers. Ctait
encore une suite du gouvernement fodal ; on ne pouvait gure
dcider que par les armes qui les fiefs appartenaient. Les maisons de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

189

Saxe, de Brandebourg, de Neubourg, les disputaient. Larchiduc


Lopold, cousin de lempereur, stait mis en possession de Clves, en
attendant que laffaire ft juge. Cette querelle fut, comme nous
lavons vu, lunique cause de la mort de Henri IV. Il allait marcher au
secours de la ligue protestante. Ce prince victorieux, suivi de troupes
aguerries, des plus grands gnraux et des meilleurs ministres de
lEurope, tait prs de profiter de la faiblesse de Rodolphe et de
Philippe III.
La mort de Henri IV, qui fit avorter cette grande entreprise, ne
rendit pas Rodolphe plus heureux. Il avait cd la Hongrie, lAutriche,
la Moravie, son frre Mathias, lorsque le roi de France se prparait
marcher contre lui ; et lorsquil fut dlivr dun ennemi si redoutable,
il fut encore oblig de cder la Bohme ce mme Mathias ; et en
conservant le titre dempereur, il vcut en homme priv.
Tout se fit sans lui sous son empire : il ne stait pas mme ml de
la singulire affaire de Gerhard de Truchss, lecteur de Cologne, qui
voulut garder son archevch et sa femme, et qui fut chass de son
lectorat par les armes de ses chanoines et de son comptiteur. Cette
inaction singulire venait dun principe plus singulier encore dans un
empereur. La philosophie quil cultivait lui avait appris tout ce quon
pouvait savoir alors, except remplir ses devoirs de souverain. Il
aimait beaucoup mieux sinstruire avec le fameux Tycho-Brah que
tenir les tats de Hongrie et de Bohme.
Les fameuses tables astronomiques de Tycho-Brah et de Kepler
portent le nom de cet empereur ; elles sont connues sous le nom de
Tables Rodolphines, comme celles qui furent composes au douzime
sicle, en Espagne, par deux Arabes, portrent le nom du roi Alfonse.
Les Allemands se distinguaient principalement dans ce sicle par les
commencements de la vritable physique. Ils ne russirent jamais dans
les arts de got comme les Italiens ; peine mme sy adonnrent-ils.
Ce nest jamais quaux esprits patients et laborieux quappartient le
don de linvention dans les sciences naturelles. Ce gnie se remarquait
depuis longtemps en Allemagne, et stendait leurs voisins du Nord.
Tycho-Brah tait Danois. Ce fut une chose bien extraordinaire,
surtout dans ce temps-l, de voir un gentilhomme danois dpenser
cent mille cus de son bien btir, avec le secours de Frdric II, roi
de Danemark, non seulement un observatoire, mais une petite ville

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

190

habite par plusieurs savants : elle fut nomme Uranibourg, la ville du


ciel. Tycho-Brah avait, la vrit, la faiblesse commune dtre
persuad de lastrologie judiciaire ; mais il nen tait ni moins bon
astronome, ni moins habile mcanicien. Sa destine fut celle des
grands hommes ; il fut perscut dans sa patrie aprs la mort du roi
son protecteur, mais il en trouva un autre dans lempereur Rodolphe,
qui le ddommagea de toutes ses pertes et de toutes les injustices des
cours.
Copernic avait trouv le vrai systme du monde, avant que TychoBrah inventt le sien, qui nest quingnieux. Le trait de lumire qui
claire aujourdhui le monde partit de la petite ville de Thora, dans la
Prusse polonaise, ds le milieu du seizime sicle.
Kepler, n dans le duch de Virtemberg, devina, au
commencement du dix-septime sicle, les lois mathmatiques du
cours des astres, et fut regard comme un lgislateur en astronomie.
Le chancelier Bacon proposait alors de nouvelles sciences ; mais
Copernic et Kepler en inventaient. Lantiquit navait point fait de
plus grands efforts, et la Grce navait pas t illustre par de plus
belles dcouvertes ; mais les autres arts fleurirent la fois en Grce,
au lieu quen Allemagne la physique seule fut cultive par un petit
nombre de sages inconnus la multitude : cette multitude tait
grossire ; il y avait de vastes provinces o les hommes pensaient
peine, et on ne savait que se har pour la religion.
Enfin, la ligue catholique et la protestante plongrent lAllemagne
dans une guerre civile de trente annes, qui la rduisit dans un tat
plus dplorable que navait t celui de la France avant le rgne
paisible et heureux de Henri IV
En lan 1619, poque de la mort de lempereur Mathias, successeur
de Rodolphe, lempire allait chapper la maison dAutriche ; mais
Ferdinand, archiduc de Gratz, runit enfin les suffrages en sa faveur.
Maximilien de Bavire, qui lui disputait lempire, le lui cda : il fit
plus, il soutint le trne imprial aux dpens de son sang et de ses
trsors, et affermit la grandeur dune maison, qui depuis crasa la
sienne. Deux branches de la maison de Bavire runies auraient pu
changer le sort de lAllemagne : ces deux branches sont celles des
lecteurs palatins et des ducs de Bavire. Deux grands obstacles

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

191

sopposaient leur intelligence, la rivalit et la diffrence des


religions. Llecteur palatin, Frdric, tait rform, le duc de Bavire
catholique. Cet lecteur palatin fut un des plus malheureux princes de
son temps, et la cause des longs malheurs de lAllemagne.
Jamais les ides de libert navaient prvalu dans lEurope que
dans ces temps-l. La Hongrie, la Bohme et lAutriche mme taient
aussi jalouses que les Anglais de leurs privilges. Cet esprit dominait
en Allemagne depuis les derniers temps de Charles-Quint. Lexemple
des sept Provinces-Unies tait sans cesse prsent des peuples qui
prtendaient avoir les mmes droits, et qui croyaient avoir plus de
force que la Hollande.
Quand lempereur Mathias fit lire, en 1618, son cousin Ferdinand
de Gratz, roi dsign de Hongrie et de Bohme ; quand il lui fit cder
lAutriche par les autres archiducs, la Hongrie, la Bohme, lAutriche,
se plaignirent galement quon net pas assez dgard au droit des
tats. La religion entra dans les griefs des Bohmiens, et alors la
fureur fut extrme. Les protestants voulurent rtablir des temples que
les catholiques avaient fait abattre. Le conseil dtat de Mathias et de
Ferdinand se dclara contre les protestants ; ceux-ci entrrent dans la
chambre du conseil, et prcipitrent de la salle dans la rue trois
principaux magistrats. Cet emportement ne caractrise que la violence
du peuple, violence toujours plus grande que les tyrannies dont il se
plaint : mais ce quil y eut de plus trange, cest que les rvolts
prtendirent, par un manifeste, quils navaient fait que suivre les lois,
et quils avaient le droit de jeter par les fentres des conseillers qui les
opprimaient. LAutriche prit le parti de la Bohme, et ce fut parmi ces
troubles que Ferdinand de Gratz fut lu empereur.
Sa nouvelle dignit nen imposa point aux protestants de Bohme,
qui taient alors trs redoutables : ils se crurent en droit de destituer le
roi quils avaient lu, et ils offrirent leur couronne llecteur palatin,
gendre du roi dAngleterre, Jacques Ier. Il accepta ce trne (19
novembre 1620), sans avoir assez de force pour sy maintenir. Son
parent, Maximilien de Bavire, avec les troupes impriales et les
siennes, lui fit perdre la bataille de Prague et sa couronne et son
palatinat.
Cette journe fut le commencement dun carnage de trente annes.
La victoire de Prague dcida pour quelque temps lancienne querelle

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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des princes de lempire et de lempereur : elle rendit Ferdinand II


despotique (1621). Il mit llecteur palatin au ban de lempire, par un
simple arrt de son conseil aulique, et proscrivit tous les princes et
tous les seigneurs de son parti, au mpris des capitulations impriales,
qui ne pouvaient tre un frein que pour les faibles.
Llecteur palatin fuyait en Silsie, en Danemark, en Hollande, en
Angleterre, en France ; il fut au nombre des princes malheureux qui
la fortune manqua toujours, priv de toutes les ressources sur
lesquelles il devait compter. Il ne fut point secouru par son beau-pre,
le roi dAngleterre, qui se refusa aux cris de sa nation, aux
sollicitations de son gendre et aux intrts du parti protestant, dont il
pouvait tre le chef ; il ne fut point aid par Louis XIII, malgr
lintrt visible quavait ce prince empcher les princes
dAllemagne dtre opprims. Louis XIII ntait point alors gouvern
par le cardinal de Richelieu. Il ne resta bientt la maison palatine, et
lunion protestante dAllemagne, dautres secours que deux
guerriers qui avaient chacun une petite arme vagabonde, comme les
Condottieri dItalie. Lun tait un prince de Brunswick, qui navait
pour tout tat que ladministration ou lusurpation de lvch
dHalberstadt ; il sintitulait ami de Dieu, et ennemi des prtres, et
mritait ce dernier titre, puisquil ne subsistait que du pillage des
glises. Lautre soutien de ce parti alors ruin, tait un aventurier,
btard de la maison de Mansfeld, aussi digne du titre dennemi des
prtres que le prince de Brunswick. Ces deux secours pouvaient bien
servir dsoler une partie de lAllemagne, mais non pas rtablir le
palatin et lquilibre des princes.
(1623). Lempereur, affermi alors en Allemagne, assemble une
dite Ratisbonne, dans laquelle il dclare que llecteur palatin
stant rendu criminel de lse-majest, ses tats, ses biens, ses
dignits, sont dvolus au domaine imprial ; mais que, ne voulant pas
diminuer le nombre des lecteurs, il veut, commande et ordonne que
Maximilien de Bavire soit investi de llectorat palatin. Il donna en
effet cette investiture du haut du trne, et son vice-chancelier
pronona que lempereur confrait cette dignit de sa pleine
puissance.
La ligue protestante, prs dtre crase, fit de nouveaux efforts
pour prvenir sa ruine entire. Elle mit sa tte le roi de Danemark,
Christiern IV. LAngleterre fournit quelque argent ; mais ni largent

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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des Anglais, ni les troupes de Danemark, ni Brunswick, ni Mansfeld,


ne prvalurent contre lempereur, et ne servirent qu dvaster
lAllemagne. Ferdinand II triomphait de tout par les mains de ses deux
gnraux, le duc de Valstein et le comte Tilly. Le roi de Danemark
tait toujours battu la tte de ses armes, et Ferdinand, sans sortir de
sa maison, tait victorieux et tout-puissant.
Il mettait au ban de lempire le duc de Mecklembourg, lun des
chefs de lunion protestante, et donnait ce duch Valstein, son
gnral. Il proscrivait de mme le duc Charles de Mantoue, pour stre
mis en possession, sans ses ordres, de son pays qui lui appartenait par
les droits du sang. Les troupes impriales surprirent et saccagrent
Mantoue ; elles rpandirent la terreur en Italie. Il commenait resserrer cette ancienne chane qui avait li lItalie lempire, et qui tait
relche depuis si longtemps. Cent cinquante mille soldats, qui vivaient discrtion dans lAllemagne, rendaient sa puissance absolue.
Cette puissance sexerait alors sur un peuple bien malheureux ; on en
peut juger par la monnaie, dont la valeur numraire tait alors quatre
fois au-dessus de la valeur ancienne, et qui tait encore altre. Le duc
de Valstein disait publiquement que le temps tait venu de rduire les
lecteurs la condition des ducs et pairs de France, et les vques la
qualit de chapelains de lempereur. Cest ce mme Valstein qui
voulut depuis se rendre indpendant, et qui ne voulait asservir ses
suprieurs que pour slever sur eux.
Lusage que Ferdinand II faisait de son bonheur et de sa puissance,
fut ce qui dtruisit lun et lautre. Il voulut se mler en matre des
affaires de la Sude et de la Pologne, et prendre parti contre le jeune
Gustave-Adolphe, qui soutenait alors ses prtentions contre le roi de
Pologne, Sigismond, son parent. Ainsi ce fut lui-mme qui, en forant
ce prince venir en Allemagne, prpara sa propre ruine. Il hta encore
son malheur, en rduisant les princes protestants au dsespoir.
Ferdinand II se crut, avec raison, assez puissant pour casser la paix
de Passau, faite par Charles-Quint, pour ordonner de sa seule autorit
tous les princes, tous les seigneurs, de rendre les vchs et les
bnfices dont ils staient empars (1629). Cet dit est encore plus
fort que celui de la rvocation de ldit de Nantes, qui a fait tant de
bruit sous Louis XIV. Ces deux entreprises semblables ont eu des
succs bien diffrents. Gustave-Adolphe, appel alors par les princes

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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protestants que le roi de Danemark nosait plus secourir, vint les


venger en se vengeant lui-mme.
Lempereur voulait rtablir lglise pour en tre le matre ; et le
cardinal de Richelieu se dclara contre lui. Rome mme le traversa. La
crainte de sa puissance tait plus forte que lintrt de la religion. Il
ntait pas plus extraordinaire que le ministre du Roi Trs-Chrtien, et
la cour de Rome mme, soutinssent le parti protestant contre un
empereur redoutable, quil ne lavait t de voir Franois Ier et
Henri II ligus avec les Turcs contre Charles-Quint. Cest la plus forte
dmonstration que la religion se tait quand lintrt parle.
On aime attribuer toutes les grandes choses un seul homme
quand il en a fait quelques-unes. Cest un prjug fort commun en
France, que le cardinal de Richelieu attira les armes de GustaveAdolphe en Allemagne, et prpara seul cette rvolution ; mais il est
vident quil ne fit autre chose que profiter des conjonctures.
Ferdinand II avait en effet dclar la guerre Gustave ; il voulait lui
enlever la Livonie, dont ce jeune conqurant stait empar ; il
soutenait contre lui Sigismond, son comptiteur au royaume de
Sude ; il lui refusait le titre de roi. Lintrt, la vengeance, et la fiert,
appelaient Gustave en Allemagne ; et quand mme, lorsquil fut en
Pomranie le ministre de France ne let pas assist de quelque
argent, il nen aurait pas moins tent la fortune des armes dans une
guerre dj commence.
(1631) Il tait vainqueur en Pomranie, quand la France fit son
trait avec lui. Trois cent mille francs une fois pays, et neuf cent
mille par an quon lui donna, ntaient ni un objet important, ni un
grand effort de politique, ni un secours suffisant. Gustave-Adolphe fit
tout par lui-mme. Arriv en Allemagne avec moins de quinze mille
hommes, il en eut bientt prs de quarante mille, en recrutant dans le
pays qui les nourrissait, en faisant servir lAllemagne mme ses
conqutes en Allemagne. Il force llecteur de Brandebourg lui
assurer la forteresse de Spandau et tous les passages ; il force
llecteur de Saxe lui donner ses propres troupes commander.
Larme impriale commande par Tilly est entirement dfaite
aux portes de Leipsick (17 septembre 1631). Tout se soumet lui des
bords de lElbe ceux du Rhin. Il rtablit tout dun coup le duc de

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Mecklembourg dans ses tats un bout de lAllemagne ; et il est dj


lautre bout, dans le Palatinat, aprs avoir pris Mayence.
Lempereur, immobile dans Vienne, tomb en moins dune
campagne de ce haut degr de grandeur qui avait paru si redoutable,
est rduit demander au pape Urbain VIII de largent et des troupes :
on lui refusa lun et lautre. Il veut engager la cour de Rome publier
une croisade contre Gustave ; le saint-pre promet un jubil au lieu de
croisade. Gustave traverse en victorieux toute lAllemagne ; il amne
dans Munich llecteur palatin, qui eut du moins la consolation
dentrer dans le palais de celui qui lavait dpossd. Cet lecteur
allait tre rtabli dans son palatinat, et mme dans le royaume de
Bohme, par les mains du conqurant, lorsqu la seconde bataille
auprs de Leipsick, dans les plaines de Lutzen, Gustave fut tu au
milieu de sa victoire (16 novembre 1632). Cette mort fut fatale au
palatin, qui tant alors malade, et croyant tre sans ressource, termina
sa malheureuse vie.
Si lon demande comment autrefois des essaims venus du Nord
conquirent lempire romain, quon voie ce que Gustave a fait en deux
ans contre des peuples plus belliqueux que ntait alors cet empire, et
lon ne sera point tonn.
Cest un vnement bien digne dattention, que ni la mort de
Gustave, ni la minorit de sa fille Christine, reine de Sude, ni la
sanglante dfaite des Sudois Nordlingen, ne nuisit point la
conqute. Ce fut alors que le ministre de France joua en effet le rle
principal ; il fit la loi aux Sudois et aux princes protestants
dAllemagne, en les soutenant ; et ce fut ce qui valut depuis lAlsace
au roi de France, aux dpens de la maison dAutriche.
Gustave-Adolphe avait laiss aprs lui de trs grands gnraux
quil avait forms : cest ce qui est arriv presque tous les
conqurants. Ils furent seconds par un hros de la maison de Saxe,
Bernard de Weimar, descendant de lancienne branche lectorale
dpossde par Charles-Quint, et respirant encore la haine contre la
maison dAutriche. Ce prince navait pour tout bien quune petite
arme quil avait leve dans ces temps de trouble, forme et aguerrie
par lui, et dont la solde tait au bout de leurs pes. La France payait
cette arme, et payait alors les Sudois. Lempereur, qui ne sortait

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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point de son cabinet, navait plus de grand gnral leur opposer ; il


stait dfait lui-mme du seul homme qui pouvait rtablir ses armes
et son trne : il craignit que ce fameux duc de Valstein, auquel il avait
donn un pouvoir sans bornes sur ses armes, ne se servt contre lui de
ce pouvoir dangereux ; (3 fvrier 1634) il fit assassiner ce gnral qui
voulait tre indpendant.
Cest ainsi que Ferdinand Ier stait dfait, par un assassinat, du
cardinal Martinusius, trop puissant en Hongrie, et que Henri III avait
fait prir le cardinal et le duc de Guise.
Si Ferdinand II avait command lui-mme ses armes, comme il le
devait dans ces conjonctures critiques, il net point eu besoin de
recourir cette vengeance des faibles, quil crut ncessaire, et qui ne
le rendit pas plus heureux.
Jamais lAllemagne ne fut plus humilie que dans ce temps : un
chancelier sudois y dominait et y tenait sous sa main tous les princes
protestants. Ce chancelier Oxenstiern, anim dabord de lesprit de
Gustave-Adolphe, son matre, ne voulait point que les Franais
partageassent le fruit des conqutes de Gustave ; mais, aprs la
bataille de Nordlingen, il fut oblig de prier le ministre franais de
daigner semparer de lAlsace sous le titre de protecteur. Le cardinal
de Richelieu promit lAlsace Bernard de Weimar, et fit ce quil put
pour lassurer la France. Jusque-l ce ministre avait temporis et agi
sous main ; mais alors il clata. Il dclara la guerre aux deux branches
de la maison dAutriche, affaiblies toutes les deux en Espagne et dans
lempire. Cest l le fort de cette guerre de trente annes. La France, la
Sude, la Hollande, la Savoie, attaquaient la fois la maison
dAutriche, et le vrai systme de Henri IV tait suivi.
(15 fvrier 1637) Ferdinand II mourut dans ces tristes
circonstances, lge de cinquante-neuf ans, aprs dix-huit ans dun
rgne toujours troubl par des guerres intestines et trangres, nayant
jamais combattu que de son cabinet. Il fut trs malheureux, puisque
dans ses succs il se crut oblig dtre sanguinaire, et quil fallut
soutenir ensuite de grands revers. LAllemagne tait plus malheureuse
que lui, ravage tour tour par elle-mme, par les Sudois et les
Franais, prouvant la famine, la disette, et plonge dans la barbarie,
suite invitable dune guerre si longue et si malheureuse.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Ferdinand II a t lou comme un grand empereur, et lAllemagne


ne fut jamais plus plaindre que sous son gouvernement ; elle avait
t heureuse sous ce Rodolphe II quon mprise.
Ferdinand II laissa lempire son fils, Ferdinand III, dj lu roi
des Romains ; mais il ne lui laissa quun empire dchir, dont la
France et la Sude partagrent les dpouilles.
Sous le rgne de Ferdinand III, la puissance autrichienne dclina
toujours. Les Sudois, tablis dans lAllemagne, nen sortirent plus :
la France, jointe eux, soutenait toujours le parti protestant de son
argent et de ses armes ; et, quoiquelle ft elle-mme embarrasse
dans une guerre dabord malheureuse contre lEspagne, quoique le
ministre et souvent des conspirations ou des guerres civiles
touffer, cependant elle triompha de lempire, comme un homme
bless terrasse avec du secours un ennemi plus bless que lui.
Le duc Bernard de Weimar, descendant de linfortun duc de Saxe,
dpossd par Charles-Quint, vengea sur lAutriche les malheurs de sa
race. Il avait t lun des gnraux de Gustave, et il ny eut pas un seul
de ces gnraux qui, depuis sa mort, ne soutnt la gloire de la Sude.
Le duc de Weimar fut le plus fatal de tous lempereur. Il avait
commenc, la vrit, par perdre la grande bataille de Nordlingen ;
mais ayant depuis rassembl avec largent de la France une arme qui
ne reconnaissait que lui, il gagna quatre batailles, en moins de quatre
mois, contre les Impriaux. Il comptait se faire une souverainet le
long du Rhin. La France mme lui garantissait, par son trait, la
possession de lAlsace.
(1639) Ce nouveau conqurant mourut trente-cinq ans, et lgua
son arme ses frres, comme on lgue son patrimoine ; mais la
France, qui avait plus dargent que les frres du duc de Weimar,
acheta larme, et continua les conqutes pour elle. Le marchal de
Gubriant, le vicomte de Turenne, et le duc dEnghien, depuis le
grand Cond, achevrent ce que le duc de Weimar avait commenc.
Les gnraux sudois Bannier et Torstenson pressaient lAutriche
dun ct, tandis que Turenne et Cond lattaquaient de lautre.
Ferdinand III, fatigu de tant de secousses, fut oblig de conclure
enfin la paix de Westphalie. Les Sudois et les Franais furent, par ce
fameux trait, les lgislateurs de lAllemagne dans la politique et dans

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la religion. La querelle des empereurs et des princes de lempire, qui


durait depuis sept cents ans, fut enfin termine. LAllemagne fut une
grande aristocratie, compose dun roi, des lecteurs, des princes et
des villes impriales. Il fallut que lAllemagne puise payt encore
cinq millions de rixdales aux Sudois, qui lavaient dvaste et
pacifie. Les rois de Sude devinrent princes de lempire, en se faisant
cder la plus belle partie de la Pomranie, Stetin, Vismar, Rugen,
Verden, Brme, et des territoires considrables. Le roi de France
devint landgrave dAlsace, sans tre prince de lempire.
La maison palatine fut enfin rtablie dans ses droits, except dans
le Haut-palatinat, qui demeura la branche de Bavire. Les
prtentions des moindres gentilshommes furent discutes devant les
plnipotentiaires, comme dans une cour suprme de justice. Il y eut
cent quarante restitutions dordonnes, et qui furent faites. Les trois
religions, la romaine, la luthrienne, et la calviniste, furent galement
autorises. La chambre impriale fut compose de vingt-quatre
membres protestants, et de vingt-six catholiques, et lempereur fut
oblig de recevoir six protestants jusque dans son conseil aulique
Vienne.
LAllemagne, sans cette paix, serait devenue ce quelle tait sous
les descendants de Charlemagne, un pays presque sauvage. Les villes
taient ruines de la Silsie jusquau Rhin, les campagnes en friche,
les villages dserts, la ville de Magdebourg, rduite en cendres par le
gnral imprial Tilly, ntait point rebtie ; le commerce
dAugsbourg et de Nuremberg avait pri. Il ne restait gure de
manufactures que celles de fer et dacier ; largent tait dune raret
extrme ; toutes les commodits de la vie ignores ; les murs se
ressentaient de la duret que trente ans de guerre avaient mise dans
tous les esprits. Il a fallu un sicle entier pour donner lAllemagne
tout ce qui lui manquait. Les rfugis de France ont commenc y
porter cette rforme, et cest de tous les pays celui qui a retir le plus
davantages de la rvocation de ldit de Nantes. Tout le reste sest
fait de soi-mme et avec le temps. Les arts se communiquent toujours
de proche en proche ; et enfin lAllemagne est devenue aussi
florissante que ltait lItalie au seizime sicle lorsque tant de princes
entretenaient lenvi dans leurs cours la magnificence et la politesse.
Table des Matires

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Table des Matires

Chapitre 179
De lAngleterre jusqu lanne 1641
Si lEspagne saffaiblit aprs Philippe II, si la France tomba dans la
dcadence et dans le trouble aprs Henri IV jusquaux grands succs
du cardinal de Richelieu, lAngleterre dchut longtemps depuis le
rgne dlisabeth. Son successeur, Jacques Ier, devait avoir plus
dinfluence quelle dans lEurope, puisquil joignait la couronne
dAngleterre celle dcosse ; et cependant son rgne fut bien moins
glorieux.
Il est remarquer que les lois de la succession au trne navaient
pas en Angleterre cette sanction et cette force incontestable quelles
ont en France et en Espagne. (1603) On compte pour un des droits de
Jacques le testament dlisabeth qui lappelait la couronne ; et
Jacques avait craint de ntre pas nomm dans le testament dune
reine respecte, dont les dernires volonts auraient pu diriger la
nation.
Malgr ce quil devait au testament dlisabeth, il ne porta point le
deuil de la meurtrire de sa mre. Ds quil fut reconnu roi, il crut
ltre de droit divin ; il se faisait traiter, par cette raison, de sacre
majest. Ce fut l le premier fondement du mcontentement de la
nation, et des malheurs inous de son fils et de sa postrit.
Dans le temps paisible des premires annes de son rgne, il se
forma la plus horrible conspiration qui soit jamais entre dans lesprit
humain ; tous les autres complots quont produits la vengeance, la
politique, la barbarie des guerres civiles, le fanatisme mme,
napprochent pas de latrocit de la conjuration des poudres. Les
catholiques romains dAngleterre staient attendus des
condescendances que le roi neut point pour eux ; quelques-uns,
possds plus que les autres de cette fureur de parti, et de cette
mlancolie sombre qui dtermine aux grands crimes, rsolurent de

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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faire rgner leur religion en Angleterre, en exterminant dun seul coup


le roi, la famille royale, et tous les pairs du royaume. (Fvrier 1605)
Un Piercy, de la maison de Northumberland, un Catesby, et plusieurs
autres, conurent lide de mettre trente-six tonneaux de poudre sous
la chambre o le roi devait haranguer son parlement. Jamais crime ne
fut dune excution plus facile, et jamais succs ne parut plus assur.
Personne ne pouvait souponner une entreprise si inoue, aucun
empchement ny pouvait mettre obstacle. Les trente-six barils de
poudre, achets en Hollande, en divers temps, taient dj placs sous
les solives de la chambre, dans une cave de charbon loue depuis
plusieurs mois par Piercy. On nattendait que le jour de lassemble :
il ny aurait eu craindre que le remords de quelque conjur ; mais les
jsuites Garnet et Oldcorn, auxquels ils staient confesss, avaient
cart les remords. Piercy, qui allait sans piti faire prir la noblesse et
le roi, eut piti dun de ses amis, nomm Monteagle, pair du
royaume ; et ce seul mouvement dhumanit fit avorter lentreprise. Il
crivit par une main trangre ce pair : Si vous aimez votre vie,
nassistez point louverture du parlement ; Dieu et les hommes
concourent punir la perversit du temps : le danger sera pass en
aussi peu de temps que vous en mettrez brler cette lettre.
Piercy, dans sa scurit, ne croyait pas possible quon devint que
le parlement entier devait prir par un amas de poudre. Cependant la
lettre ayant t lue dans le conseil du roi, et personne nayant pu
conjecturer la nature du complot, dont il ny navait pas le moindre
indice, le roi, rflchissant sur le peu de temps que le danger devait
durer, imagina prcisment quel tait le dessein des conjurs. On va
par son ordre, la nuit mme qui prcdait le jour de lassemble,
visiter les caves sous la salle : on trouve un homme la porte, avec
une mche, et un cheval qui lattendait : on trouve les trente-six
tonneaux.
Piercy et les chefs, au premier avis de la dcouverte, eurent encore
le temps de rassembler cent cavaliers catholiques, et vendirent
chrement leurs vies. Huit conjurs seulement furent pris et excuts ;
les deux jsuites prirent du mme supplice. Le roi soutint
publiquement quils avaient t lgitimement condamns ; leur ordre
les soutint innocents, et en fit des martyrs. Tel tait lesprit du temps
dans tous les pays o les querelles de la religion aveuglaient et
pervertissaient les hommes.

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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Cependant la conspiration des poudres fut le seul grand exemple


datrocit que les Anglais donnrent au monde sous le rgne de
Jacques Ier. Loin dtre perscuteur, il embrassait ouvertement le
tolrantisme ; il censura vivement les presbytriens, qui enseignaient
alors que lenfer est ncessairement le partage de tout catholique
romain.
Son rgne fut une paix de vingt-deux annes : le commerce
florissait : la nation vivait dans labondance. Ce rgne fut pourtant
mpris au-dehors et au-dedans. Il le fut au-dehors, parce qutant la
tte du parti protestant en Europe, il ne le soutint pas contre le parti
catholique, dans la grande crise de la guerre de Bohme, et que
Jacques abandonna son gendre, llecteur palatin ; ngociant quand il
fallait combattre, tromp la fois par la cour de Vienne et par celle de
Madrid, envoyant toujours de clbres ambassades, et nayant jamais
dallis.
Son peu de crdit chez les nations trangres contribua beaucoup
le priver de celui quil devait avoir chez lui. Son autorit en
Angleterre prouva un grand dchet par le creuset o il la mit luimme, en voulant lui donner trop de poids et trop dclat, ne cessant
de dire son parlement que Dieu lavait fait matre absolu, que tous
leurs privilges ntaient que des concessions de la bont des rois. Par
l il excita les parlements examiner les bornes de lautorit royale, et
ltendue des droits de la nation. On chercha ds lors poser des
limites quon ne connaissait pas bien encore.
Lloquence du roi ne servit qu lui attirer des critiques svres :
on ne rendit pas son rudition toute la justice quil croyait mriter.
Henri IV ne lappelait jamais que Matre Jacques, et ses sujets ne lui
donnaient pas des titres plus flatteurs. Aussi il disait son parlement :
Je vous ai jou de la flte, et vous navez point dans ; je vous ai
chant des lamentations, et vous navez point t attendris. Mettant
ainsi ses droits en compromis par de vains discours mal reus, il
nobtint presque jamais largent quil demandait. Ses libralits et son
indigence lobligrent, comme plusieurs autres princes de vendre des
dignits et des titres que la vanit paye toujours chrement. Il cra
deux cents chevaliers baronnets hrditaires ; ce faible honneur fut
pay deux mille livres sterling par chacun deux. Toute la prrogative
de ces baronnets consistait passer devant les chevaliers : ni les uns ni

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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les autres nentraient dans la chambre des pairs, et le reste de la nation


fit peu de cas de cette distinction nouvelle.
Ce qui alina surtout les Anglais de lui, ce fut son abandonnement
ses favoris. Louis XIII, Philippe III, et Jacques, avaient en mme
temps le mme faible ; et, tandis que Louis XIII tait absolument
gouvern par Cadenet, cr duc de Luynes, Philippe III par Sandoval,
fait duc de Lerme, Jacques ltait par un cossais nomm Carr, quil
fit comte de Sommerset ; et depuis il quitta ce favori pour Georges
Villiers, comme une femme abandonne un amant pour un autre.
Ce Georges Villiers est ce mme Buckingham, fameux alors dans
lEurope par les agrments de sa figure, par ses galanteries, et par ses
prtentions. Il fut le premier gentilhomme qui fut duc en Angleterre
sans tre parent ou alli des rois. Ctait un de ces caprices de lesprit
humain, quun roi thologien, crivant sur la controverse, se livrt
sans rserve un hros de roman. Buckingham mit dans la tte du
prince de Galles, qui fut depuis linfortun Charles Ier, daller dguis,
et sans aucune suite, faire lamour, dans Madrid, linfante
dEspagne, dont on mnageait alors le mariage avec ce jeune prince ;
soffrant lui servir dcuyer dans ce voyage de chevalerie errante.
Jacques, que lon appelait le Salomon dAngleterre, donna les mains
cette bizarre aventure, dans laquelle il hasardait la sret de son fils.
Plus il fut oblig de mnager alors la branche dAutriche, moins il put
servir la cause protestante et celle du palatin son gendre.
Pour rendre laventure complte, le duc de Buckingham, amoureux
de la duchesse dOlivars, outragea de paroles le duc son mari,
premier ministre, rompit le mariage avec linfante, et ramena le prince
de Galles en Angleterre aussi prcipitamment quil en tait parti. Il
ngocia aussitt le mariage de Charles avec Henriette, fille de
Henri IV et sur de Louis XIII ; et, quoiquil se laisst emporter en
France de plus grandes tmrits quen Espagne, il russit : mais
Jacques ne regagna jamais dans sa nation le crdit quil avait perdu.
Ces prrogatives de la majest royale, quil mlait dans tous ses
discours, et quil ne soutint point par ses actions, firent natre une
faction qui renversa le trne, et en disposa plus dune fois aprs
lavoir souill de sang. Cette faction fut celle des puritains, qui a
subsist longtemps sous le nom de whigs ; et le parti oppos, qui fut
celui de lglise anglicane et de lautorit royale, a pris le nom de

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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torys. Ces animosits inspirrent ds lors la nation un esprit de


duret, de violence et de tristesse, qui touffa le germe des sciences et
des arts peine dvelopp.
Quelques gnies, du temps dlisabeth, avaient dfrich le champ
de la littrature, toujours inculte jusqualors en Angleterre.
Shakespeare, et aprs lui Ben-Johnson, paraissaient dgrossir le
thtre barbare de la nation. Spencer avait ressuscit la posie pique.
Franois Bacon, plus estimable dans ses travaux littraires que dans sa
place de chancelier, ouvrait une carrire toute nouvelle la
philosophie. Les esprits se polissaient, sclairaient. Les disputes du
clerg, et les animosits entre le parti royal et le parlement,
ramenrent la barbarie.
Les limites du pouvoir royal, des privilges parlementaires, et des
liberts de la nation, taient difficiles discerner, tant en Angleterre
quen cosse. Celles des droits de lpiscopat anglican et cossais ne
ltaient pas moins. Henri VIII avait renvers toutes les barrires ;
lisabeth en trouva quelques-unes nouvellement poses, quelle
abaissa et quelle releva avec dextrit. Jacques Ier disputa : il ne les
abattit point, mais il prtendit quil fallait les abattre toutes ; et la
nation, avertie par lui, se prparait les dfendre. (1625 et suiv.)
Charles Ier, bientt aprs son avnement, voulut faire ce que son pre
avait trop propos, et quil navait point fait.
LAngleterre tait en possession, comme lAllemagne, la Pologne,
la Sude, le Danemark, daccorder ses souverains les subsides
comme un don libre et volontaire. Charles Ier voulut secourir llecteur
palatin, son beau-frre, et les protestants, contre lempereur. Jacques,
son pre avait enfin entam ce dessein, la dernire anne de sa vie,
lorsquil nen tait plus temps. Il fallait de largent pour envoyer des
troupes dans le Bas-Palatinat ; il en fallait pour les autres dpenses :
ce nest quavec ce mtal quon est puissant, depuis quil est devenu
le signe reprsentatif de toutes choses. Le roi en demandait comme
une dette ; le parlement nen voulait accorder que comme un don
gratuit ; et avant de laccorder, il voulait que le roi rformt des abus.
Si lon attendait dans chaque royaume que tous les abus fussent
reforms pour avoir de quoi lever des troupes, on ne ferait jamais la
guerre. Charles Ier tait dtermin par sa sur, la princesse palatine
cet arrangement ; ctait elle qui avait forc le prince son mari
recevoir la couronne de Bohme, qui ensuite avait, pendant cinq ans

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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entiers, sollicit le roi son pre la secourir, et qui enfin obtenait, par
les inspirations du duc de Buckingham, un secours si longtemps
diffr. Le parlement ne donna quun trs lger subside. Il y avait
quelques exemples en Angleterre de rois qui, ne voulant point
assembler de parlement, et ayant besoin dargent, en avaient extorqu
des particuliers par voie demprunt. Le prt tait forc : celui qui
prtait perdait dordinaire son argent, et celui qui ne prtait pas tait
mis en prison. Ces moyens tyranniques avaient t mis en usage dans
des occasions o un roi affermi et arm pouvait exercer impunment
quelques vexations. Charles Ier se servit de cette voie, quil adoucit ; il
emprunta quelques deniers, avec lesquels il eut une flotte et des
soldats, qui revinrent sans avoir rien fait.
(1626) Il fallut assembler un parlement nouveau. La chambre des
communes, au lieu de secourir le roi, poursuivit son favori, le duc de
Buckingham, dont la puissance et la fiert rvoltaient la nation.
Charles, loin de souffrir loutrage quon lui faisait dans la personne de
son ministre, fit mettre en prison deux membres de la chambre des
plus ardents laccuser. Cet acte de despotisme, qui violait les lois, ne
fut pas soutenu ; et la faiblesse avec laquelle il relcha les deux
prisonniers enhardit contre lui les esprits, que la dtention de ces deux
membres avait irrits. Il mit en prison pour le mme sujet un pair du
royaume, et le relcha de mme. Ce ntait pas le moyen dobtenir des
subsides ; aussi nen eut-il point. Les emprunts forcs continurent.
On logea des gens de guerre chez les bourgeois qui ne voulurent pas
prter, et cette conduite acheva daliner tous les curs. Le duc de
Buckingham augmenta le mcontentement gnral par son expdition
infructueuse La Rochelle (1627). Un nouveau parlement fut
convoqu, mais ctait assembler des citoyens irrits ; ils ne
songeaient qu rtablir les droits de la nation et du parlement : ils
votrent que la fameuse loi Habeas corpus, la gardienne de la libert,
ne devait jamais recevoir datteinte ; quaucune leve de deniers ne
devait tre faite que par acte du parlement, et que ctait violer la
libert et la proprit, de loger les gens de guerre chez les bourgeois.
Le roi, sopinitrant toujours soutenir son autorit, et demander de
largent, affaiblissait lune, et nobtenait point lautre. On voulait
toujours faire le procs au duc de Buckingham. (1628) Un fanatique
nomm Felton, comme on la dj dit, rendu furieux par cette
animosit gnrale, assassina le premier ministre dans sa propre

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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maison et au milieu de ses courtisans. Ce coup fit voir quelle fureur


commenait ds lors saisir la nation.
Il y avait un petit droit sur limportation et lexportation des
marchandises, quon nommait droit de tonnage et de pontage. Le feu
roi en avait toujours joui par acte du parlement, et Charles croyait
navoir pas besoin dun second acte. Trois marchands de Londres
ayant refus de payer cette petite taxe, les officiers de la douane
saisirent leurs marchandises. Un de ces trois marchands tait membre
de la chambre basse. Cette chambre, ayant soutenir la fois ses
liberts et celles du peuple, poursuivit les commis du roi. Le roi irrit
cassa le parlement, et fit emprisonner quatre membres de la chambre.
Ce sont l les faibles et premiers principes qui bouleversrent tout
ltat, et qui ensanglantrent le trne.
ces sources du malheur public se joignit le torrent des
dissensions ecclsiastiques en cosse. Charles voulut remplir les
projets de son pre dans la religion comme dans ltat. Lpiscopat
navait point t aboli en cosse au temps de la rformation, avant
Marie Stuart ; mais ces vques protestants taient subjugus par les
presbytriens. Une rpublique de prtres gaux entre eux gouvernait le
peuple cossais. Ctait le seul pays de la terre o les honneurs et les
richesses ne rendaient pas les vques puissants. La sance au
parlement, les droits honorifiques, les revenus de leur sige, leur
taient conservs ; mais ils taient pasteurs sans troupeau, et pairs sans
crdit. Le parlement cossais, tout presbytrien, ne laissait subsister
les vques que pour les avilir. Les anciennes abbayes taient entre les
mains de sculiers, qui entraient au parlement en vertu de ce titre
dabb. Peu peu le nombre de ces abbs titulaires diminua.
Jacques Ier rtablit lpiscopat dans tous ses droits. Le roi dAngleterre
ntait pas reconnu chef de lglise en cosse ; mais tant n dans le
pays, et prodiguant largent anglais, les pensions et les charges
plusieurs membres, il tait plus matre dimbourg qu Londres. Le
rtablissement de lpiscopat nempcha pas lassemble
presbytrienne de subsister. Ces deux corps se choqurent toujours, et
la rpublique synodale lemporta toujours sur la monarchie
piscopale. Jacques, qui regardait les vques comme attachs au
trne, et les calvinistes presbytriens comme ennemis du trne, crut
quil runirait le peuple cossais aux vques en faisant recevoir une

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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liturgie nouvelle, qui tait prcisment la liturgie anglicane. Il mourut


avant daccomplir ce dessein, que Charles son fils voulut excuter.
La liturgie consistait dans quelques formules de prires, dans
quelques crmonies, dans un surplis que les clbrants devaient
porter lglise. peine lvque ddimbourg eut fait lecture dans
lglise des canons qui tablissaient ces usages indiffrents, que le
peuple sleva contre lui en fureur et lui jeta des pierres. La sdition
passa de ville en ville. Les presbytriens firent une ligue, comme sil
stait agi du renversement de toutes les lois divines et humaines.
Dun ct cette passion si naturelle aux grands de soutenir leurs
entreprises, et de lautre la fureur populaire, excitrent une guerre
civile en cosse.
On ne sut pas alors ce qui la fomentait, et ce qui prpara la fin
tragique de Charles ; ctait le cardinal de Richelieu. Ce ministre-roi,
voulant empcher Marie de Mdicis de trouver un asile en Angleterre
chez sa fille, et engager Charles dans les intrts de la France, essuya
du monarque anglais, plus fier que politique, des refus qui laigrirent
(1637). On lit, dans une lettre du cardinal au comte dEstrades, alors
envoy en Angleterre, ces propres mots bien remarquables, que nous
avons dj rapports : Le roi et la reine dAngleterre se repentiront,
avant quil soit un an, davoir nglig mes offres ; on connatra bientt
quon ne doit pas me mpriser.
Il avait parmi ses secrtaires un prtre irlandais, quil envoya
Londres et dimbourg semer la discorde avec de largent parmi les
puritains ; et la lettre au comte dEstrades est encore un monument de
cette manuvre. Si lon ouvrait toutes les archives, on y verrait
toujours la religion immole lintrt et la vengeance.
Les cossais armrent. Charles eut recours au clerg anglican, et
mme aux catholiques dAngleterre, qui tous hassaient galement les
puritains. Ils ne lui fournirent de largent que parce que ctait une
guerre de religion ; et il eut mme jusqu vingt mille hommes pour
quelques mois. Ces vingt mille hommes ne lui servirent gure qu
ngocier ; et quand la plus grande partie de cette arme fut dissipe,
faute de paye, les ngociations devinrent plus difficiles. (1638 et
suiv.) Il fallut donc se rsoudre encore la guerre. On trouve peu
dexemples dans lhistoire dune grandeur dme pareille celle des

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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seigneurs qui composaient le conseil secret du roi : ils lui sacrifirent


tous une grande partie de leurs biens. Le clbre Laud, archevque de
Cantorbry, le marquis Hamilton surtout, se signalrent dans cette
gnrosit ; et le fameux comte de Strafford donna seul vingt mille
livres sterling ; mais ces libralits ntant pas beaucoup prs
suffisantes, le roi fut encore oblig de convoquer un parlement.
La chambre des communes ne regardait pas les cossais comme
des ennemis, mais comme des frres qui lui enseignaient dfendre
ses privilges. Le roi ne recueillit delle que des plaintes amres
contre tous les moyens dont il se servait pour avoir des secours quelle
lui refusait. Tous les droits que le roi stait arrogs furent dclars
abusifs : impt de tonnage et pontage, impt de marine, vente de
privilges exclusifs des marchands, logement de soldats par billets
chez les bourgeois, enfin tout ce qui gnait la libert publique. On se
plaignit surtout dune cour de justice nomme la Chambre toile,
dont les arrts avaient condamn trop svrement plusieurs citoyens.
Charles cassa ce nouveau parlement, et aggrava ainsi les griefs de la
nation.
Il semblait que Charles prit tche de rvolter tous les esprits ; car,
au lieu de mnager la ville de Londres dans des circonstances si
dlicates, il lui fit intenter un procs devant la Chambre toile pour
quelques terres en Irlande, et la fit condamner une amende
considrable. Il continua exiger toutes les taxes contre lesquelles le
parlement stait rcri. Un roi despotique qui en aurait us ainsi
aurait rvolt ses sujets ; plus forte raison un roi dune monarchie
limite. Mal secouru par les Anglais, secrtement inquit par les
intrigues du cardinal de Richelieu, il ne put empcher larme des
puritains cossais de pntrer jusqu Newcastle. Ayant ainsi prpar
ses malheurs, il convoqua enfin le parlement qui acheva sa ruine
(1640).
Cette assemble commena, comme toutes les autres, par lui
demander la rparation des griefs, abolition de la Chambre toile,
suppression des impts arbitraires, et particulirement de celui de la
marine ; enfin elle voulut que le parlement ft convoqu tous les trois
ans. Charles, ne pouvant plus rsister, accorda tout. Il crut regagner
son autorit en pliant, et il se trompa. Il comptait que son parlement
laiderait se venger des cossais, qui avaient fait une irruption en
Angleterre ; et ce mme parlement leur fit prsent de trois cent mille

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

208

livres sterling pour les rcompenser de la guerre civile. Il se flattait


dabaisser en Angleterre le parti des puritains, et presque toute la
chambre des communes tait puritaine. Il aimait tendrement le comte
de Strafford, dvou si gnreusement son service ; et la chambre
des communes, pour ce dvouement mme, accusa Strafford de haute
trahison. On lui imputa quelques malversations invitables dans ces
temps de troubles, mais commises toutes pour le service du roi, et
surtout effaces par la grandeur dme avec laquelle il lavait secouru.
Les pairs le condamnrent, il fallait le consentement du roi pour
lexcution. Le peuple froce demandait ce sang grands cris. (1641)
Strafford poussa la vertu jusqu supplier lui-mme le roi de consentir
sa mort ; et le roi poussa la faiblesse jusqu signer cet acte fatal, qui
apprit aux Anglais rpandre un sang plus prcieux. On ne voit point
dans les grands hommes de Plutarque une telle magnanimit dans un
citoyen, ni une telle faiblesse dans un monarque.

Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

209

Table des Matires

Chapitre 180
Des malheurs et de la mort de Charles Ier

LAngleterre, lcosse et lIrlande, taient alors partages en


factions violentes, ainsi que ltait la France : mais celles de la France
ntaient que des cabales de princes et de seigneurs contre un premier
ministre qui les crasait ; et les partis qui divisaient le royaume de
Charles Ier taient des convulsions gnrales dans tous les esprits, une
ardeur violente et rflchie de changer la constitution de ltat, un
dessein mal conu chez les royalistes dtablir le pouvoir despotique,
la fureur de la libert dans la nation, la soif de lautorit dans la
chambre des communes, le dsir vague dans les vques dcraser le
parti calviniste puritain ; le projet form chez les puritains dhumilier
les vques ; et enfin le plan suivi et cach de ceux quon appelait
indpendants, qui consistait se servir des fautes de tous les autres
pour devenir leurs matres.
(Octobre 1641) Au milieu de tous ces troubles, les catholiques
dIrlande crurent avoir trouv enfin le temps de secouer le joug de
lAngleterre. La religion et la libert, ces deux sources des plus
grandes actions, les prcipitrent dans une entreprise horrible dont il
ny a dexemples que dans la Saint-Barthlemy. Ils complotrent
dassassiner tous les protestants de leur le, et en effet ils en
gorgrent plus de quarante mille. Ce massacre na pas dans lhistoire
des crimes la mme clbrit que la Saint-Barthlemy ; il fut pourtant
aussi gnral et aussi distingu par toutes les horreurs qui peuvent
signaler un tel fanatisme. Mais cette dernire conspiration de la moiti
dun peuple contre lautre, pour cause de religion, se faisait dans une
le alors peu connue des autres nations ; elle ne fut point autorise par

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

210

des personnages aussi considrables quune Catherine de Mdicis, un


roi de France, un duc de Guise : les victimes immoles ntaient pas
aussi illustres, quoique aussi nombreuses. La scne ne fut pas moins
souille de sang ; mais le thtre nattirait pas les yeux de lEurope.
Tout retentit encore des fureurs de la Saint-Barthlemy, et les
massacres dIrlande sont presque oublis.
Si lon comptait les meurtres que le fanatisme a commis depuis les
querelles dAthanase et dArius jusqu nos jours, on verrait que ces
querelles ont plus servi que les combats dpeupler la terre : car dans
les batailles on ne dtruit que lespce mle, toujours plus nombreuse
que la femelle ; mais dans les massacres faits pour la religion, les
femmes sont immoles comme les hommes.
Pendant quune partie du peuple irlandais gorgeait lautre, le roi
Charles Ier tait en cosse, peine pacifie, et la chambre des
communes gouvernait lAngleterre. Ces catholiques irlandais, pour se
justifier de ce massacre, prtendirent avoir reu une commission du
roi mme pour prendre les armes ; et Charles, qui demandait du secours contre eux lcosse et lAngleterre, se vit accus du crime
mme quil voulait punir. Le parlement dcosse le renvoie avec raison au parlement de Londres, parce que lIrlande appartient en effet
lAngleterre, et non pas lcosse. Il retourne donc Londres. La
chambre basse, croyant ou feignant de croire quil a part en effet la
rbellion des Irlandais, nenvoie que peu dargent et peu de troupes
dans cette le pour ne pas dgarnir le royaume, et fait au roi la
remontrance la plus terrible.
Elle lui signifie quil faut dsormais quil nait pour conseil que
ceux que le parlement lui nommera ; et en cas de refus elle le menace
de prendre des mesures. Trois membres de la chambre allrent lui
prsenter genoux cette requte qui lui dclarait la guerre. Olivier
Cromwell tait dj dans ce temps-l admis dans la chambre basse ; et
il dit que, si ce projet de remontrance ne passait pas dans la
chambre, il vendrait le peu quil avait de bien, et se retirerait de
lAngleterre.
Ce discours prouve quil tait alors fanatique de la libert, que son
ambition dveloppe foula depuis aux pieds.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

211

(1641) Charles nosait pas alors dissoudre le parlement : on ne lui


et pas obi. Il avait pour lui plusieurs officiers de larme assemble
auparavant contre lcosse, assidus auprs de sa personne. Il tait
soutenu par les vques et les seigneurs catholiques pars dans
Londres ; eux qui avaient voulu, dans la conspiration des poudres,
exterminer la famille royale, se livraient alors ses intrts : tout le
reste tait contre le roi. Dj le peuple de Londres, excit par les
puritains de la chambre basse, remplissait la ville de sditions ; il
criait la porte de la chambre des pairs : Point dvques ! point
dvques ! Douze prlats intimids rsolurent de sabsenter, et
protestrent contre tout ce qui se ferait pendant leur absence. La
chambre des pairs les envoya la Tour ; et, bientt aprs, les autres
vques se retirrent du parlement.
Dans ce dclin de la puissance du roi, un de ses favoris, le lord
Digby, lui donna le fatal conseil de la soutenir par un coup dautorit.
Le roi oublia que ctait prcisment le temps quil ne fallait pas la
compromettre. Il alla lui-mme dans la chambre des communes pour y
faire arrter cinq snateurs les plus opposs ses intrts, et quil
accusait de haute trahison. Ces cinq membres staient vads ; toute
la chambre se rcria sur la violation de ses privilges. Le roi, comme
un homme gar qui ne sait plus quoi se prendre, va de la chambre
des communes lhtel de ville lui demander du secours ; le conseil
de la ville ne lui rpond que par des plaintes contre lui-mme. Il se
retire Windsor ; et l, ne pouvant plus soutenir la dmarche quon lui
avait conseille, il crit la chambre basse quil se dsiste de ses
procdures contre ses membres, et quil prendra autant de soin des
privilges du parlement que de sa propre vie. Sa violence lavait
rendu odieux, et le pardon quil en demandait le rendait mprisable.
La chambre basse commenait alors gouverner ltat. Les pairs
sont au parlement pour eux-mmes ; cest lancien droit des barons et
des seigneurs de fiefs ; les communes sont en parlement pour les villes
et les bourgs dont elles sont dputes. Le peuple avait bien plus de
confiance dans ses dputs, qui le reprsentent, que dans les pairs.
Ceux-ci, pour regagner le crdit quils perdaient insensiblement,
entraient dans les sentiments de la nation, et soutenaient lautorit
dun parlement dont ils taient originairement la partie principale.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

212

Pendant cette anarchie, les rebelles dIrlande triomphent, et, teints


du sang de leurs compatriotes, ils sautorisent encore du nom du roi, et
surtout de celui de la reine sa femme, parce quelle tait catholique.
Les deux chambres du parlement proposent darmer les milices du
royaume, bien entendu quelles ne mettront leur tte que des
officiers dpendants du parlement. On ne pouvait rien faire, selon la
loi, au sujet des milices sans le consentement du roi. Le parlement
sattendait bien quil ne souscrirait pas un tablissement fait contre
lui-mme. Ce prince se retire, ou plutt fuit vers le nord de
lAngleterre. Sa femme, Henriette de France, fille de Henri IV, qui
avait presque toutes les qualits du roi son pre, lactivit et
lintrpidit, linsinuation et mme la galanterie, secourut en hrone
un poux qui dailleurs elle tait infidle. Elle vend ses meubles et
ses pierreries, emprunte de largent en Angleterre, en Hollande, donne
tout son mari, passe en Hollande elle-mme pour solliciter des
secours par le moyen de la princesse Marie, sa fille, femme du prince
dOrange. Elle ngocie dans les cours du Nord ; elle cherche partout
de lappui, except dans sa patrie, o le cardinal de Richelieu, son
ennemi, et le roi son frre, taient mourants.
La guerre civile ntait point encore dclare. Le parlement avait
de son autorit mis un gouverneur nomm le chevalier Hotham, dans
Hull, petite ville maritime de la province dYork. Il y avait depuis
longtemps des magasins darmes et de munitions. Le roi sy
transporte, et veut y entrer. Hotham fait fermer les portes, et
conservant encore du respect pour la personne du roi, il se met
genoux sur les remparts, en lui demandant pardon de lui dsobir. On
lui rsista depuis moins respectueusement. Les manifestes du roi et du
parlement inondent lAngleterre. Les seigneurs attachs au roi se
rendent auprs de lui. Il fait venir de Londres le grand sceau du
royaume, sans lequel on avait cru quil ny a point de loi ; mais les
lois que le parlement faisait contre lui nen taient pas moins
promulgues. Il arbora son tendard royal Nottingham ; mais cet
tendard ne fut dabord entour que de quelques milices sans armes.
Enfin avec les secours que lui fournit la reine sa femme, avec les
prsents de lUniversit dOxford, qui lui donna toute son argenterie,
et avec tout ce que ses amis lui fournirent, il eut une arme denviron
quatorze mille hommes.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

213

Le parlement, qui disposait de largent de la nation, en avait une


plus considrable. Charles protesta dabord, en prsence de la sienne,
quil maintiendrait les lois du royaume, et les privilges mmes du
parlement arm contre lui, et quil vivrait et mourrait dans la vritable
religion protestante. Cest ainsi que les princes, en fait de religion,
obissent plus aux peuples que les peuples ne leur obissent. Quand
une fois ce quon appelle dogme est enracin dans une nation, il faut
que le souverain dise quil mourra pour ce dogme. Il est plus ais de
tenir ce discours que dclairer le peuple 54 .
Les armes du roi furent presque toujours commandes par le
prince Robert, frre de linfortun Frdric, lecteur palatin, prince
dun grand courage, renomm dailleurs pour ses connaissances dans
la physique, dans laquelle il fit des dcouvertes.
(1642) Les combats de Worcester et dEdge-hill furent dabord
favorables la cause du roi. Il savana jusquauprs de Londres. La
reine sa femme lui amena de Hollande des soldats, de lartillerie, des
armes, des munitions. Elle repartit sur-le-champ pour aller chercher de
nouveaux secours, quelle amena quelques mois aprs. On
reconnaissait dans cette activit courageuse la fille de Henri IV. Les
parlementaires ne furent point dcourags ; ils sentaient leurs
ressources : tout vaincus quils taient, ils agissaient comme des
matres contre lesquels le roi tait rvolt.
Ils condamnaient la mort, pour crime de haute trahison, les sujets
qui voulaient rendre au roi des villes ; et le roi ne voulut point alors
user de reprsailles contre ses prisonniers. Cela seul peut justifier, aux
54

Le dernier parti serait le plus noble et le plus sr. Les princes ont cru faire un
grand trait de politique, en se parant dun zle religieux ; et ils nont fait par l
que se mettre dans la dpendance des fanatiques de leur secte, et assurer aux
partis politiques, soulevs contre eux, lappui du fanatisme de toutes les
autres ; or cet appui seul a pu donner ces partis la force de rsister
lautorit royale, ou de la dtruire.
Il nest pas mme ncessaire, pour la sret et lindpendance dun prince,
quil soccupe directement du soin dclairer ses sujets ; il suffit quil cesse de
protger, et surtout de payer ceux dont le mtier est de le tromper.
Dans ltat actuel de lEurope, toute rvolution prompte est impossible,
moins que le fanatisme religieux nen soit un des mobiles. Ainsi tous les soins
que prend un prince pour protger la religion, et empcher le peuple de
secouer le joug des prtres, nont dautre effet que de conserver aux factions
de ses tats le seul moyen de renverser son trne quils puissent employer
avec succs. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

214

yeux de la postrit, celui qui fut si criminel aux yeux de son peuple.
Les politiques le justifient moins davoir trop ngoci, tandis quil
devait, selon eux, profiter dun premier succs, et nemployer que ce
courage actif et intrpide qui seul peut finir de pareils dbats.
(1643) Charles et le prince Robert, quoique battus Newbury,
eurent pourtant lavantage de la campagne. Le parlement nen fut que
plus opinitre. On voyait, ce qui est trs rare, une compagnie plus
ferme et plus inbranlable dans ses vues quun roi la tte de son
arme.
Les puritains, qui dominaient dans les deux chambres, levrent
enfin le masque ; ils sunirent solennellement avec lcosse, et
signrent (1643) le fameux convenant, par lequel ils sengagrent
dtruire lpiscopat. Il tait visible, par ce convenant, que lcosse et
lAngleterre puritaines voulaient sriger en rpublique : ctait
lesprit du calvinisme. Il tenta longtemps en France cette grande
entreprise ; il lexcuta en Hollande : mais en France et en Angleterre,
on ne pouvait arriver ce but si cher aux peuples qu travers des flots
de sang.
Tandis que le presbytrianisme armait ainsi lAngleterre et
lcosse, le catholicisme servait encore de prtexte aux rebelles
dIrlande, qui, teints du sang de quarante mille compatriotes,
continuaient se dfendre contre les troupes envoyes par le
parlement de Londres. Les guerres de religion, sous Louis XIII,
taient toutes rcentes, et linvasion des Sudois en Allemagne, sous
prtexte de religion, durait encore dans toute sa force. Ctait une
chose bien dplorable que les chrtiens eussent cherch, durant tant de
sicles, dans le dogme, dans le culte, dans la discipline, dans la
hirarchie, de quoi ensanglanter presque sans relche la partie de
lEurope o ils sont tablis.
La fureur de la guerre civile tait nourrie par cette austrit sombre
et atroce que les puritains affectaient. Le parlement prit ce temps pour
faire brler par le bourreau un petit livre du roi Jacques Ier, dans lequel
ce monarque savant soutenait quil tait permis de se divertir le
dimanche aprs le service divin. On croyait par l servir la religion et
outrager le roi rgnant. Quelque temps aprs, ce mme parlement
savisa dindiquer un jour de jene par semaine, et dordonner quon

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

215

payt la valeur du repas quon se retranchait, pour subvenir la guerre


civile. Lempereur Rodolphe avait cru se soutenir contre les Turcs par
des aumnes 55 . Le parti parlementaire essaya dans Londres de
vaincre par des jenes.
De tant de troubles qui ont si souvent boulevers lAngleterre
avant quelle ait pris la forme stable et heureuse quelle a de nos jours,
les troubles de ces annes, jusqu la mort du roi, furent les seuls o
lexcs du ridicule se mla aux excs de la fureur. Ce ridicule, que les
rformateurs avaient tant reproch la communion romaine, devint le
partage des presbytriens. Les vques se conduisirent en lches ; ils
devaient mourir pour dfendre une cause quils croyaient juste : mais
les presbytriens se conduisirent en insenss, leurs habillements, leurs
discours, leurs basses allusions aux passages de lvangile, leurs
contorsions, leurs sermons, leurs prdictions, tout en eux aurait
mrit, dans des temps plus tranquilles, dtre jou la foire de
Londres, si cette farce navait pas t trop dgotante. Mais
malheureusement labsurdit de ces fanatiques se joignait la fureur :
les mmes hommes dont les enfants se seraient moqus, imprimaient
la terreur en se baignant dans le sang ; et ils taient la fois les plus
fous de tous les hommes et les plus redoutables.
Il ne faut pas croire que dans aucune des factions, ni en Angleterre,
ni en Irlande, ni en cosse, ni auprs du roi, ni parmi ses ennemis, il y
et beaucoup de ces esprits dlis qui, dgags des prjugs de leur
parti, se servent des erreurs et du fanatisme des autres pour les
gouverner ; ce ntait pas l le gnie de ces nations. Presque tout le
monde tait de bonne foi dans le parti quil avait embrass. Ceux qui
en changeaient pour des mcontentements particuliers, changeaient
presque tous avec hauteur. Les indpendants taient les seuls qui
cachassent leurs desseins : premirement, parce qutant peine
compts pour chrtiens, ils auraient trop rvolt les autres sectes ; en
second lieu, parce quils avaient des ides fanatiques de lgalit
primitive des hommes, et que ce systme dgalit choquait trop
lambition des autres.
Une des grandes preuves de cette atrocit inflexible rpandue alors
dans les esprits, cest le supplice de larchevque de Cantorbry,
55

Voyez chap. 178. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

216

Guillaume Laud, qui, aprs avoir t quatre ans en prison, fut enfin
condamn par le parlement. Le seul crime bien constat quon lui
reprocha tait de stre servi de quelques crmonies de lglise
romaine en consacrant une glise de Londres. La sentence porta quil
serait pendu, et quon lui arracherait le cur pour lui en battre les
joues ; supplice ordinaire des tratres : on lui fit grce en lui coupant la
tte.
Charles, voyant les parlements dAngleterre et dcosse runis
contre lui, press entre les armes de ces deux royaumes, crut devoir
faire au moins une trve avec les catholiques rebelles dIrlande, afin
dengager sa cause une partie des troupes anglaises qui servaient
dans cette le. Cette politique lui russit. Il eut son service non
seulement beaucoup dAnglais de larme dIrlande, mais encore un
grand nombre dIrlandais, qui vinrent grossir son arme. Alors le
parlement laccusa hautement davoir t lauteur de la rbellion
dIrlande et du massacre. Malheureusement ces troupes nouvelles, sur
lesquelles il devait tant compter, furent entirement dfaites par le
lord Fairfax, lun des gnraux parlementaires (1644) ; et il ne resta au
roi que la douleur davoir donn ses ennemis le prtexte de laccuser
dtre complice des Irlandais.
Il marchait dinfortune en infortune. Le prince Robert, ayant
soutenu longtemps lhonneur des armes royales, est battu auprs
dYork, et son arme est dissipe par Manchester et Fairfax (1644).
Charles se retire dans Oxford, ou il est bientt assig. La reine fuit en
France. Le danger du roi excite, la vrit, ses amis faire de
nouveaux efforts. Le sige dOxford fut lev. Il rassembla des
troupes ; il eut quelques succs. Cette apparence de fortune ne dura
pas. Le parlement tait toujours en tat de lui opposer une arme plus
forte que la sienne. Les gnraux Essex, Manchester et Waller,
attaqurent Charles Newbury, sur le chemin dOxford. Cromwell
tait colonel dans leur arme ; il stait dj fait connatre par des
actions dune valeur extraordinaire. On a crit qu cette bataille de
Newbury (27 octobre 1644), le corps que Manchester commandait
ayant pli, et Manchester lui-mme tant entran dans la fuite,
Cromwell courut lui, tout bless, et lui dit : Vous vous trompez,
milord, ce nest pas de ce ct que sont les ennemis ; quil le ramena
au combat, et quenfin on ne dut qu Cromwell le succs de cette
journe. Ce qui est certain, cest que Cromwell, qui commenait
avoir autant de crdit dans la chambre des communes quil avait de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

217

des communes quil avait de rputation dans larme, accusa son


gnral de navoir pas fait son devoir.
Le penchant des Anglais pour des choses inoues fit clater alors
une trange nouveaut, qui dveloppa le caractre de Cromwell, et qui
fut la fois lorigine de sa grandeur, de la chute du parlement et de
lpiscopat, du meurtre du roi, et de la destruction de la monarchie. La
secte des indpendants commenait faire quelque bruit. Les
presbytriens les plus emports staient jets dans ce parti : ils
ressemblaient aux quakers, en ce quils ne voulaient dautres prtres
queux-mmes, ni dautre explication de lvangile que celle de leurs
propres lumires ; ils diffraient deux en ce quils taient aussi turbulents que les quakers taient pacifiques. Leur projet chimrique tait
lgalit entre tous les hommes : mais ils allaient cette galit par la
violence. Olivier Cromwell les regarda comme des instruments
propres favoriser ses desseins.
La ville de Londres, partage entre plusieurs factions, se plaignait
alors du fardeau de la guerre civile que le parlement appesantissait sur
elle. Cromwell fit proposer la chambre des communes, par quelques
indpendants, de rformer larme, et de sengager, eux et les pairs,
renoncer tous les emplois civils et militaires. Tous ces emplois
taient entre les mains des membres des deux chambres. Trois pairs
taient gnraux des armes parlementaires. La plupart des colonels et
des majors, des trsoriers, des munitionnaires, des commissaires de
toute espce, taient de la chambre des communes. Pouvait-on se
flatter dengager par la force de la parole tant dhommes puissants
sacrifier leurs dignits et leurs revenus ? Cest pourtant ce qui arriva
dans une seule sance. La chambre des communes surtout fut blouie
de lide de rgner sur les esprits du peuple par un dsintressement
sans exemple. On appela cet acte lacte du renoncement soi-mme.
Les pairs hsitrent ; mais la chambre des communes les entrana. Les
lords Essex, Denbigh, Fairfax, Manchester, se dposrent eux-mmes
du gnralat (1645) ; et le chevalier Fairfax, fils du gnral, ntant
point de la chambre des communes, fut nomm seul commandant de
larme.
Ctait ce que voulait Cromwell ; il avait un empire absolu sur le
chevalier Fairfax. Il en avait un si grand dans la chambre, quon lui
conserva un rgiment, quoiquil ft membre du parlement ; et mme il

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

218

fut ordonn au gnral de lui confier le commandement de la cavalerie


quon envoyait alors Oxford. Le mme homme qui avait eu ladresse
dter tous les snateurs tous les emplois militaires, eut celle de faire
conserver dans leurs postes les officiers du parti des indpendants, et
ds lors on saperut bien que larme devait gouverner le parlement.
Le nouveau gnral Fairfax, aid de Cromwell, rforma toute larme,
incorpora des rgiments dans dautres, changea tous les corps, tablit
une discipline nouvelle : ce qui, dans tout autre temps, et excit une
rvolte, se fit alors sans rsistance.
Cette arme, anime dun nouvel esprit, marcha droit au roi, prs
dOxford ; et alors se donna la bataille dcisive de Naseby, non loin
dOxford. Cromwell, gnral de la cavalerie, aprs avoir mis en
droute celle du roi, revint dfaire son infanterie, et eut presque seul
lhonneur de cette clbre journe (14 juin 1645). Larme royale,
aprs un grand carnage, fut ou prisonnire ou disperse. Toutes les
villes se rendirent Fairfax et Cromwell. Le jeune prince de Galles,
qui fut depuis Charles II, partageant de bonne heure les infortunes de
son pre, fut oblig de senfuir dans la petite le de Scilly. Le roi se
retira enfin dans Oxford avec les dbris de son arme, et demanda au
parlement la paix, quon tait bien loin de lui accorder. La chambre
des communes insultait sa disgrce. Le gnral avait envoy cette
chambre la cassette du roi, trouve sur le champ de bataille, remplie
de lettres de la reine sa femme. Quelques-unes de ces lettres ntaient
que des expressions de tendresse et de douleur. La chambre les lut
avec ces railleries amres qui sont le partage de la frocit.
Le roi tait dans Oxford, ville presque sans fortification, entre
larme victorieuse des Anglais et celle des cossais, paye par les
Anglais. Il crut trouver sa sret dans larme cossaise, moins
acharne contre lui. Il se livra entre ses mains ; mais la chambre des
communes ayant donn larme cossaise deux cent mille livres
sterling darrrages, et lui en devant encore autant, le roi cessa ds lors
dtre libre.
(16 fvrier 1645) Les cossais le livrrent au commissaire du
parlement anglais, qui dabord ne sut comment il devait traiter son roi
prisonnier. La guerre paraissait finie ; larme dcosse paye
retournait en son pays : le parlement navait plus craindre que sa
propre arme qui lavait rendu victorieux. Cromwell et ses

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

219

indpendants y taient les matres. Ce parlement, ou plutt la chambre


des communes, toute-puissante encore Londres, et sentant que
larme allait ltre, voulut se dbarrasser de cette arme devenue si
dangereuse ses matres : elle vota den faire marcher une partie en
Irlande, et de licencier lautre. On peut bien croire que Cromwell ne le
souffrit pas. Ctait l le moment de la crise ; il forma un conseil
dofficiers, et un autre de simples soldats nomms agitateurs, qui
dabord firent des remontrances, et qui bientt donnrent des lois. Le
roi tait entre les mains de quelques commissaires du parlement, dans
un chteau nomm Holmby. Des soldats du conseil des agitateurs
allrent lenlever au parlement dans ce chteau, et le conduisirent
Newmarket.
Aprs ce coup dautorit, larme marcha vers Londres. Cromwell,
voulant mettre dans ses violences des formes usites, fit accuser par
larme onze membres du parlement, ennemis ouverts du parti
indpendant. Ces membres nosrent plus, ds ce moment, rentrer
dans la chambre. La ville de Londres ouvrit enfin les yeux, mais trop
tard et trop inutilement, sur tant de malheurs ; elle voyait un parlement
oppresseur opprim par larme, son roi captif entre les mains des
soldats, ses citoyens exposs. Le conseil de ville assemble ses milices,
on entoure la hte Londres de retranchements ; mais larme tant
arrive aux portes, Londres les ouvrit, et se tut. Le parlement remit la
Tour au gnral Fairfax (1647), remercia larme davoir dsobi, et
lui donna de largent.
Il restait toujours savoir ce quon ferait du roi prisonnier, que les
indpendants avaient transfr la maison royale de Hampton-court,
Cromwell dun ct, les presbytriens de lautre, traitaient
secrtement avec lui. Les cossais lui proposaient de lenlever.
Charles, craignant galement tous les partis, trouva le moyen de
senfuir de Hampton-court et de passer dans lle de Wight, o il crut
trouver un asile, et o il ne trouva quune nouvelle prison.
Dans cette anarchie dun parlement factieux et mpris, dune ville
divise, dune arme audacieuse, dun roi fugitif et prisonnier, le
mme esprit qui animait depuis longtemps les indpendants saisit tout
coup plusieurs soldats de larme ; ils se nommrent les
aplanisseurs, nom qui signifiait quils voulaient tout mettre au niveau,
et ne reconnatre aucun matre au-dessus deux, ni dans larme, ni

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

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dans ltat, ni dans lglise. Ils ne faisaient que ce quavait fait la


chambre des communes : ils imitaient leurs officiers, et leur droit
paraissait aussi bon que celui des autres ; leur nombre tait
considrable. Cromwell, voyant quils taient dautant plus dangereux
quils se servaient de ses principes, et quils allaient lui ravir le fruit
de tant de politique et de tant de travaux, prit tout dun coup le parti de
les exterminer au pril de sa vie. Un jour quils sassemblaient, il
marche eux, la tte de son rgiment des Frres rouges, avec
lesquels il avait toujours t victorieux, leur demande au nom de Dieu
ce quils veulent, et les charge avec tant dimptuosit, quils
rsistrent peine. Il en fit pendre plusieurs, et dissipa ainsi une
faction dont le crime tait de lavoir imit.
Cette action augmenta encore son pouvoir dans larme, dans le
parlement, et dans Londres. Le chevalier Fairfax tait toujours
gnral, mais avec bien moins de crdit que lui. Le roi, prisonnier
dans lle de Wight, ne cessait de faire des propositions de paix, comme sil et fait encore la guerre, et comme si lon et voulu lcouter.
Le duc dYork, un de ses fils, qui fut depuis Jacques II, g alors de
quinze ans, prisonnier au palais de Saint-James, se sauva plus heureusement de sa prison que son pre ne stait sauv de Hampton-court :
il se retira en Hollande ; et quelques partisans du roi ayant dans ce
temps-l mme gagn une partie de la flotte anglaise, cette flotte fit
voile au port de la Brille, o ce jeune prince tait retir. Le prince de
Galles, son frre, et lui, montrent sur cette flotte pour aller au secours
de leur pre, et ce secours hta sa perte.
Les cossais, honteux de passer dans lEurope pour avoir vendu
leur matre, assemblaient de loin quelques troupes en sa faveur.
Plusieurs jeunes seigneurs les secondaient en Angleterre. Cromwell
marche eux grandes journes, avec une partie de larme. Il les
dfait entirement Preston, (1648) et prend prisonnier le duc
Hamilton, gnral des cossais. La ville de Colchester, dans le comt
dEssex, ayant pris le parti du roi, se rendit discrtion au gnral
Fairfax ; et ce gnral fit excuter ses yeux, comme des tratres,
plusieurs seigneurs qui avaient soulev la ville en faveur de leur
prince.
Pendant que Fairfax et Cromwell achevaient ainsi de tout
soumettre, le parlement, qui craignait encore plus Cromwell et les
indpendants quil navait craint le roi, commenait traiter avec lui,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

221

et cherchait tous les moyens possibles de se dlivrer dune arme dont


il dpendait plus que jamais. Cette arme, qui revenait triomphante,
demande enfin quon mette le roi en justice, comme la cause de tous
les maux, que ses principaux partisans soient punis, quon ordonne
ses enfants de se soumettre, sous peine dtre dclars tratres. Le
parlement ne rpond rien ; Cromwell se fait prsenter des requtes par
tous les rgiments de son arme, pour quon fasse le procs au roi. Le
gnral Fairfax, assez aveugl pour ne pas voir quil agissait pour
Cromwell, fait transfrer le monarque prisonnier de lle de Wight au
chteau de Hurst, et de l Windsor, sans daigner seulement en rendre
compte au parlement. Il mne larme Londres, saisit tous les postes,
oblige la ville de payer quarante mille livres sterling.
Le lendemain la chambre des communes veut sassembler ; elle
trouve des soldats la porte, qui chassent la plupart de ces membres
presbytriens, les anciens auteurs de tous les troubles dont ils taient
alors les victimes ; on ne laisse entrer que les indpendants et les
presbytriens rigides, ennemis toujours implacables de la royaut. Les
membres exclus protestent ; on dclare leur protestation sditieuse. Ce
qui restait de la chambre des communes ntait plus quune troupe de
bourgeois esclaves de larme ; les officiers, membres de cette
chambre, y dominaient ; la ville tait asservie larme ; et ce mme
conseil de ville, qui nagure avait pris le parti du roi, dirig alors par
les vainqueurs, demanda par une requte quon lui ft son procs.
La chambre des communes tablit un comit de trente-huit
personnes, pour dresser contre le roi des accusations juridiques : on
rige une cour de justice nouvelle, compose de Fairfax, de Cromwell,
dIreton, gendre de Cromwell ; de Waller, et de cent quarante-sept
autres juges. Quelques pairs qui sassemblaient encore dans la
chambre haute seulement pour la forme, tous les autres stant retirs,
furent somms de joindre leur assistance juridique cette chambre
illgale ; aucun deux ny voulut consentir. Leur refus nempcha
point la nouvelle cour de justice de continuer ses procdures.
Alors la chambre basse dclara enfin que le pouvoir souverain
rside originairement dans le peuple, et que les reprsentants du
peuple avaient lautorit lgitime : ctait une question que larme
jugeait par lorgane de quelques citoyens, ctait renverser toute la
constitution de lAngleterre. La nation est, la vrit, reprsente

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

222

lgalement par la chambre des communes, mais elle lest aussi par un
roi et par les pairs. On sest toujours plaint dans les autres tats,
quand on a vu des particuliers jugs par des commissaires, et ctaient
ici des commissaires, nomms par la moindre partie du parlement, qui
jugeaient leur souverain. Il nest pas douteux que la chambre des
communes ne crt en avoir le droit ; elle tait compose
dindpendants, qui pensaient tous que la nature navait mis aucune
diffrence entre le roi et eux, et que la seule qui subsistait tait celle
de la victoire. Les Mmoires de Ludlow, colonel alors dans larme, et
lun des juges, font voir combien leur fiert tait flatte en secret de
condamner en matres celui qui avait t le leur. Ce mme Ludlow,
presbytrien rigide, ne laisse pas douter que le fanatisme net part
cette catastrophe. Il dveloppe tout lesprit du temps, en citant ce
passage de lancien Testament : Le pays ne peut tre purifi de sang
que par le sang de celui qui la rpandu.
(Janvier 1648) Enfin Fairfax, Cromwell, les indpendants, les
presbytriens, croyaient la mort du roi ncessaire leur dessein
dtablir une rpublique. Cromwell ne se flattait certainement pas
alors de succder au roi ; il ntait que lieutenant-gnral dans une
arme pleine de factions. Il esprait, avec grande raison, dans cette
arme et dans la rpublique, le crdit attach ses grandes actions
militaires et son ascendant sur les esprits ; mais sil avait form ds
lors le dessein de se faire reconnatre pour le souverain de trois
royaumes, il naurait pas mrit de ltre. Lesprit humain, dans tous
les genres, ne marche que par degrs, et ces degrs amenrent
ncessairement llvation de Cromwell, qui ne la dut qu sa valeur
et la fortune.
Charles Ier, roi dcosse, dAngleterre et dIrlande, fut excut par
la main du bourreau, dans la place de Whitehall (10 fvrier 56 1649) ;
son corps fut transport la chapelle de Windsor, mais on na jamais
pu le retrouver. Plus dun roi dAngleterre avait t dpos
anciennement par des arrts du parlement ; des femmes de rois avaient
pri par le dernier supplice ; des commissaires anglais avaient jug
56

LArt de vrifier les dates dit le 9 fvrier ; mais les auteurs ainsi que Voltaire
suivent ici lancien calendrier (qui na t abandonn des Anglais quen
1752) ; et le 9 fvrier de lancien calendrier correspond au 30 janvier 1649.
(B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

223

mort la reine dcosse, Marie Stuart, sur laquelle ils navaient dautre
droit que celui des brigands sur ceux qui tombent entre leurs mains :
mais on navait vu encore aucun peuple faire prir son propre roi sur
un chafaud, avec lapparence de la justice. Il faut remonter jusqu
trois cents ans avant notre re pour trouver dans la personne dAgis,
roi de Lacdmone, lexemple dune pareille catastrophe 57 .

