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Les pratiques combinatoires

au Maghreb lpoque
de Raymond Lulle
Ahmed Djebbar. Expert en science arabe, Universit des Sciences et Technologies de Lille

Introduction
Entre la fin du XIIe sicle et le milieu du XIVe,
un ensemble de pratiques combinatoires
apparaissent dans des crits mathmatiques
du Maghreb. troitement lies des proccupations et des travaux non mathmatiques
initis et dvelopps en Orient, depuis la fin
du VIIIe sicle, ces pratiques sinscrivent dans
un contexte culturel large caractris, en particulier, par un certain renouveau des activits
touchant la langue et la culture arabes. Les
califes almohades, les Hafsides dIfriqiya et les
Mrinides du Maghreb Extrme ne sont pas
trangers cette dynamique qui a concern
les foyers culturels et scientifiques les plus
importants de la rgion, comme Marrakech,
Fs, Tunis et Bjaa.
Cest prcisment dans ces deux dernires
villes que Raymond Lulle (1232-1316) a sjourn quelque temps, en 1293 puis en 1314
Tunis et en 1307 Bjaa1. Or, au cours des
XIIe-XIIIe sicles, ces deux cits taient des foyers
culturels importants o ont travaill des intellectuels minents, comme le grand mystique
Ibn Arab (m. 1240), le philosophe Ibn Sabn
(m. 1270), ainsi que des scientifiques de haut

niveau, comme lastronome tunisois Ibn Ishq


et le mathmaticien al-Qurash (m. 1184), un
spcialiste de lalgbre et de la science des hritages, originaire de Sville et qui a enseign
un certain temps Bjaa2.
Nous savons aujourdhui que le penseur
catalan avait une connaissance prcise de
quelques contributions arabes. Cest le cas, en
particulier du Budd al-rif ( Le passage oblig
du connaisseur ) dIbn Sabn et du Maqid
al-falsifa ( Les intentions des philosophes )
dal-Ghazl (m. 1111). Il est tout fait possible
que ce ft loccasion de ses sjours dans ces
deux villes que Lulle ait pris connaissance du
contenu de quelques-uns de ces crits et quil
sen soit inspir sans prouver le besoin de citer
leurs auteurs. Il est galement possible quil
ait t inform, oralement, des problmes qui
se discutaient dans les milieux cultivs et dont
certains touchaient ses propres proccupations
thologiques.
Mais il nest pas impossible non plus,
compte tenu de ses origines majorquines,
que Lulle ait t imprgn, ds son adolescence, de certains lments de la culture
arabe encore prsents dans son le natale. En
effet, la reconqute de Majorque en 1229, ne

1. Sur la vie et luvre de Raymond Lulle, voir R.D.F. Pring-Mill, Ramon Lull , in Ch.C. Gillispie (d.), Dictionary of
Scientific Biography, New York, Charles Scribners sons, 1970-1980, vol. 8, pp. 547-551.
2. A. Djebbar, Lalgbre arabe. Gense dun art, Paris, Vuibert-Adapt, 2005, pp. 80-82.

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pouvait pas effacer, du jour au lendemain, les


consquences de plus de trois sicles de civilisation arabo-musulmane. Cela est dailleurs
confirm, indirectement, par la formation de
Lulle. En effet, sa matrise de larabe tait telle
quil avait pu rdiger plusieurs ouvrages dans
cette langue : le Kitb at-taammul ( Livre
de contemplation ), la Disputatio Raimundi
christiani et Homeri saraceni, la Logique
dal-Ghazl, Lapologie dal-Kind et la Contrarietas alfolica3. De plus, ses biographes
voquent, propos de ses sjours Tunis et
Bjaa, de longs dbats avec ses contradicteurs
musulmans. Or ces changes ne pouvaient se
faire, bien videmment, dans une autre langue
que larabe4.

