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TEORAS SOBRE EL ORIGEN Y LA ADQUISICIN DEL


LENGUAJE
En los comienzos del lenguaje, el hecho de poder dar
nombre a las cosas, de poseerlas por medio de la voz,
debi tener para el hombre un encanto maravilloso y en
alguna forma oculto. El mundo comenz a ser dominado
en virtud de la palabra.
Es revelador que en las viejas historias existan palabras
mgicas que abren puertas, destruyen obstculos, rinden
voluntades y cuyo secreto no se explica jams. El prestigio
ancestral de la palabra revive ante las voces extraas, como
si su particular sonido abriera puertas cerradas en el alma.

CIRO ALEGRA
Sobre el origen...
Cundo surgi el lenguaje? Cules fueron las primeras palabras que dijo el hombre?
Cul es la lengua hablada ms antigua del mundo? Todas las lenguas se desarrollaron desde una
fuente comn? Cmo se formaron las primeras palabras? Qu lengua se hablaba en el Paraso?
Son mltiples los interrogantes sobre el origen del lenguaje y las explicaciones sobre la
manera como l surgi. Preguntas que generan inquietud y fascinacin, interrogantes que han dado
lugar a experimentos y a fuertes controversias cuya historia se remonta 3.500 aos atrs.
Durante el siglo XIX, las controversias sobre el origen del lenguaje llegaron a tal punto que en
1866 la Sociedad Lingstica de Pars se vio obligada a suspender cualquier debate sobre esta
cuestin.
Lo cierto es que no poseemos un conocimiento directo sobre los orgenes y el desarrollo inicial
del lenguaje. No existe actualmente una hiptesis que pueda considerarse una explicacin definitiva
sobre el origen del lenguaje humano.
Para algunos investigadores, el lenguaje sera un fenmeno relativamente reciente surgido
hace tan solo 30.000 aos; para otros, por el contrario, la capacidad simblica debe retrotraerse
hasta 2 o 3 millones de aos.
Desde el punto de vista filognico y evolutivo, el principal problema es que no existen
rganos especficos del lenguaje, de modo que no puede estudiarse cmo han ido evolucionando.
Todos los elementos y factores morfolgicos y fisiolgicos que entran en juego en el lenguaje tienen
ya una funcin biolgica distinta: los labios, la lengua, la garganta (incluyendo las cuerdas vocales,
que no tienen de suyo funcin lingstica, sino fontica), los pulmones y el encfalo. Sabemos que el
lenguaje se encuentra vinculado con el encfalo, es decir, con la corteza cerebral adaptativa. Una
lesin en determinadas zonas del encfalo impide el desarrollo del lenguaje. Pero, aunque hay una
vinculacin del lenguaje con la corteza adaptativa, la mera existencia de esa corteza no implica la
existencia de habla: si el nio no vive en un medio lingstico, no aprender a hablar. Por esto,
aunque es cierto que el lenguaje surge en el cerebro humano, por otra parte, el cerebro llega a ser

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humano, a conformarse de modo humano, precisamente mediante el lenguaje o, en trminos ms