Table des Matires

57

On a conserv les actes de cette procdure. Un tribunal lgitime qui


condamnerait un garnement un mois de Bictre, sur une pareille instruction,
commettrait un acte de tyrannie : et si on ajoute que ni suivant le droit
particulier dAngleterre, ni (en supposant alors les Anglais absolument libres)
suivant aucun principe de droit public quun homme de bon sens puisse
admettre, ce tribunal ne pouvait tre regard comme lgitime, on aura une ide
juste de ce jugement extraordinaire.
Charles rpondit avec une modration et une fermet qui honorent sa
mmoire, et qui contrastent avec la duret et la mauvaise foi de ses juges.
On prtend que des voleurs de grands chemins se sont aviss quelquefois
de condamner en crmonie, avant de les assassiner, des juges qui taient
tombs entre leurs mains. Rien ne ressemble mieux la conduite de Cromwell
et de ses amis. Il a fallu toute latrocit du fanatisme pour que cette sentence
ne soulevt point tous les partis, et que lindignation gnrale nen rendt pas
lexcution impossible ; et le fanatisme seul en a pu faire lapologie. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

224

Table des Matires

Chapitre 181
De Cromwell
Aprs le meurtre de Charles Ier la chambre des communes dfendit,
sous peine de mort, de reconnatre pour roi ni son fils ni aucun autre.
Elle abolit la chambre haute, o il ne sigeait plus que seize pairs du
royaume, et resta ainsi souveraine en apparence de lAngleterre et de
lIrlande.
Cette chambre, qui devait tre compose de cinq cent treize
membres, ne ltait alors que denviron quatre-vingts. Elle fit un
nouveau grand sceau, sur lequel taient gravs ces mots : Le
parlement de la rpublique dAngleterre. On avait dj abattu la
statue du roi, leve dans la Bourse de Londres, et lon avait mis en sa
place cette inscription : Charles, le dernier roi et le premier tyran.
Cette mme chambre condamna mort plusieurs seigneurs qui
avaient t faits prisonniers en combattant pour le roi. Il ntait pas
tonnant quon violt les lois de la guerre, aprs avoir viol celles des
nations ; et pour les enfreindre plus pleinement encore, le duc
Hamilton, cossais, fut du nombre des condamns. Cette nouvelle
barbarie servit beaucoup dterminer les cossais reconnatre pour
leur roi Charles II ; mais en mme temps, lamour de la libert tait si
profondment grav dans tous les curs, quils bornrent le pouvoir
royal autant que le parlement dAngleterre lavait limit dans les
premiers troubles. LIrlande reconnaissait le nouveau roi sans
conditions. Cromwell alors se fit nommer gouverneur dIrlande
(1649) : il partit avec llite de son arme, et fut suivi de sa fortune
ordinaire.
Cependant Charles II tait rappel en cosse par le parlement, mais
aux mmes conditions que ce parlement cossais avait faites au roi
son pre. On voulait quil ft presbytrien, comme les Parisiens
avaient voulu que Henri IV, son grand-pre, ft catholique. On

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

225

restreignait en tout lautorit royale ; Charles la voulait pleine et


entire. Lexemple de son pre naffaiblissait point en lui des ides
qui semblent nes dans le cur des monarques. Le premier fruit de sa
nomination au trne dcosse tait dj une guerre civile. Le marquis
de Montrose, homme clbre dans ces temps-l par son attachement
la famille royale et par sa valeur, avait amen dAllemagne et du
Danemark quelques soldats dans le nord dcosse et suivi des
montagnards, il prtendait joindre aux droits du roi celui de conqute.
Il fut dfait, pris, et condamn par le parlement dcosse tre pendu
une potence haute de trente pieds, tre ensuite cartel, et ses
membres tre attachs aux portes des quatre principales villes, pour
avoir contrevenu ce quon appelait la loi nouvelle, ou convenant
presbytrien. Ce brave homme dit ses juges quil ntait fch que
de navoir pas assez de membres pour tre attachs toutes les portes
des villes de lEurope, comme des monuments de sa fidlit pour son
roi. Il mit mme cette pense en assez beaux vers, en allant au
supplice. Ctait un des plus agrables esprits qui cultivassent alors les
lettres, et lme la plus hroque qui ft dans les trois royaumes. Le
clerg presbytrien le conduisit la mort en linsultant et en
prononant sa damnation.
(1650) Charles II, nayant pas dautre ressource, vint de Hollande
se remettre la discrtion de ceux qui venaient de faire pendre son
gnral et son appui, et entra dans dimbourg par la porte ou les
membres de Montrose taient exposs.
La nouvelle rpublique dAngleterre se prpara ds ce moment
faire la guerre lcosse, ne voulant pas que dans la moiti de lle il
y et un roi qui prtendt ltre de lautre. Cette nouvelle rpublique
soutenait la rvolution avec autant de conduite quelle lavait faite
avec fureur. Ctait une chose inoue, de voir un petit nombre de
citoyens obscurs, sans aucun chef leur tte, tenir tous les pairs du
royaume dans lloignement et dans le silence, dpouiller tous les
vques, contenir les peuples, entretenir en Irlande environ seize mille
combattants et autant en Angleterre, maintenir une grande flotte bien
pourvue, et payer exactement toutes les dpenses, sans quaucun des
membres de la chambre senricht aux dpens de la nation. Pour
subvenir tant de frais, on employait avec une conomie svre les
revenus autrefois attachs la couronne, et les terres des vques et
des chapitres quon vendit pour dix annes. Enfin la nation payait une

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

226

taxe de cent vingt mille livres sterling par mois, taxe dix fois plus
forte que cet impt de la marine que Charles Ier stait arrog, et qui
avait t la premire cause de tant de dsastres.
Ce parlement dAngleterre ntait pas gouvern par Cromwell, qui
alors tait en Irlande avec son gendre Ireton ; mais il tait dirig par la
faction des indpendants, dans laquelle il conservait toujours un grand
crdit. La chambre rsolut de faire marcher une arme contre
lcosse, et dy faire servir Cromwell sous le gnral Fairfax.
Cromwell reut ordre de quitter lIrlande, quil avait presque soumise.
Le gnral Fairfax ne voulut point marcher contre lcosse, il ntait
point indpendant, mais presbytrien. Il prtendait quil ne lui tait
pas permis daller attaquer ses frres, qui nattaquaient point
lAngleterre. Quelques reprsentations quon lui ft, il demeura
inflexible, et se dmit du gnralat pour passer le reste de ses jours en
paix. Cette rsolution ntait point extraordinaire dans un temps et
dans un pays o chacun se conduisait suivant ses principes.
(Juin 1650) Cest l lpoque de la grande fortune de Cromwell. Il
est nomm gnral la place de Fairfax. Il se rend en cosse avec une
arme accoutume vaincre depuis prs de dix ans. Dabord il bat les
cossais Dunbar, et se rend matre de la ville ddimbourg. De l il
suit Charles II, qui stait avanc jusqu Worcester en Angleterre,
dans lesprance que les Anglais de son parti viendraient ly joindre ;
mais ce prince navait avec lui que de nouvelles troupes sans
discipline. (13 septembre 1650) Cromwell lattaqua sur les bords de la
Saverne, et remporta presque sans rsistance la victoire la plus
complte qui et jamais signal sa fortune. Environ sept mille
prisonniers furent mens Londres, et vendus pour aller travailler aux
plantations anglaises en Amrique. Cest, je crois, la premire fois
quon a vendu des hommes comme des esclaves, chez les chrtiens,
depuis labolition de la servitude. Larme victorieuse se rend
matresse de lcosse entire. Cromwell poursuit le roi partout.
Limagination, qui a produit tant de romans, na gure invent
daventures plus singulires, ni des dangers plus pressants, ni des
extrmits plus cruelles, que tout ce que Charles II essuya en fuyant la
poursuite du meurtrier de son pre. Il fallut quil marcht presque seul
par les routes les moins frquentes, extnu de fatigue et de faim,
jusque dans le comt de Strafford. L, au milieu dun bois, poursuivi

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

227

par les soldats de Cromwell, il se cacha dans le creux dun chne, o il


fut oblig de passer un jour et une nuit. Ce chne se voyait encore au
commencement de ce sicle. Les astronomes lont plac dans les
constellations du ple austral, et ont ainsi ternis la mmoire de tant
de malheurs. (Novembre 1650) Ce prince, errant de village en village,
dguis, tantt en postillon, tantt en bcheron, se sauva enfin dans
une petite barque, et arriva en Normandie, aprs six semaines
daventures incroyables. Remarquons ici que son petit-neveu,
Charles-douard, a prouv de nos jours des aventures pareilles, et
encore plus inoues. On ne peut trop remettre ces terribles exemples
devant les yeux des hommes vulgaires qui voudraient intresser le
monde entier leurs malheurs, quand ils ont t traverss dans leurs
petites prtentions, ou dans leurs vains plaisirs.
Cromwell cependant revint Londres en triomphe. La plupart des
dputs du parlement, leur orateur leur tte, le conseil de ville,
prcd du maire, allrent au-devant de lui quelques milles de
Londres. Son premier soin, ds quil fut dans la ville, fut de porter le
parlement un abus de la victoire dont les Anglais devaient tre
flatts. La chambre runit lcosse lAngleterre comme un pays de
conqute, et abolit la royaut chez les vaincus, comme elle lavait extermine chez les vainqueurs.
Jamais lAngleterre navait t plus puissante que depuis quelle
tait rpublique. Ce parlement tout rpublicain forma le projet
singulier de joindre les sept Provinces-Unies lAngleterre, comme il
venait dy joindre lcosse (1651). Le stathouder, Guillaume II,
gendre de Charles Ier, venait de mourir, aprs avoir voulu se rendre
souverain en Hollande, comme Charles en Angleterre, et nayant pas
mieux russi que lui. Il laissait un fils au berceau, et le parlement
esprait que les Hollandais se passeraient de stathouder, comme
lAngleterre se passait de monarque, et que la nouvelle rpublique de
lAngleterre, de lcosse, et de la Hollande, pourrait tenir la balance
de lEurope : mais les partisans de la maison dOrange stant opposs
ce projet, qui tenait beaucoup de lenthousiasme de ces temps-l, ce
mme enthousiasme porta le parlement anglais dclarer la guerre
la Hollande. On se battit sur mer avec des succs balancs. Les plus
sages du parlement, redoutant le grand crdit de Cromwell, ne
continuaient cette guerre que pour avoir un prtexte daugmenter la

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

228

flotte aux dpens de larme, et de dtruire ainsi peu peu la


puissance dangereuse du gnral.
Cromwell les pntra comme ils lavaient pntr : ce fut alors
quil dveloppa tout son caractre. Je suis, dit-il au major gnral
Vernon, pouss un dnouement qui me fait dresser les cheveux la
tte. Il se rendit au parlement (30 avril 1653), suivi dofficiers et de
soldats choisis qui semparrent de la porte. Ds quil eut pris sa
place : Je crois, dit-il, que ce parlement est assez mr pour tre
dissous. Quelques membres lui ayant reproch son ingratitude, il se
met au milieu de la chambre : Le Seigneur, dit-il, na plus besoin de
vous ; il a choisi dautres instruments pour accomplir son ouvrage.
Aprs ce discours fanatique, il les charge dinjures, dit lun quil est
un ivrogne, lautre quil mne une vie scandaleuse, que lvangile
les condamne, et quils aient se dissoudre sur-le-champ. Ses officiers
et ses soldats entrent dans la chambre. Quon emporte la masse du
parlement, dit-il ; quon nous dfasse de cette marotte. Son major
gnral, Harrisson, va droit lorateur, et le fait descendre de la chaire
avec violence. Vous mavez forc, scria Cromwell, en user
ainsi ; car jai pri le Seigneur, cette la nuit, quil me ft plutt mourir
que de commettre une telle action. Ayant dit ces paroles, il fit sortir
tous les membres du parlement lun aprs lautre, ferma la porte luimme, et emporta la clef dans sa poche.
Ce qui est bien plus trange, cest que le parlement tait dtruit
avec cette violence, et nulle autorit lgislative ntant reconnue, il
ny eut point de confusion. Cromwell assembla le conseil des
officiers. Ce furent eux qui changrent vritablement la constitution
de ltat ; et il narrivait en Angleterre que ce quon a vu dans tous les
pays de la terre, o le fort a donn la loi au faible. Cromwell fit
nommer par ce conseil cent quarante-quatre dputs du peuple, quon
prit pour la plupart dans les boutiques et dans les ateliers des artisans.
Le plus accrdit de ce nouveau parlement dAngleterre tait un
marchand de cuir, nomm Barebone ; cest ce qui fit quon appela
cette assemble le parlement des Barebones 58 . Cromwell, en qualit
de gnral, crivit une lettre circulaire tous ces dputs, et les
somma de venir gouverner lAngleterre, lcosse et lIrlande. Au bout
de cinq mois, ce prtendu parlement, aussi mpris quincapable, fut
58

Cela signifie os dcharns. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

229

oblig de se casser lui-mme, et de remettre son tour le pouvoir


souverain au conseil de guerre. Les officiers seuls dclarrent alors
Cromwell protecteur des trois royaumes (22 dcembre 1653). On
envoya chercher le maire de Londres et les aldermans. Cromwell fut
install Whitehall, dans le palais des rois o il prit ds lors son
logement. On lui donna le titre daltesse, et la ville de Londres linvita
un festin, avec les mmes honneurs quon rendait aux monarques.
Cest ainsi quun citoyen obscur du pays de Galles parvint se faire
roi, sous un autre nom, par sa valeur seconde de son hypocrisie.
Il tait g alors de prs de cinquante ans, et en avait pass
quarante sans aucun emploi ni civil ni militaire. peine tait-il connu
en 1642, lorsque la chambre des communes, dont il tait membre, lui
donna une commission de major de cavalerie. Cest de l quil parvint
gouverner la chambre et larme, et que, vainqueur de Charles Ier et
de Charles II, il monta en effet sur leur trne, et rgna sans tre roi,
avec plus de pouvoir et plus de bonheur quaucun roi. Il choisit
dabord, parmi les seuls officiers compagnons de ses victoires,
quatorze conseillers, chacun desquels il assigna mille livres sterling
de pension. Les troupes taient toujours payes un mois davance, les
magasins fournis de tout ; le trsor public, dont il disposait, tait
rempli de trois cent mille livres sterling : il en avait cent cinquante
mille en Irlande. Les Hollandais lui demandrent la paix, et il en dicta
les conditions 59 , qui furent, quon lui paierait trois cent mille livres
sterling, que les vaisseaux des Provinces-Unies baisseraient pavillon
devant les vaisseaux anglais, et que le jeune prince dOrange ne serait
jamais rtabli dans les charges de ses anctres. Cest ce mme prince
qui dtrna depuis Jacques II, dont Cromwell avait dtrn le pre.
Toutes les nations courtisrent lenvi le protecteur. La France
rechercha son alliance contre lEspagne, et lui livra la ville de
Dunkerque 60 . Ses flottes prirent sur les Espagnols la Jamaque, qui
est reste lAngleterre. LIrlande fut entirement soumise, et traite
comme un pays de conqute. On donna aux vainqueurs les terres des
vaincus et ceux qui taient le plus attachs leur patrie prirent par la
main des bourreaux.

59
60

En 1653. Voy. chap. 187. (B.)


Voy. le Sicle de Louis XIV (chap. VI).

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

230

Cromwell, gouvernant en roi, assemblait des parlements ; mais il


sen rendait le matre, et les cassait sa volont. Il dcouvrit toutes les
conspirations contre lui, et prvint tous les soulvements. Il ny eut
aucun pair du royaume dans ces parlements quil convoquait : tous
vivaient obscurment dans leurs terres. Il eut ladresse dengager un
de ces parlements lui offrir le titre de roi (1656), afin de le refuser et
de mieux conserver la puissance relle. Il menait dans le palais des
rois une vie sombre et retire, sans aucun faste, sans aucun excs. Le
gnral Ludlow, son lieutenant en Irlande, rapporte que, quand le
protecteur y envoya son fils, Henri Cromwell, il lenvoya avec un seul
domestique. Ses murs furent toujours austres ; il tait sobre,
temprant, conome sans tre avide du bien dautrui, laborieux, et
exact dans toutes les affaires. Sa dextrit mnageait toutes les sectes,
ne perscutant ni les catholiques ni les anglicans, qui alors peine
osaient paratre ; il avait des chapelains de tous les partis ;
enthousiaste avec les fanatiques, maintenant les presbytriens quil
avait tromps et accabls, et quil ne craignait plus ; ne donnant sa
confiance quaux indpendants qui ne pouvaient subsister que par lui,
et se moquant deux quelquefois avec les thistes. Ce nest pas quil
vt de bon il la religion du thisme, qui, tant sans fanatisme, ne peut
gure servir qu des philosophes, et jamais des conqurants.
Il y avait peu de ces philosophes, et il se dlassait quelquefois avec
eux aux dpens des insenss qui lui avaient fray le chemin du trne,
lvangile la main. Cest par cette conduite quil conserva jusqu sa
mort son autorit cimente de sang, et maintenue par la force et par
lartifice.
La nature, malgr sa sobrit, avait fix la fin de sa vie
cinquante-cinq ans. (13 septembre l658) Il mourut dune fivre
ordinaire, cause probablement par linquitude attache la
tyrannie ; car dans les derniers temps il craignait toujours dtre
assassin ; il ne couchait jamais deux nuits de suite dans la mme
chambre. Il mourut aprs avoir nomm Richard Cromwell son
successeur. peine eut-il expir quun de ses chapelains,
presbytrien, nomm Herry, dit aux assistants : Ne vous alarmez
pas ; sil a protg le peuple de Dieu tant quil a t parmi nous, il le
protgera bien davantage prsent quil est mont au ciel o il sera
assis la droite de Jsus-Christ. Le fanatisme tait si puissant, et
Cromwell si respect, que personne ne rit dun pareil discours.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

231

Quelques intrts divers qui partageassent tous les esprits, Richard


Cromwell fut dclar paisiblement protecteur dans Londres. Le
conseil ordonna des funrailles plus magnifiques que pour aucun roi
dAngleterre. On choisit pour modle les solennits pratiques la
mort du roi dEspagne, Philippe II. Il est remarquer quon avait
reprsent Philippe II en purgatoire pendant deux mois, dans un
appartement tendu de noir, clair de peu de flambeaux, et quensuite
on lavait reprsent dans le ciel, le corps sur un lit brillant dor, dans
une salle tendue de mme, claire de cinq cents flambeaux, dont la
lumire, renvoye par des plaques dargent, galait lclat du soleil.
Tout cela fut pratiqu pour Olivier Cromwell : on le vit sur son lit de
parade, la couronne en tte et un sceptre dor la main. Le peuple ne
fit nulle attention ni cette imitation dune pompe catholique, ni la
profusion. Le cadavre embaum, que Charles II fit exhumer depuis, et
porter au gibet, fut enterr dans le tombeau des rois.

Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

232

Table des Matires

Chapitre 182
De lAngleterre sous Charles II
Le second protecteur, Richard Cromwell, nayant pas les qualits
du premier, ne pouvait en avoir la fortune. Son sceptre ntait point
soutenu par lpe ; et nayant ni lintrpidit ni lhypocrisie
dOlivier, il ne sut ni se faire craindre de larme, ni en imposer aux
partis et aux sectes qui divisaient lAngleterre. Le conseil guerrier
dOlivier Cromwell brava dabord Richard. Ce nouveau protecteur
prtendit saffermir en convoquant un parlement, dont une chambre,
compose dofficiers, reprsentait les pairs dAngleterre, et dont
lautre, forme de dputs anglais, cossais et irlandais, reprsentait
les trois royaumes ; mais les chefs de larme le forcrent de dissoudre
ce parlement. Ils rtablirent eux-mmes lancien parlement qui avait
fait couper la tte Charles Ier, et quensuite Olivier Cromwell avait
dissous avec tant de hauteur. Ce parlement tait tout rpublicain, aussi
bien que larme. On ne voulait point de roi, mais on ne voulait pas
non plus de protecteur. Ce parlement, quon appela le croupion
(rump), semblait idoltre de la libert ; et, malgr son enthousiasme
fanatique, il se flattait de gouverner, hassant galement les noms de
roi, de protecteur, dvques, et de pairs, ne parlant jamais quau nom
du peuple. (12 mai 1659) Les officiers demandrent la fois au
parlement tabli par eux, que tous les partisans de la maison royale
fussent jamais privs de leurs emplois et que Richard Cromwell ft
priv du protectorat. Ils le traitaient honorablement, demandant pour
lui vingt mille livres sterling de rente, et huit mille pour sa mre ; mais
le parlement ne donna Richard Cromwell que deux mille livres une
fois payes, et lui ordonna de sortir dans six jours de la maison des
rois ; il obit sans murmure, et vcut en particulier paisible.
On nentendait point alors parler des pairs ni des vques.
Charles II paraissait abandonn de tout le monde, aussi bien que
Richard Cromwell ; et lon croyait dans toutes les cours de lEurope
que la rpublique anglaise subsisterait. Le clbre Monk, officier

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

233

gnral sous Cromwell, fut celui qui rtablit le trne : il commandait


en cosse larme qui avait subjugu le pays. Le parlement de
Londres ayant voulu casser quelques officiers de cette arme, ce
gnral se rsolut marcher en Angleterre pour tenter la fortune. Les
trois royaumes alors ntaient quune anarchie. Une partie de larme
de Monk, reste en cosse, ne pouvait la tenir dans la sujtion.
Lautre partie, qui suivait Monk en Angleterre, avait en tte celle de la
rpublique. Le parlement redoutait ces deux armes, et voulait en tre
le matre. Il y avait l de quoi renouveler toutes les horreurs des
guerres civiles.
Monk, ne se sentant pas assez puissant pour succder aux deux
protecteurs, forma le dessein de rtablir la famille royale ; et au lieu de
rpandre du sang, il embrouilla tellement les affaires par ses
ngociations, quil augmenta lanarchie, et mit la nation au point de
dsirer un roi. peine y eut-il du sang rpandu. Lambert, un des
gnraux de Cromwell, et des plus ardents rpublicains, voulut en
vain renouveler la guerre, il fut prvenu avant quil et rassembl un
assez grand nombre des anciennes troupes de Cromwell, et fut battu et
pris par celles de Monk. On assembla un nouveau parlement. Les
pairs, si longtemps oisifs et oublis, revinrent enfin dans la chambre
haute. Les deux chambres reconnurent Charles II pour roi, et il fut
proclam dans Londres.
(8 mai 1660) Charles II, rappel ainsi en Angleterre, sans y avoir
contribu que de son consentement, et sans quon lui et fait aucune
condition, partit de Brda, o il tait retir. Il fut reu aux
acclamations de toute lAngleterre ; il ne paraissait pas quil y et eu
de guerre civile. Le parlement exhuma le corps dOlivier Cromwell,
dIreton son gendre, dun nomm Bradshaw, prsident de la chambre
qui avait jug Charles Ier. On les trana au gibet sur la claie. De tous
les juges de Charles Ier, qui vivaient encore, il ny en eut que dix
quon excuta. Aucun deux ne tmoigna le moindre repentir ; aucun
ne reconnut le roi rgnant : tous remercirent Dieu de mourir martyrs
pour la plus juste et la plus noble des causes. Non seulement ils
taient de la faction intraitable des indpendants, mais de la secte des

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

234

anabaptistes qui attendaient fermement le second avnement de JsusChrist, et la cinquime monarchie 61 .


Il ny avait plus que neuf vques en Angleterre, le roi en complta
bientt le nombre. Lordre ancien fut rtabli : on vit les plaisirs et la
magnificence dune cour succder la triste frocit qui avait rgn si
longtemps. Charles II introduisit la galanterie et ses ftes dans le
palais de Whitehall, souill du sang de son pre. Les indpendants ne
parurent plus ; les puritains furent contenus. Lesprit de la nation parut
dabord si chang, que la guerre civile prcdente fut tourne en
ridicule. Ces sectes sombres et svres, qui avaient mis tant
denthousiasme dans les esprits, furent lobjet de la raillerie des
courtisans et de toute la jeunesse.
Le thisme, dont le roi faisait une profession assez ouverte, fut la
religion dominante au milieu de tant de religions. Ce thisme a fait
depuis des progrs prodigieux dans le reste du monde. Le comte de
Shaftesbury, le petit-fils du ministre, lun des plus grands soutiens de
cette religion, dit formellement, dans ses Caractristiques, quon ne
saurait trop respecter ce grand nom de thiste. Une foule dillustres
crivains en ont fait profession ouverte. La plupart des sociniens se
sont enfin rangs ce parti. On reproche cette secte si tendue de
ncouter que la raison, et davoir secou le joug de la foi : il nest pas
possible un chrtien dexcuser leur indocilit ; mais la fidlit de ce
grand tableau que nous traons de la vie humaine ne permet pas quen
condamnant leur erreur on ne rende justice leur conduite. Il faut
avouer que de toutes les sectes, cest la seule qui nait point troubl la
socit par des disputes ; la seule qui, en se trompant, ait toujours t
sans fanatisme : il est impossible mme quelle ne soit pas paisible.
Ceux qui la professent ont unis avec tous les hommes dans le principe
commun tous les sicles et tous les pays, dans ladoration dun
seul Dieu ; ils diffrent des autres hommes en ce quils nont ni
61

Charles II et montr une meilleure politique en ne permettant aucune


recherche contre ces misrables, et en ne leur laissant pas lhonneur de mourir
avec un courage qui diminuait lhorreur de leur crime. Il et t plus noble de
vaincre Cromwell, que de faire traner son cadavre sur la claie. On a prtendu
que Charles II avait mme pay des assassins pour faire prir quelques-uns
des meurtriers qui staient retirs dans les pays trangers. Cette conduite
augmenta la haine du parti qui avait dtrn son pre, parti dont les restes
troublrent son rgne, et contriburent lexpulsion de sa famille. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

235

dogmes ni temples, ne croyant quun Dieu juste, tolrant tout le reste,


et dcouvrant rarement leur sentiment. Ils disent que cette religion
pure est aussi ancienne que le monde ; quelle tait celle du peuple
hbreu avant que Mose lui donnt un culte particulier. Ils se fondent
sur ce que les lettrs de la Chine lont toujours professe ; mais ces
lettrs de la Chine ont un culte public, et les thistes dEurope nont
quun culte secret, chacun adorant Dieu en particulier et ne faisant
aucun scrupule dassister aux crmonies publiques : du moins il ny a
eu jusquici quun trs petit nombre de ceux quon nomme unitaires
qui se soient assembls ; mais ceux-l se disent chrtiens primitifs
plutt que thistes.
La Socit royale de Londres, dj forme, mais qui ne stablit
par des lettres patentes quen 1660, commena adoucir les murs en
clairant les esprits. Les belles-lettres renaquirent et se
perfectionnrent de jour en jour. On navait gure connu, du temps de
Cromwell, dautre science et dautre littrature que celle dappliquer
des passages de lancien et du Nouveau Testament aux dissensions
publiques et aux rvolutions les plus atroces. On sappliqua alors
connatre la nature, et suivre la route que le chancelier Bacon avait
montre. La science des mathmatiques fut porte bientt un point
que les Archimde nauraient pu mme deviner. Un grand homme 62 a
connu enfin les lois primitives, jusqualors caches de la constitution
gnrale de lunivers ; et, tandis que toutes les autres nations se
repaissaient de fables, les Anglais trouvrent les plus sublimes vrits.
Tout ce que les recherches de plusieurs sicles avaient appris en
physique napprochait pas de la seule dcouverte de la nature de la
lumire. Les progrs furent rapides et immenses en vingt ans ; cest l
un mrite, une gloire, qui ne passeront jamais. Le fruit du gnie et de
ltude reste ; et les effets de lambition, du fanatisme, et des passions,
sanantissent avec les temps qui les ont produits. Lesprit de la nation
acquit sous le rgne de Charles II une rputation immortelle, quoique
le gouvernement nen et point.
Lesprit franais qui rgnait la cour la rendit aimable et brillante ;
mais, en lassujettissant des murs nouvelles, elle lasservit aux
intrts de Louis XIV : et le gouvernement anglais, vendu longtemps
62

Newton. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

236

celui de France, fit quelquefois regretter le temps o lusurpateur


Cromwell rendait sa nation respectable.
Le parlement dAngleterre et celui dcosse rtablis
sempressrent daccorder au roi, dans chacun de ces deux royaumes,
tout ce quils pouvaient lui donner, comme une espce de rparation
du meurtre de son pre. Le parlement dAngleterre surtout, qui seul
pouvait le rendre puissant, lui assigna un revenu de douze cent mille
livres sterling, pour lui et pour toutes les parties de ladministration,
indpendamment des fonds destins pour la flotte ; jamais lisabeth
nen avait eu tant. Cependant Charles II, prodigue, fut toujours
indigent. La nation ne lui pardonna pas de vendre pour moins de deux
cent quarante mille livres sterling Dunkerque, acquise par les
ngociations et les armes de Cromwell.
La guerre quil eut dabord contre les Hollandais fut trs onreuse
puisquelle cota sept millions et demi de livres sterling au peuple ; et
elle fut honteuse, puisque lamiral Ruyter entra jusque dans le port de
Chatham, et y brla les vaisseaux anglais.
Des accidents funestes se mlrent ces dsastres : (1665) une
peste ravagea Londres au commencement de ce rgne, (1666) et la
ville presque entire fut dtruite par un incendie. Ce malheur, arriv
aprs la contagion, et au fort dune guerre malheureuse contre la Hollande, paraissait irrparable ; cependant, ltonnement de lEurope,
Londres fut rebtie en trois annes, beaucoup plus belle, plus rgulire, plus commode, quelle ntait auparavant. Un seul impt sur le
charbon, et lardeur des citoyens, suffirent ce travail immense. Ce
fut un grand exemple de ce que peuvent les hommes, et qui rend
croyable ce quon rapporte des anciennes villes de lAsie et de
lgypte construites avec tant de clrit.
Ni ces accidents, ni ces travaux, ni la guerre de 1672 contre la
Hollande, ni les cabales dont la cour et le parlement furent remplis, ne
drobrent rien aux plaisirs et la gaiet que Charles II avait amens
en Angleterre, comme les productions du climat de la France, o il
avait demeur plusieurs annes. Une matresse franaise, lesprit
franais, et surtout largent de la France, dominaient la cour.
Malgr tant de changements dans les esprits, ni lamour de la
libert et de la faction ne changea dans le peuple, ni la passion du

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

237

pouvoir absolu dans le roi et dans le duc dYork son frre. On vit
enfin, au milieu des plaisirs, la confusion, la division, la haine des
partis et des sectes, dsoler encore les trois royaumes. Il ny eut plus,
la vrit, de grandes guerres civiles comme du temps de Cromwell,
mais une suite de complots, de conspirations, de meurtres juridiques
ordonns en vertu des lois interprtes par la haine, et enfin plusieurs
assassinats, auxquels la nation ntait point encore accoutume,
funestrent 63 quelque temps le rgne de Charles II. Il semblait, par
son caractre doux et aimable, form pour rendre sa nation heureuse,
comme il faisait les dlices de ceux qui lapprochaient. Cependant le
sang coulait sur les chafauds sous ce bon prince comme sous les
autres. La religion seule fut la cause de tant de dsastres, quoique
Charles ft trs philosophe.
Il navait point denfant ; et son frre, hritier prsomptif de la
couronne, avait embrass ce quon appelle en Angleterre la secte
papiste, objet de lexcration de presque tout le parlement et de la
nation. Ds quon sut cette dfection, la crainte davoir un jour un
papiste pour roi alina presque tous les esprits. Quelques malheureux
de la lie du peuple, aposts par la faction oppose la cour,
dnoncrent une conspiration, bien plus trange encore que celle des
poudres. Ils affirmrent par serment que les papistes devaient tuer le
roi, et donner la couronne son frre ; que le pape Clment X, dans
une congrgation quon appelle de la propagande, avait dclar, en
1675, que le royaume dAngleterre appartenait aux papes par un droit
imprescriptible ; quil en donnait la lieutenance au jsuite Oliva,
gnral de lordre ; que ce jsuite remettait son autorit au duc
dYork, vassal du pape ; quon devait lever une arme en Angleterre
pour dtrner Charles II ; que le jsuite La Chaise, confesseur de
Louis XIV, avait envoy dix mille louis dor Londres pour
commencer les oprations ; que le jsuite Conyers avait achet un
poignard une livre sterling pour assassiner le roi, et quon en avait
offert dix mille un mdecin pour lempoisonner. Ils produisaient les
63

Les ditions de 1761, 1769, 1775 portent noircirent : les ditions de Kehl sont
les premires o lon lise funestrent; cest sans doute une des corrections
manuscrites de lauteur, qui avait dj employ le verbe funester en 1770 dans
les Questions sur lencyclopdie, au mot ANA (Bvue sur le marchal
dAncre), et qui, en 1768, stait servi du verbe enfunester. Voyez le chapitre
XXXVI du Pyrrhonisme de lHistoire. (Mlanges, anne 1763). (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

238

noms et les commissions de tous les officiers que le gnral des


jsuites avait nomms pour commander larme papiste.
Jamais accusation ne fut plus absurde. Le fameux Irlandais qui
voyait cinquante pieds sous terre ; la femme qui accoucha tous les
huit jours dun lapin dans Londres ; celui qui promit la ville
assemble dentrer dans une bouteille de deux pintes ; et parmi nous,
laffaire de notre bulle Unigenitus, nos convulsions, et nos accusations
contre les philosophes, nont pas t plus ridicules. Mais quand les
esprits sont chauffs, plus une opinion est impertinente, plus elle a de
crdit.
Toute la nation fut alarme. La cour ne put empcher le parlement
de procder avec la svrit la plus prompte. Il se mla une vrit
tous ces mensonges incroyables, et ds lors tous ces mensonges
parurent vrais. Les dlateurs prtendaient que le gnral des jsuites
avait nomm pour son secrtaire dtat en Angleterre un nomm
Coleman, attach au duc dYork : on saisit les papiers de ce Coleman,
on trouva des lettres de lui au P. La Chaise conues en ces termes :
Nous poursuivons une grande entreprise ; il sagit de convertir
trois royaumes, et peut tre de dtruire jamais lhrsie ; nous avons
un prince zl, etc... Il faut envoyer beaucoup dargent au roi : largent
est la logique qui persuade tout notre cour.
Il est vident, par ces lettres, que le parti catholique voulait avoir le
dessus ; quil attendait beaucoup du duc dYork ; que le roi lui-mme
favoriserait les catholiques, pourvu quon lui donnt de largent ;
quenfin les jsuites faisaient tout ce quils pouvaient pour servir le
pape en Angleterre. Tout le reste tait manifestement faux ; les
contradictions des dlateurs taient si grossires, quen tout autre
temps on naurait pu sempcher den rire.
Mais les lettres de Coleman, et lassassinat dun de ses juges, firent
tout croire des papistes. Plusieurs accuss prirent sur lchafaud :
cinq jsuites furent pendus et cartels. Si lon stait content de les
juger comme perturbateurs du repos public, entretenant des
correspondances illicites, et voulant abolir la religion tablie par la loi,
leur condamnation et t dans toutes les rgles ; mais il ne fallait pas
les pendre en qualit de capitaines et daumniers de larme papale
qui devait subjuguer trois royaumes. Le zle contre le papisme fut

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

239

port si loin, que la chambre des communes vota presque


unanimement lexclusion du duc dYork, et le dclara incapable dtre
jamais roi dAngleterre. Ce prince ne confirma que trop, quelques
annes aprs, la sentence de la chambre des communes.
LAngleterre, ainsi que tout le Nord, la moiti de lAllemagne, les
sept Provinces-Unies, et les trois quarts de la Suisse, staient
contents jusque-l de regarder la religion catholique romaine comme
une idoltrie : mais cette fltrissure navait encore pass nulle part en
loi de ltat. Le parlement dAngleterre ajouta lancien serment du
test lobligation dabhorrer le papisme comme une idoltrie.
Quelles rvolutions dans lesprit humain ! Les premiers chrtiens
accusrent le snat de Rome dadorer des statues quil nadorait
certainement pas. Le christianisme subsista trois cents ans sans images ; douze empereurs chrtiens traitrent didoltres ceux qui priaient
devant des figures de saints. Ce culte fut reu ensuite dans lOccident
et dans lOrient, abhorr aprs dans la moiti de lEurope. Enfin Rome chrtienne, qui fonde sa gloire sur la destruction de lidoltrie, est
mise au rang des paens par les lois dune nation puissante, respecte
aujourdhui dans lEurope.
Lenthousiasme de la nation ne se borna pas des dmonstrations
de haine et dhorreur contre le papisme ; les accusations, les supplices,
continurent.
Ce quil y eut de plus dplorable, ce fut la mort du lord Stafford,
vieillard zl pour ltat, attach au roi, mais retir des affaires, et
achevant sa carrire honorable dans lexercice paisible de toutes les
vertus. Il passait pour papiste, et ne ltait pas. Les dlateurs
laccusrent davoir voulu engager lun deux tuer le roi.
Laccusateur ne lui avait jamais parl, et cependant il fut cru ;
linnocence du lord Stafford parut en vain dans tout son jour ; il fut
condamn, et le roi nosa lui donner sa grce : faiblesse infme, dont
son pre avait t coupable 64 , et qui perdit son pre. Cet exemple
prouve que la tyrannie dun corps est toujours plus impitoyable que
celle dun roi : il y a mille moyens dapaiser un prince ; il ny en a
point dadoucir la frocit dun corps entran par les prjugs.
64

Envers le compte de Strafford en 1641; voyez la fin du chap. 179. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

240

Chaque membre, enivr de cette fureur commune, la reoit et la


redouble dans les autres membres, et se porte linhumanit sans
crainte, parce que personne ne rpond pour le corps entier.
Pendant que les papistes et les anglicans donnaient Londres cette
sanglante scne, les presbytriens dcosse en donnrent une non
moins absurde et plus abominable. Ils assassinrent larchevque de
Saint-Andr, primat dcosse ; car il y avait encore des vques dans
ce pays, et larchevque de Saint-Andr avait conserv ses
prrogatives. Les presbytriens assemblrent le peuple aprs cette
belle action, et la comparrent hautement dans leurs sermons celles
de Jahel, dAod, et de Judith, auxquelles elle ressemblait en effet. Ils
menrent leurs auditeurs, au sortir du sermon, tambour battant,
Glasgow, dont ils semparrent. Ils jurrent de ne plus obir au roi
comme chef suprme de lglise anglicane, de ne reconnatre jamais
son frre pour roi, de nobir quau Seigneur, et dimmoler au
Seigneur tous les prlats qui sopposeraient aux saints.
(1679) Le roi fut oblig denvoyer contre les saints le duc de
Monmouth, son fils naturel, avec une petite arme. Les presbytriens
marchrent contre lui au nombre de huit mille hommes, commands
par des ministres du saint vangile. Cette arme sappelait larme du
Seigneur. Il y avait un vieux ministre qui monta sur un petit tertre, et
qui se fit soutenir les mains comme Mose, pour obtenir une victoire
sre. Larme du Seigneur fut mise en droute ds les premiers coups
de canon. On fit douze cents prisonniers. Le duc de Monmouth les
traita avec humanit ; il ne fit pendre que deux prtres, et donna la
libert tous les prisonniers qui voulurent jurer de ne plus troubler la
patrie au nom de Dieu : neuf cents firent le serment ; trois cents
jurrent quil valait mieux obir Dieu quaux hommes, et quils aimaient mieux mourir que de ne pas tuer les anglicans et les papistes.
On les transporta en Amrique, et leur vaisseau ayant fait naufrage, ils
reurent au fond de la mer la couronne du martyre.
Cet esprit de vertige dura encore quelque temps en Angleterre en
cosse, en Irlande : mais enfin le roi apaisa tout, moins par sa
prudence, peut-tre, que par son caractre aimable, dont la douceur et
les grces prvalurent, et changrent insensiblement la frocit
atrabilaire de tant de factieux en des murs plus sociables.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

241

Charles II parat tre le premier roi dAngleterre qui ait achet par
des pensions secrtes les suffrages des membres du parlement ; du
moins, dans un pays o il ny a presque rien de secret, cette mthode
navait jamais t publique ; on navait point de preuve que les rois
ses prdcesseurs eussent pris ce parti, qui abrge les difficults, et
qui prvient les contradictions.
Le second parlement, convoqu en 1679, procda contre dix-huit
membres des communes du parlement prcdent, qui avait dur dixhuit annes. On leur reprocha davoir reu des pensions ; mais,
comme il ny avait point de loi qui dfendt de recevoir des
gratifications de son souverain, on ne put les poursuivre.
Cependant Charles II, voyant que la chambre des communes, qui
avait dtrn et fait mourir son pre, voulait dshriter son frre de
son vivant, et craignant pour lui-mme les suites dune telle
entreprise, cassa le parlement, et rgna sans en assembler dsormais.
(1681) Tout fut tranquille ds le moment que lautorit royale et
parlementaire ne se choqurent plus. Le roi fut rduit enfin vivre
avec conomie de son revenu, et dune pension de cent mille livres
sterling, que lui faisait Louis XIV. Il entretenait seulement quatre
mille hommes de troupes, et on lui reprochait cette garde comme sil
et eu sur pied une puissante arme. Les rois navaient
communment, avant lui, que cent hommes pour leur garde ordinaire.
On ne connut alors en Angleterre que deux partis politiques, celui
des torys qui embrassaient une soumission entire aux rois, et celui
des whigs qui soutenaient les droits des peuples, et qui limitaient ceux
du pouvoir souverain. Ce dernier parti la presque toujours emport
sur lautre.
Mais ce qui a fait la puissance de lAngleterre, cest que tous les
partis ont galement concouru, depuis le temps dlisabeth,
favoriser le commerce. Le mme parlement qui fit couper la tte son
roi, fut occup dtablissements maritimes, comme si on et t dans
les temps les plus paisibles. Le sang de Charles Ier tait encore fumant
quand ce parlement, quoique presque tout compos de fanatiques, fit
en 1650 le fameux acte de navigation quon attribue au seul
Cromwell, et auquel il neut dautre part que celle den tre fch,
parce que cet acte, trs prjudiciable aux Hollandais, fut une des

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

242

causes de la guerre entre lAngleterre et les sept Provinces, et que


cette guerre, en portant toutes les grandes dpenses du ct de la
marine, tendait diminuer larme de terre, dont Cromwell tait
gnral. Cet acte de navigation a toujours subsist dans toute sa force.
Lavantage de cet acte consiste ne permettre quaucun vaisseau
tranger puisse apporter en Angleterre des marchandises qui ne sont
pas du pays auquel appartient le vaisseau 65 .
Il y eut ds le temps de la reine lisabeth une compagnie des Indes,
antrieure mme celle de Hollande, et on en forma encore une
nouvelle du temps du roi Guillaume. Depuis 1597 jusquen 1612, les
Anglais furent seuls en possession de la pche de la baleine ; mais
leurs plus grandes richesses vinrent toujours de leurs troupeaux.
Dabord ils ne surent que vendre les laines ; mais depuis lisabeth ils
manufacturrent les plus beaux draps de lEurope. Lagriculture,
longtemps nglige, leur a tenu lieu enfin des mines du Potose. La
culture des terres a t surtout encourage, lorsquon a commenc, en
1689, donner des rcompenses lexportation des grains. Le
gouvernement a toujours accord depuis ce temps-l cinq schellings
pour chaque mesure de froment porte ltranger, lorsque cette
mesure, qui contient vingt-quatre boisseaux de Paris, ne vaut
65

On voulut par cet acte punir les Hollandais des gains quils faisaient en
fournissant lAngleterre les marchandises trangres. Lconomie quils
savaient mettre dans les frais de transport leur permettait de les donner un
prix plus bas que les ngociants nationaux ou les commerants du pays mme
dont les denres taient tires ; ainsi cet acte neut dautre effet que de faire
payer aux Anglais les marchandises trangres un peu plus cher, et
daugmenter le prix des transports par mer. La jalousie des marchands anglais
fit porter cette loi, que lon a regarde depuis comme le fruit dune profonde
politique. M. de Voltaire, qui navait point fait son tude principale des
principes du commerce, se conforme ici lopinion commune ; mais, en
partageant cette opinion, il nen assigne pas moins, dans larticle suivant, les
vritables causes de la richesse de lAngleterre.
Quant la prime propose pour encourager lexportation des grains, elle a
deux inconvnients : lun dtre un impt lev sur la nation, lautre dlever
un peu le prix moyen du bl pour lAngleterre, compar aux autres nations ;
mais ces deux inconvnients sont peu sensibles. Cette loi na dailleurs aucun
avantage quune libert absolue net procur plus srement et plus
compltement encore. Il est possible cependant que la faiblesse du
gouvernement anglais contre toute insurrection populaire rende les
emmagasinements peu srs. Alors la loi pourrait tre un vritable
encouragement pour la culture ; mais elle serait alors un remde quon oppose
un vice regard comme incurable ; et quelque bon que puisse tre ce remde,
il vaudrait mieux nen avoir pas besoin. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

243

Londres que deux livres huit sous sterling. La vente de tous les autres
grains a t encourage proportion ; et dans les derniers temps il a
t prouv dans le parlement que lexportation des grains avait valu en
quatre annes cent soixante-dix millions trois cent trente mille livres
de France.
LAngleterre navait pas encore toutes ces grandes ressources du
temps de Charles II : elle tait encore tributaire de lindustrie de la
France, qui tirait delle plus de huit millions chaque anne par la
balance du commerce. Les manufactures de toiles, de glaces, de
cuivre, dairain, dacier, de papier, de chapeaux mme, manquaient
aux Anglais : cest la rvocation de ldit de Nantes qui leur a donn
presque toute cette nouvelle industrie.
On peut juger par ce seul trait si les flatteurs de Louis XIV ont eu
raison de le louer davoir priv la France de citoyens utiles. Aussi, en
1687, la nation anglaise, sentant de quel avantage lui seraient les
ouvriers franais rfugis chez elle, leur a donn quinze cent mille
francs daumnes, et a nourri treize mille de ces nouveaux citoyens
dans la ville de Londres, aux dpens du public, pendant une anne
entire.
Cette application au commerce, dans une nation guerrire, la mise
enfin en tat de soudoyer une partie de lEurope contre la France. Elle
a de nos jours multipli son crdit, sans augmenter ses fonds, au point
que les dettes de ltat aux particuliers ont mont cent de nos
millions de rente. Cest prcisment la situation o sest trouv le
royaume de France, dans lequel ltat, sous le nom du roi, doit peu
prs la mme somme par anne aux rentiers et ceux qui ont achet
des charges. Cette manuvre, inconnue tant dautres nations, et
surtout celles de lAsie, a t le triste fruit de nos guerres, et le
dernier effort de lindustrie politique ; industrie non moins dangereuse
que la guerre mme. Ces dettes de la France et de lAngleterre se sont
depuis augmentes prodigieusement 66 .
66