Il nest pas impossible, compte


tenu de ses origines majorquines,
que Lulle ait t imprgn, ds son
adolescence, de certains lments de la
culture arabe encore prsents dans
son le natale
En ce qui concerne les aspects combinatoires que lon rencontre dans luvre de
Lulle, et plus particulirement dans l Ars
compendiosa inveniendi, lArs demonstrativa,
lArs generalis ultima et la Table gnrale, il
sagit, mathmatiquement parlant, de manipulations lmentaires mme aux yeux des
spcialistes maghrbins de son poque. Mais
elles interviennent dans les crits de Lulle
une poque o ces manipulations ntaient pas
exceptionnelles dans les milieux intellectuels
du Maghreb. On ne peut donc sempcher de
sinterroger sur leur ventuelle filiation, directe ou indirecte, avec les pratiques et les

proccupations combinatoires arabes antrieures au XIIIe sicle et, plus particulirement,


avec celles qui sont attestes tout au long de
ce sicle5.
Ces dernires apparaissent dabord dans
le cadre des activits mathmatiques, sous
forme de contributions thoriques inaugurant
une orientation nouvelle. Leurs auteurs sont
deux hommes de science de Marrakech : Ibn
Munim (m. 1228) et Ibn al-Bann (m. 1321)
dont nous exposerons les rsultats un peu plus
loin. Cela suggre une premire remarque,
purement chronologique : comme Raymond
Lulle est n cinq ans environ aprs le dcs du
premier et six ans avant celui du second, il est
tentant de supposer que lpoque du penseur
majorcain a t, pour les lites maghrbines,
celle o les proccupations combinatoires
taient dactualit et peut-tre mme quelque
peu la mode, en particulier dans les milieux
cultivs de la cour impriale de Marrakech et
des lites des mtropoles rgionales, comme
Tunis et Bjaa.
En attendant que des recherches futures exhument dautres aspects de ces proccupations
et de ces pratiques en Occident musulman,
nous allons prsenter les lments essentiels
rvls par la recherche de ces vingt dernires
annes, et qui illustrent leur prsence dans des
domaines varis : mathmatiques bien sr,
mais galement culturels, religieux et mme
astrologiques.
Notre prsentation ne sattardera pas sur les
aspects techniques des rsultats mathmatiques
que le lecteur pourra trouver, exposs en dtail,
dans des publications spcialises dont nous donnerons les rfrences. Elle sintressera surtout
aux proccupations qui ont t lorigine de

3. A. Soler, Raymond Lulle, un profil historique , Raimundus, christianus arabicus. Raymond Lulle et la rencontre
entre les cultures, Barcelone, Institut europen de la Mditerrane, 2007, pp. 96-103.
4. D. Urvoy, Penser lIslam. Les prsupposs islamiques de l Art de Llul, Paris, Vrin, 1980.
5. D. Urvoy, Sur un aspect de la combinatoire arabe et ses prolongements en Occident , Arabica, XXXIX, 1992,
pp. 25-41.

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Signes de Mohamed Nabili (ditions Marsam).

ces pratiques et aux domaines dapplication qui


intressaient un public large.
Langue arabe et combinatoire
Dans le cadre de la civilisation arabo-musulmane, la combinatoire est dabord intervenue,

en tant que pratique dnumration et de dnombrement dobjets, dans des disciplines non
mathmatiques, en particulier en astrologie, en
lexicographie et en mtrique. Puis, partir du
milieu du IXe sicle, avec le dveloppement des
activits mathmatiques et astronomiques,
sont apparues certaines manipulations combinatoires en gomtrie, en algbre, en arithmtique et en musique. Ces manipulations,
souvent empiriques, taient incontournables
dans la mesure o elles taient seules pouvoir fournir des solutions certains problmes
que les outils classiques ne permettaient pas
de rsoudre cause, prcisment, de la nature
combinatoire de ces problmes.
En astrologie astronomique, on a eu
dnombrer les diffrentes conjonctions des
plantes dans le but de les utiliser dans la
prvision des vnements. Et cette proccupation sest retrouve toutes les poques, en
particulier au XIVe sicle, comme en tmoigne le mathmaticien maghrbin Ibn Haydr
(m. 1413). En astrologie numrique, les spcialistes de ce domaine ont manipul des nombres
entiers de diffrentes manires : construction
ou simple utilisation de carrs et de cercles
magiques de plus en plus sophistiqus, manipulation de sries de lettres symbolisant
des principes ou des noms divins, ralisation
de zayrija ou machine prdire , dnombrement de suites dentiers pairs et impairs
dans les manipulations divinatoires du khatt
ar-raml (gomancie) 6. Parmi les auteurs
maghrbins dont les ouvrages circulaient au
Maghreb lpoque de Raymond Lulle, il y a
surtout as-Sabt (seconde moiti du XIIe sicle),
bien connu pour sa zayrija trs sophistique
et hermtique7, et al-Bn (m. 1225), grand
spcialiste des carrs magiques vocation
astrologique8.