generales, por la cultura y la educacin. 1
Sobre la adquisicin...
El mundo era tan reciente que muchas cosas
carecan de nombre, y para mencionarlas
haba que sealarlas con el dedo
G. Garca Mrquez, Cien aos de soledad.
Al igual que el origen, la adquisicin del lenguaje es un tema que ha concentrado la atencin
de todas las culturas. Filsofos, lingistas y psiclogos, basados en distintas consideraciones y
criterios, han formulado teoras que pretenden explicar la ontogenia del lenguaje.
Las primeras teoras filosficas sobre el lenguaje adoptaron una perspectiva NATURALISTA,
es decir, sostenan la existencia de una relacin natural entre los objetos y sus nombres. Las
palabras seran, en cierto modo, imitaciones de las cosas (teora sostenida por Pitgoras y por los
estoicos).
Otras teoras, dominantes durante muchos siglos, tuvieron un marcado acento EMPIRISTA: el
lenguaje surgira de las imitaciones que las personas llevaban a cabo de los sonidos del ambiente
(las voces de los animales, los sonidos provocados por las reacciones instintivas y emocionales,
sonidos producidos espontneamente por las personas como reaccin a los estmulos externos, etc.).
Una grave dificultad de estas ltimas teoras es la suposicin de que ha habido una evolucin
en el lenguaje humano, desde el lenguaje icnico al dgito. 2 Si fuera as, debera haber unos idiomas
ms evolucionados que otros. En realidad, no existen idiomas ms complejos o difciles de aprender
que otros : un nio tarda el mismo tiempo en aprender cualquiera de los idiomas existentes si se
encuentra inmerso en esa comunidad lingstica.
Adems, estas teoras tampoco son capaces de explicar la dimensin sintctica del lenguaje,
es decir, la existencia de unas leyes que rigen el uso del lenguaje. Este es el problema ms complejo
a la hora de abordar el tema del origen del lenguaje.
Por ltimo, est la teora sostenida por N. Chomsky y por el estructuralismo contemporneo,
teora de carcter RACIONALISTA. Para esta teora, existen unos universales lingsticos innatos y
unas estructuras bsicas que aparecen de golpe. Chomsky afirma que la adquisicin de la lengua
es en gran parte asunto de maduracin de una capacidad lingstica innata, maduracin que es
guiada por factores internos, por una forma de lenguaje innata que se agudiza, diferencia y alcanza
una realizacin especfica a travs de la experiencia.
Sinteticemos en tres los argumentos de esta teora:
Francisco Conesa y Jaime Nubiola, Filosofa del lenguaje, Barcelona, Herder, 1999, p. 29.
Recordemos que un sistema de comunicacin es icnico si la relacin entre el mensaje y la seal es simple y
directa. Cada signo representa uno solo y siempre el mismo mensaje: el grito de dolor, el llanto, etc.
pertenecen al lenguaje icnico. Este lenguaje es comn a hombres y a animales y en ambos casos tiene races
instintivas y transmisin biolgica. El lenguaje propiamente humano es dgito. Un sistema de comunicacin es
dgito si los mensajes se construyen a partir de elementos diversos entre s, las relaciones entre signos y
mensajes son arbitrarias, convencionales. En el ser humano, adems de un lenguaje dgito hay tambin un
lenguaje icnico.
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1. El nio aprende su lengua nativa con extraordinaria facilidad y rapidez, y emite y comprende, de
manera ilimitada, mensajes que nunca antes haba escuchado.
2. Existe en el nio, por lo tanto, una gramtica interiorizada, una estructura profunda que lo
habilita para hacer un uso creativo del lenguaje.
3. Esto explica la existencia de unos universales lingsticos3, comunes a todas las lenguas.
Esta teora ha sido ampliamente discutida.
Las crticas filosficas, psicolingsticas y
estrictamente lingsticas se han producido en estrecha relacin, tanto que en ocasiones es difcil
distinguir unas de otras. Con qu puede compararse el aprendizaje del lenguaje para considerarlo
fcil y rpido? Es la experiencia lingstica del nio tan pobre y escasa como Chomsky pretende?
Realmente la adquisicin del lenguaje constituye un modo especfico de aprendizaje distinguible de
los dems y con requisitos propios? Existen los universales lingsticos? Pero el asunto capital lo
concentra el siguiente interrogante: Se puede confirmar empricamente el modelo chomskiano de
adquisicin del lenguaje?
En los procesos de la Comunicacin y del lenguaje, Nio Rojas (1998:19 - 22) agrupa en tres las
ms importantes teoras sobre la adquisicin del lenguaje: teoras AMBIENTALISTAS, NATIVISTAS Y
COGNITIVISTAS.

1. TEORAS AMBIENTALISTAS:
Estas teoras consideran decisivos los factores externos provenientes del entorno y del medio social.
Se distinguen dos posiciones: la de los lingistas (Saussure y el estructuralismo) y la de los
psiclogos (Skinner).
Tengamos en cuenta que Saussure consideraba la lengua como la parte social del lenguaje y que,
por lo tanto, el nio la iba asimilando poco a poco, como una apropiacin de algo procedente del
exterior. Skinner, el ms notable de los psiclogos conductistas, trat de explicar la adquisicin
del lenguaje como un mecanismo basado en contingencias de refuerzo que operan sobre el
sujeto para propiciar respuestas positivas. Obviamente cabe sealar contra el conductismo que la
adquisicin del lenguaje no es slo producto de un mecanismo de estmulo - respuesta.

2. TEORAS NATIVISTAS:
O teoras innatistas.
biolgicos.

Estas teoras dan primaca a los factores internos al sujeto, mentales o

Suponen estas teoras que los nios nacen con una capacidad innata de desarrollar el lenguaje (en
stas se inscribira la teora racionalista de Chomsky, mencionada anteriormente).