Le capital nominal de la dette de la France est en 1828 (non compris la rente


viagre ni les cautionnements) de quatre milliards quatre cent soixante-deux
millions deux cent cinquante mille francs. La dette de lAngleterre est de vingt
et un milliards trois cent dix-neuf six cent soixante-dix mille francs. Dans ce
compte je mets de ct des fractions. On peut, sur la dette de lAngleterre,
consulter louvrage de M. Montvran, intitul : Histoire critique et raisonne

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

244

Table des Matires

de la situation de lAngleterre, 1821-1822, 8 volumes in-8o, et aussi louvrage


de M. D.L. Rodet, intitul : Questions commerciales, 1828, in-8o. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

245

Table des Matires

Chapitre 183
De lItalie, et principalement de Rome, la fin du XVIe sicle.
Du concile de Trente. De la rforme du calendrier, etc.
Autant la France et lAllemagne furent bouleverses la fin du
seizime et au commencement du dix-septime sicle, languissantes,
sans commerce, prives des arts et de toute police, abandonnes
lanarchie ; autant les peuples de lItalie commencrent en gnral
jouir du repos et cultivrent lenvi les arts de got, qui ailleurs
taient ignors, ou grossirement exercs. Naples et Sicile furent sans
rvolutions ; on ny eut mme aucune inquitude. Quand le pape
Paul IV, pouss par ses neveux, voulut ter ces deux royaumes
Philippe II, par les armes de Henri II, roi de France, il prtendait les
transfrer au duc dAnjou, qui fut depuis Henri III, moyennant vingt
mille ducats de tribut annuel au lieu de six mille, et surtout condition
que ses neveux y auraient des principauts considrables et
indpendantes.
Ce royaume tait alors le seul au monde qui fut tributaire. On
prtendait que la cour de Rome voulait quil cesst de ltre, et quil
ft enfin runi au saint-sige ; ce qui aurait pu rendre les papes assez
puissants pour tenir en matres la balance de lItalie. Mais il tait
impossible que ni Paul IV ni toute lItalie ensemble tassent Naples
Philippe II, pour lter ensuite au roi de France et dpouiller les deux
plus puissants monarques de la chrtient. Lentreprise de Paul IV ne
fut quune tmrit malheureuse. Le fameux duc dAlbe, alors viceroi de Naples, insulta aux dmarches de ce pontife, en faisant fondre
les cloches et tout le bronze de Bnvent qui appartenait au saintsige, pour en faire des canons. Cette guerre fut presque aussitt finie
que commence. Le duc dAlbe se flattait de prendre Rome comme
elle avait t prise sous Charles-Quint et du temps des Othon et
dArnoud, et de tant dautres ; mais il alla, au bout de quelques mois,
baiser les pieds du pontife ; on rendit les cloches Bnvent, et tout
fut fini.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

246

(1560) Ce fut un spectacle affreux, aprs la mort de Paul IV, que la


condamnation de ses deux neveux, le prince de Palliano et le cardinal
Caraffa : le sacr collge vit avec horreur ce cardinal condamn par
les ordres de Pie IV, mourir par la corde, comme tait mort le cardinal
Soli 67 sous Lon X. Mais une action de cruaut ne fit pas un rgne
cruel, et la nation romaine ne fut pas tyrannise : elle se plaignit
seulement que le pape vendt les charges du palais, abus qui augmenta
dans la suite.
(1563) Le concile de Trente fut termin sous Pie IV dune manire
paisible 68 . Il ne produisit aucun effet nouveau ni parmi les
catholiques, qui croyaient tous les articles de foi enseigns par ce
concile, ni parmi les protestants, qui ne les croyaient pas : il ne
changea rien aux usages des nations catholiques qui adoptaient
quelques rgles de discipline diffrentes de celles du concile.
La France surtout conserva ce quon appelle les liberts de son
glise, qui sont en effet les liberts de sa nation. Vingt-quatre articles,
qui choquent les droits de la juridiction civile, ne furent jamais
adopts en France : les principaux de ces articles donnaient aux seuls
vques ladministration de tous les hpitaux, attribuaient au seul
pape le jugement des causes criminelles de tous les vques,
soumettaient les laques en plusieurs cas la juridiction piscopale.
Voil pourquoi la France rejeta toujours le concile dans la discipline
quil tablit. Les rois dEspagne le reurent dans tous leurs tats, avec
le plus grand respect et les plus grandes modifications, mais secrtes
et sans clat : Venise imita lEspagne. Les catholiques dAllemagne
demandrent encore lusage de la coupe et le mariage des prtres.
Pie IV accorda la communion sous les deux espces par des brefs,
lempereur Maximilien II et larchevque de Mayence ; mais il fut
inflexible sur le clibat des prtres. LHistoire des papes en donne,
pour raison que Pie IV, tant dlivr du concile, nen avait plus rien
craindre : De l vient, ajoute lauteur, que ce pape, qui violait les
lois divines et humaines, faisait le scrupuleux sur le clibat. Il est
trs faux que Pie IV violt les lois divines et humaines ; et il est trs
67
68

Soli stant rachet, ainsi que Voltaire la dit au chapitre 127, ce fut le cardinal
Petrucci quon pendit dans sa prison. (B.)
La relation des disputes et des actes de ce concile se trouve au chapitre 177.
(V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

247

vident quen conservant lancienne discipline du clibat sacerdotal


depuis si longtemps tablie dans lOccident, il se conformait une
opinion devenue une loi de lglise.
Tous les autres usages de la discipline ecclsiastique particulire
lAllemagne subsistrent. Les questions prjudiciables la puissance
sculire ne rveillrent plus ces guerres quelles avaient autrefois fait
natre. Il y eut toujours des difficults, des pines, entre la cour de
Rome et les cours catholiques, mais le sang ne coula point pour ces
petits dmls. Linterdit de Venise sous Paul V a t depuis la seule
querelle clatante. Les guerres de religion en Allemagne et en France
occupaient alors assez ; et la cour de Rome mnageait dordinaire les
souverains catholiques, de peur quils ne devinssent protestants.
Malheur seulement aux princes faibles, quand ils avaient en tte un
prince puissant comme Philippe, qui tait le matre au conclave !
Il manqua lItalie la police gnrale : ce fut l son vritable flau.
Elle fut infeste longtemps de brigands au milieu des arts et dans le
sein de la paix, comme la Grce lavait t dans les temps sauvages.
Des frontires du Milanais au fond du royaume de Naples, des troupes
de bandits, courant sans cesse dune province une autre, achetaient
la protection des petits princes, ou les foraient les tolrer. On ne put
les exterminer dans ltat du saint-sige jusquau rgne de SixteQuint ; et aprs lui ils reparurent quelquefois. Ce fatal exemple
encourageait les particuliers lassassinat : lusage du stylet ntait
que trop commun dans les villes, tandis que les bandits couraient les
campagnes ; les coliers de Padoue staient accoutums assommer
les passants sous les arcades qui bordent les rues.
Malgr ces dsordres trop communs, lItalie tait le pays le plus
florissant de lEurope, sil ntait pas le plus puissant. On nentendait
plus parler de ces guerres trangres qui lavaient dsole depuis le
rgne du roi de France Charles VIII, ni de ces guerres intestines de
principaut contre principaut, et de ville contre ville ; on ne voyait
plus de ces conspirations autrefois si frquentes. Naples, Venise,
Rome, Florence, attiraient les trangers par leur magnificence et par la
culture de tous les arts. Les plaisirs de lesprit ntaient encore bien
connus que dans ce climat. La religion sy montrait aux peuples sous
un appareil imposant, ncessaire aux imaginations sensibles. Ce
ntait quen Italie quon avait lev des temples dignes de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

248

lantiquit ; et Saint-Pierre de Rome les surpassait tous. Si les


pratiques superstitieuses, de fausses traditions, des miracles supposs,
subsistaient encore, les sages les mprisaient, et savaient que les abus
ont t de tous les temps lamusement de la populace.
Peut-tre les crivains ultramontains, qui ont tant dclam contre
ces usages, nont pas assez distingu entre le peuple et ceux qui le
conduisent. Il naurait pas fallu mpriser le snat de Rome parce que
les malades guris par la nature tapissaient de leurs offrandes les
temples dEsculape, parce que mille tableaux votifs de voyageurs
chapps aux naufrages ornaient ou dfiguraient les autels de
Neptune, et que dans Eguatia lencens brlait et fumait de lui-mme
sur une pierre sacre. Plus dun protestant, aprs avoir got les
dlices du sjour de Naples, sest rpandu en invectives contre les
trois miracles qui se font jour nomm dans cette ville, quand le sang
de saint Janvier, de saint Jean-Baptiste et de saint tienne, conserv
dans des bouteilles, se liqufie tant approch de leurs ttes. Ils
accusent ceux qui prsident ces glises dimputer la Divinit des
prodiges inutiles. Le savant et sage Addison dit quil na jamais vu a
more bungling trick, un tour plus grossier. Tous ces auteurs pouvaient
observer que ces institutions ne nuisent point aux murs, qui doivent
tre le principal objet de la police civile et ecclsiastique ; que
probablement les imaginations ardentes des climats chauds ont besoin
de signes visibles qui les mettent continuellement sous la main de la
Divinit ; et quenfin ces signes ne pouvaient tre abolis que quand ils
seraient mpriss du mme peuple qui les rvre 69 .
69

Ces superstitions ne nous paraissent pas aussi indiffrentes qu M. de


Voltaire. Comme le miracle russit ou manque au gr du charlatan qui est
charg de le faire, et que le peuple entre en fureur lorsquil ne russit pas, le
clerg de Naples a le pouvoir dexciter son gr des sditions parmi une
populace nombreuse, dnue de toute morale, que le sang neffraie pas, et qui
na rien perdre ; en sorte que la crmonie de la liqufaction met absolument
le gouvernement de Naples dans la dpendance des prtres. Toute rforme,
toute loi qui dplat aux prtres devient impossible tablir. Il faudrait clairer
le peuple ; mais si un ministre tait souponn den avoir lide, le miracle
manquerait, et il se verrait expos toute la fureur du peuple.
Un seigneur napolitain avait imagin de faire le miracle chez lui ; ce
moyen tait un des plus srs pour le faire tomber ; mais le gouvernement eut
peur des prtres, et on lui dfendit de continuer. Son secret se trouve dcrit
dans les Mmoires de lAcadmie des Sciences de Paris, 1757 (page 383) ;
mais il nest pas sr que ce soit exactement le mme que celui des prtres.
Esprons quun archevque de Naples aura quelque jour assez de vritable

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

249

Pie IV succda ce dominicain Ghisleri, Pie V, si ha dans Rome


mme, pour y avoir fait exercer avec trop de cruaut le ministre de
linquisition, publiquement combattu ailleurs par les tribunaux
sculiers. La fameuse bulle In coena Domini, mane sous Paul III, et
publie par Pie V, dans laquelle on brave tous les droits des
souverains, rvolta plusieurs cours, et fit lever contre elle les voix de
plusieurs universits.
Lextinction de lordre des humilis fut un des principaux
vnements de son pontificat. Les religieux de cet ordre, tablis
principalement au Milanais, vivaient dans le scandale. Saint Charles
Borrome, archevque de Milan, voulut les rformer : quatre dentre
eux conspirrent contre sa vie ; lun des quatre lui tira un coup
darquebuse dans son palais, pendant quil faisait sa prire (1571). Ce
saint homme, qui ne fut que lgrement bless, demanda au pape la
grce des coupables ; mais le pape punit leur attentat par le dernier
supplice, et abolit lordre entier. Ce pontife envoya quelques troupes
en France au secours du roi Charles IX contre les huguenots de son
royaume. Elles se trouvrent la bataille de Moncontour. Le
gouvernement de France tait alors parvenu cet excs de
subvertissement, que deux mille soldats du pape taient un secours
utile.
Mais ce qui consacra la mmoire de Pie V, ce fut son
empressement dfendre la chrtient contre les Turcs, et lardeur
dont il pressa larmement de la flotte qui gagna la bataille de Lpante.
pit et de courage pour avouer que ses prdcesseurs et son clerg ont abus
de la crdulit du peuple, pour rvler toute la fraude, et en exposer le secret
au grand jour.
Il est bon de savoir que, si le miracle est retard, il arrive souvent que le
peuple sen prend aux trangers qui se trouvent dans lglise, et quil
souponne dtre des hrtiques. Alors ils sont obligs de se retirer, et
quelquefois le peuple les poursuit coups de pierres. Il ny a pas quinze ans
que M. le prince de S. et M. le comte de C. essuyrent ce traitement, sans se
ltre attir par aucune indiscrtion. (K.) En 1797 on venait de faire la paix
avec les Franais ; la liqufaction du sang de saint Janvier neut pas lieu
Naples, do le peuple concluait que le saint dsapprouvait quon et trait
avec les Franais. Lanne daprs on tait en guerre, et lon annona que le
sang bouillonnait plus fort que de coutume. En 1799 la ville de Naples tait au
pouvoir des Franais ; le gnral en chef Championnet exigea que le miracle
se ft, et il eut lieu plus tt quon ne lattendait. (Voyez le Moniteur, no 139 de
lan V ; 256 de lan VI ; 259 de lan VII.) (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

250

Son plus bel loge vint de Constantinople mme, o lon fit des
rjouissances publiques de sa mort.
Grgoire III, Buoncompagno, successeur de Pie V, rendit son nom
immortel par la rforme du calendrier qui porte son nom ; et en cela, il
imita Jules Csar. Ce besoin o les nations furent toujours de rformer
lanne montre bien la lenteur des arts les plus ncessaires. Les
hommes avaient su ravager le monde dun bout lautre, avant
davoir su connatre les temps et rgler leurs jours. Les anciens
Romains navaient dabord connu que dix mois lunaires et une anne
de trois cent quatre jours ; ensuite leur anne fut de trois cent
cinquante-cinq. Tous les remdes cette fausse computation furent
autant derreurs. Les pontifes, depuis Numa Pompilius, furent les
astronomes de la nation, ainsi quils lavaient t chez les
Babyloniens, chez les gyptiens, chez les Perses, chez presque tous
les peuples de lAsie. La science des temps les rendait plus vnrables
au peuple, rien ne conciliant plus lautorit que la connaissance des
choses utiles inconnues au vulgaire.
Comme chez les Romains le suprme pontificat tait toujours entre
les mains dun snateur, Jules Csar, en qualit de pontife, rforma le
calendrier autant quil le put ; il se servit de Sosigne, mathmaticien,
Grec dAlexandrie. Alexandre avait transport dans cette ville les
sciences et le commerce ; ctait la plus clbre cole de
mathmatiques, et ctait l que les gyptiens, et mme les Hbreux,
avaient enfin puis quelques connaissances relles. Les gyptiens
avaient su auparavant lever des masses normes de pierre ; mais les
Grecs leur enseignrent tous les beaux-arts, ou plutt les exercrent
chez eux sans pouvoir former dlves gyptiens. En effet, on ne
compte, chez ce peuple desclaves effmins, aucun homme distingu
dans les arts de la Grce.
Les pontifes chrtiens rglrent lanne, ainsi que les pontifes de
lancienne Rome, parce que ctait eux dindiquer les clbrations
des ftes. Le premier concile de Nice, en 325, voyant le drangement
que le temps apportait au calendrier de Csar, consulta, comme lui, les
Grecs dAlexandrie : ces Grecs rpondirent que lquinoxe de
printemps arrivait alors le 21 mars ; et les pres rglrent le temps de
la fte de Pques suivant ce principe.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

251

Deux lgers mcomptes dans le calcul de Jules Csar, et dans celui


des astronomes consults par le concile, augmentrent dans la suite
des sicles. Le premier de ces mcomptes vient du fameux nombre
dor de lAthnien Mthon ; il donne dix-neuf annes la rvolution
par laquelle la lune revient au mme point du ciel : il ne sen manque
quune heure et demie ; mprise insensible dans un sicle, et
considrable aprs plusieurs sicles. Il en tait de mme de la
rvolution apparente du soleil et des points qui fixent les quinoxes et
les solstices. Lquinoxe du printemps, au sicle du concile de Nice,
arrivait le 21 mars, mais au temps du concile le Trente, lquinoxe
avait avanc de dix jours, et tombait lonze de ce mois. La cause de
cette prcession des quinoxes, inconnue toute lantiquit, na t
dcouverte que de nos jours : cette cause est un mouvement particulier
laxe de la terre, mouvement dont la priode sachve en vingt-cinq
mille neuf cents annes, et qui fait passer successivement les
quinoxes et les solstices par tous les points du zodiaque. Ce
mouvement est leffet de la gravitation, dont le seul Newton a connu
et calcul les phnomnes, qui semblaient hors de la porte de lesprit
humain 70 .
Il ne sagissait pas, du temps de Grgoire XIII, de songer deviner
la cause de cette prcession des quinoxes, mais de mettre ordre la
confusion qui commenait troubler sensiblement lanne civile.
Grgoire fit consulter tous les clbres astronomes de lEurope. Un
mdecin, nomme Lilio, n Rome, eut lhonneur de fournir la
manire la plus simple et la plus facile de rtablir lordre de lanne,
telle quon la voit dans le nouveau calendrier ; il ne fallait que
retrancher dix jours lanne 1582, o lon tait pour lors, et prvenir
le drangement dans les sicles venir par une prcaution aise. Ce
Lilio a t depuis ignor ; et le calendrier porte le nom du pape
Grgoire, ainsi que le nom de Sosigne fut couvert par celui de Csar.
Il nen tait pas ainsi chez les anciens Grecs ; la gloire de linvention
demeurait aux artistes.
Grgoire XIII eut celle de presser la conclusion de cette rforme
ncessaire ; il eut plus de peine la faire recevoir par les nations qu
70

Voltaire confond ici lanticipation de lanne julienne sur lanne tropique


avec la prcession des quinoxes (voyez lments de chronologie historique,
par M. Schoell, tome Ier, page 53). (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

252

la faire rdiger par les mathmaticiens. La France rsista quelques


mois ; et enfin, sur un dit de Henri III, enregistr au parlement de
Paris (3 novembre 1582), on saccoutuma compter comme il le
fallait ; mais lempereur Maximilien II ne put persuader la dite
dAugsbourg que lquinoxe tait avanc de dix jours. On craignit que
la cour de Rome, en instruisant les hommes, ne prt le droit de les
matriser. Ainsi lancien calendrier subsista encore quelque temps
chez les catholiques mme de lAllemagne. Les protestants de toutes
les communions sobstinrent ne pas recevoir des mains du pape une
vrit quil aurait fallu recevoir des Turcs, sils lavaient propose.
(1575) Les derniers jours du pontificat de Grgoire XIII furent
clbres par cette ambassade dobdience quil reut du Japon. Rome
faisait des conqutes spirituelles lextrmit de la terre, tandis
quelle faisait tant de pertes en Europe. Trois rois ou princes du Japon,
alors divis en plusieurs souverainets, envoyrent chacun un de leurs
plus proches parents saluer le roi dEspagne, Philippe II, comme le
plus puissant de tous les rois chrtiens ; et le pape comme pre de tous
les rois. Les lettres de ces trois princes au pape commenaient toutes
par un acte dadoration envers lui. La premire, du roi de Bungo, tait
crite : A ladorable qui tient sur terre la place du roi du ciel ; finit
par ces mots : Je madresse avec crainte et respect Votre Saintet,
que jadore, et dont je baise les pieds trs saints. Les deux autres
disent peu prs la mme chose. LEspagne se flattait alors que le
Japon deviendrait une de ses provinces, et le saint-sige voyait dj le
tiers de cet empire soumis sa juridiction ecclsiastique.
Le peuple romain et t trs heureux sous le gouvernement de
Grgoire XIII, si la tranquillit publique de ses tats navait pas t
quelquefois trouble par les bandits. Il abolit quelques impts
onreux, et ne dmembra point ltat en faveur de son btard, comme
avaient fait quelques-uns de ses prdcesseurs 71 .
Table des Matires
71

Grgoire XIII approuva le massacre de la Saint-Barthlemy, lannona dans


un consistoire comme un vnement consolant pour la religion, et voulut en
consacrer et en terniser le souvenir par un tableau quil fit placer dans son
palais. Cette seule action suffit pour rendre sa mmoire jamais excrable.
Il fit aussi frapper une mdaille sur ce sujet horrible. Elle porte le nom et le
portrait de ce pape, et au revers des figures allgoriques avec ces mots
Ugonotorum strages, 1572. Jai une de ces mdailles entre mes mains. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

253

Table des Matires

Chapitre 184
De Sixte-Quint
Le rgne de Sixte-Quint a plus de clbrit que ceux de
Grgoire XIII et de Pie V, quoique ces deux pontifes aient fait de
grandes choses : lun stant signal par la bataille de Lpante, dont il
fut le premier mobile, et lautre par la rforme des temps. Il arrive
quelquefois que le caractre dun homme et la singularit de son
lvation arrtent sur lui les yeux de la postrit plus que les actions
mmorables des autres. La disproportion quon croit voir entre la
naissance de Sixte-Quint, fils dun pauvre vigneron, et llvation la
dignit suprme, augmente sa rputation : cependant nous avons vu
que jamais une naissance obscure et basse ne fut regarde comme un
obstacle au pontificat, dans une religion et dans une cour o toutes les
places sont rputes le prix du mrite 72 , quoiquelles soient aussi
celui de la brigue. Pie V ntait gure dune famille plus releve ;
Adrien VI fut le fils dun artisan ; Nicolas V tait n dans lobscurit ;
le pre du fameux Jean XXII, qui ajouta un troisime cercle la tiare,
et qui porta trois couronnes, sans possder aucune terre,
raccommodait des souliers Cahors ; ctait le mtier du pre
dUrbain IV. Adrien IV, lun des plus grands papes, fils dun
mendiant, avait t mendiant lui-mme. Lhistoire de lglise est
pleine de ces exemples, qui encouragent la simple vertu, et qui
confondent la vanit humaine. Ceux qui ont voulu relever la naissance
de Sixte-Quint nont pas song quen cela ils rabaissaient sa
personne ; ils lui taient le mrite davoir vaincu les premires
difficults. Il y a plus loin dun gardeur de porcs, tel quil le fut dans
son enfance, aux simples places quil eut dans son ordre, que de ces
places au trne de lglise. On a compos sa vie Rome sur des
journaux qui napprennent que des dates, et sur des pangyriques qui
72

Voyez la fin du chap. 47. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

254

napprennent rien. Le cordelier qui a crit la vie de Sixte-Quint


commence par dire quil a lhonneur de parler du plus haut, du
meilleur, du plus grand des pontifes, des princes, et des sages, du
glorieux et de limmortel Sixte. Il ste lui-mme tout crdit par ce
dbut.
Lesprit de Sixte-Quint et de son rgne est la partie essentielle de
son histoire : ce qui le distingue des autres papes, cest quil ne fit rien
comme les autres. Agir toujours avec hauteur, et mme avec violence,
quand il est un simple moine, dompter tout dun coup la fougue de son
caractre ds quil est cardinal ; se donner quinze ans pour incapable
daffaires, et surtout de rgner, afin de dterminer un jour en sa faveur
les suffrages de tous ceux qui compteraient rgner sous son nom ;
reprendre toute sa hauteur au moment mme quil est sur le trne ;
mettre dans son pontificat une svrit inoue, et de la grandeur dans
toutes ses entreprises ; embellir Rome, et laisser le trsor pontifical
trs riche ; licencier dabord les soldats, les gardes mme de ses
prdcesseurs, et dissiper les bandits par la seule force des lois, sans
avoir de troupes ; se faire craindre de tout le monde par sa place et par
son caractre : cest l ce qui mit son nom parmi les noms illustres, du
vivant mme de Henri et dlisabeth. Les autres souverains risquaient
alors leur trne, quand ils tentaient quelque entreprise sans le secours
de ces nombreuses armes, quils ont entretenues depuis : il nen tait
pas ainsi des souverains de Rome qui, runissant les sacerdoce et
lempire ; navaient pas mme besoin dune garde.
Sixte-Quint se fit une grande rputation en embellissant et en
poliant Rome, comme Henri IV embellissait et poliait Paris ; mais
ce fut l le moindre mrite de Henri, et ctait le premier de Sixte.
Aussi ce pape fit en ce genre de bien plus grandes choses que le roi de
France : il commandait un peuple bien plus paisible, et alors infiniment plus industrieux ; et il avait dans les ruines et dans les exemples
de lancienne Rome, et encore dans les travaux de ses prdcesseurs,
tout lencouragement ses grands desseins.
Du temps des Csars romains, quatorze aqueducs immenses,
soutenus sur des arcades, voituraient des fleuves entiers Rome
lespace de plusieurs milles, et y entretenaient continuellement cent
cinquante fontaines jaillissantes, et cent dix-huit grands bains publics,
outre leau ncessaire ces mers artificielles, sur lesquelles on

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

255

reprsentait des batailles navales. Cent mille statues ornaient les


places publiques, les carrefours, les temples, les maisons. On voyait
quatre-vingt-dix colosses levs sur des portiques : quarante-huit
oblisques de marbre, de granit, taills dans la Haute-gypte,
tonnaient limagination, qui concevait peine comment on avait pu
transporter du tropique aux bords du Tibre ces masses prodigieuses. Il
restait au pape de restaurer quelques aqueducs, de relever quelques
oblisques ensevelis sous des dcombres, de dterrer quelques statues.
Sixte-Quint rtablit la fontaine Mazia, dont la source est vingt
milles de Rome, auprs de lancienne Prneste, et il la fit conduire par
un aqueduc de treize mille pas : il fallut lever des arcades dans un
chemin de sept milles de longueur ; un tel ouvrage, qui et t peu de
chose pour lempire romain, tait beaucoup pour Rome pauvre et
resserre.
Cinq oblisques furent relevs par ses soins. Le nom de larchitecte
Fontana, qui les rtablit, est encore clbre Rome ; celui des artistes
qui les taillrent, qui les transportrent de si loin, nest pas connu. On
lit dans quelques voyageurs, et dans cent auteurs qui les ont copis,
que quand il fallut lever sur son pidestal loblisque du Vatican, les
cordes employes cet usage se trouvrent trop longues, et que,
malgr la dfense sous peine de mort de parler pendant cette
opration, un homme du peuple scria : Mouillez les cordes. Ces
contes, qui rendent lhistoire ridicule, sont le fruit de lignorance ; les
cabestans dont on se servait ne pouvaient avoir besoin de ce ridicule
secours.
Louvrage qui donna quelque supriorit Rome moderne sur
lancienne fut la coupole de Saint Pierre de Rome. Il ne restait dans le
monde que trois monuments antiques de ce genre, une partie du dme
du temple de Minerve dans Athnes, celui du panthon Rome, et
celui de la grande mosque de Constantinople, autrefois SainteSophie, ouvrage de Justinien. Mais ces coupoles, assez leves dans
lintrieur, taient trop crases au-dehors. Le Brunelleschi, qui
rtablit larchitecture en Italie au quatorzime sicle, remdia ce
dfaut par un coup de lart, en tablissant deux coupoles lune sur
lautre dans la cathdrale de Florence, mais ces coupoles tenaient
encore un peu du gothique, et ntaient pas dans les nobles
proportions. Michel-Ange Buonarotti, peintre, sculpteur, et architecte,
galement clbre dans ces trois genres, donna, ds le temps de Jules

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

256

II, le dessin des deux dmes de Saint-Pierre ; et Sixte-Quint fit


construire en vingt-deux ans cet ouvrage dont rien napproche.
La bibliothque, commence par Nicolas V, fut tellement
augmente alors, que Sixte-Quint peut passer pour en tre le vrai
fondateur. Le vaisseau qui la contient est encore un beau monument.
Il ny avait point alors dans lEurope de bibliothque ni si ample, ni si
curieuse ; mais la ville de Paris la emport depuis sur Rome en ce
point ; et si larchitecture de la bibliothque royale de Paris nest pas
comparable celle du Vatican, les livres y sont en beaucoup plus
grand nombre, bien mieux arrangs, et prts aux particuliers avec une
tout autre facilit.
Le malheur de Sixte-Quint et de ses tats fut que toutes ces
grandes fondations appauvrirent son peuple, au lieu que Henri IV
soulagea le sien. Lun et lautre, leur mort, laissrent peu prs la
mme somme en argent comptant ; car quoique Henri IV et quarante
millions en rserve dont il pouvait disposer, il ny en avait que
environ vingt dans les caves de la Bastille ; et les cinq millions dcus
dor que Sixte mit dans le chteau Saint-Ange revenaient peu prs
vingt millions de nos livres dalors. Cet argent ne pouvait tre ravi la
circulation dans un tat presque sans commerce et sans manufactures,
tel que celui de Rome, sans appauvrir les habitants. Sixte, pour
amasser ce trsor, et pour subvenir ses dpenses, fut oblig de
donner encore plus dtendue la vnalit des emplois, que navaient
fait ses prdcesseurs. Sixte IV, Jules II, Lon X, avaient commenc ;
Sixte aggrava beaucoup ce fardeau ; il cra des rentes huit, neuf,
dix pour cent, pour le paiement desquelles les impts furent
augments. Le peuple oublia quil embellissait Rome ; il sentit
seulement quil lappauvrissait : et ce pontife fut plus ha quadmir.
Il faut toujours regarder les papes sous deux aspects, comme
souverains dun tat, et comme chefs de lglise. Sixte-Quint, en
qualit de premier pontife, voulut renouveler les temps de
Grgoire VII. Il dclara Henri IV, alors roi de Navarre, incapable de
succder la couronne de France. Il priva la reine lisabeth de ses
royaumes par une bulle ; et si la flotte invincible de Philippe II et
abord en Angleterre, la bulle et pu tre mise excution. La
manire dont il se conduisit avec Henri III, aprs lassassinat du duc
de Guise et du cardinal son frre, ne fut pas si emporte. Il se contenta

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

257

de le dclarer excommuni sil ne faisait pnitence de ces deux


meurtres. Ctait imiter saint Ambroise ; ctait agir comme
Alexandre III, qui exigea une pnitence publique du meurtre de
Becket, canonis sous le nom de Thomas de Cantorbry. Il tait avr
que le roi de France, Henri III, venait dassassiner dans sa propre
maison deux princes, dangereux la vrit, mais auxquels on navait
point fait de procs, et quil et t trs difficile de convaincre de
crime en justice rgle. Ils taient les chefs dune ligue funeste, mais
que le roi lui-mme avait signe. Toutes les circonstances de ce
double assassinat taient horribles ; et, sans entrer ici dans les
justifications prises de la politique et du malheur des temps, la sret
du genre humain semblait demander un frein de pareilles violences.
Sixte-Quint perdit le fruit de sa dmarche austre et inflexible, en ne
soutenant que les droits de la tiare et du sacr-collge, et non ceux de
lhumanit en ne blmant pas le meurtre du duc de Guise autant que
celui du cardinal ; en ninsistant que sur la prtendue immunit de
lglise, sur le droit que les papes rclamaient de juger les cardinaux ;
en commandant au roi de France de relcher le cardinal de Bourbon et
larchevque de Lyon, quil retenait en prison par les raisons dtat
les plus fortes ; enfin en lui ordonnant de venir dans lespace de
soixante jours expier son crime dans Rome. Il est trs vrai que SixteQuint, chef des chrtiens, pouvait dire un prince chrtien : Purgezvous devant Dieu dun double homicide ; mais il ne pouvait pas lui
dire : Cest moi seul de juger vos sujets ecclsiastiques ; cest
moi de vous juger dans ma cour.
Ce pape parut encore moins conserver, la grandeur et limpartialit
de son ministre, quand, aprs le parricide du moine Jacques Clment,
il pronona devant les cardinaux ces propres paroles, fidlement
rapportes par le secrtaire du consistoire : Cette mort, dit-il, qui
donne tant dtonnement et dadmiration, sera crue peine de la
postrit. Un trs puissant roi, entour dune forte arme qui a rduit
Paris lui demander misricorde, est tu dun seul coup de couteau
par un pauvre religieux. Certes, ce grand exemple a t donn, afin
que chacun connaisse la force des jugements de Dieu. Ce discours
du pape parut horrible, en ce quil semblait regarder le crime dun
sclrat insens comme une inspiration de la Providence.
Sixte tait en droit de refuser les vains honneurs dun service
funbre Henri III, quil regardait comme exclu de la participation

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

258

aux prires. Aussi dit-il dans le mme consistoire : Je les dois au roi
de France, mais je ne les dois pas Henri de Valois impnitent.
Tout cde lintrt : ce mme pape qui avait priv si firement
lisabeth et le roi de Navarre de leurs royaumes, qui avait signifi au
roi Henri III quil fallait venir rpondre Rome dans soixante jours,
ou tre excommuni, refusa pourtant la fin de prendre le parti de la
ligue et de lEspagne contre Henri IV, alors hrtique. Il sentait que si
Philippe II russissait, ce prince, matre la fois de la France, du
Milanais et de Naples, le serait bientt du saint-sige et de toute
lItalie. Sixte-Quint fit donc ce que tout homme sage et fait sa
place ; il aima mieux sexposer tous les ressentiments de Philippe II
que de se ruiner lui-mme en prtant la main la ruine de Henri IV. Il
mourut dans ces inquitudes (26 auguste 1590), nosant secourir Henri
IV, et craignant Philippe II. Le peuple romain, qui gmissait sous le
fardeau des taxes, et qui hassait un gouvernement triste et dur, clata
la mort de Sixte-Quint ; on eut beaucoup de peine lempcher de
troubler la pompe funbre, de dchirer en pices celui quil avait
ador genoux. Presque tous ses trsors furent dissips un an aprs sa
mort, ainsi que ceux de Henri IV : destine ordinaire qui fait voir
assez la vanit des desseins des hommes.

Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

259

Table des Matires

Chapitre 185
Des successeurs de Sixte-Quint
On voit combien lducation, la patrie, tous les prjugs,
gouvernent les hommes. Grgoire XIV, n Milanais et sujet du roi
dEspagne, fut gouvern par la faction espagnole, laquelle Sixte, n
sujet de Rome, avait rsist. Il immola tout Philippe II. Une arme
dItaliens fut leve pour aller ravager la France aux dpens de ce
mme trsor que Sixte-Quint avait amass pour dfendre lItalie, et
cette arme ayant t battue et dissipe, il ne resta Grgoire XIV que
la honte de stre appauvri pour Philippe II, et dtre domin par lui.
Clment VIII, Aldobrandin, fils dun banquier florentin, se
conduisit avec plus desprit et dadresse : il connut trs bien que
lintrt du saint-sige tait de tenir, autant quil pouvait, la balance
entre la France et la maison dAutriche. Ce pape accrut le domaine
ecclsiastique du duch de Ferrare : ctait encore un effet de ces lois
fodales si pineuses et si contestes, et ctait une suite vidente de la
faiblesse de lempire. La comtesse Mathilde, dont nous avons tant
parl, avait donn aux papes Ferrare, Modne et Reggio, avec bien
dautres terres. Les empereurs rclamrent toujours contre la donation
de ces domaines qui taient des fiefs de la couronne de Lombardie. Ils
devinrent, malgr lempire, fiefs du saint-sige, comme Naples, qui
relevait du pape, aprs avoir relev des empereurs. Ce nest que de
nos jours que Modne et Reggio ont t enfin solennellement dclars
fiefs impriaux. Mais depuis Grgoire VII, ils taient, ainsi que
Ferrare, dpendants de Rome, et la maison de Modne, autrefois
propritaire de ces terres, ne les possdait plus qu titre de vicaire du
saint-sige. En vain la cour de Vienne et les dites impriales
prtendaient toujours la suzerainet. (1597) Clment VIII enleva
Ferrare la maison dEste, et ce qui pouvait produire une guerre

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

260

violente ne produisit que des protestations. Depuis ce temps, Ferrare


fut presque dserte 73 .
Ce pape fit la crmonie de donner labsolution et la discipline
Henri IV, en la personne des cardinaux du Perron et dOssat ; mais on
voit combien la cour de Rome craignait toujours Philippe II, par les
mnagements et les artifices dont usa Clment VIII pour parvenir
rconcilier Henri IV avec lglise. (1595) Ce prince avait abjur
solennellement la religion rforme ; et cependant les deux tiers des
cardinaux persistrent dans un consistoire lui refuser labsolution.
Les ambassadeurs du roi eurent beaucoup de peine empcher que le
pape se servit de cette formule : Nous rhabilitons Henri dans sa
royaut 74 . Le ministre de Rome voulait bien reconnatre Henri
pour roi de France et opposer ce prince la maison dAutriche ; mais
en mme temps Rome soutenait, autant quelle pouvait, son ancienne
prtention de disposer des royaumes.
Sous Borghse, Paul V, renaquit lancienne querelle de la
juridiction sculire et de lecclsiastique, qui avait fait verser
autrefois tant de sang. (1605) Le snat de Venise avait dfendu les
nouvelles donations faites aux glises sans son concours, et surtout
lalination des biens-fonds en faveur des moines. Il se crut aussi en
droit de faire arrter et de juger un chanoine de Vicence, et un abb de
Nervse, convaincus de rapines et de meurtres.
Le pape crivit la rpublique que les dcrets et lemprisonnement
des deux ecclsiastiques blessaient lhonneur de Dieu ; il exigea que
les ordonnances du snat fussent remises son nonce, et quon lui
rendt aussi les deux coupables, qui ne devaient tre justiciables que
de la cour romaine.
Paul V, qui peu de temps auparavant avait fait plier la rpublique
de Gnes dans une occasion pareille, crut que Venise aurait la mme
condescendance. Le snat envoya un ambassadeur extraordinaire pour
soutenir ses droits. Paul rpondit lambassadeur que ni les droits ni
les raisons de Venise ne valaient rien, et quil fallait obir. Le snat
nobit point. Le doge et les snateurs furent excommunis (17 avril
1606), et tout ltat de Venise mis en interdit, cest--dire quil fut
73
74

Voyez larticle FERRARE dans le Dictionnaire philosophique. (V.)


