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Semiconductores

Con los chips en las espaldas


China quiere convertirse en una superpotencia en semico0nductores y planea invertir
sumas colosales para lograrlo
Enero 23 2016
Shangai
Timekeeper

Desde los aos setenta, el gobierno chino ha estado tratando de consolidar una
industria de semiconductores propia. Pero sus ambiciones nunca han sido tan altas, ni
su presupuesto tan grandes, como lo son ahora. En un temprano impulso en la
segunda mitad de la dcada de los noventa, el gobierno invirti menos de mil millones
de dlares, segn el banco norteamericano Morgan Stanley. Pero ahora, en un plan
anunciado en 2014, el gobierno chino va a reunir entre 100 y 150 mil millones entre
fondos pblicos y privados.
El objetivo es ponerse tecnolgicamente a la par con las principales empresas del
mundo para el ao 2030, en diseo, fabricacin y envasado de chips de todo tipo, para
dejar de ser dependiente de los suministros extranjeros. En 2015 el gobierno aadi
un objetivo ms: dentro de diez aos quiere estar produciendo el 70% de los chips
consumidos por la industria china.
Ser un camino largo. El ao pasado, las fbricas chinas, tanto nacionales como en el
extranjero, consumieron microchips, de todo tipo, por un valor de 145 mil millones de
dlares. Solo el 10 por ciento de ese valor fue cubierto por la industria china de chips,
el resto provino del exterior. Y en algunos tipos de semiconductores de alto valor por
ejemplo los procesadores que son el cerebro de las computadoras, o los resistentes
chips usados en los automviles prcticamente todo el consumo chino es importado.

Para alcanzar su sueo, las autoridades chinas se dan cuenta de que deben
conseguir la mayor cantidad de expertos extranjeros que puedan. En los ltimos
meses, las empresas de propiedad estatal y diversas ramas del gobierno se han
apresurado a comprar, invertir o hacer negocios con empresas de microchips del
extranjero. El 17 de enero la suroccidental provincia de Guizhou anunci una empresa
conjunta con Qualcomm, un diseador de chips estadounidense, para invertir
alrededor de $ 280 millones en la creacin de una nueva fbrica de chips
especializados para servidores. El fondo de inversin de la provincia ser el propietario
del 55% del negocio. Dos das antes, los accionistas de Powertech Technology, una
empresa taiwanesa que empaqueta y pone a prueba los chips, acordaron permitir que
Tsinghua Unigroup, una empresa controlada por el Estado desde el continente,
compre una participacin del 25% por US $ 600 millones.
Voceros oficiales sostienen que el desarrollo de una industria nacional de
semiconductores es un imperativo estratgico, dada la excesiva dependencia del pas
de la tecnologa extranjera. Y subrayan que en Amrica, Europa y otras partes de Asia,
los polticos no escatiman al apoyar prdigamente sus industrias de semiconductores
con dinero de los contribuyentes.
La brecha comercial china en el apartado de microchips es, segn algunas
estimaciones, solo la mitad de lo que sugieren las cifras brutas, ya que una proporcin
considerable de los chips importados que las fbricas chinas consumen entran en
gadgets, como el iPhone de Apple y los porttiles de Lenovo, que luego son
exportados. Aun as, la poltica de promocin de los semiconductores se ajusta a la
poltica general del gobierno de pasar de una industria con mano de obra intensiva,
hacia industrias limpias de alto valor agregado.
Morgan Stanley seala que los mrgenes de ganancia de las empresas exitosas de
semiconductores son tpicamente de 40% o ms, mientras que los equipos, aparatos y
otros equipos que usa chips a menudo tienen mrgenes de menos de 20%. Por tanto,
si las empresas chinas disearan y fabricaran la mayor parte de los chips del mundo, y