3. TEORAS COGNITIVISTAS:
Tanto las teoras ambientalistas como las nativistas le dan una especial primaca al desarrollo
lingstico frente al cognitivo, al lenguaje frente al pensamiento.
Por el contrario, las teoras cognitivistas le otorgan la primaca al desarrollo de lo cognitivo,
subordinan el lenguaje al pensamiento. La explicacin cognitivista de mayor trascendencia
corresponde a la posicin de Jean Piaget. Pero tambin son importantes las teoras de Lev
Vygotsky y Jerome Bruner.
En su obra The problem of Universals in Language, Charles Hockett suministra una variada lista. Menciona,
por ejemplo, como en todas las lenguas existen los nombres propios, un elemento para denotar al sujeto que
habla y otro que denota al sujeto al cual se habla, elementos cuya denotacin depende del contexto
extralingstico (ahora, aqu), etc.
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Para Piaget, la funcin simblica o semitica 4 est en los orgenes del lenguaje en el nio y se
desarrolla previamente al fenmeno lingstico. Los juegos simblicos, la imagen grfica y la
imitacin diferida son ejemplos donde lo lingstico pasa a ser parte de una capacidad ms
amplia, la funcin simblica. Segn este autor, la inteligencia es anterior al lenguaje, el cual, una
vez adquirido, va a servir a lo cognitivo.
Otra tesis tpica de Piaget, vinculada con la evolucin del lenguaje infantil, es la distincin entre un
lenguaje egocntrico y un lenguaje socializado.
El lenguaje egocntrico, que cubre el 75% de la produccin hasta los tres aos, va disminuyendo y
tiende a un descenso total despus de los siente aos, para dar paso al lenguaje socializado.
La actitud egocntrica supone que el nio hasta el perodo preoperacional (2 a 7 aos) es poco
sensible a la funcin comunicativa del lenguaje, que prescinde de su interlocutor y que ms bien
habla para s mismo. Piaget ha sealado tres tipos de utilizaciones egocntricas: las repeticiones
ecollicas, los monlogos y los monlogos colectivos.
Esta tesis, que Piaget expuso en una de sus primeras obras (El lenguaje y el pensamiento en el
nio, 1923), recibi pocos aos despus una importante crtica por parte de Vygotsky. La
posicin de Vygotsky es que no tiene sentido distinguir entre un lenguaje egocntrico y un
lenguaje socializado posterior, porque tanto en el nio como en el adulto la funcin primaria del
lenguaje es la comunicacin, el contacto social, y en este sentido, las formas ms primitivas del
lenguaje infantil son tambin sociales. El discurso egocntrico aparece cuando el nio transfiere
las formas propias del comportamiento social al mbito de sus funciones psquicas internas. As
pues, la lnea de desarrollo no sera desde el lenguaje individual al social, sino desde el lenguaje
social al lenguaje individual.
Vygotsky, adems, dio un mayor margen de independencia a la relacin lenguaje y pensamiento, ya
que, segn l, ambos proceden de races genticas diferentes. De esta manera, el lenguaje
verbal humano sera el resultado de dos races distintas, una natural y otra sociocultural.
Vygotsky demostr que el nio en su primera infancia construye en su interaccin con el medio
fsico esquemas representativos, y en su interaccin con el medio social, esquemas
comunicativos. El lenguaje propiamente dicho resulta de la fusin de estas dos lneas de
desarrollo, y en el proceso de interiorizacin, el lenguaje toma el control de las facultades
mentales del hombre para convertirse en pensamiento. 5
Jerome Bruner, a su vez, considera indisoluble el desarrollo de lo lingstico y de lo cognitivo. No le
otorga importancia a cul fue primero, puesto que prefiere considerarlos como dos procesos
simultneos, coincidentes.
Para Bruner, es imposible hablar de un desarrollo cognitivo disociado del desarrollo del lenguaje, as
como tampoco es posible disociar el lenguaje de la influencia que sobre l ejerce el medio.
Sin lugar a dudas, podemos concluir que la adquisicin del lenguaje involucra diversos factores. Las
destrezas de imitacin, un mecanismo general de aprendizaje y los aspectos cognitivos
desempean un papel determinante en el curso de esta adquisicin. Estudios de psicolingstica
y de psicologa evolutiva realizados en las dos ltimas dcadas demuestran que la adquisicin del
Dice Piaget (1974 :114) : Existe una funcin simblica ms amplia que el lenguaje y que incluye, adems de
los signos verbales, los smbolos en sentido estricto.
5
Para mayor informacin sobre este tema, ver VYGOTSKY, L. S. Pensamiento y lenguaje. Buenos Aires : La
plyade, 1977.
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lenguaje no slo requiere bases cognitivas sino sobre todo situaciones comunicativas.
Naturalmente, quedan abiertos muchos interrogantes sobre un tema que an contina siendo
objeto de investigacin.