Voyez le Cri des nations (Mlanges, anne 1769). (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

261

dfendu au clerg, sous peine de damnation ternelle, de dire la


messe, de faire le service, dadministrer aucun sacrement, et de prter
son ministre la spulture des morts. Ctait ainsi que Grgoire VII
et ses successeurs en avaient us envers plusieurs empereurs, bien srs
alors que les peuples aimeraient mieux abandonner leurs empereurs
que leurs glises, et comptant toujours sur des princes prts envahir
les domaines des excommunis. Mais les temps taient changs :
Paul V, par cette violence, hasardait quon lui dsobt, que Venise ft
fermer toutes les glises, et renont la religion catholique : elle
pouvait aisment embrasser la grecque, ou la luthrienne ou la
calviniste, et parlait, en effet, alors de se sparer de la communion du
pape. Le changement ne se ft pas fait sans troubles ; le roi dEspagne
aurait pu en profiter. Le snat se contenta de dfendre la publication
du monitoire dans toute ltendue de ses terres. Le grand vicaire de
lvque de Padoue, qui cette dfense fut signifie, rpondit au
podestat quil ferait ce que Dieu lui inspirerait ; mais le podestat ayant
rpliqu que Dieu avait inspir au conseil des Dix de faire pendre
quiconque dsobirait, linterdit ne fut publi nulle part, et la cour de
Rome fut assez heureuse pour que tous les Vnitiens continuassent
vivre en catholiques malgr elle.
Il ny eut que quelques ordres religieux qui obirent. Les jsuites
ne voulurent pas donner lexemple les premiers. Leurs dputs se
rendirent lassemble gnrale des capucins ; ils leur dirent que,
dans cette grande affaire, lunivers avait les yeux sur les capucins, et
quon attendait leur dmarche pour savoir quel parti on devait
prendre. Les capucins, qui se crurent en spectacle lunivers ne
balancrent pas fermer leurs glises. Les jsuites et les thatins
fermrent alors les leurs. Le snat les fit tous embarquer pour Rome et
les jsuites furent bannis perptuit.
Parmi tant de moines qui, depuis leur fondation, avaient trahi leur
patrie pour les intrts des papes, il sen trouva un Venise, qui fut
citoyen, et qui acquit une gloire durable en dfendant ses souverains
contre les prtentions romaines ; ce fut le clbre Sarpi, si connu sous
le nom de fra-Paolo. Il tait thologien de la rpublique : ce titre de
thologien ne lempcha pas dtre un excellent jurisconsulte. Il
soutint la cause de Venise avec toute la force de la raison, et avec une
modration et une finesse qui rendaient cette raison victorieuse. Deux
sujets du pape et un prtre de Venise subornrent deux assassins pour

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

262

tuer fra-Paolo. Ils le percrent de trois coups de stylet, et senfuirent


dans une barque dix rames, qui leur tait prpare. Un assassinat si
bien concert, la fuite des meurtriers assure par tant de prcautions et
de frais, marquaient videmment quils avaient obi aux ordres de
quelques hommes puissants. On accusa les jsuites ; on souponna le
pape ; le crime fut dsavou par la cour romaine et par les jsuites.
Fra-Paolo, qui rchappa de ses blessures, garda longtemps un des
stylets dont il avait t frapp, mit au-dessous cette inscription : Stilo
della chiesa romana.
Le roi dEspagne excitait le pape contre les Vnitiens, et le roi
Henri IV se dclarait pour eux. Les Vnitiens armrent Vrone,
Padoue, Bergame, Brescia ; ils levrent quatre mille soldats en
France. Le pape, de son ct, ordonna la leve de quatre mille Corses
et de quelques Suisses catholiques. Le cardinal Borghse devait
commander cette petite arme. Les Turcs remercirent Dieu
solennellement de la discorde qui divisait le pape et Venise. Le roi
Henri IV eut la gloire, comme je lai dj dit 75 , dtre larbitre du
diffrend, et dexclure Philippe III de la mdiation. Paul V essuya la
mortification de ne pouvoir mme obtenir que laccommodement se
ft Rome. Le cardinal de Joyeuse, envoy par le roi de France
Venise, rvoqua, au nom du pape, lexcommunication et linterdit
(1609). Le pape, abandonn par lEspagne, ne montra plus que de la
modration, et les jsuites restrent bannis de la rpublique pendant
plus de cinquante ans ; ils ny ont t rappels quen 1657, la prire
du pape Alexandre VII ; mais ils nont jamais pu y rtablir leur crdit.
Paul V, depuis ce temps, ne voulut plus faire aucune dcision qui
pt compromettre son autorit : on le pressa en vain de faire un article
de foi de limmacule conception de la sainte Vierge ; il se contenta
de dfendre denseigner le contraire en public, pour ne pas choquer les
dominicains, qui prtendent quelle a t conue comme les autres
dans le pch originel. Les dominicains taient alors trs puissants en
Espagne et en Italie.
Il sappliqua embellir Rome, rassembler les plus beaux
ouvrages de sculpture et de peinture. Rome lui doit ses plus belles
fontaines, surtout celle qui fait jaillir leau dun vase antique tir des
75

Chap. 174. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

263

thermes de Vespasien, et celle quon appelle lAcqua Paola, ancien


ouvrage dAuguste, que Paul V rtablit ; il y fit conduire leau par un
aqueduc de trente-cinq mille pas, lexemple de Sixte-Quint : ctait
qui laisserait dans Rome les plus nobles monuments. Il acheva le
palais de Monto-Cavallo. Le palais Borghse est un des plus
considrables. Rome embellie sous chaque pape, devenait la plus belle
ville du monde. Urbain VIII construisit ce grand autel de Saint-Pierre,
dont les colonnes et les ornements paratraient partout ailleurs des
ouvrages immenses, et qui nont l quune juste proportion : cest le
chef-duvre du Florentin Bernini, digne de mler ses ouvrages avec
ceux de son compatriote Michel-Ange.
Cet Urbain VIII, dont le nom tait Barberini, aimait tous les arts ; il
russissait dans la posie latine. Les Romains, dans une profonde
paix, jouissaient de toutes les douceurs que les talents rpandent dans
la socit, et de la gloire qui leur est attache. (1644) Urbain runit
ltat ecclsiastique le duch dUrbino, Pesaro, Sinigaglia, aprs
lextinction de la maison de La Rovre, qui tenait ses principauts en
fief du saint-sige. La domination des pontifes romains devint donc
toujours plus puissante depuis Alexandre VI. Rien ne troubla plus la
tranquillit publique : peine saperut-on de la petite guerre
quUrbain VIII, ou plutt ses deux neveux, firent douard, duc de
Parme, pour largent que ce duc devait la chambre apostolique sur
son duch de Castro. Ce fut une guerre peu sanglante et passagre,
telle quon la devait attendre de ces nouveaux Romains, dont les
murs doivent tre ncessairement conformes lesprit de leur
gouvernement. Le cardinal Barberin, auteur de ces troubles, marchait
la tte de sa petite arme avec des indulgences. La plus forte bataille
qui se donna fut entre quatre ou cinq cents hommes de chaque parti.
La forteresse de Pigaia se rendit discrtion, ds quelle vit
approcher lartillerie : cette artillerie consistait en deux couleuvrines.
Cependant il fallut pour touffer ces troubles, qui ne mritent point de
place dans lhistoire, plus de ngociations que sil stait agi de
lancienne Rome et de Carthage. On ne rapporte cet vnement que
pour faire connatre le gnie de Rome moderne, qui finit tout par la
ngociation, comme lancienne Rome finissait tout par des victoires.
Les crmonies de la religion, celles des prsances, les arts, les
antiquits, les difices, les jardins, la musique, les assembles,
occuprent le loisir des Romains, tandis que la guerre de Trente ans

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

264

ruina lAllemagne, que le sang des peuples et du roi coulait en


Angleterre, et que bientt aprs la guerre civile de la fronde dsola la
France.
Mais si Rome tait heureuse par sa tranquillit, et illustre par ses
monuments, le peuple tait dans la misre. Largent qui servit lever
tant de chefs-duvre darchitecture retournait aux autres nations par
le dsavantage du commerce.
Les papes taient obligs dacheter des trangers le bl dont
manquent les Romains, et quon revendait en dtail dans la ville. Cette
coutume dure encore aujourdhui ; il y a des tats que le luxe enrichit,
il y en a dautres quil appauvrit. La splendeur de quelques cardinaux,
et des parents des papes servait faire mieux remarquer lindigence
des autres citoyens, qui pourtant, la vue de tant de beaux difices,
semblaient senorgueillir, dans leur pauvret, dtre habitants de
Rome.
Les voyageurs qui allaient admirer cette ville taient tonns de ne
voir dOrviette Terracine, dans lespace de plus de cent milles,
quun terrain dpeupl dhommes et de bestiaux. La campagne de
Rome, il est vrai, est un pays inhabitable, infect par des marais
croupissants, que les anciens Romains avaient desschs. Rome,
dailleurs, est dans un terrain ingrat, sur le bord dun fleuve qui est
peine navigable. Sa situation entre sept montagnes tait plutt celle
dun repaire que dune ville. Ses premires guerres furent les pillages
dun peuple qui ne pouvait gure vivre que de rapines ; et lorsque le
dictateur Camille eut pris Vies, quelques lieues de Rome, dans
lOmbrie, tout le peuple romain voulut quitter son territoire strile et
ses sept montagnes, pour se transplanter au pays de Vies. On ne
rendit depuis les environs de Rome fertiles quavec largent des
nations vaincues, et par le travail dune foule desclaves ; mais ce
terrain fut plus couvert de palais que de moissons. Il a repris enfin son
premier tat de campagne dserte.
Le saint-sige possdait ailleurs de riches contres, comme celle de
Bologne. Lvque de Salisbury, Burnet, attribue la misre du peuple,
dans les meilleurs cantons de ce pays, aux taxes et la forme du
gouvernement. Il a prtendu, avec presque tous les crivains, quun
prince lectif, qui rgne peu dannes, na ni le pouvoir ni la volont

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

265

de faire de ces tablissements utiles qui ne peuvent devenir


avantageux quavec le temps. Il a t plus ais de relever les
oblisques, et de construire des palais et des temples, que de rendre la
nation commerante et opulente. Quoique Rome ft la capitale des
peuples catholiques, elle tait cependant moins peuple que Venise et
Naples, et fort au-dessous de Paris et Londres ; elle napprochait pas
dAmsterdam pour lopulence, et pour les arts ncessaires qui la
produisent. On en comptait, la fin du dix-septime sicle, quenviron
cent vingt mille habitants dans Rome, par le dnombrement imprim
des familles ; et ce calcul se trouvait encore vrifi par les registres
des naissances. Il naissait, anne commune, trois mille six cents
enfants : ce nombre de naissances, multipli par trente-quatre, donne
toujours peu prs la somme des habitants ; et cette somme est ici de
cent vingt-deux mille quatre cents. Paul Jove, dans son Histoire de
Lon X, rapporte que, du temps de Clment VII, Rome ne possdait
que trente-deux mille habitants. Quelle diffrence de ces temps avec
ceux des Trajan et des Antonin ! Environ huit mille Juifs, tablis
Rome, ntaient pas compris dans ce dnombrement : ces Juifs ont
toujours vcu paisiblement Rome ainsi qu Livourne. On na
jamais exerc contre eux en Italie les cruauts quils ont souffertes en
Espagne et en Portugal. LItalie tait le pays de lEurope o la religion
inspirait alors le plus de douceur.
Rome fut le seul centre des arts et de la politesse jusquau sicle de
Louis XIV, et cest ce qui dtermina la reine Christine y fixer son
sjour ; mais bientt lItalie fut gale dans plus dun genre par la
France, et surpasse de beaucoup dans quelques-uns. Les Anglais
eurent sur elle autant de supriorit par les sciences que par le
commerce. Rome conserva la gloire de ses antiquits et des travaux
qui la distingurent depuis Jules II.

Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

266

Table des Matires

Chapitre 186
Suite de lItalie au XVIIe sicle
La Toscane tait, comme ltat du pape, depuis le seizime sicle
un pays tranquille et heureux. Florence, rivale de Rome, attirait chez
elle la mme foule dtrangers qui venaient admirer les chefs-duvre
antiques et modernes dont elle tait remplie. On y voyait cent soixante
statues publiques. Les deux seules qui dcoraient Paris, celle de
Henri IV et le cheval qui porte la statue de Louis XIII, avaient t
fondues Florence, et ctaient des prsents des grands-ducs.
Le commerce avait rendu la Toscane si florissante et ses
souverains si riches, que le grand-duc Cosme II fut en tat denvoyer
vingt mille hommes au secours du duc de Mantoue contre le duc de
Savoie, en 1613, sans mettre aucun impt sur ses sujets ; exemple rare
chez les nations plus puissantes.
La ville de Venise jouissait dun avantage plus singulier, cest que
depuis le treizime sicle sa tranquillit intrieure ne fut pas altre un
seul moment ; nul trouble, nulle sdition, nul danger dans la ville. Si
on allait Rome et Florence pour y voir les grands monuments des
beaux-arts, les trangers sempressaient daller goter dans Venise la
libert et les plaisirs ; et on y admirait encore, ainsi qu Rome,
dexcellents morceaux de peinture. Les arts de lesprit y taient
cultivs ; les spectacles y attiraient les trangers. Rome tait la ville
des crmonies, et Venise la ville des divertissements : elle avait fait
la paix avec les Turcs, aprs la bataille de Lpante, et son commerce,
quoique dchu, tait encore considrable dans le Levant : elle
possdait Candie, et plusieurs les, lIstrie, la Dalmatie, une partie de
lAlbanie, et tout ce quelle conserve de nos jours en Italie.
(1618) Au milieu de ses prosprits, elle fut sur le point dtre
dtruite par une conspiration qui navait point dexemple depuis la

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

267

fondation de la rpublique. Labb de Saint-Ral, qui a crit cet


vnement clbre avec le style de Salluste, y a ml quelques
embellissements de roman ; mais le fond en est trs vrai. Venise avait
eu une petite guerre avec la maison dAutriche sur les ctes de lIstrie.
Le roi dEspagne, Philippe III, possesseur du Milanais, tait toujours
lennemi secret des Vnitiens. Le duc dOssone, vice-roi de Naples,
don Pdre de Tolde, gouverneur de Milan, et le marquis de Bedmar,
ambassadeur dEspagne Venise, depuis le cardinal de la Cueva,
sunirent tous trois pour anantir la rpublique : les mesures taient si
extraordinaires, et le projet si hors de vraisemblance, que le snat, tout
vigilant et tout clair quil tait, ne pouvait en concevoir le soupon.
Venise tait garde par sa situation, et par les lagunes qui
lenvironnent. La fange de ces lagunes, que les eaux portent tantt
dun ct, tantt dun autre, ne laisse jamais le chemin ouvert aux
vaisseaux ; il faut chaque jour indiquer une route nouvelle. Venise
avait une flotte formidable sur les ctes de lIstrie o elle faisait la
guerre larchiduc dAutriche, Ferdinand, qui fut depuis lempereur
Ferdinand II. Il paraissait impossible dentrer dans Venise : cependant
le marquis de Bedmar rassemble des trangers dans la ville, attirs les
uns par les autres jusquau nombre de cinq cents. Les principaux
conjurs les engagent sous diffrents prtextes, et sassurent de leur
service avec largent que lambassadeur fournit. On doit mettre le feu
la ville en plusieurs endroits la fois ; des troupes du Milanais
doivent arriver par la terre ferme ; des matelots gagns doivent
montrer le chemin des barques charges de soldats que le duc
dOssone a envoyes quelques lieues de Venise ; le capitaine
Jacques Pierre, un des conjurs, officier de marine au service de la
rpublique, et qui commandait douze vaisseaux pour elle, se charge de
faire brler ces vaisseaux, et dempcher, par ce coup extraordinaire,
le reste de la flotte de venir temps au secours de la ville. Tous les
conjurs tant des trangers de nations diffrentes, il nest pas
surprenant que le complot ait t dcouvert. Le procurateur Nani,
historien clbre de la rpublique, dit que le snat fut instruit de tout
par plusieurs personnes : il ne parle point de ce prtendu remords que
sentit un des conjurs, nomm Jaffier, quand Renaud, leur chef, les
harangua pour la dernire fois, et quil leur fit, dit-on, une peinture si
vive des horreurs de leur entreprise, que ce Jaffier, au lieu dtre
encourag, se livra au repentir. Toutes ces harangues sont de
limagination des crivains : on doit sen dfier en lisant lhistoire : il

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

268

nest ni dans la nature des choses, ni dans aucune vraisemblance,


quun chef de conjurs leur fasse une description pathtique des
horreurs quils vont commettre, et quil effraye les imaginations quil
doit enhardir. Tout ce que le snat put trouver de conjurs fut noy
incontinent dans les canaux de Venise. On respecta dans Bedmar le
caractre dambassadeur, quon pouvait ne pas mnager ; et le snat le
fit sortir secrtement de la ville, pour le drober la fureur du peuple.
Venise chappe ce danger, fut dans un tat florissant jusqu la
prise de Candie. Cette rpublique soutint seule la guerre contre
lempire turc pendant prs de trente ans, depuis 1641 jusqu 1660. Le
sige de Candie, le plus long et le plus mmorable dont lhistoire fisse
mention dura prs de vingt ans ; tantt tourn en blocus, tantt ralenti
et abandonn, puis recommenc plusieurs reprises, fait enfin dans
les formes, deux ans et demi sans relche jusqu ce que ce monceau
de cendres ft rendu aux Turcs avec lle presque tout entire, en
1669.
Avec quelle lenteur, avec quelle difficult le genre humain se
civilise, et la socit se perfectionne ! On voyait auprs de Venise, aux
portes de cette Italie o tous les arts taient en honneur, des peuples
aussi peu polics que ltaient alors ceux du Nord. LIstrie, la Croatie,
la Dalmatie, taient presque barbares : ctait pourtant cette mme
Dalmatie si fertile et si agrable sous lempire romain ; ctait cette
terre dlicieuse que Diocltien avait choisie pour sa retraite, dans un
temps o ni la ville de Venise ni ce nom nexistaient pas encore. Voil
quelle est la vicissitude des choses humaines. Les Morlaques, surtout,
passaient pour les peuples les plus farouches de la terre. Cest ainsi
que la Sardaigne, la Corse, ne se ressentaient ni des murs ni de la
culture de lesprit, qui faisaient la gloire des autres Italiens : il en tait
comme de lancienne Grce, qui voyait auprs de ses limites des
nations encore sauvages.
Les chevaliers de Malte se soutenaient dans cette le, que CharlesQuint leur donna aprs que Soliman les eut chasss de Rhodes en
1523. Le grand-matre Villiers LIsle-Adam, ses chevaliers et les
Rhodiens attachs eux, furent dabord errants de ville en ville,
Messine, Gallipoli, Rome, Viterbe. LIsle-Adam alla jusqu
Madrid implorer Charles-Quint ; il passa en France, en Angleterre
tchant de relever partout les dbris de son ordre quon croyait

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

269

entirement ruin. Charles-Quint fit prsent de Malte aux chevaliers


en 1525, aussi bien que de Tripoli, mais Tripoli leur fut bientt enlev
par les amiraux de Soliman. Malte ntait quun rocher presque
strile : le travail y avait forc autrefois la terre tre fconde, quand
ce pays tait possd par les Carthaginois : car les nouveaux
possesseurs y trouvrent des dbris de colonnes, de grands difices de
marbre, avec des inscriptions en langue punique. Ces restes de
grandeur taient des tmoignages que le pays avait t florissant. Les
Romains ne ddaignrent pas de le prendre sur les Carthaginois ; les
Arabes sen emparrent au neuvime sicle ; et le Normand Roger,
comte de Sicile, lannexa la Sicile vers la fin du douzime sicle.
Quand Villiers LIsle-Adam eut transport le sige de son ordre dans
cette le, le mme Soliman, indign de voir tous les jours ses
vaisseaux exposs aux courses des ennemis quil avait cru dtruire,
voulut prendre Malte comme il avait pris Rhodes. Il envoya trente
mille soldats devant cette petite place, qui ntait dfendue que par
sept cents chevaliers. (1565) Le grand matre, Jean de La Valette, g
de soixante et onze ans, soutint quatre mois le sige.
Les Turcs montrent lassaut en plusieurs endroits diffrents ; on
les repoussait avec une machine dune nouvelle invention : ctaient
de grands cercles de bois, couverts de laine enduite deau-de-vie,
dhuile, de salptre et de poudre canon, et on jetait ces cercles
enflamms sur les assaillants. Enfin, environ six mille hommes de
secours tant arrivs de Sicile, les Turcs levrent le sige. Le principal
bourg de Malte, qui avait soutenu le plus dassauts, fut nomm la cit
victorieuse, nom quil conserve encore aujourdhui. Le grand-matre
de La Valette fit btir une cit nouvelle, qui porte le nom de La
Valette, et qui rendit Malte imprenable. Cette petite le a toujours,
depuis ce temps, brav toute la puissance ottomane ; mais lordre na
jamais t assez riche pour tenter de grandes conqutes, ni pour
quiper des flottes nombreuses. Ce monastre de guerriers ne subsiste
gure que des bnfices quil possde dans les tats catholiques ; et il
a fait bien moins de mal aux Turcs que les corsaires algriens nen ont
fait aux chrtiens.
Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

270

Table des Matires

Chapitre 187
De la Hollande au XVIIe sicle
La Hollande mrite dautant plus dattention, que cest un tat
dune espce toute nouvelle, devenu puissant sans possder presque
de terrain, riche en nayant pas de son fonds de quoi nourrir la
vingtime partie de ses habitants, et considrable en Europe par ses
travaux au bout de lAsie. (1609) Vous voyez cette rpublique
reconnue libre et souveraine par le roi dEspagne, son ancien matre,
aprs avoir achet sa libert par quarante ans de guerre. Le travail et la
sobrit furent les premiers gardiens de cette libert. On raconte que le
marquis de Spinola et le prsident Richardot allant la Haye, en 1608,
pour ngocier chez les Hollandais mmes cette premire trve, ils
virent sur leur chemin sortir dun petit bateau huit ou dix personnes
qui sassirent sur lherbe, et firent un repas de pain, de fromage et de
bire, chacun portant soi-mme ce qui lui tait ncessaire. Les
ambassadeurs espagnols demandrent un paysan qui taient ces
voyageurs. Le paysan rpondit : Ce sont les dputs des tats, nos
souverains seigneurs et matres. Les ambassadeurs espagnols
scrirent : Voil des gens quon ne pourra jamais vaincre, et avec
lesquels il faut faire la paix. Cest peu prs ce qui tait arriv
autrefois des ambassadeurs de Lacdmone, et ceux du roi de
Perse. Les mmes murs peuvent avoir ramen la mme aventure. En
gnral les particuliers de ces provinces taient pauvres alors, et ltat
riche ; au lieu que depuis, les citoyens sont devenus riches, et ltat
pauvre. Cest qualors les premiers fruits du commerce avaient t
consacrs la dfense publique.
Ce peuple ne possdait encore ni le cap de Bonne-Esprance, dont
il ne sempara quen 1653 sur les Portugais, ni Cochin et ses
dpendances, ni Malaca. Il ne trafiquait point encore directement la
Chine. Le commerce du Japon, dont les Hollandais sont aujourdhui

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

271

les matres, leur fut interdit jusquen 1609 par les Portugais, ou plutt
par lEspagne, matresse encore du Portugal. Mais ils avaient dj
conquis les Moluques : ils commenaient stablir Java ; et la
compagnie des Indes, depuis 1602 jusquen 1609, avait dj gagn
plus de deux fois son capital. Des ambassadeurs de Siam avaient dj
fait ce peuple de commerants, en 1608, le mme honneur quils
firent depuis Louis XIV. Des ambassadeurs du Japon vinrent, en
1609, conclure un trait la Haye, sans que les tats clbrassent
cette ambassade par des mdailles. Lempereur de Maroc et de Fez
leur envoya demander un secours dhommes et de vaisseaux. Ils
augmentaient, depuis quarante ans, leur fortune et leur gloire par le
commerce et par la guerre.
La douceur de ce gouvernement, et la tolrance de toutes les
manires dadorer Dieu, dangereuse peut-tre ailleurs 76 , mais l
ncessaire, peuplrent la Hollande dune foule dtrangers et surtout
de Wallons que linquisition perscutait dans leur patrie, et qui
desclaves devinrent citoyens.
La religion rforme, dominante dans la Hollande, servit encore
sa puissance. Ce pays, alors si pauvre, naurait pu ni suffire la
magnificence des prlats, ni nourrir des ordres religieux ; et cette
terre, o il fallait des hommes, ne pouvait admettre ceux qui
sengagent par serment laisser prir, autant quil est en eux, lespce
humaine. On avait lexemple de lAngleterre, qui tait dun tiers plus
peuple, depuis que les ministres des autels jouissaient de la douceur
du mariage, et que les esprances des familles ntaient point
ensevelies dans le clibat du clotre.
Amsterdam, malgr les incommodits de son port, devint le
magasin du monde. Toute la Hollande senrichit et sembellit par des
76

Lorsque Voltaire sexprimait ainsi, ctait en 1756, aprs les perscutions qui
lui avaient fait chercher une retraite sur les bords du lac de Genve. Sa
position lobligeait des mnagements dans un ouvrage o il mettait son nom.
Mais dans le moment mme o il accordait que la tolrance est dangereuse
peut-tre, il la rclamait sans restriction dans les chapitres XXVII et XXVIII de
ses Mlanges, dont on a fait depuis, et qui forment la section IX de larticle
AME dans le Dictionnaire philosophique. Six ou sept ans plus tard ctait aussi
sans restriction quil disait : La tolrance na jamais excit de guerre civile ;
lintolrance a couvert la terre de carnage. Voyez chapitre IV du Trait de la
tolrance (dans les Mlanges, anne 1763). (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

272

travaux immenses. Les eaux de la mer furent contenues par des


doubles digues. Des canaux creuss dans toutes les villes furent
revtus de pierres ; les rues devinrent de larges quais orns de grands
arbres. Les barques charges de marchandises abordrent aux portes
des particuliers, et les trangers ne se lassent point dadmirer ce
mlange singulier form par les fates de maisons, les cimes des
arbres, et les banderoles des vaisseaux, qui donnent la fois, dans un
mme lieu, le spectacle de la mer, de la ville et de la campagne.
Mais le mal est tellement, ml avec le bien, les hommes
sloignent si souvent de leurs principes, que cette rpublique fut prs
de dtruire elle-mme la libert pour laquelle elle avait combattu, et
que lintolrance fit couler le sang chez un peuple dont le bonheur et
les lois taient fonds sur la tolrance. Deux docteurs calvinistes firent
ce que tant de docteurs avaient fait ailleurs. (1609 et suiv.) Gomar et
Armin disputrent dans Leyde avec fureur sur ce quils nentendaient
pas, et ils divisrent les Provinces-Unies. La querelle fut semblable,
en plusieurs points, celles des thomistes et des scotistes, des
jansnistes et des molinistes, sur la prdestination, sur la grce, sur la
libert, sur des questions obscures et frivoles, dans lesquelles on ne
sait pas mme dfinir les choses dont on dispute. Le loisir dont on
jouit pendant la trve donna la malheureuse facilit un peuple
ignorant de sentter de ces querelles ; et enfin, dune controverse
scolastique il se forma deux partis dans ltat. Le prince dOrange,
Maurice, tait la tte des gomaristes ; le pensionnaire Barnevelt
favorisait les arminiens. Du Maurier dit avoir appris de lambassadeur
son pre, que Maurice ayant fait proposer au pensionnaire Barnevelt
de concourir donner au prince un pouvoir souverain, ce zl
rpublicain nen fit voir aux tats que le danger et linjustice, et que
ds lors la ruine de Barnevelt fut rsolue. Ce qui est avr, cest que le
stathouder prtendait accrotre son autorit par les gomaristes, et
Barnevelt la restreindre par les arminiens : cest que plusieurs villes
levrent des soldats quon appelait Attendants, parce quils attendaient
les ordres du magistrat, et quils ne prenaient point lordre du
stathouder ; cest quil y eut des sditions sanglantes dans quelques
villes (1618), et que le prince Maurice poursuivit sans relche le parti
contraire sa puissance. Il fit enfin assembler un concile calviniste
Dordrect, compos de toutes les glises rformes de lEurope,
except de celle de France, qui navait pas la permission de son roi

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

273

dy envoyer des dputs. Les pres de ce synode, qui avaient tant cri
contre la duret des pres de plusieurs conciles, et contre leur autorit,
condamnrent les arminiens, comme ils avaient t eux-mmes
condamns par le concile de Trente. Plus de cent ministres arminiens
furent bannis des sept Provinces. Le prince Maurice tira du corps de la
noblesse et des magistrats vingt-six commissaires pour juger le grand
pensionnaire Barnevelt, le clbre Grotius, et quelques autres du parti.
On les avait retenus six mois en prison avant du leur faite leur procs.
Lun des grands motifs de la rvolte des sept Provinces et des
princes dOrange contre lEspagne, fut dabord que le duc dAlbe
faisait languir longtemps des prisonniers sans les juger, et quenfin il
les faisait condamner par des commissaires. Les mmes griefs dont on
stait plaint sous la monarchie espagnole renaquirent dans le sein de
la libert. Barnevelt eut la tte tranche dans la Haye (1619), plus
injustement encore que les comtes dEgmont et de Horn Bruxelles.
Ctait un vieillard de soixante et douze ans, qui avait servi quarante
ans sa rpublique dans toutes les affaires politiques, avec autant de
succs que Maurice et ses frres en avaient eu par les armes. La
sentence portait quil avait contrist au possible lglise de Dieu.
Grotius, depuis ambassadeur de Sude en France, et plus illustre par
ses ouvrages que par son ambassade, fut condamn une prison
perptuelle, dont sa femme eut la hardiesse et le bonheur de le tirer.
Cette violence fit natre des conspirations qui attirrent de nouveaux
supplices. Un fils de Barnevelt rsolut de venger le sang de son pre
sur celui de Maurice (1623). Le complot fut dcouvert. Ses complices,
la tte desquels tait un ministre arminien, prirent tous par la main
du bourreau. Ce fils de Barnevelt eut le bonheur dchapper tandis
quon saisissait les conjurs : mais son jeune frre eut la tte tranche,
uniquement pour avoir su la conspiration. De Thou mourut en France
prcisment pour la mme cause. La condamnation du jeune
Hollandais tait bien plus cruelle ; ctait le comble de linjustice de le
faire mourir parce quil navait pas t le dlateur de son frre. Si ces
temps datrocit eussent continu, les Hollandais libres eussent t
plus malheureux que leurs anctres esclaves du duc dAlbe. Ces
perscutions gomariennes ressemblaient ces premires perscutions
que les protestants avaient si souvent reproches aux catholiques, et
que toutes les sectes avaient exerces les unes envers les autres.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

274

Amsterdam, quoique remplie de gomaristes, favorisa toujours les


arminiens, et embrassa le parti de la tolrance. Lambition et la
cruaut du prince Maurice laissrent une profonde plaie dans le cur
des Hollandais, et le souvenir de la mort de Barnevelt ne contribua pas
peu dans la suite faire exclure du stathoudrat le jeune prince
dOrange, Guillaume III, qui fut depuis roi dAngleterre. Il tait
encore au berceau, lorsque le pensionnaire Witt stipula, dans le trait
de paix des tats gnraux avec Cromwell, en 1653, quil ny aurait
plus de stathouder en Hollande 77 . Cromwell poursuivait encore, dans
cet enfant, le roi Charles Ier, son grand-pre, et le pensionnaire de Witt
vengeait le sang dun pensionnaire. Cette manuvre de Witt fut enfin
la cause funeste de sa mort et de celle de son frre : mais voil peu
prs toutes les catastrophes sanglantes causes en Hollande par le
combat de la libert et de lambition.
La compagnie des Indes, indpendante de ces factions, nen btit
pas moins Batavia, ds lanne 1618, malgr les rois du pays, et
malgr les Anglais qui vinrent attaquer ce nouvel tablissement. La
Hollande, marcageuse et strile en plus dun canton, se faisait, sous
le cinquime degr de latitude septentrionale, un royaume dans la
contre la plus fertile de la terre, o les campagnes sont couvertes de
riz, de poivre, de cannelle, et o la vigne porte deux fois lanne. Elle
sempara depuis de Bantam dans la mme le, et en chassa les
Anglais. Cette seule compagnie eut huit grands gouvernements dans
les Indes, en y comptant le cap de Bonne-Esprance, quoique la
pointe de lAfrique, poste important quelle enleva aux Portugais en
1653.
Dans le mme temps que les Hollandais stablissaient ainsi aux
extrmits de lOrient, ils commencrent tendre leurs conqutes du
ct de lOccident en Amrique, aprs lexpiration de la trve de
douze annes avec lEspagne. La compagnie dOccident se rendit
matresse de presque tout le Brsil, depuis 1623 jusquen l636. On vit
avec tonnement, par les registres de cette compagnie, quelle avait,
dans ce court espace de temps, quip huit cents vaisseaux, tant pour
la guerre que pour le commerce, et quelle en avait enlev cinq cent
quarante-cinq aux Espagnols. Cette compagnie lemportait alors sur
celle des Indes orientales ; mais enfin, lorsque le Portugal eut secou
77

Chap. 181. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

275

le joug des rois dEspagne, il dfendit mieux queux ses possessions et


regagna le Brsil, o il a trouv des trsors nouveaux.
La plus fructueuse des expditions hollandaises fut celle de
lamiral Pierre Hein, qui enleva tous les galions dEspagne revenant
de la Havane, et rapporta, dans ce seul voyage, vingt millions de nos
livres sa patrie. Les trsors du nouveau monde, conquis par les
Espagnols, servaient fortifier contre eux leurs anciens sujets,
devenus leurs ennemis redoutables. La rpublique, pendant quatrevingts ans, si vous en exceptez une trve de douze annes, soutint
cette guerre dans les Pays-Bas, dans les Grandes-Indes et dans le
Nouveau-Monde ; et elle fut assez puissante pour conclure une paix
avantageuse Munster, en 1647, indpendamment de la France, son
allie et longtemps sa protectrice, sans laquelle elle avait promis de ne
pas traiter.
Bientt aprs, en 1652, et dans les annes suivantes, elle ne craint
point de rompre avec son allie, lAngleterre ; elle a autant de
vaisseaux quelle ; son amiral Tromp ne cde au fameux amiral Blake
quen mourant dans une bataille. Elle secourt ensuite le roi de
Danemark, assig dans Copenhague par le roi de Sude, Charles X.
Sa flotte, commande par lamiral Obdam, bat la flotte sudoise, et
dlivre Copenhague. Toujours rivale du commerce des Anglais, elle
leur fait la guerre sous Charles II comme sous Cromwell, et avec de
bien plus grands succs. Elle devient larbitre des couronnes en 1668.
Louis XIV est oblig par elle de faire la paix avec lEspagne. Cette
mme rpublique, auparavant si attache la France, est depuis ce
temps-l jusqu la fin du dix-septime sicle lappui de lEspagne
contre la France mme. Elle est longtemps une des parties principales
dans les affaires de lEurope. Elle se relve de ses chutes ; et enfin,
quoique affaiblie, elle subsiste par le seul commerce, qui a servi sa
fondation, sans avoir fait en Europe aucune conqute que celle de
Maastricht et dun trs petit et mauvais pays, qui ne sert qu dfendre
ses frontires ; on ne la point vue sagrandir depuis la paix de
Munster : en cela plus semblable lancienne rpublique de Tyr,
puissante par le seul commerce, qu celle de Carthage, qui eut tant de
possessions en Afrique, et celle de Venise, qui stait trop tendue
dans la terre ferme.
Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

276

Table des Matires

Chapitre 188
Du Danemark, de la Sude, et de la Pologne, au XVIIe sicle
Vous ne voyez point le Danemark entrer dans le systme de
lEurope au seizime sicle. Il nya rien de mmorable qui attire les
yeux des autres nations depuis la dposition solennelle du tyran
Christiern II. Ce royaume, compos du Danemark et de la Norvge,
fut longtemps gouvern peu prs comme la Pologne. Ce fut une
aristocratie laquelle prsidait un roi lectif. Cest lancien
gouvernement de presque toute lEurope. Mais, dans lanne 1660, les
tats assembls dfrent au roi Frdric III le droit hrditaire et la
souverainet absolue. Le Danemark devient le seul royaume de la
terre o les peuples aient tabli le pouvoir arbitraire par un acte
solennel. La Norvge, qui a six cents lieues de long, ne rendait pas cet
tat puissant. Un terrain de rochers striles ne peut tre beaucoup
peupl. Les les qui composent le Danemark sont plus fertiles ; mais
on nen avait pas encore tir les mmes avantages quaujourdhui. On
ne sattendait pas encore que les Danois auraient un jour une
compagnie des Indes, et un tablissement Tranquebar ; que le roi
pourrait entretenir aisment trente vaisseaux de guerre et une arme de
vingt-cinq mille hommes. Les gouvernements sont comme les
hommes : ils se forment tard. Lesprit de commerce, dindustrie,
dconomie, sest communiqu de proche en proche. Je ne parlerai
point ici des guerres que le Danemark a si souvent soutenues contre la
Sude ; elles nont presque point laiss de grandes traces ; et vous
aimez mieux considrer les murs et la forme des gouvernements,
que dentrer dans le dtail des meurtres qui nont point produit
dvnements dignes de la postrit.
Les rois, en Sude, ntaient pas plus despotiques quen Danemark
aux seizime et dix-septime sicles. Les quatre tats, composs de
mille gentilshommes, de cent ecclsiastiques, de cent cinquante
bourgeois, et denviron deux cent cinquante paysans, faisaient les lois

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

277

du royaume. On ny connaissait, non plus quen Danemark et dans le


Nord, aucun de ces titres de comte, de marquis, de baron, si frquents
dans le reste de lEurope. Ce fut le roi ric, fils de Gustave Vasa, qui
les introduisit vers lan 1561. Cet ric cependant tait bien loin de
rgner avec un pouvoir absolu, et il laissa au monde un nouvel
exemple des malheurs qui peuvent suivre le dsir dtre despotique, et
lincapacit de ltre. (1569) Le fils du restaurateur de la Sude fut
accus de plusieurs crimes par-devant les tats assembls, et dpos
par une sentence unanime, comme le roi Christiern II lavait t en
Danemark : on le condamna une prison perptuelle, et on donna la
couronne Jean son frre.
Comme votre principal dessein, dans cette foule dvnements, est
de porter la vue sur ceux qui tiennent aux murs et lesprit du
temps, il faut savoir que ce roi Jean, qui tait catholique, craignant que
les partisans de son frre ne le tirassent de sa prison et ne le remissent
sur le trne, lui envoya publiquement du poison, comme le sultan
envoie un cordeau, et le fit enterrer avec solennit, le visage
dcouvert, afin que personne ne doutt de sa mort, et quon ne pt se
servir de son nom pour troubler le nouveau rgne.
(1580) Le jsuite Possevin, que le pape Grgoire XIII envoya dans
la Sude et dans tout le Nord, en qualit de nonce, imposa au roi Jean,
pour pnitence de cet empoisonnement, de ne faire quun repas tous
les mercredis ; pnitence ridicule, mais qui montre au moins que le
crime doit tre expi. Ceux du roi ric avaient t punis plus
rigoureusement.
Ni le roi Jean, ni le nonce Possevin, ne purent russir faire
dominer la religion catholique. Le roi Jean, qui ne saccommodait pas
de la luthrienne, tenta de faire recevoir la grecque ; mais il ny russit
pas davantage. Ce roi avait quelque teinture des lettres, et il tait
presque le seul dans son royaume qui se mlt de controverse. Il y
avait une universit Upsal, mais elle tait rduite deux ou trois
professeurs sans tudiants. La nation ne connaissait que les armes,
sans avoir pourtant fait encore de progrs dans lart militaire. On
navait commenc se servir dartillerie que du temps de Gustave
Vasa ; les autres arts taient si inconnus, que, quand ce roi Jean tomba
malade en 1592, il mourut sans quon pt lui trouver un mdecin ; tout
au contraire des autres rois, qui quelquefois en sont trop environns. Il

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

278

ny avait encore ni mdecin ni chirurgien en Sude. Quelques piciers


vendaient seulement des drogues mdicinales quon prenait au hasard.
On en usait ainsi dans presque tout le Nord. Les hommes, bien loin
dy tre exposs labus des arts, navaient pas su encore se procurer
les arts ncessaires.
Cependant la Sude pouvait alors devenir trs puissante.
Sigismond, fils du roi Jean, avait t lu roi de Pologne (l587), cinq
ans avant la mort de son pre. La Sude sempara alors de la Finlande
et de lEstonie. (1600) Sigismond, roi de Sude et de Pologne pouvait
conqurir toute la Moscovie, qui ntait alors ni bien gouverne ni
bien arme ; mais Sigismond tant catholique et la Sude luthrienne,
il ne conquit rien, et perdit la couronne de Sude. Les mmes tats qui
avaient dpos son oncle ric le dposrent aussi (l604), et
dclarrent un autre de ses oncles qui fut Charles IX, pre du grand
Gustave-Adolphe. Tout cela ne se passa pas sans les troubles, les
guerres et les conspirations qui accompagnent de tels changements.
Charles IX ntait regard que comme un usurpateur par les princes
allis de Sigismond : mais en Sude il tait roi lgitime.
(1611) Gustave-Adolphe, son fils, lui succda sans aucun obstacle,
nayant pas encore dix-huit ans accomplis, qui est lge de la majorit
des rois de Sude et de Danemark, ainsi que des princes de lempire.
Les Sudois ne possdaient point alors la Scanie, la plus belle de leurs
provinces : elle avait t cde au Danemark ds le quatorzime
sicle, de sorte que le territoire de Sude tait presque toujours le
thtre de toutes les guerres entre les Sudois et les Danois. La
premire chose que fit Gustave-Adolphe, ce fut dentrer dans cette
province de Scanie ; mais il ne put jamais la reprendre. Ses premires
guerres furent infructueuses : il fut oblig de faire la paix avec le
Danemark (1613). Il avait tant de penchant pour la guerre, quil alla
attaquer les Moscovites au del de la Newa, ds quil fut dlivr des
Danois. Ensuite il se jeta sur la Livonie, qui appartenait aux Polonais ;
et, attaquant partout Sigismond, son cousin, il pntra jusquen
Lituanie. Lempereur Ferdinand II tait alli de Sigismond, et
craignait Gustave-Adolphe. Il envoya quelques troupes contre lui. On
peut juger de l que le ministre de France neut pas grande peine
faire venir Gustave en Allemagne. Il fit avec Sigismond et la Pologne
une trve pendant laquelle il garda ses conqutes. Vous savez comme

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

279

il branla le trne de Ferdinand II, et comme il mourut la fleur de


son ge, au milieu de ses victoires.
(1632) Christine, sa fille, non moins clbre que lui, ayant rgn
aussi glorieusement que son pre avait combattu, et ayant prsid aux
traits de Westphalie qui pacifirent lAllemagne, tonna lEurope par
labdication de sa couronne, lge de vingt-sept ans. Puffendorf dit
quelle fut oblige de se dmettre : mais en mme temps il avoue que,
lorsque cette reine communiqua pour la premire fois sa rsolution au
snat, en 1651, des snateurs en larmes la conjurrent de ne pas
abandonner le royaume ; quelle nen fut pas moins ferme dans le
mpris de son trne, et quenfin ayant assembl les tats (21 mai
1654), elle quitta la Sude malgr les prires de tous ses sujets. Elle
navait jamais paru incapable de porter le poids de la couronne, mais
elle aimait les beaux-arts. Si elle avait t reine en Italie, o elle se
retira, elle net point abdiqu. Cest le plus grand exemple de la
supriorit relle des arts, de la politesse, et de la socit
perfectionne, sur la grandeur qui nest que grandeur.
Charles X, son cousin, duc des Deux-Ponts, fut choisi par les tats
pour son successeur. Ce prince ne connaissait que la guerre, il marcha
en Pologne, et la conquit avec la mme rapidit que nous avons vu
Charles XII, son petit-fils, la subjuguer, et il la perdit de mme. Les
Danois, alors dfenseurs de la Pologne, parce quils taient toujours
ennemis de la Sude, tombrent sur elle (1658) : mais Charles X,
quoique chass de la Pologne, marcha sur la mer glace, dle en le,
jusqu Copenhague. Cet vnement prodigieux fit enfin conclure une
paix qui rendit la Sude la Scanie, perdue depuis trois sicles.
Son fils, Chartes XI, fut le premier roi absolu, et son petit-fils,
Charles XII fut le dernier. Je nobserverai ici quune seule chose, qui
montre combien lesprit du gouvernement a chang dans le Nord, et
combien il a fallu de temps pour le changer. Ce nest quaprs la mort
de Charles XII que la Sude, toujours guerrire, sest enfin tourne
lagriculture et au commerce, autant quun terrain ingrat et la
mdiocrit de ses richesses peuvent le permettre. Les Sudois ont eu
enfin une compagnie des Indes ; et leur fer, dont ils ne se servaient
autrefois que pour combattre, a t port avec avantage sur leurs
vaisseaux, du port de Gothembourg aux provinces mridionales du
Mogol et de la Chine.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

280

Voici une nouvelle vicissitude et un nouveau contraste dans le


Nord. Cette Sude, despotiquement gouverne, est devenue de nos
jours le royaume de la terre le plus libre, et celui o les rois sont le
plus dpendants. Le Danemark, au contraire, o le roi ntait quun
doge, o la noblesse tait souveraine, et le peuple esclave, devint, ds
lan 166l, un royaume entirement monarchique. Le clerg et les
bourgeois aimrent mieux un gouvernement absolu que cent nobles
qui voulaient commander ; ils forcrent ces nobles tre sujets
comme eux, et dfrer au roi Frdric III une autorit sans bornes.
Ce monarque fut le seul dans lunivers qui, par un consentement
formel de tous les ordres de ltat, fut reconnu pour souverain absolu
des hommes et des lois, pouvant les faire, les abroger et les ngliger,
sa volont. On lui donna juridiquement ces armes terribles, contre
lesquelles il ny a point de bouclier. Ses successeurs en ont rarement
abus. Ils ont senti que leur grandeur consistait rendre heureux leurs
peuples. La Sude et le Danemark sont parvenus cultiver le
commerce par des routes diamtralement opposes, la Sude en se
rendant libre, et le Danemark en cessant de ltre 78 .