un da controlara algunas de las normas tcnicas subyacentes, como lo hace Intel con
los chips de computadoras personales y servidores, China gozara de una mayor
participacin en las ganancias de la industria de la electrnica mundial.
En los primeros esfuerzos por impulsar la fabricacin nacional de paneles solares y
lmparas LED, el gobierno chino desparram su generosidad entre una gran cantidad
de empresas locales, dando lugar a un exceso de oferta y precios alicados. Esta vez
parece estar concentrando su artillera sobre un grupo ms limitado de empresas
lderes nacionales. Por ejemplo, SMIC de Shanghai est dispuesto a ser el foundry
(fabricante de los chips diseados por otros) lder en China. Y Hisilicon de Shenzhen
(parte de Huawei, fabricante de equipos de telecomunicaciones) ser una de las
empresas lderes en el diseo de chips.
Lo intrigante en esta historia es Tsinghua Unigroup, una empresa que brot de la
Universidad de Tsinghua en Beijing, se ha erigido en el ltimo ao ms como el
campen de campeones, el rival chino para la todopoderosa Intel. Zhao Weiguo, jefe
de la empresa, comenz pastoreando cabras y cerdos en Xinjiang, una provincia
remota en el noroeste de China, donde sus padres haban sido exiliados en la dcada
de 1950, despus de haber sido calificados como disidentes. Despus de trasladarse
a Pekn para estudiar en la universidad, el Sr. Zhao amas su fortuna en la electrnica,
bienes races y recursos naturales, antes de convertirse en presidente y segundo
mayor accionista (despus de la propia universidad) en Tsinghua Unigroup.
El surgimiento de la compaa desde la oscuridad comenz en 2013 cuando gast $
2600 millones en la compra de dos empresas chinas de diseo de chips, Spreadtrum y
RDA Microelectronics. En 2014 Intel compr una participacin del 20% en su supuesto
futuro rival, por $ 1.5 mil millones, como parte de un plan para que los dos trabajen
juntos en chips para dispositivos mviles, un rea en la que Intel se ha quedado atrs.
En mayo del ao pasado Tsinghua gast $ 2.3 mil millones para comprar una
participacin del 51% en H3C, filial de Hong Kong de Hewlett-Packard que fabrica
equipos para datos en red. Y en noviembre anunci una inversin de $ 13 mil millones
para financiar la construccin de una gigantesca planta de chips de memoria.
Comprando sabios en Sylicon
Otras empresas chinas tambin han ido de compras. Jiangsu Changjiang, una firma
que ensambla chips, pag $ 1.8 mil millones en 2014 para tomar el control de STATS
ChipPAC, un equipo de Singapur en la misma lnea de negocio. En 2015 Jianguang
Asset Management controlada por el Estado pag una suma similar por una rama de
NXP de los Pases Bajos, que fabrica chips especializados para estaciones base de
telefona celular. Un grupo liderado por China Resources Holdings, otra empresa del
Estado, ha hecho una oferta de $ 2500 millones para adquirir Fairchild Semiconductor
International, una empresa estadounidense. Pero el lder indiscutible del equipo chino
de adquisicin del know-how extranjero sobre chips es Tsinghua.
Mucha gente piensa que gozamos de privilegios por parte del gobierno, declar Zhao
recientemente, pero solo somos una empresa abierta al mercado. Eso subestima un
poco el respaldo oficial que claramente disfruta, sin el cual es difcil imaginar cmo
podra su empresa invertir los $ 45 mil millones que planea gastar en los cinco aos.
Las aproximaciones chinas a empresas extranjeras de semiconductores, no siempre
han tenido una clida recepcin. Segn los informes de Tsinghua, el ao pasado hizo
una oferta de $ 23 mil millones por Micron, un gran fabricante estadounidense de
DRAM, chips de memoria que se utilizan para almacenar datos en equipos de

escritorio y servidores. Pero la oferta fracas debido a la oposicin poltica. Ofertas por
la firma a Hynix, fabricante surcoreano de DRAM y chips de memoria flash (usados en
telfonos y memorias USB), fueron rechazadas en noviembre. En diciembre, Tsinghua
compr una participacin del 25% en Siliconware Precision Industries (SPIL), un
probador y ensamblador de chips taiwans. La reaccin poltica resultante que
provoc Advanced Semiconductor Ingeniera (ASE), el ms grande ensamblador de
chips taiwans, lance una OPA sobre SPIL en diciembre. Tsai Ing-wen, principal
candidata de la oposicin en las elecciones presidenciales de Taiwn, declar que las
inversiones de China en las empresas de chips de Taiwn son una amenaza muy
grande; en la jornada electoral del 16 de enero, ella gan la presidencia.
As to whether China will realise its ambitions, or whether it will continue to be dependent on
foreign chip technology, Taiwans own experience is instructive. From the 1980s, it was
highly successful in developing world-class chip foundries, such as TSMC, and in
cultivating sparky designers of processor chips such as MediaTek. But in part that was
because of good timing: the chip industry was moving towards a model of separating the
design and the fabrication of chips, and Taiwan successfully rode that trend. But its more
recent attempt to be big in memory chips was a disaster. Mark Li of Sanford C. Bernstein, a
research firm, reckons that despite $50 billion in capital expenditure during the late 1990s
and 2000s, mostly financed by the government, Taiwanese firms met with en masse failure
in memory