ESTADIOS DE DESARROLLO, SEGN PIAGET


ESTADIO
Inteligencia
Sensomotriz

Pre-operaciones

Operaciones
Concretas
Operaciones
Formales

EDAD
CARACTERISTICAS
0 - 2 Conductas reflejas. Conceptos de permanencia del
objeto. Manipulacin de objetos. Egocentrismo.
Nocin de tiempo y espacio. Surgimiento de la
funcin simblica.
2 - 7 Surgimiento del pensamiento conceptual y del
lenguaje. Influjo de percepciones inmediatas y de la
intuicin. Lenguaje egocntrico y gradual evolucin hacia la
socializacin. Avance en la solucin de problemas.
7 - 11 Actividades mentales con apoyos concretos.
Manifestaciones de categoras conceptuales y
jerrquicas, seriacin. Progreso en la socializacin.
11 - 15 Actividades mentales con abstraccin e hiptesis.
Lgica combinatoria. Solucin de problemas a travs
del racionamiento proposicional.

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COMPRENSIN DE LECTURA
"Todos nos hemos preguntado alguna vez: Cules fueron las primeras palabras que dijo el hombre?
Las respuestas a esta adivinanza son tan variadas como las filosofas y los temperamentos. Aunque
los lingistas discuten todava esta opinin, casi todos creen que las primeras expresiones orales de
nuestra especie estaban ms cerca del grito que del discurso. Si el hombre comenz con el lenguaje,
el lenguaje comenz con una interjeccin.
Esta exclamacin original, fue de asombro, terror, deseo, alegra? Cualquiera que haya sido su
ndole, con ella el hombre descubri algo no menos decisivo que el sexo, el trabajo, la muerte: un
interlocutor. La primera exclamacin fue un reconocimiento: el hombre habl porque a su lado haba
otro hombre; empez a ser hombre por ese reconocimiento del hombre que lo oa y que, al orlo, lo
comprendi y le respondi. el hombre empez a ser hombre por ese reconocimiento del otro... Nos
fund una exclamacin, pero una exclamacin compartida."
Octavio Paz
1. La explicacin sobre el origen del lenguaje ofrecida por el texto podra enmascararse dentro de
una teora de tipo:
A. psicolgico
B. religioso
C. social

D. filosfico
E. tico

2. En la lectura, NDOLE puede sustituirse por:


A. calidad
B. intencin
C. voluntad

D. carcter
E. propsito

3. El texto afirma que:


A. Las filosofas y los temperamentos son como las adivinanzas.
B. Las primeras manifestaciones orales fueron interrogaciones.
C. El hombre habl porque se sinti solo
D. Un interlocutor es menos importante que el sexo.
E. Una exclamacin compartida nos inici como hombres.
4. La lectura anterior nos permite concluir que:
A. Realmente la especie humana es la nica con capacidad de comunicacin.
B. Se puede precisar el perodo de la historia en el cual se produjo la primera comunicacin oral.
C. No existe una teora que se pueda considerar como la nica explicacin cientfica sobre el origen
del lenguaje.
D. Los lingistas se enfrascan en discusiones improcedentes.
E. Las primeras exclamaciones del hombre fueron producidas por sus contactos con la naturaleza.
COMPLETACIN
Escribe en el espacio una palabra que complete el sentido lgico de la frase:
1. Eran tres hermanos, pero ________________ se pareca al otro.
2. Ms parece un _____________ de navidad que una historia real.

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3. Su fama se _________________ a comienzos de siglo.


4. Toda ___________ implica la existencia de partidos polticos.
5. Existen serios _____________ para inquietarse por la situacin actual.
6. El orgullo se halla en el ______________ de todos los grandes errores.
7. Leer sin __________________ es como comer sin digerir.
8. La finalidad de la _____________ es dar a cada quien lo que se merece.
9. La verdad nos hace libres; aunque a veces nos convertimos en sus _______________.
10. Negamos muchas cosas, porque nuestra razn nos hace creer que son _________________.

BIBLIOGRAFA
CONESA, Francisco y NUBIOLA, Jaime. Filosofa del lenguaje. Barcelona : Harder, 1999.
CHOMSKY, Noam. El lenguaje y la mente en: Los fundamentos de la gramtica
transformacional. Antologa preparada por Heles Contreras. Mxico: Siglo XXI,
1971.
HIERRO S. PESCADOR, Jos. Principios de filosofa del lenguaje. Madrid: Alianza, 1980.
NIO ROJAS, Vctor Miguel. Los procesos de la comunicacin y del lenguaje. Santa Fe de
Bogot: Ecoe, 1998.
PIAGET, Jean. La formacin del smbolo en el nio. Mxico: Fondo de Cultura
Econmica, 1961.
- . El lenguaje y el pensamiento en el nio. Buenos Aires : Guadalupe,
1973.
____________. Seis estudios de psicologa. Barcelona: Barral Editores, 1974.
VYGOTSKY, Lev. S. Pensamiento y lenguaje. Buenos Aires: La plyade, 1977.