Table des Matires

78

Ce chapitre a t crit avant la rvolution de 1772.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

281

Table des Matires

Chapitre 189
De la Pologne au XVIIe sicle, et des sociniens ou unitaires
La Pologne tait le seul pays qui, joignant le nom de rpublique
celui de monarchie, se donnt toujours un roi tranger, comme les
Vnitiens choisissent un gnral de terre. Cest encore le seul
royaume qui nait point eu lesprit de conqute, occup seulement de
dfendre ses frontires contre les Turcs et contre les Moscovites.
Les factions catholique et protestante, qui avaient troubl tant
dtats, pntrrent enfin chez cette nation. Les protestants furent
assez considrables pour se faire accorder la libert de conscience en
1587 ; et leur parti tait dj si fort, que le nonce du pape, Annibal de
Capoue, nemploya queux pour tcher de donner la couronne
larchiduc Maximilien, frre de lempereur Rodolphe II. En effet, les
protestants polonais lurent ce prince autrichien, tandis que la faction
oppose choisissait le Sudois Sigismond, petit-fils de Gustave Vasa,
dont nous avons parl. Sigismond devait tre roi de Sude, si les droits
du sang avaient t consults : mais vous avez vu que les tats de la
Sude disposaient du trne. Il tait si loin de rgner en Sude, que
Gustave-Adolphe, son cousin, fut sur le point de le dtrner en
Pologne, et ne renona cette entreprise que pour aller tenter de
dtrner lempereur.
Cest une chose tonnante que les Sudois aient souvent parcouru
la Pologne en vainqueurs, et que les Turcs, bien plus puissants, naient
jamais pntr beaucoup au del de ses frontires. Le sultan Osman
attaqua les Polonais avec deux cent mille hommes, au temps de
Sigismond, du ct de la Moldavie : les Cosaques, seuls peuples alors
attachs la rpublique et sous sa protection, rendirent par une
rsistance opinitre, lirruption des Turcs inutile. Que peut-on conclure du mauvais succs dun tel armement, sinon que les capitaines
dOsman ne savaient pas faire la guerre ?

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

282

(1632) Sigismond mourut la mme anne que Gustave-Adolphe.


Son fils Ladislas, qui lui succda, vit commencer la fatale dfection de
ces Cosaques qui, ayant t longtemps le rempart de la rpublique, se
sont enfin donns aux Russes et aux Turcs. Ces peuples, quil faut
distinguer des Cosaques du Tanas, habitent les deux rives du
Borysthne : leur vie est entirement semblable celle des anciens
Scythes et des Tartares des bords du Pont-Euxin. Au nord et lorient
de lEurope, toute cette partie du monde tait encore agreste : cest
limage de ces prtendus sicles hroques o les hommes, se bornant
au ncessaire pillaient ce ncessaire chez leurs voisins. Les seigneurs
polonais des palatinats qui touchent lUkraine voulurent traiter
quelques Cosaques comme leurs vassaux, cest--dire comme des
serfs. Toute la nation, qui navait de bien que sa libert, se souleva
unanimement et dsola longtemps les terres de la Pologne. Ces Cosaques taient de la religion grecque, et ce fut encore une raison de plus
pour les rendre irrconciliables avec les Polonais. Les uns se donnrent aux Russes, les autres aux Turcs, toujours condition de vivre
dans leur libre anarchie. Ils ont conserv le peu quils ont de la
religion des Grecs, et ils ont enfin perdu presque entirement leur
libert sous lempire de la Russie, qui, aprs avoir t police de nos
jours, a voulu les policer aussi.
Le roi Ladislas mourut sans laisser denfants de sa femme MarieLouise de Gonzague, la mme qui avait aim le grand cuyer CinqMars. Ladislas avait deux frres, tous deux dans les ordres : lun
jsuite et cardinal, nomm Jean Casimir ; lautre vque de Breslau et
de Kiovie. Le cardinal et lvque disputrent le trne. (1648) Casimir
fut lu. Il renvoya son chapeau, prit la couronne de Pologne, et pousa
la veuve de son frre ; mais aprs avoir vu, pendant vingt annes, son
royaume toujours troubl par des factions, dvast tantt par le roi de
Sude, Charles X, tantt par les Moscovites et par les Cosaques, il
suivit lexemple de la reine Christine : il abdiqua comme elle (1668),
mais avec moins de gloire, et alla mourir Paris abb de SaintGermain-des-Prs.
La Pologne ne fut pas plus heureuse sous son successeur Michel
Coribut. Tout ce quelle a perdu en divers temps composerait un
royaume immense. Les Sudois lui avaient enlev la Livonie, que les
Russes possdent encore aujourdhui. Ces mmes Russes, aprs leur
avoir pris autrefois les provinces de Pleskou et de Smolensko,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

283

semparrent encore de presque toute la Kiovie et de lUkraine. Les


Turcs prirent, sous le rgne de Michel, la Podolie et la Volhinie
(1672). La Pologne ne put se conserver quen se rendant tributaire de
la Porte Ottomane. Le grand marchal de la couronne, Jean Sobieski,
lava cette honte, la vrit, dans le sang des Turcs la bataille de
Chokzim : (1674) cette clbre bataille dlivra la Pologne du tribut et
valut Sobieski la couronne ; mais apparemment cette victoire si
clbre ne fut pas aussi sanglante et aussi dcisive quon le dit,
puisque les Turcs gardrent alors la Podolie et une partie de lUkraine,
avec limportante forteresse de Kaminieck quils avaient prise.
Il est vrai que Sobieski, devenu roi rendit depuis son nom immortel
par la dlivrance de Vienne, mais il ne put jamais reprendre
Kaminieck, et les Turcs ne lont rendu quaprs sa mort, la paix de
Carlowitz, en 1699. La Pologne dans toutes ces secousses ne changea
jamais ni de gouvernement, ni de lois, ni de murs, ne devint ni plus
riche ni plus pauvre ; mais sa discipline militaire ne stant pas
perfectionne, et le czar Pierre ayant enfin, par le moyen des
trangers, introduit chez lui cette discipline si avantageuse, il est
arriv que les Russes, autrefois mpriss de la Pologne, lont force en
1733 recevoir le roi quils ont voulu lui donner, et que dix mille
Russes ont impos des lois la noblesse polonaise assemble.
Limpratrice-reine Marie-Thrse, limpratrice de Russie
Catherine II, et Frdric, roi de Prusse, ont impos des lois plus dures
cette rpublique, au moment que nous crivons 79 .
Quant la religion, elle causa peu de troubles dans cette partie du
monde. Les unitaires eurent quelque temps des glises dans la
Pologne, dans la Lituanie, au commencement du dix-septime sicle.
Ces unitaires, quon appelle tantt sociniens, tantt ariens,
prtendaient soutenir la cause de Dieu mme, en le regardant comme
un tre unique, incommunicable, qui navait un fils que par adoption.
Ce ntait pas entirement le dogme des anciens eusbiens. Ils
prtendaient ramener sur la terre la puret des premiers ges du
christianisme, renonant la magistrature et la profession des armes.
Des citoyens qui se faisaient un scrupule de combattre ne semblaient
79

Cet alina est une des additions posthumes. Il a trait au premier partage de la
Pologne en 1772. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

284

pas propres pour un pays o lon tait sans cesse en armes contre les
Turcs. Cependant cette religion fut assez florissante en Pologne
jusqu lanne 1658. On la proscrivit dans ce temps l parce que ces
sectaires, qui avaient renonc la guerre, navaient pas renonc
lintrigue. Ils taient lis avec Ragotzki, prince de Transylvanie, alors
ennemi de la rpublique. Cependant ils sont encore en grand nombre
en Pologne, quoiquils y aient perdu la libert de faire une profession
ouverte de leurs sentiments.
Le dclamateur Maimbourg prtend quils se rfugirent en
Hollande, o il ny a, dit-il, que la religion catholique quon ne
tolre pas. Le dclamateur Maimbourg se trompe sur cet article
comme sur bien dautres. Les catholiques sont si tolrs dans les Provinces-Unies, quils y composent le tiers de la nation, et jamais les
unitaires ou les sociniens ny ont eu dassemble publique. Cette
religion sest tendue sourdement en Hollande, en Transylvanie, en
Silsie, en Pologne, mais surtout en Angleterre. On peut compter
parmi les rvolutions de lesprit humain, que cette religion, qui a
domin dans lglise diverses fois pendant trois cent cinquante
annes depuis Constantin, se soit reproduite dans lEurope depuis
deux sicles, et soit rpandue dans tant de provinces, sans avoir
aujourdhui de temple en aucun endroit du monde. Il semble quon ait
craint dadmettre parmi les communions du christianisme une secte
qui avait autrefois triomph si longtemps de toutes les autres
communions.
Cest encore une contradiction de lesprit humain. Quimporte, en
effet, que les chrtiens reconnaissent dans Jsus-Christ un Dieu
portion indivisible de Dieu, et pourtant spare, ou quils rvrent
dans lui la premire crature de Dieu ? Ces deux systmes sont
galement incomprhensibles ; mais les lois de la morale, lamour de
Dieu et celui du prochain, sont galement la porte de tout le monde,
galement ncessaires.

Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

285

Table des Matires

Chapitre 190
De la Russie aux XVIe et XVIIe sicles
Nous ne donnions point alors le nom de Russie la Moscovie, et
nous navions quune ide vague de ce pays ; la ville de Moscou, plus
connue en Europe que le reste de ce vaste empire, lui faisait donner le
nom de Moscovie. Le souverain prend le titre dempereur de toutes les
Russies, parce quen effet il y a plusieurs provinces de ce nom qui lui
appartiennent, ou sur lesquelles il a des prtentions 80 .
La Moscovie ou Russie se gouvernait au seizime sicle peu prs
comme la Pologne. Les boyards, ainsi que les nobles polonais,
comptaient pour toute leur richesse les habitants de leurs terres ; les
cultivateurs taient leurs esclaves. Le czar tait quelquefois choisi par
ces boyards ; mais aussi ce czar nommait souvent son successeur, ce
qui nest jamais arriv en Pologne. Lartillerie tait trs peu en usage
au seizime sicle dans toute cette partie du monde, la discipline
militaire inconnue : chaque boyard amenait ses paysans au rendezvous des troupes, et les armait de flches, de sabres, de btons ferrs
en forme de piques, et de quelques fusils. Jamais doprations
rgulires en campagne, nuls magasins, point dhpitaux tout se
faisait par incursion ; et quand il ny avait plus rien piller, le boyard,
ainsi que le staroste polonais et le mirza tartare, ramenait sa troupe.
Labourer ses champs, conduire ses troupeaux, et combattre, voil
la vie de Pierre-le-Grand ; et cest la vie des trois quarts des habitants
de la terre.
Les Russes conquirent aisment, au milieu du seizime sicle, les
royaumes de Kasan et dAstrakan sur les Tartares affaiblis et plus mal
disciplins queux encore ; mais jusqu Pierre-le-Grand, ils ne purent
80

Voyez lHistoire de Pierre-le-Grand, chap. Ier. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

286

se soutenir contre la Sude du ct de la Finlande ; des troupes


rgulires devaient ncessairement lemporter sur eux. Depuis Jean
Basilowitz ou Basilides, qui conquit Astracan et Kasan, une partie de
la Livonie, Pleskou, Novogorod, jusquau czar Pierre, il ny a rien eu
de considrable.
Ce Basilides eut une trange ressemblance avec Pierre Ier ; cest
que tous deux firent mourir leur fils. Jean Basilides, souponnant son
fils dune conspiration pendant le sige de Pleskou, le tua dun coup
de pique ; et Pierre ayant fait condamner le sien la mort, ce jeune
prince ne survcut pas sa condamnation et sa grce.
Lhistoire ne fournit gure dvnement plus extraordinaire que
celui des faux Demetrius (Dmitri), qui agita si longtemps la Russie
aprs la mort de Jean Basilides (1584). Ce czar laissa deux fils, lun
nomm Fdor ou Thodor, lautre Demetri ou Demetrius. Fdor
rgna ; Demetri fut confin dans un village nomm Uglis avec la
czarine sa mre. Jusque-l les murs de cette cour navaient point
encore adopt la politique des sultans et des anciens empereurs grecs,
de sacrifier les princes du sang la sret du trne. Un premier
ministre, nomm Boris-Gudenou 81 , dont Fdor avait pous la sur,
persuada au czar Fdor quon ne pouvait bien rgner quen imitant les
Turcs, et en assassinant son frre. Ce premier ministre, Boris, envoya
un officier dans le village o tait lev le jeune Demetri, avec ordre
de le tuer. Lofficier de retour dit quil avait excut sa commission, et
demanda la rcompense quon lui avait promise. Boris, pour toute
rcompense, fit tuer le meurtrier, afin de supprimer les preuves du
crime. On prtend que Boris, quelque temps aprs, empoisonna le czar
Fdor ; et, quoiquil en ft souponn, il nen monta pas moins sur le
trne.
(1597) Il parut alors dans la Lituanie un jeune homme qui
prtendait tre le prince Demetri chapp lassassin. Plusieurs
personnes qui lavaient vu auprs de sa mre, le reconnaissaient des
marques certaines. Il ressemblait parfaitement au prince ; il montrait
la croix dor, enrichie de pierreries, quon avait attache au cou de
Demetri, son baptme. Un palatin de Sandomir le reconnut dabord
81

Dans lHistoire de Russie, etc., chap. III de la premire partie (voyez tome
XXV), Voltaire crit Boris-Godonou : lArt de vrifier les dates crit
Godonouf. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

287

pour le fils de Jean Basilides, et pour le vritable czar. Une dite de


Pologne examina solennellement les preuves de sa naissance, et les
ayant trouves incontestables, lui fournit une arme pour chasser
lusurpateur Boris, et pour reprendre la couronne de ses anctres.
Cependant on traitait en Russie Demetri dimposteur, et mme de
magicien. Les Russes ne pouvaient croire que Demetri, prsent par
des Polonais catholiques, et ayant deux jsuites pour conseil, pt tre
leur vritable roi. Les boyards le regardaient tellement comme un
imposteur, que le czar Boris tant mort, ils mirent sans difficult sur le
trne le fils de Boris, g de quinze ans.
(1605) Cependant Demetri savanait en Russie avec larme
polonaise. Ceux qui taient mcontents du gouvernement moscovite
se dclarrent en sa faveur. Un gnral russe, tant en prsence de
larme de Demetri, scria : Il est le seul lgitime hritier de
lempire, et passa de son ct avec les troupes quil commandait. La
rvolution fut bientt pleine et entire ; Demetri ne fut plus un
magicien. Le peuple de Moscou courut au chteau, et trana en prison
le fils de Boris et sa mre. Demetri fut proclam czar sans aucune
contradiction. On publia que le jeune Boris et sa mre staient tus en
prison ; il est plus vraisemblable que Demetri les fit mourir.
La veuve de Jean Basilides, mre du vrai ou faux Demetri, tait
depuis longtemps relgue dans le nord de la Russie ; le nouveau czar
lenvoya chercher dans une espce de carrosse aussi magnifique quon
en pouvait avoir alors. Il alla plusieurs milles au-devant delle ; tous
deux se reconnurent avec des transports et des larmes, en prsence
dune foule innombrable ; personne alors dans lempire ne douta que
Demetri ne ft le vritable empereur. (1606) Il pousa la fille du
palatin de Sandomir, son premier protecteur ; et ce fut ce qui le perdit.
Le peuple vit avec horreur une impratrice catholique, une cour
compose dtrangers, et surtout une glise quon btissait pour des
jsuites. Demetri ds lors ne passa plus pour un Russe.
Un boyard, nomm Zuski, se mit la tte de plusieurs conjurs ; au
milieu des ftes quon donnait pour le mariage du czar, il entre dans le
palais, le sabre dans une main et une croix dans lautre. On gorge la
garde polonaise : Demetri est charg de chanes. Les conjurs
amnent devant lui la czarine, veuve de Jean Basilides, qui lavait

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

288

reconnu si solennellement pour son fils. Le clerg lobligea de jurer


sur la croix, et de dclarer enfin si Demetri tait son fils ou non. Alors,
soit que la crainte de la mort fort cette princesse un faux serment
et lemportt sur la nature, soit quen effet elle rendt gloire la vrit,
elle dclara en pleurant que le czar ntait point son fils ; que le
vritable Demetri avait t, en effet, assassin dans son enfance, et
quelle navait reconnu le nouveau czar qu lexemple de tout le
peuple, et pour venger le sang de son fils sur la famille des assassins.
On prtendit alors que Demetri tait un homme du peuple, nomm
Griska Utropoya, qui avait t quelque temps moine dans un couvent
de Russie. On lui avait reproch auparavant de ntre pas du rite grec,
et de navoir rien des murs de son pays ; et alors on lui reprocha
dtre la fois un paysan russe et un moine grec. Quel quil ft, le
chef des conjurs, Zuski, le tua de sa main (1606), et se mit sa place.
Ce nouveau czar, mont en un moment sur le trne, renvoya dans
leur pays le peu de Polonais chapps au carnage. Comme il navait
dautre droit au trne ni dautre mrite que davoir assassin Demetri,
les autres boyards, qui de ses gaux devenaient ses sujets, prtendirent
bientt que le czar assassin ntait point un imposteur, quil tait le
vritable Demetri, et que son meurtrier ntait pas digne de la
couronne. Ce nom de Demetri devint cher aux Russes. Le chancelier
de celui quon venait de tuer savisa de dire quil ntait pas mort,
quil gurirait bientt de ses blessures, et quil reparatrait la tte de
ses fidles sujets
Ce chancelier parcourut la Moscovie, menant avec lui, dans une
litire, un jeune homme auquel il donnait le nom de Demetri, et quil
traitait en souverain. ce nom seul les peuples se soulevrent ; il se
donna des batailles au nom de ce Demetri quon ne voyait pas : mais
le parti du chancelier ayant t battu, ce second Demetri disparut
bientt. Les imaginations taient si frappes de ce nom, quun
troisime Demetri se prsenta en Pologne. Celui-l fut plus heureux
que les autres ; il fut soutenu par le roi de Pologne Sigismond, et vint
assiger le tyran Zuski dans Moscou mme. Zuski, enferm dans
Moscou, tenait encore en sa puissance la veuve du premier Demetri, et
le palatin de Sandomir, pre de cette veuve. Le troisime redemanda
la princesse comme sa femme. Zuski rendit la fille et le pre, esprant
peut-tre adoucir le roi de Pologne, ou se flattant que la palatine ne
reconnatrait pas son mari dans un imposteur ; mais cet imposteur tait

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

289

victorieux. La veuve du premier Demetri ne manqua pas de


reconnatre ce troisime pour son vritable poux et si le premier
trouva une mre, le troisime trouva aussi aisment une pouse. Le
beau-pre jura que ctait l son gendre, et les peuples ne doutrent
plus. Les boyards, partags entre lusurpateur Zuski et limposteur, ne
reconnurent ni lun ni lautre. Ils dposrent Zuski, et le mirent dans
un couvent. Ctait encore une superstition des Russes, comme de
lancienne glise grecque, quun prince quon avait fait moine ne
pouvait plus rgner : ce mme usage stait insensiblement tabli
autrefois dans lglise latine. Zuski ne reparut plus, et Demetri fut
assassin dans un festin par des Tartares.
(1610) Les boyards alors offrirent leur couronne au prince
Ladislas, fils de Sigismond, roi de Pologne. Ladislas se prparait
venir la recevoir, lorsquil parut encore un quatrime Demetri pour la
lui disputer. Celui-ci publia que Dieu lavait toujours conserv,
quoiquil et t assassin Uglis par le tyran Boris, Moscou par
lusurpateur Zuski, et ensuite par des Tartares. Il trouva des partisans
qui crurent ces trois miracles. La ville de Pleskou le reconnut pour
czar ; il y tablit sa cour quelques annes, pendant que les Russes, se
repentant davoir appel les Polonais, les chassaient de tous cts, et
que Sigismond renonait voir son fils Ladislas sur le trne des czars.
Au milieu de ces troubles, on mit sur le trne le fils du patriarche
Fdor Romanow : ce patriarche tait parent, par les femmes, du czar
Jean Basilides. Son fils, Michel Fdrowitz, cest--dire de Fdor, fut
lu lge de dix-sept ans par le crdit du pre. Toute la Russie reconnut ce Michel, et la ville de Pleskou lui livra le quatrime Demetri,
qui finit par tre pendu.
Il en restait un cinquime : ctait le fils du premier, qui avait rgn
en effet, de celui-l mme qui avait pous la fille du palatin de
Sandomir. Sa mre lenleva de Moscou lorsquelle alla trouver le
troisime Demetri ; et quelle feignit de le reconnatre pour son
vritable mari. (1633) Elle se retira ensuite chez les Cosaques avec cet
enfant, quon regardait comme le petit-fils de Jean Basilides, et qui, en
effet, pouvait bien ltre. Mais ds que Michel Fdrowitz fut sur le
trne, il fora les Cosaques lui livrer la mre et lenfant, et les fit
noyer lun et lautre.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

290

On ne sattendait pas un sixime Demetri. Cependant, sous


lempire de Michel Fdrowitz en Russie, et sous le rgne de Ladislas
en Pologne, on vit encore un nouveau prtendant de ce nom la cour
de Russie. Quelques jeunes gens, en se baignant avec un Cosaque de
leur ge, aperurent sur son dos des caractres russes, imprims avec
une aiguille ; on y lisait Demetri, fils du czar Demetri. Celui-ci passa
pour ce mme fils de la palatine de Sandomir, que le czar Fdrowitz
avait fait noyer dans un tang glac. Dieu avait opr un miracle pour
le sauver ; il fut trait en fils du czar la cour de Ladislas, et on
prtendait bien se servir de lui pour exciter de nouveaux troubles en
Russie. La mort de Ladislas, son protecteur, lui ta toute esprance : il
se retira en Sude, et de l dans le Holstein ; mais malheureusement
pour lui le duc de Holstein avait envoy en Moscovie une ambassade
pour tablir un commerce de soie de Perse, et son ambassadeur
nayant russi qu faire des dettes Moscou, le duc de Holstein
obtint quittance de la dette en livrant ce dernier Demetri, qui fut mis
en quartiers.
Toutes ces aventures, qui tiennent du fabuleux, et qui sont pourtant
trs vraies, narrivent point chez les peuples polics qui ont une forme
de gouvernement rgulire. Le czar Alexis, fils de Michel Fdrowitz,
et petit-fils du patriarche Fdor Romanow, couronn en 1645, nest
gure connu dans lEurope que pour avoir t le pre de Pierre-leGrand. La Russie, jusquau czar Pierre, resta presque inconnue aux
peuples mridionaux de lEurope, ensevelie sous un despotisme
malheureux du prince sur les boyards, et des boyards sur les
cultivateurs. Les abus dont se plaignent aujourdhui les nations
polices, auraient t des lois divines pour les Russes. Il y a quelques
rglements parmi nous qui excitent les murmures des commerants et
des manufacturiers ; mais dans ces pays du Nord il tait trs rare
davoir un lit : on couchait sur des planches, que les moins pauvres
couvraient dun gros drap achet aux foires loignes, ou bien dune
peau danimal, soit domestique, soit sauvage. Lorsque le comte de
Carlisle, ambassadeur de Charles II dAngleterre Moscou, traversa
tout lempire russe dArchangel en Pologne, en 1663, il trouva partout
cet usage, et la pauvret gnrale que cet usage suppose, tandis que
lor et les pierreries brillaient la cour, au milieu dune pompe
grossire.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

291

Un Tartare de la Crime, un Cosaque du Tanas, rduit la vie


sauvage du citoyen russe, tait bien plus heureux que ce citoyen,
puisquil tait libre daller o il voulait, et quil tait dfendu au Russe
de sortir de son pays. Vous connaissez, par lhistoire de Charles XII,
et par celle de Pierre Ier, qui sy trouve renferme 82 , quelle diffrence
immense un demi-sicle a produite dans cet empire. Trente sicles
nauraient pu faire ce qua fait Pierre en voyageant quelques annes.

Table des Matires

82

Voltaire parlait ainsi en 1756 : cest depuis (en 1759 et 1763) quil a donn
son Histoire de la Russie sous Pierre Ier, qui forme le tome XXV de la
prsente dition. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

292

Table des Matires

Chapitre 191
De lempire ottoman au XVIIe sicle.
Sige de Candie. Faux messie
Aprs la mort de Slim II (1585), les Ottomans conservrent leur
supriorit dans lEurope et dans lAsie. Ils tendirent encore leurs
frontires sous le rgne dAmurat III. Ses gnraux prirent, dun ct,
Raab en Hongrie, et de lautre, Tibris en Perse. Les janissaires,
redoutables aux ennemis, ltaient toujours leurs matres ; mais
Amurat III leur fit voir quil tait digne de leur commander. (1593) Ils
vinrent un jour lui demander la tte du tefterdar, cest--dire du grandtrsorier. Ils taient rpandus en tumulte la porte intrieure du srail,
et menaaient le sultan mme. Il leur fait ouvrir la porte : suivi de tous
les officiers du srail, il fond sur eux le sabre la main, il en tue plusieurs ; le reste se dissipe et obit. Cette milice si fire souffre quon
excute ses yeux les principaux auteurs de lmeute : mais quelle
milice que des soldats que leur matre tait oblig de combattre ! On
pouvait quelquefois la rprimer ; mais on ne pouvait ni laccoutumer
au joug, ni la discipliner, ni labolir, et elle disposa souvent de
lempire.
Mahomet III, fils dAmurat, mritait plus quaucun sultan que ses
janissaires usassent contre lui du droit quils sarrogeaient de juger
leurs matres. Il commena son rgne, ce quon dit, par faire
trangler dix-neuf de ses frres, et par faire noyer douze femmes de
son pre, quon croyait enceintes. On murmura peine ; il ny a que
les faibles de punis : ce barbare gouverna avec splendeur. Il protgea
la Transylvanie contre lempereur Rodolphe II, qui abandonnait le
soin de ses tats et de lempire ; il dvasta la Hongrie ; il prit Agria en
personne (1596), la vue de larchiduc Mathias ; et son rgne affreux
ne laissa pas de maintenir la grandeur ottomane.
Pendant le rgne dAchmet Ier, son fils, depuis 1603 jusquen 1631,
tout dgnre. Sha-Abbas-le-Grand, roi de Perse, est toujours

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

293

vainqueur des Turcs. (1603) Il reprend sur eux Tauris, ancien thtre
de la guerre entre les Turcs et les Persans ; il les chasse de toutes leurs
conqutes, et par l il dlivre Rodolphe, Mathias et Ferdinand II
dinquitude. Il combat pour les chrtiens sans le savoir. Achmet
conclut, en 1615, une paix honteuse avec lempereur Mathias ; il lui
rend Agria, Canise, Pest, Albe-Royale conquise par ses anctres. Tel
est le contrepoids de la fortune. Cest ainsi que vous avez vu Ussum
Cassan, Ismal Sophi, arrter les progrs des Turcs contre
lAllemagne et contre Venise ; et, dans les temps antrieurs, Tamerlan
sauver Constantinople.
Ce qui se passe aprs la mort dAchmet nous prouve bien que le
gouvernement turc ntait pas cette monarchie absolue que nos
historiens nous ont reprsente comme la loi du despotisme tablie
sans contradiction. Ce pouvoir tait entre les mains du sultan comme
un glaive deux tranchants qui blessait son matre quand il tait
mani dune main faible. Lempire tait souvent, comme le dit le
comte Marsigli 83 , une dmocratie militaire, pire encore que le
pouvoir arbitraire. Lordre de succession ntait point tabli. Les
janissaires et le divan ne choisirent point pour leur empereur le fils
dAchmet qui sappelait Osman, mais Mustapha, frre dAchmet
(1617). Ils se dgotrent au bout de deux mois de Mustapha, quon
disait incapable de rgner ; ils le mirent en prison et proclamrent le
jeune Osman, son neveu, g de douze ans : ils rgnrent en effet sous
son nom.
Mustapha, du fond de sa prison, avait encore un parti. Sa faction
persuada aux janissaires que le jeune Osman avait dessein de diminuer
leur nombre pour affaiblir leur pouvoir. On dposa Osman sur ce
prtexte ; on lenferma aux Sept-Tours, et le grand-vizir Daout alla
lui-mme gorger son empereur (1622). Mustapha fut tir de la prison
pour la seconde fois, reconnu sultan, et au bout dun an dpos encore
par les mmes janissaires qui lavaient deux fois lu. Jamais prince,
depuis Vitellius, ne fut trait avec plus dignominie. Il fut promen
dans les rues de Constantinople, mont sur un ne, expos aux
outrages de la populace, puis conduit aux Sept-Tours, et trangl dans
sa prison.
83

Voyez chap. 93. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

294

Tout change sous Amurat IV, surnomm Gasi, lIntrpide. Il se fait


respecter des janissaires en les occupant contre les Persans, en les
conduisant lui-mme. (12 dcembre 1628) Il enlve Erzerom la
Perse. Dix ans aprs, il prend dassaut Bagdad, cette ancienne
Sleucie, capitale de la Msopotamie, que nous appelons Diarbekir, et
qui est demeure aux Turcs, ainsi quErzerom. Les Persans nont cru
depuis pouvoir mettre leurs frontires en sret quen dvastant trente
lieues de leur propre pays par-del Bagdad, et en faisant une solitude
strile de la plus fertile contre de la Perse. Les autres peuples
dfendent leurs frontires par des citadelles ; les Persans ont dfendu
les leurs par des dserts.
Dans le mme temps quil prenait Bagdad, il envoyait quarante
mille hommes au secours du Grand Mogol, Sha-Gean, contre son fils
Aurengzeb. Si ce torrent qui se dbordait en Asie ft tomb sur
lAllemagne, occupe alors par les Sudois et les Franais, et dchire
par elle-mme, lAllemagne tait en risque de perdre la gloire de
navoir jamais t entirement subjugue.
Les Turcs avouent que ce conqurant navait de mrite que la
valeur, quil tait cruel, et que la dbauche augmentait encore sa
cruaut. Un excs de vin termina ses jours et dshonora sa mmoire
(1639).
Ibrahim, son fils, eut les mmes vices, avec plus de faiblesse, et nul
courage. Cependant cest sous ce rgne que les Turcs conquirent lle
de Candie, et quil ne leur resta plus prendre que la capitale et
quelques forteresses qui se dfendirent vingt-quatre annes. Cette le
de Crte, si clbre dans lantiquit par ses lois, par ses arts, et mme
par ses fables, avait dj t conquise par les mahomtans arabes au
commencement du neuvime sicle. Ils y avaient bti Candie, qui
depuis ce temps donna son nom lle entire. Les empereurs grecs
les en avaient chasss au bout de quatre-vingts ans ; mais, lorsque du
temps des croisades les princes latins, ligus pour secourir
Constantinople, envahirent lempire grec au lieu de le dfendre,
Venise fut assez riche pour acheter lle de Candie, et assez heureuse
pour la conserver.
Une aventure singulire, et qui tient du roman, attira les armes
ottomanes sur Candie. Six galres de Malte semparrent dun grand
vaisseau turc, et vinrent avec leur prise mouiller dans un petit port de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

295

lle nomme Calismne. On prtendit que le vaisseau turc portait un


fils du Grand-Seigneur. Ce qui le fit croire, cest que le kislar-aga,
chef des eunuques noirs, avec plusieurs officiers du srail, tait dans
le navire, et que cet enfant tait lev par lui avec des soins et des
respects. Cet eunuque ayant t tu dans le combat, les officiers
assurrent que lenfant appartenait Ibrahim, et que sa mre
lenvoyait en gypte. Il fut longtemps trait Malte comme fils du
sultan, dans lesprance dune ranon proportionne sa naissance.
Le sultan ddaigna de proposer la ranon, soit quil ne voult point
traiter avec les chevaliers de Malte, soit que le prisonnier ne ft point
en effet son fils. Ce prtendu prince, nglig enfin par les Maltais se
fit dominicain : on la connu longtemps sous le nom du pre
Ottoman ; et les dominicains se sont toujours vants davoir le fils
dun sultan dans leur ordre.
La Porte ne pouvant se venger sur Malte, qui de son rocher
inaccessible brave la puissance turque, fit tomber sa colre sur les
Vnitiens ; elle leur reprochait davoir, malgr les traits de paix, reu
dans leur port la prise faite par les galres de Malte. La flotte turque
aborda en Candie (1645), on prit la Cane, et en peu de temps presque
toute lle.
Ibrahim neut aucune part cet vnement. On a fait quelquefois
les plus grandes choses sous les princes les plus faibles. Les
janissaires furent absolument les matres du temps dIbrahim : sils
firent des conqutes, ce ne fut pas pour lui, mais pour eux et pour
lempire. Enfin il fut dpos sur une dcision du muphti, et sur un
arrt du divan. (1648) Lempire turc fut alors une vritable
dmocratie ; car aprs avoir enferm le sultan dans lappartement de
ses femmes, on ne proclama point dempereur ; ladministration
continua au nom du sultan qui ne rgnait plus.
(1649) Nos historiens prtendent quIbrahim fut enfin trangl par
quatre muets, dans la fausse supposition que les muets sont employs
lexcution des ordres sanguinaires qui se donnent dans le srail ;
mais ils nont jamais t que sur le pied des bouffons et des nains ; on
ne les emploie rien de srieux. Il ne faut regarder que comme un
roman la relation de la mort de ce prince trangl par quatre muets ;
les annales turques ne disent point comment il mourut : ce fut un
secret du srail. Toutes les faussets quon vous a dbites sur le

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

296

gouvernement des Turcs, dont nous sommes si voisins, doivent bien


redoubler notre dfiance sur lhistoire ancienne. Comment peut-on
esprer de nous faire connatre les Scythes, les Gomrites et les celtes,
quand on nous instruit si mal de ce qui se passe autour de nous ? Tout
nous confirme que nous devons nous en tenir aux vnements publics
dans lhistoire des nations, et quon perd son temps vouloir
approfondir les dtails secrets, quand ils ne nous ont pas t transmis
par des tmoins oculaires et accrdits.
Par une fatalit singulire, ce temps funeste Ibrahim ltait tous
les rois. Le trne de lempire dAllemagne tait branl par la fameuse
guerre de Trente Ans. La guerre civile dsolait la France, et forait la
mre de Louis XIV fuir de sa capitale avec ses enfants. Charles Ier,
Londres, tait condamn mort par ses sujets. Philippe IV, roi
dEspagne, aprs avoir perdu presque toutes ses possessions en Asie,
avait perdu encore le Portugal. Le commencement du dix-septime
sicle tait le temps des usurpateurs presque dun bout du monde
lautre. Cromwell subjuguait lAngleterre, lcosse, et lIrlande. Un
rebelle, nomm Listching, forait le dernier empereur de la race
chinoise strangler avec sa femme et ses enfants, et ouvrait lempire
de la Chine aux conqurants tartares. Aurengzeb, dans le Mogol, se
rvoltait contre son pre ; il le fit languir en prison, et jouit
paisiblement du fruit de ses crimes. Le plus grand des tyrans, MuleiIsmal, exerait dans lempire de Maroc de plus horribles cruauts.
Ces deux usurpateurs, Aurengzeb et Mulei-Ismal, furent de tous les
rois de la terre ceux qui vcurent le plus heureusement et le plus
longtemps. La vie de lun et de lautre a pass cent annes. Cromwell,
aussi mchant queux, vcut moins, mais rgna et mourut tranquille.
Si on parcourt lhistoire du monde, on voit les faiblesses punies, mais
les grands crimes heureux, et lunivers est une vaste scne de
brigandage abandonne la fortune.
Cependant la guerre de Candie tait semblable celle de Troie.
Quelquefois les Turcs menaaient la ville ; quelquefois ils taient
assigs eux-mmes dans la Cane, dont ils avaient fait leur place
darmes. Jamais les Vnitiens ne montrrent plus de rsolution et de
courage ; ils battirent souvent les flottes turques. Le trsor de SaintMarc fut puis lever des soldats. Les troubles du srail, les
irruptions des Turcs en Hongrie, firent languir lentreprise sur Candie
quelques annes, mais jamais elle ne fut interrompue. Enfin, en 1667,

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

297

Achmet Cuprogli, ou Kieuperli 84 ; grand vizir de Mahomet IV, et fils


dun grand vizir, assigea rgulirement Candie, dfendue par le
capitaine gnral Francesco Morosini, et par du Puy-Montbrun SaintAndr, officier franais, qui le snat donna le commandement des
troupes de terre.
Cette ville ne devait jamais tre prise, pour peu que les princes
chrtiens eussent imit Louis XIV, qui, en 1669, envoya six sept
mille hommes au secours de la ville, sous le commandement du duc
de Beaufort et du duc de Navailles. Le port de Candie fut toujours
libre, il ne fallait quy transporter assez de soldats pour rsister aux
janissaires. La rpublique ne fut pas assez puissante pour lever des
troupes suffisantes. Le duc de Beaufort, le mme qui avait jou du
temps de la Fronde un personnage plus trange quillustre, alla
attaquer et renverser les Turcs dans leurs tranches, suivi de la
noblesse de France : mais un magasin de poudre et de grenades ayant
saut dans ces tranches, tout le fruit de cette action fut perdu. Les
Franais croyant marcher sur un terrain min, se retirrent en dsordre
poursuivis par les Turcs, et le duc de Beaufort fut tu dans cette action
avec beaucoup dofficiers franais.
Louis XIV, alli de lempire ottoman, secourut ainsi ouvertement
Venise, et ensuite lAllemagne contre cet empire, sans que les Turcs
parussent en avoir beaucoup de ressentiment. On ne sait point
pourquoi ce monarque rappela bientt aprs ses troupes de Candie. Le
duc de Navailles, qui les commandait aprs la mort du duc de
Beaufort, tait persuad que la place ne pouvait plus tenir contre les
Turcs. Le capitaine gnral, Francesco Morosini, qui soutint si
longtemps ce fameux sige, pouvait abandonner des ruines sans
capituler, et se retirer par la mer dont il fut toujours le matre : mais en
capitulant il conservait encore quelques places dans lle la
rpublique, et la capitulation tait un trait de paix. Le vizir Achmet
Cuprogli mettait toute sa gloire et celle de lempire ottoman prendre
Candie.
(Sept. 1669) Ce vizir et Morosini firent donc la paix, dont le prix
fut la ville de Candie rduite en cendres, et o il ne resta quune
vingtaine de chrtiens malades. Jamais les chrtiens ne firent avec les
Turcs de capitulation plus honorable ni de mieux observe par les
84

Dans lHistoire de Charles XII, livre V, il est nomm Couprougli. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

298

vainqueurs. Il fut permis Morosini de faire embarquer tout le canon


amen Candie pendant la guerre. Le vizir prta des chaloupes pour
conduire des citoyens qui ne pouvaient trouver place sur les vaisseaux
vnitiens. Il donna cinq cents sequins au bourgeois qui lui prsenta les
clefs, et deux cents chacun de ceux qui laccompagnaient. Les Turcs
et les Vnitiens se visitrent comme des peuples amis jusquau jour de
lembarquement.
Le vainqueur de Candie, Cuprogli, tait un des meilleurs gnraux
de lEurope, un des plus grands ministres, et en mme temps juste et
humain. Il acquit une gloire immortelle dans cette longue guerre, o,
de laveu des Turcs, il prit deux cent mille de leurs soldats.
Les Morosini (car il y en avait quatre de ce nom dans la ville
assige), les Cornaro, les Gustiniani, les Benzoni, le marquis de
Montbrun-Saint-Andr, le marquis de Frontenac, rendirent leurs noms
clbres dans lEurope. Ce nest pas sans raison quon a compar cette
guerre celle de Troie. Le grand vizir avait un Grec auprs de lui qui
mrita le surnom dUlysse ; il sappelait Payanotos, ou Payanoti. Le
prince Cantemir prtend que ce Grec dtermina le conseil de Candie
capituler, par un stratagme digne dUlysse. Quelques vaisseaux
franais, chargs de provisions pour Candie, taient en route. Payanotos fit arborer le pavillon franais plusieurs vaisseaux turcs qui,
ayant pris le large pendant la nuit, entrrent le jour la rade occupe
par la flotte ottomane et furent reus avec des cris dallgresse. Payanotos, qui ngocia avec le conseil de guerre de Candie, leur persuada
que le roi de France abandonnait les intrts de la rpublique en faveur des Turcs dont il tait alli ; et cette feinte hta la capitulation. Le
capitaine gnral Morosini fut accus en plein snat davoir trahi Venise. Il fut dfendu avec autant de vhmence quon en mit
laccuser. Cest encore une ressemblance avec les anciennes rpubliques grecques, et surtout avec la romaine. Morosini se justifia depuis
en faisant sur les Turcs la conqute du Ploponse, quon nomme aujourdhui More, conqute dont Venise a joui trop peu de temps. Ce
grand homme mourut doge, et laissa aprs lui une rputation qui durera autant que Venise.
Pendant la guerre de Candie il arriva chez les Turcs un vnement
qui fut lobjet de lattention de lEurope et de lAsie. Il stait rpandu
un bruit gnral, fond sur la vaine curiosit, que lanne 1666 devait

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

299

tre lpoque dune grande rvolution sur la terre. Le nombre


mystique de 666 qui se trouve dans lApocalypse tait la source de
cette opinion. Jamais lattente de lantchrist ne fut si universelle. Les
Juifs, de leur ct, prtendirent que leur messie devait natre cette
anne.
Un Juif de Smyrne, nomm Sabatei-Sevi, homme assez savant, fils
dun riche courtier de la factorerie anglaise, profita de cette opinion
gnrale, et sannona pour le messie. Il tait loquent et dune figure
avantageuse, affectant de la modestie, recommandant la justice,
parlant en oracle, disant partout que les temps taient accomplis. Il
voyagea dabord en Grce et en Italie. Il enleva une fille Livourne,
et la mena Jrusalem, o il commena prcher ses frres.
Cest chez les Juifs une tradition constante, que leur Shilo, leur
Messiah, leur vengeur et leur roi, ne doit venir quavec lie. Ils se
persuadent quils ont eu un liah qui doit reparatre au renouvellement
de la terre. Cet liah, que nous nommons lie, a t pris par quelques
savants pour le soleil, cause de la conformit du mot qui
signifie le soleil chez les Grecs, et parce que lie, ayant t transport
hors de la terre dans un char de feu, attel de quatre chevaux ails, a
beaucoup de ressemblance avec le char du Soleil et ses quatre
chevaux invents par les potes. Mais sans nous arrter ces
recherches, et sans examiner si les livres hbreux ont t crits aprs
Alexandre, et aprs que les facteurs juifs eurent appris quelque chose
de la mythologie grecque dans Alexandrie, cest assez de remarquer
que les Juifs attendent lie de temps immmorial. Aujourdhui mme
encore, quand ces malheureux circoncisent un enfant avec crmonie,
ils mettent dans la salle un fauteuil pour lie, en cas quil veuille les
honorer de sa prsence. lie doit amener le grand sabbat, le grand
messie, et la rvolution universelle. Cette ide a mme pass chez les
chrtiens. lie doit venir annoncer la fin de ce monde et un nouvel
ordre de choses. Presque tous les fanatiques attendent un lie. Les
prophtes des Cvennes, qui allrent Londres ressusciter des morts
en 1707, avaient vu lie ; ils lui avaient parl ; il devait se montrer au
peuple. Aujourdhui mme ce ramas de convulsionnaires qui a infect
Paris pendant quelques annes, annonait lie la populace des
faubourgs. Le magistrat de la police fit, en 1724, enfermer Bictre
deux lies qui se battaient qui serait reconnu pour le vritable. Il

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

300

fallait donc absolument que Sabatei-Sevi ft annonc chez ses frres


par un lie, sans quoi sa mission aurait t traite de chimrique.
Il trouva un rabbin, nomm Nathan, qui crut quil y aurait assez
gagner jouer ce second rle. Sabatei dclara aux Juifs de lAsie
Mineure et de Syrie que Nathan tait lie, et Nathan assura que
Sabatei tait le messie, le Shilo, lattente du peuple saint.
Ils firent de grandes uvres tous deux Jrusalem, et y
rformrent la synagogue. Nathan expliquait les prophtes, et faisait
voir clairement quau bout de lanne le sultan devait tre dtrn, et
que Jrusalem devait devenir la matresse du monde. Tous les Juifs de
la Syrie furent persuads. Les synagogues retentissaient des anciennes
prdictions. On se fondait sur ces paroles dIsae 85 : Levez-vous,
Jrusalem, levez-vous dans votre force et dans votre gloire ; il ny
aura plus dincirconcis ni dimpurs au milieu de vous. Tous les
rabbins avaient la bouche ce passage 86 : Ils feront venir vos frres
de tous les climats la montagne sainte de Jrusalem, sur des chars,
sur des litires, sur des mulets, sur des charrettes. Enfin cent
passages, que les femmes et les enfants rptaient, nourrissaient leur
esprance. Il ny avait point de Juif qui ne se prpart loger
quelquun des dix anciennes tribus disperses. La persuasion fut si
forte, que les Juifs abandonnaient partout leur commerce, et se
tenaient prts pour le voyage de Jrusalem.
Nathan choisit Damas douze hommes pour prsider aux douze
tribus. Sabatei-Sevi alla se montrer ses frres de Smyrne, et Nathan
lui crivait : Roi des rois, seigneur des seigneurs, quand serons-nous
dignes dtre lombre de votre ne ? Je me prosterne pour tre foul
sous la plante de vos pieds. Sabatei dposa dans Smyrne quelques
docteurs de la loi qui ne le reconnaissaient pas, et en tablit de plus
dociles. Un de ses plus violents ennemis, nomm Samuel Pennia, se
convertit lui publiquement, et lannona comme le fils de Dieu.
Sabatei stant un jour prsent devant le cadi de Smyrne avec une
foule de ses suivants, tous assurrent quils voyaient une colonne de
feu entre lui et le cadi. Quelques autres miracles de cette espce

85
86

Isae, LII, 1. (V.)