En cuanto a si China va a realizar sus ambiciones, o si va a seguir siendo dependiente


de la tecnologa extranjera de chips, la propia experiencia de Taiwn es instructiva.
Desde la dcada de 1980, tuvo gran xito en el desarrollo de circuitos integrados de
clase mundial, tales como TSMC, y en la formacin de hbiles diseadores de chips
para procesadores como MediaTek. Pero en parte, supieron aprovechar la oportunidad
y los tiempos: la industria de los chips se estaba moviendo hacia un modelo que
separa el diseo de la fabricacin de los chips, y Taiwn recorri con xito esa
tendencia. Pero su ms reciente intento de ser grande en los chips de memoria fue un
desastre. Marcos Li, de Sanford C. Bernstein, una firma de investigacin, considera
que a pesar de los $ 50 mil millones invertidos entre 1990 y 2000, en su mayora
financiados por el gobierno, las empresas taiwanesas solo obtuvieron un gran fracaso.
Douglas Fuller, de la Universidad de Zhejiang en Hangzhou, argumenta que la
madurez de la industria de semiconductores, alcanzada en los ltimos aos, har ms
difcil todava a China penetrarla. Las grandes firmas de chips de memoria se han
atrincherado, sobre todo despus de recientes consolidaciones; y los propios chips,
con su software asociado, son cada vez ms complejos, por lo que ser ms difcil
para las empresas chinas dominarlos. Tien Wu, jefe de operaciones de la ASE, aade
que las empresas taiwanesas entraron en el mercado de chips en un momento de
expansin embriagadora; ser ms difcil para las empresas chinas tener xito en un
momento de crecimiento lento.
Para que las empresas lderes de China tengan xito, debern lograr tres cosas
difciles. Lee Wai Keong, jefe de ASM Pacific Technology, un proveedor de Hong Kong
de equipos para la industria, considera que, en primer lugar, las empresas chinas
deben pasar de "una cultura de menor costo hacia una cultura de la innovacin." Se rio
cuando se le pregunt si empresas como Tsinghua podrn acceder a la investigacin
de vanguardia por medio de la compra de empresas: "no hay atajos en los
semiconductores". Su escepticismo est justificado: los controles de exportacin y
otras barreras polticas en Taiwn, Corea del Sur y Amrica impiden la transferencia de
las ltimas tecnologas hacia empresas de China.