6. Ibn Khaldn, Le livre des exemples I : Autobiographie, Muqaddima, Paris, Gallimard, 2001, pp. 356-362.
7. Ibid., pp. 989-1020.
8. Al-Bn, Shams al-macrif al-kubr ( Le soleil des grandes connaissances ), Beyrouth, dition non date.

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Dans le domaine de la lexicographie, des


auteurs ont t amens, ds la seconde moiti
du VIIIe sicle, en particulier dans le but de
confectionner des dictionnaires, numrer
et dnombrer les racines de la langue arabe
en tenant compte de diffrentes contraintes.
Cest ainsi que lon attribue al-Khall Ibn Ahmad (m. 791) le premier dnombrement exact
des racines bilitres, trilitres, quadrilitres et
quintilitres possibles de cette langue. Aprs
lui, le grammairien Sibawayh (m. 795) aurait
dtermin le nombre des racines rellement
utilises, cest--dire en tenant compte des
incompatibilits de prononciation9.
En parcourant les sources accessibles traitant de problmes de la langue arabe, on a
limpression que, jusquau XIIe sicle, les spcialistes de ce domaine navaient pas encore
leur disposition des solutions arithmtiques
aux problmes de dnombrement des mots qui
taient traits dune manire rcurrente dans
leurs ouvrages. Cest ce que semble confirmer
la prsence, dans louvrage dIbn Durayd (m.
934), intitul Jamharat al-lugha ( Anthologie
de la langue ), dun procd mcanique pour
rpondre lune des questions poses : celle
du dnombrement de tous les mots issus dun
groupe de lettres donn en tenant compte des
permutations et des rptitions de ces lettres.
Il sagit dun mcanisme constitu dun disque
fixe entour de deux anneaux coulissants. Sur
chacun des trois lments, on dispose, dans
nimporte quel ordre, les lettres considres.
Puis on fait tourner lun ou lautre des deux
anneaux, chaque fois dun angle suffisant,
pour obtenir un nouvel alignement de toutes

les lettres. Pour dnombrer les mots de plus


de 3 lettres, il suffisait dajouter le nombre
danneaux ncessaires lopration10.
Nous ne connaissons pas linventeur de ce
procd astucieux, qui nest dailleurs voqu
par aucun des mathmaticiens qui ont eu
rsoudre des problmes de dnombrement. Il
faut galement remarquer que cette technique
dnumration nest pas reste une exclusivit
des linguistes et des grammairiens. Elle a t
rcupre pour servir non pas doutil de calcul
mais de support visuel accompagnant des propos
thologiques ou mystiques. Cest prcisment
ce que lon observe chez Ibn Arab et chez alBn. Le premier utilise, dans son Kitb insh
ad-dawir ( Livre de production des cercles ),
cinq cercles concentriques pour illustrer les cinq
niveaux qui relient la connaissance humaine et
la connaissance divine11. Le second manipule,
dans son Shams al-macrif al-kubr ( Le
grand soleil des connaissances ), des sries de
lettres symbolisant des notions parfois semblables celles quutilise Raymond Lulle12.
Les contributions combinatoires
des mathmaticiens de Marrakech
Daprs les textes qui nous sont parvenus,
cest partir des proccupations linguistiques
exprimes pour la premire fois au VIIIe sicle
par al-Khall Ibn Ahmad (m. 976), que le mathmaticien Ibn Munim a entrepris ses recherches purement combinatoires. Ces dernires ont
abouti llaboration, pour la premire fois
dans lhistoire des mathmatiques, dun cha-

9. A. Djebbar, Enseignement et recherche mathmatiques dans le Maghreb des XIIIe-XIVe sicles, Paris, Universit
Paris-Sud, Publications Mathmatiques dOrsay, 1981, 81-02, pp. 55-75.
10. As-Suyt, al-Muzhir f ulm al-lugha ( Le livre florissant sur les sciences de la langue ), Le Caire, dition non
date, pp. 71-74.
11. Ibn Arab, La production des cercles, P. Fenton et M. Gloton (d.), Paris, ditions de lclat, 1996.
12. A. Rashed, Raison et mtaphore selon Raymond Lulle, thse de doctorat, Paris, Universit Paris III, 1976, pp. 309,
472-486 et 516-520.