Isae, LXVI, 20. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

301

mirent le sceau la certitude de sa mission. Plusieurs Juifs mme


sempressaient de porter ses pieds leur or et leurs pierreries.
Le bacha de Smyrne voulut le faire arrter. Sabatei partit pour
Constantinople avec les plus zls de ses disciples. Le grand vizir
Achmet Cuprogli, qui partait alors pour le sige de Candie lenvoya
prendre dans le vaisseau qui le portait Constantinople, et le fit mettre
en prison. Tous les Juifs obtenaient aisment lentre de la prison pour
de largent, comme cest lusage en Turquie : ils vinrent se prosterner
ses pieds et baiser ses fers. Il les prchait, les exhortait, les bnissait,
et ne se plaignait jamais. Les Juifs de Constantinople, persuads que
la venue dun messie abolissait toutes les dettes, ne payaient plus leurs
cranciers. Les marchands anglais de Galata savisrent daller trouver
Sabatei dans sa prison ; ils lui dirent quen qualit de roi des Juifs il
devait ordonner ses sujets de payer leurs dettes. Sabatei crivit ces
mots ceux dont on se plaignait : vous qui attendez le salut
dIsral, etc...., satisfaites vos dettes lgitimes ; si vous le refusez,
vous nentrerez point avec nous dans notre joie et dans notre empire.
La prison de Sabatei tait toujours remplie dadorateurs. Les Juifs
commenaient exciter quelques tumultes dans Constantinople. Le
peuple tait alors trs mcontent de Mahomet IV. On craignait que la
prdiction des Juifs ne caust des troubles. Il semblait quun
gouvernement aussi svre que celui des Turcs dt faire mourir celui
qui se disait roi dIsral : cependant on se contenta de le transfrer au
chteau des Dardanelles. Les Juifs alors scrirent quil ntait pas au
pouvoir des hommes de le faire mourir.
Sa rputation stant tendue dans tous les pays de lEurope, il
reut aux Dardanelles les dputations des Juifs de Pologne,
dAllemagne, de Livourne, de Venise, dAmsterdam ; ils payaient
chrement la permission de lui baiser les pieds, et cest probablement
ce qui lui conserva la vie. Les partages de la Terre-Sainte se faisaient
tranquillement dans le chteau des Dardanelles. Enfin le bruit de ses
miracles fut si grand, que le sultan Mahomet eut la curiosit de voir
cet homme, et de linterroger lui-mme. On amena le roi des Juifs au
srail. Le sultan lui demanda en turc sil tait le messie. Sabatei
rpondit modestement quil ltait ; mais comme il sexprimait
incorrectement en turc : Tu parles bien mal, lui dit Mahomet, pour
un messie qui devrait avoir le don des langues. Fais-tu des miracles ?

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

302

Quelquefois, rpondit lautre. Eh bien, dit le sultan, quon le dpouille


tout nu : il servira de but aux flches de mes icoglans ; et sil est
invulnrable, nous le reconnatrons pour le messie. Sabatei se jeta
genoux, et avoua que ctait un miracle qui tait au-dessus de ses
forces. On lui proposa alors dtre empal ou de se faire musulman, et
daller publiquement la mosque. Il ne balana pas, et il embrassa la
religion turque dans le moment. Il prcha alors quil navait t
envoy que pour substituer la religion turque la juive, selon les
anciennes prophties. Cependant les Juifs des pays loigns crurent
encore longtemps en lui ; et cette scne, qui ne fut point sanglante,
augmenta partout leur confusion et leur opprobre.
Quelque temps aprs que les Juifs eurent essuy cette honte dans
lempire ottoman, les chrtiens de lglise latine eurent une autre
mortification. Ils avaient toujours jusqualors conserv la garde du
Saint-Spulcre Jrusalem, avec les secours dargent que
fournissaient plusieurs princes de leur communion, et surtout le roi
dEspagne ; mais ce mme Payanotos, qui avait conclu le trait de la
reddition de Candie, obtint du grand vizir, Achmet Cuprogli (1674),
que lglise grecque aurait dsormais la garde de tous les lieux saints
de Jrusalem. Les religieux du rite latin formrent une opposition
juridique. Laffaire fut plaide dabord devant le cadi de Jrusalem, et
ensuite au grand divan de Constantinople. On dcida que lglise
grecque ayant compt Jrusalem dans son district avant le temps des
croisades, sa prtention tait juste. Cette peine que prenaient les Turcs
dexaminer les droits de leurs sujets chrtiens, cette permission quils
leur donnaient dexercer leur religion dans le lieu mme qui en fut le
berceau, est un exemple bien frappant dun gouvernement tolrant sur
la religion, quoiquil ft sanguinaire sur le reste. Quand les Grecs
voulurent, en vertu de larrt du divan, se mettre en possession, les
mmes Latins rsistrent, et il y eut du sang rpandu. Le
gouvernement ne punit personne de mort : nouvelle preuve de
lhumanit du vizir Achmet Cuprogli, dont les exemples ont t
rarement imits. Un de ses prdcesseurs, en 1638, avait fait trangler
Cyrille, fameux patriarche grec de Constantinople, sur les accusations
ritres de son glise. Le caractre de ceux qui gouvernent fait en
tout lieu les temps de douceur ou de cruaut.
Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

303

Table des Matires

Chapitre 192
Progrs des Turcs. Sige de Vienne
Le torrent de la puissance ottomane ne se rpandait pas seulement
en Candie et dans les les de la rpublique vnitienne ; il pntrait
souvent en Pologne et en Hongrie. Le mme Mahomet IV, dont le
grand vizir avait pris Candie, marcha en personne contre les Polonais,
sous prtexte de protger les Cosaques maltraits par eux. Il enleva
aux Polonais lUkraine, la Podolie, la Volhinie, la ville de Kaminieck,
et ne leur donna la paix (1672) quen leur imposant ce tribut annuel de
vingt mille cus, dont Jean Sobieski les dlivra bientt.
Les Turcs avaient laiss respirer la Hongrie pendant la guerre de
Trente Ans qui bouleversa lAllemagne. Ils possdaient, depuis 1541,
les deux bords du Danube peu de chose prs, jusqu Bude
inclusivement. Les conqutes dAmurat IV en Perse lavaient
empch de porter ses armes vers lAllemagne. La Transylvanie
entire appartenait des princes que les empereurs Ferdinand II et
Ferdinand III taient obligs de mnager, et qui taient tributaires des
Turcs. Ce qui restait de la Hongrie jouissait de la libert. Il nen fut
pas de mme du temps de lempereur Lopold : la haute Hongrie et la
Transylvanie furent le thtre des rvolutions, des guerres, des
dvastations.
De tous les peuples qui ont pass sous nos yeux dans cette histoire,
il ny en a point eu de plus malheureux que les Hongrois. Leur pays
dpeupl, partag entre la faction catholique et la protestante, et entre
plusieurs partis, fut la fois occup par les armes turques et
allemandes. On dit que Ragotzki, prince de la Transylvanie, fut la
premire cause de tous ces malheurs. Il tait tributaire de la Porte ; le
refus de payer le tribut attira sur lui les armes ottomanes. Lempereur
Lopold envoya contre les Turcs ce Montcuculli, qui depuis fut
lmule de Turenne. (1663) Louis XIV fit marcher six mille hommes
au secours de lempereur dAllemagne, son ennemi naturel. Ils eurent

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

304

part la clbre bataille de Saint-Gothard. (1664), o Montcuculli


battit les Turcs. Mais, malgr cette victoire, lempire ottoman fit une
paix avantageuse, par laquelle il garda Bude, Neuhausel mme, et la
Transylvanie.
Les Hongrois, dlivrs des Turcs, voulurent alors dfendre leur
libert contre Lopold ; et cet empereur ne connut que les droits de sa
couronne. De nouveaux troubles clatrent. Le jeune merik Tkli,
seigneur hongrois, qui avait venger le sang de ses amis et de ses
parents, rpandu par la cour de Vienne, souleva la partie de la Hongrie
qui obissait lempereur Lopold. Il se donna lempereur
Mahomet IV, qui le dclara roi de la Haute-Hongrie. La Porte Ottomane donnait alors quatre couronnes des princes chrtiens, celles de
la Haute-Hongrie, de la Transylvanie, de la Valachie, et de la Moldavie.
Il sen fallut peu que le sang des seigneurs hongrois du parti de
Tkli, rpandu Vienne par la main des bourreaux, ne cott Vienne
et lAutriche Lopold et sa maison. Le grand vizir Kara Mustapha,
successeur dAchmet Cuprogli, fut charg par Mahomet IV dattaquer
lempereur dAllemagne, sous prtexte de venger Tkli. Le sultan
Mahomet vint assembler son arme dans les plaines dAndrinople.
Jamais les Turcs nen levrent une plus nombreuse ; elle tait de plus
de cent quarante mille hommes de troupes rgulires. Les Tartares de
Crime taient au nombre de trente mille ; les volontaires, ceux qui
servent lartillerie, qui ont soin des bagages et des vivres, les ouvriers
en tout genre, les domestiques, composaient avec larme environ
trois cent mille hommes. Il fallut puiser toute la Hongrie pour fournir
des provisions cette multitude. Rien ne mit obstacle la marche de
Kara Mustapha. Il avana sans rsistance jusquaux portes de Vienne
(16 juillet 1683), et en forma aussitt le sige.
Le comte de Staremberg, gouverneur de la ville, avait une garnison
dont le fonds tait de seize mille hommes, mais qui nen composait
pas en effet plus de huit mille. On arma les bourgeois qui taient
rests dans Vienne ; on arma jusqu luniversit. Les professeurs, les
coliers, montrent la garde, et ils eurent un mdecin pour major. La
retraite de lempereur Lopold augmentait encore la terreur. Il avait
quitt Vienne ds le septime juillet, avec limpratrice sa belle-mre,
limpratrice sa femme, et toute sa famille. Vienne, mal fortifie, ne
devait pas tenir longtemps. Les annales turques prtendent que Kara

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

305

Mustapha avait dessein de se former dans Vienne et dans la Hongrie


un empire indpendant du sultan. Il stait figur que la rsidence des
empereurs dAllemagne devait contenir des trsors immenses. En
effet, de Constantinople jusquaux bornes de lAsie, cest lusage que
les souverains aient toujours un trsor qui fait leur ressource en temps
de guerre. On ne connat chez eux ni les leves extraordinaires dont
les traitants avancent largent, ni les crations et les ventes de charges,
ni les rentes foncires et viagres sur ltat ; le fantme du crdit
public, les artifices dune banque au nom dun souverain, sont
ignors ; les potentats ne savent quaccumuler lor, largent et les
pierreries cest ainsi quon en use depuis le temps de Cyrus. Le vizir
pensait quil en tait de mme chez lempereur dAllemagne ; et, dans
cette ide, il ne poussa pas le sige assez vivement, de peur que, la
ville tant prise dassaut, le pillage ne le privt de ces trsors
imaginaires. Il ne fit jamais donner dassaut gnral, quoiquil y et
de trs grandes brches au corps de la place, et que la ville ft sans
ressource. Cet aveuglement du grand vizir, son luxe et sa mollesse,
sauvrent Vienne qui devait prir. Il laissa au roi de Pologne, Jean
Sobieski, le temps devenir au secours ; au duc de Lorraine, Charles V,
et aux princes de lempire, celui dassembler une arme. Les
janissaires murmuraient ; le dcouragement succda leur
indignation ; ils scriaient : Venez, infidles ; la seule vue de vos
chapeaux nous fera fuir.
En effet, ds que le roi de Pologne et le duc de Lorraine
descendirent de la montagne de Calemberg, les Turcs prirent la fuite
presque sans combattre. Kara Mustapha, qui avait compt trouver tant
de trsors dans Vienne, laissa tous les siens au pouvoir de Sobieski, et
bientt aprs il fut trangl (12 septembre 1683). Tkli, que ce vizir
avait fait roi, souponn bientt aprs par la Porte ottomane de
ngocier avec lempereur dAllemagne, fut arrt par le nouveau vizir,
et envoy, les fers aux pieds et aux mains, Constantinople (1685).
Les Turcs perdirent presque toute la Hongrie.
(1687) Le rgne de Mahomet IV ne fut plus fameux que par des
disgrces. Morosini prit tout le Ploponse, qui valait mieux que
Candie. Les bombes de larme vnitienne dtruisirent dans cette
conqute, plus dun ancien monument que les Turcs avaient pargns,
et entre autres, le fameux temple dAthnes ddi aux dieux inconnus.
Les janissaires, qui attribuaient tant de malheurs lindolence du

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

306

sultan, rsolurent de le dposer. Le camacan, gouverneur de


Constantinople, Mustapha Cuprogli, le shrif de la mosque de
Sainte-Sophie, et le nakif, garde de ltendard de Mahomet, vinrent
signifier au sultan quil fallait quitter le trne, et que telle tait la
volont de la nation. Le sultan leur parla longtemps pour se justifier.
Le nakif lui rpliqua quil tait venu pour lui commander, de la part
du peuple, dabdiquer lempire, et de le laisser son frre Soliman.
Mahomet IV rpondit : La volont de Dieu soit faite ; puisque sa
colre doit tomber sur ma tte, allez dire mon frre que Dieu dclare
sa volont par la bouche du peuple.
La plupart de nos historiens prtendent que Mahomet IV fut gorg
par les janissaires : mais les annales turques font foi quil vcut encore
cinq ans renferm dans le srail. Le mme Mustapha Cuprogli, qui
avait dpos Mahomet IV, fut grand vizir sous Soliman III. Il reprit
une partie de la Hongrie, et rtablit la rputation de lempire turc :
mais depuis ce temps les limites de cet empire ne dpassrent jamais
Belgrade ou Tmesvar. Les sultans conservrent Candie ; mais ils ne
sont rentrs dans le Ploponse quen 1715. Les clbres batailles que
le prince Eugne a donnes contre les Turcs ont fait voir quon
pouvait les vaincre, mais non pas quon pt faire sur eux beaucoup de
conqutes.
Ce gouvernement, quon nous peint si despotique, si arbitraire
parat ne lavoir jamais t que sous Mahomet II, Soliman, et Slim II,
qui firent tout plier sous leur volont. Mais sous presque tous les
autres padishas ou empereurs, et surtout dans nos derniers temps, vous
retrouvez dans Constantinople le gouvernement dAlger et de Tunis ;
vous voyez en 1703 le padisha, Mustapha II 87 , juridiquement dpos
par la milice et par les citoyens de Constantinople. On ne choisit point
un de ses enfants pour lui succder, mais son frre Achmet III. Ce
mme empereur Achmet est condamn en 1730, par les janissaires et
par le peuple, rsigner le trne son neveu Mahmoud, et il obit
sans rsistance, aprs avoir inutilement sacrifi son grand vizir et ses
principaux officiers au ressentiment de la nation. Voil ces souverains
si absolus ! On simagine quun homme est par les lois le matre
arbitraire dune grande partie de la terre, parce quil peut faire
impunment quelques crimes dans sa maison, et ordonner le meurtre
87

Voyez aussi chap. 191. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

307

de quelques esclaves ; mais il ne peut perscuter sa nation, et il est


plus souvent opprim quoppresseur.
Les murs des Turcs offrent un grand contraste : ils sont la fois
froces et charitables, intresss et ne commettant presque jamais de
larcin ; leur oisivet ne les porte ni au jeu, ni lintemprance ; trs
peu usent du privilge dpouser plusieurs femmes, et de jouir de
plusieurs esclaves ; et il ny a pas de grande ville en Europe o il y ait
moins de femmes publiques qu Constantinople. Invinciblement
attachs leur religion, ils hassent, ils mprisent les chrtiens : ils les
regardent comme des idoltres : et cependant ils les souffrent, ils les
protgent dans tout leur empire et dans la capitale : on permet aux
chrtiens de faire leurs processions dans le vaste quartier quils ont
Constantinople, et on voit quatre janissaires prcder ces processions
dans les rues.
Les Turcs sont fiers, et ne connaissent point la noblesse : ils sont
braves, et nont point lusage du duel ; cest une vertu qui leur est
commune avec tous les peuples de lAsie, et cette vertu vient de la
coutume de ntre arms que quand ils vont la guerre. Ctait aussi
lusage des Grecs et des Romains ; et lusage contraire ne sintroduisit
chez les chrtiens que dans les temps de barbarie et de chevalerie, o
lon se fit un devoir et un honneur de marcher pied avec des perons
aux talons, et de se mettre table ou de prier Dieu avec une longue
pe au ct. La noblesse chrtienne se distingua par cette coutume,
bientt suivie, comme on la dj dit, par le plus vil peuple, et mise au
rang de ces ridicules dont on ne saperoit point, parce quon les voit
tous les jours.
Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

308

Table des Matires

Chapitre 193
De la Perse, de ses murs, de sa dernire rvolution,
et de Thamas Kouli-kan, ou Sha-Nadir
La Perse tait alors plus civilise que la Turquie ; les arts y taient
plus en honneur, les murs plus douces, la police gnrale bien mieux
observe. Ce nest pas seulement un effet du climat ; les Arabes y
avaient cultiv les arts cinq sicles entiers. Ce furent ces Arabes qui
btirent Ispahan, Chiras, Casbin, Kachan, et plusieurs autres grandes
villes : les Turcs, au contraire, nen ont bti aucune, et en ont laiss
plusieurs tomber en ruine. Les Tartares subjugurent deux fois la
Perse aprs le rgne des califes arabes, mais ils ny abolirent point les
arts ; et quand la famille des Sophis rgna, elle y porta les murs
douces de lArmnie, o cette famille avait habit longtemps. Les
ouvrages de la main passaient pour tre mieux travaills, plus finis en
Perse quen Turquie. Les sciences y avaient de bien plus grands
encouragements ; point de ville dans laquelle il ny et plusieurs
collges fonds o lon enseignait les belles-lettres. La langue
persane, plus douce et plus harmonieuse que la turque, a t fconde
en posies agrables. Les anciens Grecs, qui ont t les premiers
prcepteurs de lEurope, sont encore ceux des Persans. Ainsi leur
philosophie tait, au seizime et au dix-septime sicle, peu prs au
mme tat que la ntre. Ils tenaient lastrologie de leur propre pays, et
ils sy attachaient plus quaucun peuple de la terre, comme nous
lavons dj indiqu 88 . La coutume de marquer de blanc les jours
heureux, et de noir les jours funestes, sest conserve chez eux avec
scrupule. Elle tait trs familire aux Romains, qui lavaient prise des
nations asiatiques. Les paysans de nos provinces ont moins de foi aux
jours propres semer et planter indiqus dans leurs almanachs, que
les courtisans dIspahan nen avaient aux heures favorables ou
88

Chap. 158. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

309

dangereuses pour les affaires. Les Persans taient, comme plusieurs de


nos nations, pleins desprit et derreurs. Quelques voyageurs ont
assur que ce pays ntait pas aussi peupl quil pourrait ltre. Il est
trs vraisemblable que du temps des mages il tait plus peupl et plus
fertile. Lagriculture tait alors un point de religion : cest de toutes
les professions celle qui a le plus besoin dune nombreuse famille ; et
qui, en conservant la sant et la force, met le plus aisment lhomme
en tat de former et dentretenir plusieurs enfants.
Cependant Ispahan, avant les dernires rvolutions, tait aussi
grand et aussi peupl que Londres. On comptait dans Tauris plus de
cinq cent mille habitants. On comparait Kachan Lyon. Il est
impossible quune ville soit bien peuple si les campagnes ne le sont
pas, moins que cette ville ne subsiste uniquement du commerce
tranger. On na que des ides bien vagues sur la population de la
Turquie, de la Perse, et de tous les tats de lAsie, except de la
Chine : mais il est indubitable que tout pays polic qui met sur pied de
grandes armes, et qui a beaucoup de manufactures, possde le
nombre dhommes ncessaire.
La cour de Perse talait plus de magnificence que la Porte
Ottomane. On croit lire une relation du temps de Xerxs, quand on
voit dans nos voyageurs ces chevaux couverts de riches brocarts, leurs
harnais brillants dor et de pierreries, et ces quatre mille vases dor
dont parle Chardin, lesquels servaient pour la table du roi de Perse.
Les choses communes, et surtout les comestibles, taient trois fois
meilleur march Ispahan et Constantinople que parmi nous. Ce bas
prix est la dmonstration de labondance, quand il nest pas une suite
de la raret des mtaux. Les voyageurs, comme Chardin, qui ont bien
connu la Perse, ne nous disent pas au moins que toutes les terres
appartiennent au roi. Ils avouent quil y a, comme partout ailleurs, des
domaines royaux, des terres donnes au clerg, et des fonds que les
particuliers possdent de droit, lesquels leur sont transmis de pre en
fils.
Tout ce quon nous dit de la Perse nous persuade quil ny avait
point de pays monarchique o lon jout plus des droits de lhumanit.
On sy tait procur, plus quen aucun pays de lOrient, des ressources
contre lennui, qui est partout le poison de la vie. On se rassemblait
dans des salles immenses, quon appelait les maisons caf, ou les
uns prenaient de cette liqueur, qui nest en usage parmi nous que

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

310

depuis la fin du dix-septime sicle ; les autres jouaient, ou lisaient, ou


coutaient des faiseurs de contes, tandis qu un bout de la salle un
ecclsiastique prchait pour quelque argent, et qu un autre bout ces
espces dhommes qui se sont fait un art de lamusement des autres,
dployaient tous leurs talents. Tout cela annonce un peuple sociable,
et tout nous dit quil mritait dtre heureux. Il le fut, ce quon
prtend, sous le rgne de Sha-Abbas, quon a appel le Grand. Ce
prtendu grand homme tait trs cruel ; mais il y a des exemples que
des hommes froces ont aim lordre et le bien public. La cruaut ne
sexerce que sur des particuliers exposs sans cesse la vue du tyran,
et ce tyran est quelquefois par ses lois le bienfaiteur de la patrie.
Sha-Abbas, descendant dIsmal-Sophi, se rendit despotique en
dtruisant une milice telle peu prs que celle des janissaires, et que
les gardes prtoriennes. Cest ainsi que le czar Pierre a dtruit la
milice des strlits pour tablir sa puissance. Nous voyons dans toute la
terre les troupes divises en plusieurs petits corps affermir le trne, et
les troupes runies en un grand corps disposer du trne et le renverser.
Sha-Abbas transporta des peuples dun pays dans un autre ; cest ce
que les Turcs nont jamais fait. Ces colonies russissent rarement. De
trente mille familles chrtiennes que Sha-Abbas transporta de
lArmnie et de la Gorgie dans le Mazanderan, vers la mer
Caspienne, il nen est rest que quatre cinq cents : mais il construisit
des difices publics, il rebtit des villes, il fit dutiles fondations ; il
reprit sur les Turcs tout ce que Soliman et Slim avaient conquis sur la
Perse : il chassa les Portugais dOrmus ; et toutes ces grandes actions
lui mritrent le nom de Grand ; il mourut en 1629. Son fils ShaSophi, plus cruel que Sha-Abbas, mais moins guerrier, moins
politique, abruti par la dbauche, eut un rgne malheureux. Le Grand
Mogol Sha-Gean enleva Kandahar la Perse, et le sultan Amurat IV
prit dassaut Bagdad en 1638.
Depuis ce temps vous voyez la monarchie persane dcliner
insensiblement, jusqu ce quenfin la mollesse de la dynastie des
Sophis a caus sa ruine entire. Les eunuques gouvernaient le srail et
lempire sous Muza-Sophi, et sous Hussein, le dernier de cette race.
Cest le comble de lavilissement dans la nature humaine, et
lopprobre de lOrient, de dpouiller les hommes de leur virilit ; et
cest le dernier attentat du despotisme de confier le gouvernement

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

311

ces malheureux. Partout o leur pouvoir a t excessif, la dcadence et


la ruine sont arrives. La faiblesse de Sha-Hussein faisait tellement
languir lempire, et la confusion le troublait si violemment par les
factions des eunuques noirs et des eunuques blancs, que si MyriVeis 89 et ses aguans navaient pas dtruit cette dynastie, elle let t
par elle-mme. Cest le sort de la Perse que toutes ses dynasties
commencent par la force et finissent par la faiblesse. Presque toutes
ces familles, ont eu le sort de Serdan-pull, que nous nommons
Sardanapale.
Ces aguans, qui ont boulevers la Perse au commencement du
sicle o nous sommes, taient une ancienne colonie de Tartares
habitant les montagnes de Kandahar, entre lInde et la Perse. Presque
toutes les rvolutions qui ont chang le sort de ce pays-l sont arrives
par des Tartares. Les Persans avaient reconquis Kandahar sur le
Mogol, vers lan 1650, sous Sha-Abbas II, et ce fut pour leur malheur.
Le ministre de Sha-Hussein, petit-fils de Sha-Abbas II, traita mal les
aguans. Myri-Veis, qui ntait quun particulier, mais un particulier
courageux et entreprenant, se mit leur tte.
Cest, encore ici une de ces rvolutions o le caractre des peuples
qui la firent eut plus de part que le caractre de leurs chefs : car MyriVeis ayant t assassin et remplac par un autre barbare, nomm
Maghmud, son propre neveu, qui ntait g que de dix-huit ans, il ny
avait pas dapparence que ce jeune homme pt faire beaucoup par luimme, et quil conduist ces troupes indisciplines de montagnards
froces, comme nos gnraux conduisent des armes rgles. Le
gouvernement de Hussein tait mpris ; et la province de Kandahar
ayant commenc les troubles, les provinces du Caucase, du ct de la
Gorgie, se rvoltrent aussi. Enfin Maghmud assigea Ispahan en
l722. Sha-Hussein lui remit cette capitale, abdiqua le royaume ses
pieds, et le reconnut pour son matre, trop heureux, que Maghmud
daignt pouser sa fille.
Tous les tableaux des cruauts et des malheurs des hommes, que
nous examinons depuis le temps de Charlemagne nont rien de plus
89

Cest le mme personnage que Voltaire appelle Miriwitz dans son deuxime
Discours sur lhomme (Posies, tome XII). Voyez aussi dans le chapitre XVI
de la seconde partie de lHistoire de la Russie sous Pierre-le-Grand (tome
XXV). (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

312

horrible que les suites de la rvolution dIspahan. Maghmud, crut ne


pouvoir saffermir quen faisant gorger les familles des principaux
citoyens. La Perse entire a t trente annes ce quavait t
lAllemagne avant la paix de Westphalie, ce que fut la France du
temps de Charles VI, lAngleterre dans les guerres de la rose rouge et
de la rose blanche ; mais la Perse est tombe dun tat plus florissant
dans un plus grand abme de malheurs.
La religion eut encore part ces dsolations. Les aguans tenaient
pour Omar, comme les Persans pour Ali ; et ce Maghmud, chef des
aguans mlait les plus lches superstitions aux plus dtestables
cruauts : il mourut de dmence, en 1725, aprs avoir dsol la Perse.
Un nouvel usurpateur de la nation des aguans lui succda ; il
sappelait Asraf. La dsolation de la Perse redoublait de tous cts.
Les Turcs linondaient du ct de la Gorgie, lancienne Colchide.
Les Russes fondaient sur ses provinces du nord, loccident de la mer
Caspienne, vers les portes de Delbent dans le Shirvan, qui tait
autrefois lIbrie et lAlbanie. On ne nous dit point ce que devint
parmi tant de troubles le roi dtrn, Sha-Hussein. Ce prince nest
connu que pour avoir servi dpoque au malheur de son pays.
Un des fils de cet empereur, nomm Thamas, chapp au massacre
de la famille impriale, avait encore des sujets fidles qui se
rassemblrent autour de sa personne vers Tauris. Les guerres civiles et
les temps de malheur produisent toujours des hommes extraordinaires
qui eussent t ignors dans des temps paisibles. Le fils dun berger
devint le protecteur du prince Thamas, et le soutien du trne dont il fut
ensuite lusurpateur. Cet homme, qui sest plac au rang des plus
grands conqurants, sappelait Nadir. Il gardait les moutons de son
pre dans les plaines du Korassan, partie de lancienne Hyrcanie et de
la Bactriane. Il ne faut pas se figurer ces bergers comme les ntres : la
vie pastorale qui sest conserve dans plus dune contre de lAsie
nest pas sans opulence ; les tentes de ces riches bergers valent
beaucoup mieux que les maisons de nos cultivateurs. Nadir vendit
plusieurs grands troupeaux de son pre, et se mit la tte dune troupe
de bandits, chose encore fort commune dans ces pays, o les peuples
ont gard les murs des temps antiques. Il se donna avec sa troupe au
prince Thamas ; et force dambition, de courage et dactivit il fut
la tte dune arme. Il se fit appeler alors Thamas Kouli-kan, le kan
esclave de Thamas ; mais lesclave tait le matre sous un prince aussi

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

313

faible et aussi effmin que son pre Hussein. (1729) Il reprit Ispahan
et toute la Perse, poursuivit le nouveau roi Asraf jusqu Kandahar, le
vainquit, le prit prisonnier, et lui fit couper la tte aprs lui avoir
arrach les yeux.
Kouli-kan ayant ainsi rtabli le prince Thamas sur le trne de ses
aeux, et layant mis en tat dtre ingrat, voulut lempcher de ltre.
Il lenferma dans la capitale du Korassan et agissant toujours au nom
de ce prince prisonnier, il alla faire la guerre aux Turcs, sachant bien
quil ne pouvait affermir sa puissance que par la mme voie quil
lavait acquise. Il battit les Turcs rivan, reprit tout ce pays, et
assura ses conqutes en faisant la paix avec les Russes. (1736) Ce fut
alors quil se fit dclarer roi de Perse, sous le nom de Sha-Nadir. Il
noublia pas lancienne coutume de crever les yeux ceux qui
peuvent avoir droit au trne. Cette cruaut fut exerce sur son
souverain Thamas. Les mmes armes qui avaient servi dsoler la
Perse servirent aussi la rendre redoutable ses voisins. Kouli-kan
mit les Turcs plusieurs fois en fuite. Il fit enfin avec eux une paix
honorable, par laquelle ils rendirent tout ce quils avaient jamais pris
aux Persans, except Bagdad et son territoire.
Kouli-kan, charg de crimes et de gloire, alla ensuite conqurir
lInde, comme nous le verrons au chapitre du Mogol. De retour dans
sa patrie, il trouva un parti form en faveur des princes de la maison
royale qui existait encore ; et, au milieu de ces nouveaux troubles, il
fut assassin par son propre neveu, ainsi que lavait t Myri-Veis, le
premier auteur de la rvolution. La Perse alors est devenue encore le
thtre des guerres civiles. Tant de dvastations y ont dtruit le
commerce et les arts, en dtruisant une partie du peuple : mais, quand
le terrain est fertile et la nation industrieuse, tout se rpare la longue.

Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

314

Table des Matires

Chapitre 194
Du Mogol
Cette prodigieuse varit de murs, de coutumes, de lois, de
rvolutions, qui ont toutes le mme principe, lintrt, forme le
tableau de lunivers. Nous navons vu ni en Perse ni en Turquie de fils
rvolt contre son pre. Vous voyez dans lInde les deux fils du
Grand-Mogol Gean-Guir lui faire la guerre lun aprs lautre, au
commencement du dix-septime sicle. Lun de ces deux princes,
nomm Sha-Gean sempare de lempire, en 1627, aprs la mort de son
pre, Gean-Guir, au prjudice dun petit-fils qui Gean-Guir avait
laiss le trne. Lordre de succession ntait point dans lAsie une loi
reconnue comme dans les nations de lEurope. Ces peuples avaient
une source de malheurs de plus que nous.
Sha-Gean, qui stait rvolt contre son pre, vit aussi dans la suite
ses enfants soulevs contre lui. Il est difficile de comprendre comment
des souverains, qui ne pouvaient empcher leurs propres enfants de
lever contre eux des armes, taient aussi absolus quon veut nous le
faire croire. Il parat que lInde tait gouverne peu prs comme
ltaient les royaumes de lEurope du temps des grands fiefs. Les
gouverneurs des provinces de lIndoustan taient les matres dans
leurs gouvernements, et on donnait des vice-royauts aux enfants des
empereurs. Ctait manifestement un sujet ternel de guerres civiles
aussi, ds que la sant de lempereur Sha-Gean devint languissante,
ses quatre enfants, qui avaient chacun le commandement dune
province, armrent pour lui succder. Ils saccordaient pour dtrner
leur pre, et se faisaient la guerre entre eux : ctait prcisment
laventure de Louis-le-Dbonnaire ou le Faible. Aurengzeb, le plus
sclrat des quatre frres, fut le plus heureux.
La mme hypocrisie que nous avons vue dans Cromwell se
retrouve dans ce prince indien ; la mme dissimulation et la mme
cruaut avec un cur plus dnatur. Il se ligna dabord avec un de ses

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

315

frres, et se rendit matre de la personne de son pre, Sha-Gean, quil


tint toujours en prison ; ensuite il assassina ce mme frre, dont il
stait servi comme dun instrument dangereux quil fallait
exterminer ; il poursuit ses deux autres frres, dont il triomphe, et
quil fait enfin trangler lun aprs lautre.
Cependant le pre dAurengzeb vivait encore. Son fils le retenait
dans la prison la plus dure ; et le nom du vieil empereur tait souvent
le prtexte des conspirations contre le tyran. Il envoya enfin un
mdecin son pre, attaqu dune indisposition lgre, et le vieillard
mourut (1666) : Aurengzeb passa dans toute lAsie pour lavoir
empoisonn. Nul homme na mieux montr que le bonheur nest pas
le prix de la vertu. Cet homme, souill du sang de ses frres, et
coupable de la mort de son pre, russit dans toutes ses entreprises : il
ne mourut quen 1707, g denviron cent trois ans. Jamais prince
neut une carrire si longue et si fortune. Il ajouta lempire des
Mogols les royaumes de Visapour et de Golconde, tout le pays de
Carnate, et presque toute cette grande presqule que bordent les ctes
de Coromandel et de Malabar. Cet homme qui et pri par le dernier
supplice, sil et pu tre jug par les lois ordinaires des nations, a t
sans contredit le plus puissant prince de lunivers. La magnificence
des rois de Perse, tout blouissante quelle nous a paru, ntait que
leffort dune cour mdiocre qui tale quelque faste, en comparaison
des richesses dAurengzeb.
De tous temps les princes asiatiques ont accumul des trsors ; ils
ont t riches de tout ce quils entassaient, au lieu que dans lEurope
les princes sont riches de largent qui circule dans leurs tats. Le
trsor de Tamerlan subsistait encore, et tous ses successeurs lavaient
augment. Aurengzeb y ajouta des richesses tonnantes : un seul de
ses trnes a t estim par Tavernier cent soixante millions de son
temps, qui en font plus de trois cents du ntre. Douze colonnes dor,
qui soutenaient le dais de ce trne, taient entoures de grosses
perles : le dais tait de perles et de diamants, surmont dun paon qui
talait une queue de pierreries ; tout le reste tait proportionn cette
trange magnificence. Le jour le plus solennel de lanne tait celui o
lon pesait lempereur dans des balances dor, en prsence du peuple ;
et, ce jour-l, il recevait pour plus de cinquante millions de prsents.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

316

Si jamais le climat a influ sur les hommes, cest assurment dans


lInde : les empereurs y talaient le mme luxe, vivaient dans la mme
mollesse que les rois indiens dont parle Quinte-Curce ; et les
vainqueurs tartares prirent insensiblement ces mmes murs, et
devinrent Indiens.
Tout cet excs dopulence et de luxe na servi quau malheur de
lIndoustan. Il est arriv, en 1739, au petit-fils dAurengzeb,
Mahamad-Sha, la mme chose qu Crsus. On avait dit ce roi de
Lydie : Vous avez beaucoup dor, mais celui qui se servira du fer
mieux que vous, vous enlvera tout cet or.
Thamas Kouli-kan, lev au trne de Perse aprs avoir dtrn son
matre, vaincu les aguans et pris Kandahar, est venu jusqu la
capitale des Indes, sans autre raison que lenvie darracher au Mogol
tous ces trsors que les Mogols avaient pris aux Indiens. Il ny a gure
dexemple ni dune plus grande arme que celle du Grand Mogol
Mahamad, leve contre Thamas Kouli-kan, ni dune plus grande
faiblesse. Il opposa douze cent mille hommes, dix mille pices de
canon et deux mille lphants arms en guerre au vainqueur de la
Perse, qui navait pas avec lui soixante mille combattants. Darius
navait pas arm tant de forces contre Alexandre.
On ajoute encore que cette multitude dIndiens tait couverte par
des retranchements de six lieues dtendue, du ct que Thamas
Kouli-kan pouvait attaquer ; ctait bien sentir sa faiblesse. Cette arme innombrable devait entourer les ennemis, leur couper la
communication et les faire prir par la disette dans un pays qui leur
tait tranger. Ce fut, au contraire, la petite arme persane qui assigea
la grande, lui coupa les vivres, et la dtruisit en dtail. Le Grand
Mogol Mahamad semblait ntre venu que pour taler sa vaine
grandeur, et pour la soumettre des brigands aguerris. Il vint
shumilier devant Thamas Kouli-kan, qui lui parla en matre, et le
traita en sujet. Le vainqueur entra dans Delhi, ville quon nous
reprsente plus grande et plus peuple que Paris et Londres. Il tranait
sa suite ce riche et misrable empereur. Il lenferma dabord dans
une tour, et se fit proclamer lui-mme empereur des Indes.
Quelques officiers mogols essayrent de profiter dune nuit o les
Persans staient livrs la dbauche, pour prendre les armes contre

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

317

leurs vainqueurs. Thamas Kouli-kan livra la ville au pillage ; presque


tout fut mis feu et sang. Il emporta beaucoup plus de trsors de
Delhi que les Espagnols nen prirent la conqute du Mexique. Ces
richesses, amasses par un brigandage de quatre sicles, ont t
apportes en Perse par un autre brigandage, et nont pas empch les
Persans dtre longtemps le plus malheureux peuple de la terre : elles
y sont disperses ou ensevelies pendant les guerres civiles jusquau
temps o quelque tyran les rassemblera.
Kouli-kan, en partant des Indes pour retourner en Perse, eut la
vanit de laisser le nom dempereur ce Mahamad-sha quil avait
dtrn ; mais il laissa le gouvernement un vice-roi qui avait lev le
Grand Mogol, et qui stait rendu indpendant de lui. Il dtacha trois
royaumes de ce vaste empire, Cachemire, Kaboul et Multan, pour les
incorporer la Perse, et imposa lIndoustan un tribut de quelques
millions.
LIndoustan fut gouvern alors par un vice-roi, et par un conseil
que Thamas Kouli-kan avait tabli. Le petit-fils dAurengzeb garda le
titre de roi des rois et de souverain du monde, et ne fut plus quun
fantme. Tout est rentr ensuite dans lordre ordinaire quand Koulikan a t assassin en Perse au milieu de ses triomphes : le Mogol na
plus pay de tribut ; les provinces enleves par le vainqueur persan
sont retournes lempire.
Il ne faut pas croire que ce Mahamad, roi des rois, ait t
despotique avant son malheur ; Aurengzeb lavait t force de soins,
de victoires, et de cruauts. Le despotisme est un tat violent qui
semble ne pouvoir durer. Il est impossible que, dans un empire o des
vice-rois soudoient des armes de vingt mille hommes, ces vice-rois
obissent longtemps et aveuglment. Les terres que lempereur donne
ces vice-rois deviennent ds l mme indpendantes de lui.
Gardons-nous donc bien de croire que dans lInde le fruit de tous les
travaux des hommes appartienne un seul. Plusieurs castes indiennes
ont conserv leurs anciennes possessions. Les autres terres ont t
donnes aux grands de lempire, aux raas, aux nababs, aux omras.
Ces terres sont cultives, comme ailleurs, par des fermiers qui sy
enrichissent, et par des colons qui travaillent pour leurs matres. Le
petit peuple est pauvre dans le riche pays de lInde, ainsi que dans
presque tous les pays du monde ; mais il nest point serf et attach la