Las empresas de chips de China en su mayora estn muy por detrs de los lderes
mundiales en innovacin (aunque Hisilicon es una excepcin notable). Solo Intel
invierte cerca de cuatro veces ms en investigacin y desarrollo que toda la industria
de chips de China, calcula Christopher Thomas de McKinsey, una firma de
consultora. Adems de bombear ms dinero en la investigacin, las empresas chinas
tambin tienen que atraer a muchos ms cientficos e ingenieros experimentados. Esto
no es imposible, dado que Silicon Valley est lleno de gente brillante de origen chino.
Pero si las empresas como Tsinghua quieren atraerlos, deben aprender a innovar a
nivel mundial, por ejemplo, mediante la ejecucin de mltiples centros de
inverstigacin y desarrollo en todo el mundo.
Eso apunta al segundo reto: la necesidad de cambiar hacia una mentalidad global.
Hasta ahora las empresas chinas han estado atendiendo principalmente al consumo
local en auge. Ahora deben prepararse para los exigentes mercados mundiales.
Incluso las empresas chinas, especialmente las que sirven a mercados extranjeros, es
poco probable que permanezcan satisfechas con chips mediocres slo porque se
hacen en casa. El reto final puede ser ms desalentador. Los inversores en empresas
de chips de China necesitan prepararse para un largo y duro esfuerzo. Anlisis
realizados por McKinsey revelan que en toda la industria global de semiconductores,
en memoria o procesadores, y en el diseo, fabricacin o envasado de chips, solo una
o dos de las principales empresas de cada rea obtienen ganancias, el resto pierde
dinero.
Un ejemplo positivo que China podra seguir, si quiere evitar desperdiciar sus $ 150 mil
millones, es el de Samsung. Se ha convertido en un coloso de los semiconductores
mediante una fuerte inversin en innovacin y desarrollo, acumulando un arsenal de
talento tcnico, pero aceptando bajos rendimientos durante muchos aos. Boosters
argumenta que las empresas chinas podran lograr algo semejante, dado que el
gobierno ser el principal inversor, en lo que es una prioridad estratgica, antes que
una ocasin inmediata de ganancias.
Sin embargo, hay una contradiccin potencial en la forma en que el gobierno est
implementando su ltimo plan. Con la experiencia del mal resultado de los esfuerzos
anteriores para promover microchips, paneles solares y LEDs, los funcionarios estn
canalizando una gran parte de su inversin inicial, alrededor de $ 30 mil millones a
travs de un puado de fondos de inversin respaldados por el Estado. La esperanza
es que estos intermediarios harn ms inversiones con mentalidad de mercado que
los burcratas en el pasado. Sin embargo, la gestin de estos fondos para que puedan
lograr el objetivo del gobierno, cuando los inversores externos van a aspirar a ver
ganancias antes de 2030, ser una hazaa.
Aun as, los analistas de Morgan Stanley piensan que las empresas chinas tienen una
oportunidad justa de ser lderes mundiales en ciertas partes de la industria. Las
empresas de chips locales pueden tener una gran opcin en reas de productos como
televisores, telfonos mviles y ordenadores, en las que China domina la produccin y
el consumo. Los reguladores pueden tener la tentacin de inclinar el campo de juego
an ms a su favor dictando normas internas o imponiendo requisitos de contenido
local, aunque el riesgo es que China resulte con empresas que son fuertes en casa,
pero carecen de la competitividad global.
En los chips de memoria de cualquiera de la DRAM o variedad flash, las posibilidades
de las empresas chinas se veran reforzadas si pueden persuadir a algunas de las
mayores empresas extranjeras para formar alianzas de intercambio de tecnologa,
reclutando a esas empresas para ayudarlos a superar las restricciones
gubernamentales de transferencia de tecnologa. En esto, tener mucho dinero ser de

gran ayuda. En septiembre una rama de Tsinghua acord inyectar $ 3,8 mil millones
en Western Digital, un fabricante estadounidense de unidades de disco duro. Con sus
cuentas reforzadas, poco despus Western Digital gast $ 19 mil millones en la
compra de SanDisk, otra empresa estadounidense, que se encuentra entre los lderes
mundiales en la memoria flash.
Los esfuerzos de China para desarrollar lderes nacionales en lo que llama industrias
clave tienen decididamente un record accidentado. En la fabricacin de automviles,
sus intentos de hacer que las empresas extranjeras compartan su tecnologa a travs
de empresas conjuntas con fabricantes nacionales slo han agudizado la dependencia
de las empresas locales de sus socios extranjeros. En aviones comerciales, un
conglomerado aeroespacial estatal, COMAC, ha invertido aos, y enormes sumas, en
el desarrollo de aviones que todava no estn listos para el mercado, y sern obsoletos
en el momento en que lleguen a l.
En diferentes partes de la industria del microchip, las empresas chinas pueden llegar a
ponerse al da tecnolgicamente pero, en el proceso, socavar la industria a nivel
mundial, como sucedi con los paneles solares por la excesiva capacidad de
produccin. Como el Sr. Li de Bernstein dice, China "no se detendr hasta que domine
el mercado, aunque colapsen los valores y destruya la economa." El Sr. Zhao,
presidente de Tsinghua, es desfachatado en sus ambiciones. "El sector de chips est
entrando en la era de los gigantes, con la aceleracin de la integracin", declar hace
poco, dejando clara la intencin de que su empresa sea uno de los pocos gigantes
sobrevivientes. La conmocin que viene va a separar las ovejas de las cabras, un rea
en la que el Sr. Zhao tiene algo de experiencia.