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pitre autonome contenant des dfinitions, des


propositions et des procds de dmonstration
en vue de rsoudre compltement le problme
pos par les linguistes des VIIIe-IXe sicles. On
trouve ce chapitre dans son ouvrage intitul
Fiqh al-hisb ( La science du calcul ) qui
traite par ailleurs de calcul et de thorie des
nombres13.
Grce au biobibliographe du XIIIe sicle, Ibn
Abd al-Malik, nous disposons de quelques informations sur la vie et luvre de ce savant. Il
est originaire de la ville de Dnia, Al-Andalus.
On ne sait pas pourquoi et quelle poque il a
quitt sa ville natale pour aller sinstaller dfinitivement Marrakech, alors capitale de la
dynastie almohade. Cest dans cette ville quil
a acquis un second mtier, celui de mdecin,
et o il a enseign, paralllement, les mathmatiques. Son biographe le dcrit comme un
des meilleurs spcialistes de son poque en
gomtrie et en thorie des nombres. En plus
de louvrage que nous avons voqu, il a publi
des crits sur la gomtrie euclidienne et sur les
carrs magiques. Mais aucun des livres traitant
de ces deux dernires disciplines ne nous est
parvenu.

Jusquau XIIe sicle, les spcialistes


en langue arabe navaient pas encore
leur disposition des solutions
arithmtiques aux problmes
de dnombrement des mots qui taient
traits dune manire rcurrente
dans leurs ouvrages
Le titre du chapitre consacr la combinatoire est trs significatif puisquil sagit ni plus
ni moins du dnombrement des mots qui sont
tels que ltre humain ne peut sexprimer que
par lun deux . Lauteur dit vouloir traiter ce

problme dune manire gnrale, mme sil


est contraint, pour fixer les ides, de le poser en
termes particuliers, en se servant de lalphabet
arabe. En effet, les outils labors permettent
bien de dnombrer les mots de nimporte
quelle langue, quelle que soit la longueur de
ces mots.
Ibn Munim commence par tablir, partir
dun ensemble de couleurs de soie qui joue le
rle de modle abstrait, une rgle permettant
de dterminer toutes les combinaisons possibles de n couleurs, p p. Et cest ainsi quil est
amen construire le fameux triangle arithmtique, plus connu aujourdhui sous le nom de
triangle de Pascal . Puis il tablit un ensemble de rsultats, importants pour eux-mmes,
mais qui lui servent trouver la rponse la
question de dpart.
Cest cette contribution importante qui
est probablement lorigine dune orientation nouvelle en mathmatiques puisquelle
a connu des prolongements trs intressants.
Il est possible dailleurs quun des tudiants de
ce mathmaticien, nomm al-Qd ash-Sharf
(m. 1283), ait t le premier commenter ou
dvelopper les rsultats de son professeur. Mais,
son ouvrage qui pourrait nous renseigner sur
cela, et qui est intitul al-Qnn f l-hisb ( Le
canon du calcul ), na pas encore t retrouv.
Quoi quil en soit il est tout fait raisonnable de
penser que cet tudiant a enseign le contenu
du chapitre combinatoire dIbn Munim. Cette
hypothse est conforte par les contributions
dun tudiant dash-Sharf qui nest autre que
le fameux Ibn al-Bann.
Ce dernier reprend certains rsultats de son
minent prdcesseur en proposant de nouvelles dmonstrations et en tablissant des liens
avec des propositions de thorie des nombres
bien connues. Ces contributions sont expo-

13. A. Djebbar, Lanalyse combinatoire au Maghreb : lexemple dIbn Munim (XIIe-XIIIe sicles), Paris, Universit ParisSud, Publications Mathmatiques dOrsay, 1985, 85-101.

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ses dans deux de ses livres : le Raf al-hijb