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

318

glbe, ainsi quil la t dans notre Europe, et quil lest encore en


Pologne, en Bohme, et dans plusieurs pays de lAllemagne. Le
paysan, dans toute lAsie, peut sortir de son pays quand il en est
mcontent, et en chercher un meilleur, sil en trouve.
Ce quon peut rsumer de lInde en gnral, cest quelle est
gouverne comme un pays de conqute par trente tyrans qui
reconnaissent un empereur amolli comme eux dans les dlices, et qui
dvorent la substance du peuple. Il ny a point l de ces grands
tribunaux permanents, dpositaires des lois, qui protgent le faible
contre le fort.
Cest un problme qui parat dabord difficile rsoudre, que lor
et largent venus de lAmrique en Europe aillent sengloutir
continuellement dans lIndoustan pour nen plus sortir, et que
cependant le peuple y soit si pauvre quil y travaille presque pour
rien : mais la raison en est que cet argent ne va pas au peuple ; il va
aux marchands, qui payent des droits immenses aux gouverneurs ; ces
gouverneurs en rendent beaucoup au Grand Mogol, et enfouissent le
reste. La peine des hommes est moins paye que partout ailleurs dans
ce pays le plus riche de la terre, parce que dans tout pays le prix des
journaliers ne passe gure leur subsistance et leur vtement.
Lextrme fertilit de la terre des Indes, et la chaleur du climat, font
que cette subsistance et ce vtement ne cotent presque rien.
Louvrier qui cherche des diamants dans les mines gagne de quoi
acheter un peu de riz et une chemise de coton. Partout la pauvret sert
peu de frais la richesse.
Je ne rpterai point ce que jai dit des Indiens 90 : leurs
superstitions sont les mmes que du temps dAlexandre ; les bramins
y enseignent la mme religion ; les femmes se jettent encore dans des
bchers allums sur le corps de leurs maris : nos voyageurs, nos
ngociants, en ont vu plusieurs exemples. Les disciples se sont fait
aussi quelquefois un point dhonneur de ne pas survivre leurs
matres. Tavernier rapporte quil fut tmoin dans Agra mme, lune
des capitales de lInde, que le grand bramin tant mort, un ngociant,
qui avait tudi sous lui, vint la loge des Hollandais, arrta ses
comptes, leur dit quil tait rsolu daller trouver son matre dans
90

Voyez Introduction, tome XV, et lEssai sur les Murs, chapitres 3 et 4, tome
XV. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

319

lautre monde, et se laissa mourir de faim, quelque effort quon ft


pour lui persuader de vivre.
Une chose digne dobservation, cest que les arts ne sortent
presque jamais des familles o ils sont cultivs ; les filles des artisans
ne prennent des maris que du mtier de leurs pres : cest une
coutume trs ancienne en Asie et qui avait pass autrefois en loi dans
lgypte.
La loi de lAsie et de lAfrique, qui a toujours permis la pluralit
des femmes nest pas une loi dont le peuple, toujours pauvre, puisse
faire usage. Les riches ont toujours compt les femmes au nombre de
leurs biens, et ils ont pris des eunuques pour les garder : cest un
usage immmorial tabli dans lInde comme dans toute lAsie.
Lorsque les Juifs voulurent avoir un roi, il y a plus de trois mille ans,
Samuel, leur magistrat et leur prtre, qui sopposait ltablissement
de la royaut remontra aux Juifs que ce roi leur imposerait des tributs
pour avoir de quoi donner ses eunuques. Il fallait que les hommes
fussent ds longtemps bien plis lesclavage, pour quune telle coutume ne part point extraordinaire.
Lorsquon finissait ce chapitre, une nouvelle rvolution a
boulevers lIndoustan. Les princes tributaires, les vice-rois, ont tous
secou le joug. Les peuples de lintrieur ont dtrn le souverain.
LInde est devenue, comme la Perse, le thtre des guerres civiles.
Ces dsastres font voir que le gouvernement tait trs mauvais, et en
mme temps que ce prtendu despotisme nexistait pas. Lempereur
ntait pas assez puissant pour se faire obir dun raa.
Nos voyageurs ont cru que le pouvoir arbitraire rsidait
essentiellement dans la personne des Grands Mogols, parce
quAurengzeb avait tout asservi. Ils nont pas considr que cette
puissance uniquement fonde sur le droit des armes, ne dure quautant
quon est la tte dune arme, et que ce despotisme, qui dtruit tout,
se dtruit enfin de lui-mme. il nest pas une forme de gouvernement,
mais une subversion de tout gouvernement ; il admet le caprice pour
toute rgle ; il ne sappuie point sur des lois qui assurent sa dure ; et
ce colosse tombe par terre ds quil na plus le bras lev : il se forme
de ses dbris plusieurs petites tyrannies, et ltat ne reprend une forme
constante que quand les lois rgnent.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

320

Table des Matires

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

321

Table des Matires

Chapitre 195
De la Chine au XVIIe sicle
et au commencement du XVIIIe
Il vous est fort inutile, sans doute, de savoir que, dans la dynastie
chinoise qui rgnait aprs la dynastie des Tartares de Gengis-kan,
lempereur Kuancum succda Kinkum, et Kicum Kuancum. Il est
bon que ces noms se trouvent dans les tables chronologiques ; mais,
vous attachant toujours aux vnements et aux murs, vous
franchissez tous ces espaces vides pour venir aux temps marqus par
de grandes choses. Cette mme mollesse qui a perdu la Perse et lInde
fit la Chine, dans le sicle pass, une rvolution plus complte que
celle de Gengis-kan et de ses petits-fils. Lempire chinois tait, au
commencement du dix-septime sicle, bien plus heureux que lInde,
la Perse, et la Turquie. Lesprit humain ne peut certainement imaginer
un gouvernement meilleur que celui o tout se dcide par de grands
tribunaux, subordonns les uns aux autres, dont les membres ne sont
reus quaprs plusieurs examens svres. Tout se rgle la Chine par
ces tribunaux. Six cours souveraines sont la tte de toutes les cours
de lempire. La premire veille sur tous les mandarins des provinces ;
la seconde dirige les finances ; la troisime a lintendance des rites,
des sciences, et des arts ; la quatrime a lintendance de la guerre ; la
cinquime prside aux juridictions charges des affaires criminelles ;
la sixime a soin des ouvrages publics. Le rsultat de toutes les
affaires dcides ces tribunaux est port un tribunal suprme. Sous
ces tribunaux, il y en a quarante-quatre subalternes qui rsident
Pkin. Chaque mandarin dans sa province, dans sa ville, est assist
dun tribunal. Il est impossible que, dans une telle administration,
lempereur exerce un pouvoir arbitraire. Les lois gnrales manent de
lui ; mais, par la constitution du gouvernement, il ne peut rien faire
sans avoir consult des hommes levs dans les lois, et lus par les
suffrages. Que lon se prosterne devant lempereur comme devant un

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

322

dieu, que le moindre manque de respect sa personne soit puni selon


la loi comme un sacrilge, cela ne prouve certainement pas un
gouvernement despotique et arbitraire. Le gouvernement despotique
serait celui o le prince pourrait, sans contrevenir la loi, ter un
citoyen les biens ou la vie, sans forme et sans autre raison que sa
volont. Or, sil y eut jamais un tat dans lequel la vie, lhonneur, et
le bien des hommes, aient t protgs par les lois, cest lempire de la
Chine. Plus il y a de grands corps dpositaires de ces lois, moins
ladministration est arbitraire ; et si quelquefois le souverain abuse de
son pouvoir contre le petit nombre dhommes qui sexpose tre
connu de lui, il ne peut en abuser contre la multitude, qui lui est
inconnue, et qui vit sous la protection des lois.
La culture des terres, pousse un point de perfection dont on na
pas encore approch en Europe, fait assez voir que le peuple ntait
pas accabl de ces impts qui gnent le cultivateur : le grand nombre
dhommes occups donner des plaisirs aux autres montre que les
villes taient florissantes autant que les campagnes taient fertiles. Il
ny avait point de cit dans lempire o les festins ne fussent
accompagns de spectacles. On nallait point au thtre, on faisait venir les thtres dans sa maison ; lart de la tragdie, de la comdie,
tait commun, sans tre perfectionn ; car les Chinois nont perfectionn aucun des arts de lesprit : mais ils jouissaient avec profusion
de ce quils connaissaient ; et enfin ils taient heureux autant que la
nature humaine le comporte.
Ce bonheur fut suivi, vers lan 1630, de la plus terrible catastrophe
et de la dsolation la plus gnrale. La famille des conqurants
tartares, descendants de Gengis-kan, avait fait ce que tous les
conqurants ont tch de faire ; elle avait affaibli la nation des
vainqueurs, afin de ne pas craindre, sur le trne des vaincus, la mme
rvolution quelle y avait faite. Cette dynastie des Iven ayant t enfin
dpossde par la dynastie Ming, les Tartares qui habitrent au nord
de la grande muraille ne furent plus regards que comme des espces
de sauvages dont il ny avait rien ni esprer ni craindre. Au del de
la grande muraille est le royaume de Leaotong, incorpor par la
famille de Gengis-kan lempire de la Chine, et devenu entirement
chinois. Au nord-est de Leaotong taient quelques hordes de Tartares
mantchoux, que le vice-roi de Leaotong traita durement. Ils firent des
reprsentations hardies, telles quon nous dit que les Scythes en firent

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Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

323

de tout temps depuis linvasion de Cyrus ; car le gnie des peuples est
toujours le mme, jusqu ce quune longue oppression les fasse
dgnrer. Le gouverneur, pour toute rponse, fit brler leurs cabanes,
enleva leurs troupeaux, et voulut transplanter les habitants. (1622)
Alors ces Tartares, qui taient libres, se choisirent un chef pour faire
la guerre. Ce chef, nomm Tatsou, se fit bientt roi ; il battit les
Chinois, entra victorieux dans le Leaotong, et prit dassaut la capitale.
Cette guerre se fit comme toutes celles des temps les plus reculs.
Les armes feu taient inconnues dans cette partie du monde. Les
anciennes armes, comme la flche, la lance, la massue, le cimeterre,
taient en usage : on se servait peu de boucliers et de casques, encore
moins de brassards et de bottines de mtal. Les fortifications
consistaient en un foss, un mur, des tours ; on sapait le mur, ou on
montait lescalade. La seule force du corps devait donner la
victoire ; et les Tartares, accoutums dormir en plein champ,
devaient avoir lavantage sur un peuple lev dans une vie moins
dure.
Tatsou, ce premier chef des hordes tartares, tant mort en 1626,
dans le commencement de ses conqutes, son fils, Tatsong, prit tout
dun coup le titre dempereur des Tartares, et sgala lempereur de
la Chine. On dit quil savait lire et crire, et il parat quil
reconnaissait un seul Dieu, comme les lettrs chinois ; il lappelait
Tien, comme eux. Il sexprime ainsi dans une lettre circulaire aux
magistrats des provinces chinoises : Le Tien lve qui lui plat ; et il
ma peut-tre choisi pour devenir votre matre. En effet, depuis
lanne 1628, le Tien lui fit remporter victoire sur victoire. Ctait un
homme trs habile ; il poliait son peuple froce pour le rendre
obissant, et tablissait des lois au milieu de la guerre. Il tait toujours
la tte de ses troupes ; et lempereur de la Chine, dont le nom est
devenu obscur, et qui sappelait Hoaitsong, restait dans son palais
avec ses femmes et ses eunuques ; aussi fut-il le dernier empereur du
sang chinois. Il navait pas su empcher que Tatsong et ses Tartares
lui prissent ses provinces du Nord ; il nempcha pas davantage quun
mandarin rebelle, nomm Li-ts-tching, lui prt celles du Midi. Tandis
que les Tartares ravageaient lorient et le septentrion de la Chine, ce
Li-ts-tching semparait de presque tout le reste. On prtend quil
avait six cent mille hommes de cavalerie et quatre cent mille
dinfanterie. Il vint avec llite de ses troupes aux portes de Pkin, et
lempereur ne sortit jamais de son palais ; il ignorait une partie de ce

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

324

qui se passait. Li-ts-tching le rebelle (on lappelle ainsi, parce quil


ne russit pas) renvoya lempereur deux de ses principaux eunuques
faits prisonniers, avec une lettre fort courte par laquelle il lexhortait
abdiquer lempire.
Cest ici quon voit bien ce que cest que lorgueil asiatique, et,
combien il saccorde avec la mollesse. Lempereur ordonna quon
coupt la tte aux deux eunuques pour lui avoir apport une lettre dans
laquelle on lui manquait de respect. On eut beaucoup de peine lui
faire entendre que les ttes des princes du sang, et dune foule de
mandarins que Li-ts-tching avait entre les mains, rpondraient de
celles de ses deux eunuques.
Pendant que lempereur dlibrait sur la rponse, Li-ts-tching tait
dj entr dans Pkin. Limpratrice eut le temps de faire sauver
quelques-uns de ses enfants mles ; aprs quoi elle senferma dans sa
chambre et se pendit. Lempereur y accourut ; et ayant fort approuv
cet exemple de fidlit, il exhorta quarante autres femmes quil avait
limiter. Le P. de Mailla, jsuite, qui a crit cette histoire dans Pkin
mme, au sicle pass, prtend que toutes ces femmes obirent sans
rplique ; mais il se peut quil y en et quelques-unes quil fallut
aider. Lempereur, quil nous dpeint comme un trs bon prince,
aperut, aprs cette excution, sa fille unique, ge de quinze ans, que
limpratrice navait pas jug propos dexposer sortir du palais ; il
lexhorta se pendre comme sa mre et ses belles-mres : mais la
princesse nen voulant rien faire, ce bon prince, ainsi que le dit Mailla,
lui donna un grand coup de sabre, et la laissa pour morte. On sattend
quun tel pre, un tel poux se tuera sur le corps de ses femmes et de
sa fille ; mais il alla dans un pavillon hors de la ville pour attendre des
nouvelles ; enfin, ayant appris que tout tait dsespr, et que Li-tstching tait dans son palais, il strangla, et mit fin un empire et
une vie quil navait pas os dfendre. Cet trange vnement arriva
lanne 1641. Cest sous ce dernier empereur de la race chinoise que
les jsuites avaient enfin pntr dans la cour de Pkin. Le P. Adam
Schall, natif de Cologne, avait tellement russi auprs de cet empereur
par ses connaissances en physique et en mathmatiques, quil tait
devenu mandarin. Ctait lui qui le premier avait fondu du canon de
bronze la Chine : mais le peu quil y en avait Pkin, et quon ne
savait pas employer, ne sauva pas lempire. Le mandarin Schall quitta
Pkin avant la rvolution.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

325

Aprs la mort de lempereur, les Tartares et les rebelles se


disputrent la Chine. Les Tartares taient unis et aguerris ; les Chinois
taient diviss et indisciplins. Il fallut, petit petit cder tout aux
Tartares. Leur nation avait pris un caractre de supriorit qui ne
dpendait pas de la conduite de leur chef. Il en tait comme des
Arabes de Mahomet, qui furent, pendant plus de trois cents ans si
redoutables par eux-mmes.
La mort de lempereur Tatsong, que les Tartares perdirent en ce
temps-l, ne les empcha pas de poursuivre leurs conqutes. Ils
lurent un de ses neveux encore enfant ; cest Chun-tchi, pre du
clbre Kang-hi, sous lequel la religion chrtienne a fait des progrs
la Chine. Ces peuples, qui avaient dabord pris les armes pour
dfendre leur libert, ne connaissaient pas le droit hrditaire. Nous
voyons que tous les peuples ont commenc par lire des chefs pour la
guerre ; ensuite ces chefs sont devenus absolus, except chez quelques
nations dEurope. Le droit hrditaire stablit et devient sacr avec le
temps.
Une minorit ruine presque toujours des conqurants, et ce fut
pendant cette minorit de Chun-tchi que les Tartares achevrent de
subjuguer la Chine. Lusurpateur Li-ts-tching fut tu par un autre
usurpateur chinois qui prtendait venger le dernier empereur. On
reconnut dans plusieurs provinces les enfants vrais ou faux du dernier
prince dtrn et trangl, comme on avait produit des Demetri en
Russie. Des mandarins chinois tchrent dusurper des provinces, et
les grands usurpateurs tartares vinrent enfin bout de tous les petits. Il
y eut un gnral chinois qui arrta quelque temps leurs progrs, parce
quil avait quelques canons, soit quil les et des Portugais de Macao,
soit que le jsuite Schall les et fait fondre. Il est trs remarquable que
les Tartares, dpourvus dartillerie, lemportrent la fin sur ceux qui
en avaient ; ctait le contraire de ce qui tait arriv dans le nouveau
monde, et une preuve de la supriorit des peuples du Nord sur ceux
du Midi.
Ce quil y a de plus surprenant, cest que les Tartares conquirent
pied pied tout ce vaste empire de la Chine sous deux minorits ; car
leur jeune empereur Chun-tchi tant mort, en 1661, lge de vingtquatre ans, avant que leur domination fut entirement affermie, ils
lurent son fils Kang-ki, au mme ge de huit ans auquel ils avaient
lu son pre, et ce Kang-ki a rtabli lempire de la Chine, ayant t

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

326

assez sage et assez heureux pour se faire galement obir des Chinois
et des Tartares. Les missionnaires quil fit mandarins lont lou
comme un prince parfait. Quelques voyageurs, et surtout Le Gentil,
qui nont point t mandarins, disent quil tait dune avarice sordide,
et plein de caprices : mais ces dtails personnels nentrent point dans
cette peinture gnrale du monde ; il suffit que lempire ait t
heureux sous ce prince : cest par l quil faut regarder et juger les
rois.
Pendant le cours de cette rvolution, qui dura plus de trente ans,
une des plus grandes mortifications que les Chinois prouvrent, fut
que leurs vainqueurs les obligeaient se couper les cheveux la
manire tartare. Il y en eut qui aimrent mieux mourir que de renoncer
leur chevelure. Nous avons vu les Moscovites exciter quelques
sditions, quand le czar Pierre Ier les a obligs se couper leur barbe :
tant la coutume a de force sur le vulgaire.
Le temps na pas encore confondu la nation conqurante avec le
peuple vaincu, comme il est arriv dans nos Gaules, dans lAngleterre,
et ailleurs. Mais les Tartares ayant adopt les lois, les usages, et la
religion des Chinois, les deux nations nen composeront bientt
quune seule.
Sous le rgne de ce Kang-ki les missionnaires dEurope jouirent
dune grande considration ; plusieurs furent logs dans le palais
imprial : ils btirent des glises ; ils eurent des maisons opulentes. Ils
avaient russi en Amrique en enseignant des sauvages les arts
ncessaires : ils russirent la Chine en enseignant les arts les plus
relevs une nation spirituelle. Mais bientt la jalousie corrompit les
fruits de leur sagesse ; et cet esprit dinquitude et de contention,
attach en Europe aux connaissances et aux talents, renversa les plus
grands desseins.
On fut tonn la Chine de voir des sages qui ntaient pas
daccord sur ce quils venaient enseigner, qui se perscutaient et
sanathmatisaient rciproquement, qui sintentaient des procs
criminels Rome 91 , et qui faisaient dcider dans des congrgations

91

Voyez le chap. XXXIX, des Disputes sur les crmonies chinoises, etc., la fin
du Sicle de Louis XIV. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

327

de cardinaux si lempereur de la Chine entendait aussi bien sa langue


que des missionnaires venus dItalie et de France.
Ces querelles allrent si loin, que lon craignit dans la Chine, ou
quon feignit de craindre les mmes troubles quon avait essuys au
Japon 92 . Le successeur de Kang-ki dfendit lexercice de la religion
chrtienne, tandis quon permettait la musulmane et les diffrentes
sortes de bonzes. Mais cette mme cour, sentant le besoin des
mathmatiques autant que le prtendu danger dune religion nouvelle,
conserva les mathmaticiens en leur imposant silence sur le reste, et
en chassant les missionnaires. Cet empereur, nomm Yongtching, leur
dit ces propres paroles, quils ont eu la bonne foi de rapporter dans
leurs lettres intitules curieuses et difiantes.
Que diriez-vous si jenvoyais une troupe de bonzes et de lamas
dans votre pays ? comment les recevriez-vous ? Si vous avez su
tromper mon pre, nesprez pas me tromper de mme. Vous voulez
que les Chinois embrassent votre loi. Votre culte nen tolre point
dautre, je le sais : en ce cas que deviendrons-nous ? les sujets de vos
princes. Les disciples que vous faites ne connaissent que vous. Dans
un temps de troubles ils ncouteraient dautre voix que la vtre. Je
sais bien qu prsent il ny a rien craindre ; mais quand les
vaisseaux viendront par milliers, il pourrait y avoir du dsordre.
Les mmes jsuites qui rendent compte de ces paroles, avouent
avec tous les autres que cet empereur tait un des plus sages et des
plus gnreux princes qui aient jamais rgn ; toujours occup du soin
de soulager les pauvres et de les faire travailler ; exact observateur des
lois, rprimant lambition et le mange des bonzes, entretenant la paix
et labondance, encourageant tous les arts utiles, et surtout la culture
des terres. De son temps les difices publics, les grands chemins, les
canaux qui joignent tous les fleuves de ce grand empire, furent
entretenus avec une magnificence et une conomie qui na rien dgal
que chez les Romains.
Ce qui mrite bien notre attention, cest le tremblement de terre
que la Chine essuya en 1699, sous lempereur Kang-hi. Ce
phnomne fut plus funeste que celui qui de nos jours a dtruit Lima
92

Voyez le chapitre suivant concernant le Japon. (V.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

328

et Lisbonne ; il fit prir, dit-on, environ quatre cent mille hommes.


Ces secousses ont d tre frquentes dans notre globe : la quantit de
volcans qui vomissent la fume et la flamme font penser que la
premire corce de la terre porte sur des gouffres, et quelle est
remplie de matires inflammables. Il est vraisemblable que notre
habitation a prouv autant de rvolutions en physique que la rapacit
et lambition en ont caus parmi les peuples.

Table des Matires

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

329

Table des Matires

Chapitre 196
Du Japon au XVIIe sicle, et de lextinction
de la religion chrtienne en ce pays
Dans la foule des rvolutions que nous avons vues dun bout de
lunivers lautre, il parat un enchanement fatal des causes qui
entranent les hommes, comme les vents poussent les sables et les
flots. Ce qui sest pass au Japon en est une nouvelle preuve. Un
prince portugais, sans puissance, sans richesses, imagine au quinzime
sicle denvoyer quelques vaisseaux sur les ctes dAfrique. Bientt
aprs les Portugais dcouvrent lempire du Japon. LEspagne,
devenue pour un temps souveraine du Portugal fait au Japon un
commerce immense. La religion chrtienne y est porte la faveur de
ce commerce, et, la faveur de cette tolrance de toutes les sectes
admises si gnralement dans lAsie, elle sy introduit, elle sy tablit.
Trois princes japonais chrtiens viennent Rome baiser les pieds du
pape Grgoire XIII. Le christianisme allait devenir au Japon la
religion dominante, et bientt lunique, lorsque sa puissance mme
servit la dtruire. Nous avons dj remarqu 93 que les missionnaires
y avaient beaucoup dennemis ; mais aussi ils sy taient fait un parti
trs puissant. Les bonzes craignirent pour leurs anciennes possessions,
et lempereur enfin craignit pour ltat. Les Espagnols staient
rendus matres des Philippines, voisines du Japon : on savait ce quils
avaient fait en Amrique ; il nest pas tonnant que les Japonais
fussent alarms.
Lempereur du Japon, ds lan 1586, proscrivit la religion
chrtienne ; lexercice en fut dfendu aux Japonais sous peine de
mort : mais comme on permettait toujours le commerce aux Portugais
et aux Espagnols, leurs missionnaires faisaient dans le peuple autant
93

Chap. 142. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

330

de proslytes quon en condamnait aux supplices. Le gouvernement


dfendit aux marchands trangers dintroduire des prtres chrtiens
dans le pays : malgr cette dfense, le gouverneur des les Philippines
envoya des cordeliers en ambassade lempereur japonais. Ces
ambassadeurs commencrent par faire construire une chapelle
publique dans la ville capitale, nomme Maco ; ils furent chasss, et
la perscution redoubla. Il y eut longtemps des alternatives de cruaut
et dindulgence. Il est vident que la raison dtat fut la seule cause
des perscutions, et quon ne se dclara contre la religion chrtienne
que par la crainte de la voir servir dinstrument aux entreprises des
Espagnols ; car jamais on ne perscuta au Japon la religion de
Confucius, quoique apporte par un peuple dont les Japonais sont
jaloux, et auquel ils ont souvent fait la guerre.
Le savant et judicieux observateur Kempfer, qui a si longtemps t
sur les lieux, nous dit que lan 1674, on fit le dnombrement des
habitants de Maco. Il y avait douze religions dans cette capitale, qui
vivaient toutes en paix ; et ces douze sectes composaient plus de
quatre cent mille habitants, sans compter la cour nombreuse du dari,
souverain pontife. Il parat que, si les Portugais et les Espagnols
staient contents de la libert de conscience, ils auraient t aussi
paisibles dans le Japon que ces douze religions. Ils y faisaient encore
en 1636 le commerce le plus avantageux ; Kempfer dit quils en rapportrent Macao deux mille trois cent cinquante caisses dargent.
Les Hollandais qui trafiquaient au Japon depuis 1600, taient
jaloux du commerce des Espagnols. Ils prirent en 1637, vers le cap de
Bonne-Esprance, un vaisseau espagnol qui faisait voile du Japon
Lisbonne : ils y trouvrent des lettres dun officier portugais, nomm
Moro, espce de consul de la nation ; ces lettres renfermaient le plan
dune conspiration des chrtiens du Japon contre lempereur ; on
spcifiait le nombre des vaisseaux et les soldats quon attendait de
lEurope et des tablissements dAsie, pour faire russir le projet. Les
lettres furent envoyes la cour du Japon : Moro reconnut son crime,
et fut brl publiquement.
Alors le gouvernement aima mieux renoncer tout commerce avec
les trangers que se voir expos de telles entreprises. Lempereur
Jemitz, dans une assemble de tous les grands, porta ce fameux dit,
que dsormais aucun Japonais ne pourrait sortir du pays, sous peine de

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

331

mort ; quaucun tranger ne serait reu dans lempire ; que tous les
Espagnols ou Portugais seraient renvoys, que tous les chrtiens du
pays seraient mis en prison, et quon donnerait environ mille cus
quiconque dcouvrirait un prtre chrtien. Ce parti extrme de se
sparer tout dun coup du reste du monde, et de renoncer tous les
avantages du commerce, ne permet pas de douter que la conspiration
nait t vritable : mais ce qui rend la preuve complte, cest quen
effet les chrtiens du pays, avec quelques Portugais leur tte,
sassemblrent en armes au nombre de plus de trente mille. Ils furent
battus en 1638, et se retirrent dans une forteresse sur le bord de la
mer, dans le voisinage du port de Nangazaki.
Cependant toutes les nations trangres taient alors chasses du
Japon ; les Chinois mmes taient compris dans cette loi gnrale,
parce que quelques missionnaires dEurope staient vants au Japon
dtre sur le point de convertir la Chine au christianisme. Les
Hollandais eux-mmes, qui avaient dcouvert la conspiration, taient
chasss comme les autres : on avait dj dmoli le comptoir quils
avaient Firando ; leurs vaisseaux taient dj partis : il en restait un,
que le gouvernement somma de tirer son canon contre la forteresse o
les chrtiens taient rfugis. Le capitaine hollandais Kokbeker rendit
ce funeste service : les chrtiens furent bientt forcs, et prirent dans
daffreux supplices. Encore une fois, quand on se reprsente un
capitaine portugais, nomm Moro, et un capitaine hollandais, nomm
Kokbeker, suscitant dans le Japon de si tranges vnements, on reste
convaincu de lesprit remuant des Europens, et de cette fatalit qui
dispose des nations.
Le service odieux quavaient rendu les Hollandais au Japon ne leur
attira pas la grce quils espraient dy commercer et de sy tablir
librement ; mais ils obtinrent la permission daborder dans une petite
le nomme Dsima, prs du port de Nangazaki ; cest l quil leur est
permis dapporter une quantit dtermine de marchandises.
Il fallut dabord marcher sur la croix 94 , renoncer toutes les
marques du christianisme, et jurer quils ntaient pas de la religion
des Portugais, pour obtenir dtre reus dans cette petite le, qui leur
94

Voyez une note du chapitre premier des Fragments sur lInde (dans les
Mlanges, anne 1773). (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

332

sert de prison : ds quils y arrivent, on sempare de leurs vaisseaux et


de leurs marchandises, auxquelles on met le prix. Ils viennent chaque
anne subir cette prison pour gagner de largent ; ceux qui sont rois
Batavia et dans les Moluques, se laissent ainsi traiter en esclaves : on
les conduit, il est vrai, de la petite le o ils sont retenus jusqu la
cour de lempereur ; et ils sont partout reus avec civilit et avec
honneur, mais gards vue et observs ; leurs conducteurs et leurs
gardes font un serment par crit sign de leur sang, quils observeront
toutes les dmarches des Hollandais, et quils en rendront un compte
fidle.
On a imprim dans plusieurs livres quils abjuraient le
christianisme au Japon : cette opinion a sa source dans laventure dun
Hollandais qui, stant chapp et vivant parmi les naturels du pays,
fut bientt reconnu ; il dit, pour sauver sa vie, quil ntait pas
chrtien, mais Hollandais. Le gouvernement japonais a dfendu
depuis ce temps quon btt des vaisseaux qui pussent aller en haute
mer. Ils ne veulent avoir que de longues barques voiles et rames
pour le commerce de leurs les. La frquentation des trangers est
devenue chez eux le plus grand des crimes ; il semble quils les
craignent encore aprs le danger quils ont couru. Cette terreur ne
saccorde ni avec le courage de la nation ; ni avec la grandeur de
lempire ; mais lhorreur du pass a plus agi en eux que la crainte de
lavenir. Toute la conduite des Japonais a t celle dun peuple
gnreux, facile, fier, et extrme dans ses rsolutions : ils reurent
dabord les trangers avec cordialit ; et quand ils se sont crus
outrags et trahis par eux, ils ont rompu avec eux sans retour.
Lorsque le ministre Colbert, dternelle mmoire, tablit le premier
une compagnie des Indes en France, il voulut essayer dintroduire le
commerce des Franais au Japon, comptant se servir des seuls
protestants, qui pouvaient jurer quils ntaient pas de la religion des
Portugais : mais les Hollandais sopposrent ce dessein ; et les
Japonais contents de recevoir tous les ans chez eux une nation quils
font prisonnire, ne voulurent pas en recevoir deux.
Je ne parlerai point ici du royaume de Siam, quon nous
reprsentait beaucoup plus vaste et plus opulent quil nest ; on verra
dans le Sicle de Louis XIV (chap. XIV) le peu quil est ncessaire den
savoir. La Core, la Cochinchine, le Tonkin, le Laos, Ava, Pgu, sont

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

333

pays dont on a peu de connaissance ; et dans ce prodigieux nombre


dles rpandues aux extrmits de lAsie, il ny a gure que celle de
Java, o les Hollandais ont tabli le centre de leur domination et de
leur commerce, qui puisse entrer dans le plan de cette histoire
gnrale. Il en est ainsi de tous les peuples qui occupent le milieu de
lAfrique, et dune infinit de peuplades dans le nouveau monde. Je
remarquerai seulement quavant le seizime sicle, plus de la moiti
du globe ignorait lusage du pain et du vin ; une grande partie de
lAmrique et de lAfrique orientale lignore encore, et il faut y porter
ces nourritures pour y clbrer les mystres de notre religion.
Les anthropophages sont beaucoup plus rares quon ne le dit, et
depuis cinquante ans aucun de nos voyageurs nen a vu 95 . Il y a
beaucoup despces dhommes manifestement diffrentes les unes des
autres. Plusieurs nations vivent encore dans ltat de la pure nature ;
et, tandis que nous faisons le tour du monde pour dcouvrir si leurs
terres nont rien qui puisse assouvir notre cupidit, ces peuples ne
sinforment pas sil existe dautres hommes queux, et passent leurs
jours dans une heureuse indolence qui serait un malheur pour nous.
Il reste beaucoup dcouvrir pour notre vaine curiosit ; mais si
lon sen tient lutile, on na que trop dcouvert.
Table des Matires

95

Depuis le temps o M. de Voltaire a crit cette histoire, les voyageurs ont


trouv des anthropophages dans plusieurs les de la mer du Sud. Il parat
rsulter de leurs observations que cet usage sabolit peu--peu chez ces
peuples, mesure que le temps amne quelques progrs dans leur civilisation.
Les peuples qui mangent quelques uns de leurs ennemis dans une espce de
fte barbare sont encore en assez grand nombre ; mais il est trs rare den
trouver qui tuent leurs ennemis pour les manger. Ce sont deux degrs de
barbarie bien distincts, dont le premier a prcd lautre qui parat ntre
quun reste de lancien usage. Au reste, on na trouv chez aucun de ces
peuples lusage de faire brler vivants les hommes qui ne sont pas de lavis
des autres, ni celui de faire mourir les prisonniers dans les supplices : ces
coutumes paraissent appartenir exclusivement aux thologiens de lEurope et
aux sauvages de lAmrique septentrionale. (K.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

334

Table des Matires

Chapitre 197
Rsum de toute cette histoire jusquau temps o commence
le beau sicle de Louis XIV
Jai parcouru ce vaste thtre des rvolutions depuis Charlemagne
et mme en remontant souvent beaucoup plus haut, jusquau temps de
Louis XIV. Quel sera le fruit de ce travail ? quel profit tirera-t-on de
lhistoire ? On y a vu les faits et les murs ; voyons quel avantage
nous produira la connaissance des uns et des autres.
Un lecteur sage sapercevra aisment quil ne doit croire que les
grands vnements qui ont quelque vraisemblance, et regarder en piti
toutes les fables dont le fanatisme, lesprit romanesque, et la crdulit,
ont charg dans tous les temps la scne du monde.
Constantin triomphe de lempereur Maxence : mais certainement
un Labarum ne lui apparut point dans les nues, en Picardie, avec une
inscription grecque.
Clovis, souill dassassinats, se fait chrtien, et commet des
assassinats nouveaux ; mais ni une colombe ne lui apporte une
ampoule pour son baptme, ni un ange ne descend du ciel pour lui
donner un tendard.
Un moine de Clairvaux peut prcher une croisade ; mais il faut tre
imbcile pour crire que Dieu fit des miracles par la main de ce
moine, afin dassurer le succs de cette croisade, qui fut aussi
malheureuse que follement entreprise et mal conduite.
Le roi Louis VIII peut mourir de phtisie ; mais il ny a quun
fanatique ignorant qui puisse dire que les embrassements dune jeune
fille lauraient guri, et quil mourut martyr de sa chastet.

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

335

Chez toutes les nations lhistoire est dfigure par la fable, jusqu
ce quenfin la philosophie vienne clairer les hommes ; et lorsque
enfin la philosophie arrive au milieu de ces tnbres, elle trouve les
esprits si aveugls par des sicles derreurs, quelle peut peine les
dtromper ; elle trouve des crmonies, des faits, des monuments,
tablis pour constater des mensonges.
Comment, par exemple, un philosophe aurait-il pu persuader la
populace, dans le temple de Jupiter Stator, que Jupiter ntait point
descendu du ciel pour arrter la fuite des Romains ? Quel philosophe
et pu nier, dans le temple de Castor et de Pollux, que ces deux
jumeaux avaient combattu la tte des troupes ? ne lui aurait-on pas
montr lempreinte des pieds de ces dieux conserve sur le marbre ?
Les prtres de Jupiter et de Pollux nauraient-ils pas dit ce
philosophe : Criminel incrdule, vous tes oblig davouer, en voyant
la colonne rostrale, que nous avons gagn une bataille navale dont
cette colonne est le monument : avouez donc que les dieux sont
descendus sur terre pour nous dfendre, et ne blasphmez point nos
miracles en prsence des monuments qui les attestent. Cest ainsi que
raisonnent dans tous les temps la fourberie et limbcillit.
Une princesse idiote btit une chapelle aux onze mille vierges ; le
desservant de la chapelle ne doute pas que les onze mille vierges
naient exist, et il fait lapider le sage qui en doute.
Les monuments ne prouvent les faits que quand ces faits
vraisemblables nous sont transmis par des contemporains clairs 96 .
Les chroniques du temps de Philippe-Auguste et labbaye de la
Victoire sont des preuves de la bataille de Bovines : mais quand vous
verrez Rome le groupe du Laocoon, croirez-vous pour cela la fable
du cheval de Troie ? et quand vous verrez les hideuses statues dun
saint Denis sur le chemin de Paris, ces monuments de barbarie vous
prouveront-ils que saint Denis, ayant eu le cou coup, marcha une
lieue entire portant sa tte entre ses bras, et la baisant de temps en
temps ?

96

Voltaire redit cela dans le Dictionnaire philosophique, section


HISTOIRE. (B.)

III

du mot

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

336

La plupart des monuments, quand ils sont rigs longtemps aprs


laction, ne prouvent que des erreurs consacres ; il faut mme
quelquefois se dfier des mdailles frappes dans le temps dun
vnement. Nous avons vu les Anglais tromps par une fausse
nouvelle, graver sur lexergue dune mdaille : lamiral Vernon,
vainqueur de Carthagne ; et peine cette mdaille fut-elle frappe,
quon apprit que lamiral Vernon avait lev le sige. Si une nation
dans laquelle il y a tant de philosophes a pu hasarder de tromper ainsi
la postrit que devons-nous penser des peuples et des temps
abandonns la grossire ignorance ?
Croyons les vnements attests par les registres publics ; par le
consentement des auteurs contemporains, vivant dans une capitale,
clairs les uns par les autres, et crivant sous les yeux des principaux
de la nation. Mais pour tous ces petits faits obscurs et romanesques,
crits par des hommes obscurs dans le fond de quelque province
ignorante et barbare ; pour ces contes chargs de circonstances
absurdes ; pour ces prodiges qui dshonorent lhistoire au lieu de
lembellir, renvoyons-les Voragine 97 , au jsuite Caussin,
Maimbourg, et leurs semblables.
Il est ais de remarquer combien les murs ont chang dans
presque toute la terre depuis les inondations des barbares jusqu nos
jours. Les arts, qui adoucissent les esprits en les clairant,
commencrent un peu renatre ds le douzime sicle ; mais les plus
lches et les plus absurdes superstitions, touffant ce germe,
abrutissaient presque tous les esprits ; et ces superstitions, se
rpandant chez tous les peuples de lEurope ignorants et froces,
mlaient partout le ridicule la barbarie.
Les Arabes polirent lAsie, lAfrique, et une partie de lEspagne,
jusquau temps o ils furent subjugus par les Turcs, et enfin chasss
par les Espagnols ; alors lignorance couvrit toutes ces belles parties
97

Voragine est lauteur de la Lgende dore. (V) Louvrage de Jacques de


Voragine est intitul : Legenda sanctorum, sive historia longobardica. La
premire dition avec date est de 1475. Le succs quil obtint lui fit, dit
Guinguen, donner le nom de Legenda aurea, que nous traduisons en franais
par Lgende dore ; mais nous en rabaissons le prix par cette traduction
infidle ; nous mettons de la couleur au lieu de la matire ; il faudrait dire
Lgende dor. (B.)

Voltaire
Essai sur les murs et lesprit des nations. Tome IV

337

de la terre ; des murs dures et sombres rendirent le genre humain


farouche de Bagdad jusqu Rome.
Les papes ne furent lus, pendant plusieurs sicles, que les armes
la main ; et les peuples, les princes mme, taient si imbciles, quun
antipape reconnu par eux tait ds ce moment vicaire de Dieu, et un
homme infaillible. Cet homme infaillible tait-il dpos, on rvrait le
caractre de la Divinit dans son successeur ; et ces dieux sur terre,
tantt assassins, tantt assassins, empoisonneurs et empoisonns tour
tour, enrichissant leurs btards, et donnant des dcrets contre la
fornication, anathmatisant les tournois, et faisant la guerre,
excommuniant, dposant les rois, et vendant la rmission des pchs
aux peuples, taient la fois le scandale, lhorreur, et la divinit de
lEurope catholique.
Vous avez vu 98 , aux douzime et treizime sicles, les moines
devenir princes, ainsi que les vques ; ces vques et ces moines
partout la tte du gouvernement fodal. Ils tablirent des coutumes
ridicules, aussi grossires que leurs murs ; le droit exclusif dentrer
dans une glise avec un faucon sur le poing, le droit de faire battre les
eaux des tangs par les cultivateurs pour empcher les grenouilles
dinterrompre le baron, le moine, o le prlat ; le droit de passer la
premire nuit avec les nouvelles maries dans leurs domaines ; le droit
de ranonner les marchands forains, car alors il ny avait point
dautres marchands.
Vous avez vu parmi ces barbaries ridicules les barbaries sanglantes
des guerres de religion.
La querelle des pontifes avec les empereurs et les rois, commence
ds le temps de Louis-le-Faible, na cess entirement en Allemagne
quaprs Charles-Quint ; en Angleterre, que par la constance
dlisabeth ; en France, que par la soumission force de Henri IV
lglise romaine.
Une autre source qui a fait couler tant de sang a t la fureur
dogmatique ; elle a boulevers plus dun tat, depuis les mass