( Le lever du voile ) et le Tanbh al-albb
( Lavertissement aux gens intelligents ).
Dans le premier, il tablit un rsultat, longtemps attribu Pascal (m. 1662), qui consiste
en une formule purement arithmtique permettant de calculer toutes les combinaisons
(sans rptition) dun nombre donn dobjets.
Ce rsultat vite de construire le triangle dIbn
Munim, mais il ne permet pas de rsoudre
compltement le problme pos par al-Khall
Ibn Ahmad14. Dans son second ouvrage, il
rassemble un certain nombre de problmes
qui sont tous inspirs par des activits sociales,
conomiques, culturelles ou par des pratiques
religieuses. On y trouve, en particulier, le dnombrement de toutes les lectures possibles
dune mme phrase, selon les rgles de la grammaire arabe, lnumration des diffrents cas
dhritage possibles lorsque les hritiers sont n
garons et p filles, etc. Cest galement dans ce
petit livre que lauteur voque un problme qui
a ncessit ltablissement dun rsultat combinatoire gnral. Il sagit du dnombrement,
selon les exigences du rite malkite, des prires
effectuer pour compenser loubli de certaines
dentre elles15.
Les pratiques combinatoires
de Raymond Lulle
Bien sr, toutes ces questions taient bien loignes des proccupations de Raymond Lulle.
Mais nous pensons quil tait ncessaire de les
voquer pour donner une ide plus concrte

de lenvironnement scientifique, culturel et


cultuel dans lequel vivaient et travaillaient les
diffrentes personnes qui ont eu rencontrer le
penseur majorquin, Tunis et Bjaa, et qui
ont eu dbattre avec lui. Dans le mme ordre
dides, il serait souhaitable de se pencher sur
le contenu des crits mathmatiques de Lulle
et, grce des tudes comparatives, de tenter
de dterminer les ventuelles sources arabes
quil aurait pu consulter, soit directement, soit
travers les traductions latines et hbraques
qui taient disponibles Barcelone et probablement aussi dans son le natale.

Il serait souhaitable de se pencher sur


le contenu des crits mathmatiques de
Lulle et, grce des tudes comparatives,
de tenter de dterminer les ventuelles
sources arabes quil aurait pu consulter
Pour en venir aux lments de combinatoire que nous avons pu dceler dans les crits
de Lulle quil nous a t possible de consulter,
il semble quils proviennent tous de la lecture
douvrages arabes traitant de thologie, de mystique et de philosophie et plus particulirement
de ceux que nous avons dj voqus. Dans son
Ars compendiosa inveniendi veritatem, Lulle
utilise 3 anneaux concentriques entourant un
disque dans lequel il a dispos 5 triangles reproduits trois fois et dont les sommets forment
ainsi une toile 25 branches. Il sagit de sa
fameuse figure T 16. Quant la figure A
que lon trouve dans son Ars generalis ultima,
elle est plus dpouille mais elle repose sur le
mme principe.

14. A. Djebbar, Enseignement et recherche mathmatiques dans le Maghreb des XIIIe-XIVe sicles, Paris, Universit
Paris-Sud, Publications Mathmatiques dOrsay, 1981, 81-102, pp. 55-75 ; M. Aballagh, Raf al-hijb dIbn al-Bann, thse
de doctorat, Paris, Universit de Paris I - Panthon-Sorbonne, 1988, pp. 535-543.
15. A. Djebbar, Mathmatiques et socit travers un crit maghrbin du XIVe sicle , Actes du colloque international De la Chine lOccitanie, chemins entre arithmtique et algbre (Toulouse, 22-24 septembre 2000), Toulouse,
ditions du CIHSO, 2003, pp. 29-54.
16. R. Lulle, Ars compendiosa inveniendi veritatem, Ms. Biblioteca de Catalunya, Barcelone, n 118, f. 6b.

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Du point de vue strictement mathmatique,


cest plutt la Table gnrale qui rvle une dmarche de type combinatoire visant un rsultat
que lon peut qualifier de mathmatique. En
effet, on y trouve une vritable numration des
combinaisons 4 4, avec rptition et permutation, dun certain nombre de lettres de lalphabet
(variant entre 9 et 15 si lon tient compte des
diffrentes figures utilises par Lulle dans ses
ouvrages). Cette numration pouvait tre obte-

nue manuellement aprs avoir fix lordre dans


lequel doivent tre combines les lettres. Mais
comme Lulle connaissait le procd des anneaux
mobiles dIbn Durayd, il nous parat plus vraisemblable quil ait obtenu ses colonnes de mots
en faisant tourner le nombre danneaux ncessaires lopration de comptage17. Mais cest l
un travail fastidieux et pnible dont Lulle se
serait dispens sans hsitation sil avait connu
les rsultats tablis par Ibn Munim.

17. R. Lulle, Taula general, Lo pecat dAdam, Ms. Biblioteca Pblica de Palma, n 1103, ff. 20a-30b.

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Ignacio Caballero.

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