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Andr Durand prsente

La peste
(1947)
roman dAlbert CAMUS
(320 pages)

pour lequel on trouve un rsum


puis successivement lexamen de :
la gense (page 4)
lintrt de laction (page 7)
lintrt littraire (page 10)
lintrt documentaire (page 13)
lintrt psychologique (page 17)
lintrt philosophique (page 28)
la destine de luvre (page 34)
Bonne lecture !

Premire partie
Le narrateur se propose de relater le plus fidlement possible les curieux vnements qui se sont
produits en 194.., Oran, en Algrie. Un jour d'avril, le docteur Rieux dcouvrit le cadavre d'un rat
sur son palier. Le concierge, monsieur Michel, pensa que de mauvais plaisants s'amusaient dposer
ces cadavres de rats dans son immeuble. midi, Rieux accompagna la gare son pouse qui,
malade, partait se soigner dans la montagne. De plus en plus de rats sortaient de leurs cachettes et
venaient mourir dans les lieux publics. Quelques jours plus tard, lagence de presse
Ransdoc annona que plus de six mille rats avaient t ramasss le jour mme. L'angoisse saccrut
dans la ville. Quelques personnes mirent des rcriminations contre la municipalit. Puis,
soudainement, le nombre de cadavres de rats diminua, les rues retrouvrent leur propret, la ville se
crut sauve. Mais monsieur Michel, le concierge de l'immeuble de Rieux, tomba malade. Le mdecin
essaya de le soigner, mais sa maladie s'aggrava rapidement et il ne put rien faire pour le sauver :
ganglions distendus, taches noirtres sur les flancs, il fut emport par une fivre foudroyante,
succombant un mal violent et mystrieux. Dautres habitants furent frapps et moururent leur tour,
en nombre croissant.
Rieux fut sollicit par Grand, un modeste employ de la mairie, qui venait d'empcher un certain
Cottard de se suicider pour des raisons inconnues.
Rieux consulta ses confrres. Lun deux, le vieux Castel confirma ses soupons : il s'agissait bien de
la peste. Rieux rclama des pouvoir publics une action nergique contre la contagion. Aprs quelques
atermoiements, la mi-mai, ltat de peste fut proclam. La ville fut isole. Des mesures svres
rglrent la vie des habitants, peu peu assujettis aux privations, lennui et langoisse.
Deuxime partie
La peste fut notre affaire tous note le narrateur. La ville s'installa peu peu dans l'isolement qui,
avec la peur, modifia les comportements collectifs et individuels. Les habitants prouvrent des
difficults communiquer avec leurs parents ou leurs amis qui taient l'extrieur. Ils tentrent de
compenser les difficults de la squestration en s'abandonnant des plaisirs matriels.
Rieux apprit que Grand se concentrait sur l'criture d'un livre dont il rcrivait sans cesse la premire
phrase.
Fin juin, Rambert, un journaliste parisien qui souffrait dtre spar de sa compagne, demanda en
vain l'appui de Rieux pour obtenir de pouvoir quitter la ville et regagner Paris.
Cottard, qui tait un criminel, semblait prouver une malsaine satisfaction dans le malheur de ses
concitoyens car, ainsi, il serait oubli.
Pour lutter conte le flau avec leurs propres moyens , les autorits ecclsiastiques organisrent
une semaine de prires collectives lissue de laquelle le pre Paneloux, un savant jsuite, pronona
la cathdrale un sermon o il fit du flau un chtiment lanc par Dieu aux pcheurs. Ce sermon
laissa dsempare la ville qui cda un morne abattement.
Tarrou, nouveau venu Oran, y avait dabord got nonchalamment les plaisirs des temps heureux
tout en notant avec prdilection dans ses carnets les aspects provinciaux de la ville ou les
comportements insignifiants de certains de ses habitants. Lirruption de la peste mobilisa en lui de
plus profondes ressources : un soir du mois daot, agissant au nom d'une morale de la
comprhension , il vint offrir Rieux de constituer, pour laider, des formations sanitaires
volontaires. Le mdecin, voyant le nombre des victimes ne cesser de crotre et les autorits lgales se
rvler incomptentes, accepta avec joie. Ces quipes se mirent aussitt au travail. Grand, m par sa
gnrosit naturelle autant que par la reconnaissance quil vouait au mdecin, sans renoncer ses
chres activits, assura le secrtariat du service.
Toute autre voie stant rvle impraticable, Rambert chercha un moyen clandestin de quitter la ville.
Il erra de rendez-vous en rendez-vous, parcourant de mystrieuses filires et chouant amrement
quand il croyait toucher au but. Il se confia Rieux et Tarrou. Leur prsence exera sur lui une
influence tonique.

Troisime partie
Au cur de l't, l'pidmie redoubla. Il y eut tellement de victimes qu'il fallut la hte les jeter dans
une fosse commune, comme des animaux. Dans la ville, sillonne chaque nuit par des tramways
sans voyageurs emportant les cadavres vers les fours crmatoires o ils taient incinrs par
mesure dhygine. On cra des camps d'isolement dont un sur le stade municipal. Des rvoltes
clatrent et des pillages furent commis. Les habitants, rsigns, tombant dans latonie, donnaient
l'impression d'avoir perdu leurs souvenirs, leurs illusions, leurs espoirs, lamour et lamiti tant
remplacs par une obstination aveugle .
Quatrime partie
Alors que le travail des formations sanitaires se poursuivait dans la fatigue et l'accablement, le
journaliste Rambert, qui une occasion de quitter la ville venait de soffrir, comprenant qu'il peut y
avoir de la honte tre heureux tout seul, dcida de rester. Il prit la direction de la rsidence pour
lentourage des malades en mme temps que la responsabilit dune quipe itinrante.
Le docteur Castel semploya produire un srum partir des cultures du microbe qui infestait la ville,
dans lespoir dopposer la maladie un remde spcifique que Rieux, aprs avoir pratiqu sans
succs les interventions classiques, dcida dessayer sur le fils du juge Othon qui fut gravement
atteint. Au terme d'une agonie douloureuse et pathtique, il mourut quand mme. Rieux cria sa rvolte
au pre Paneloux qui, tout fait dcontenanc devant la mort de cet tre innocent, formula dans un
second prche, prononc la fin octobre, la ncessit d'aimer Dieu sous peine d'avoir le har, puis,
convaincu par Tarrou, se joignit aux formations sanitaires ; mais, frapp son tour, sans quon st
bien sil tait victime de la peste, fut emport brutalement aprs avoir refus tout secours humain, en
serrant fivreusement contre lui un crucifix.
Rieux et Tarrou travaillaient avec acharnement, mais prirent du repos sur une terrasse, moment de
communion amicale o Tarrou expliqua son attitude : il tait le fils dun avocat gnral qui avait os
demander la tte d'un homme vivant ; cela avait fait de lui un rvolt qui avait dcid de n'tre
jamais du ct des meurtriers ; qui, du de la rvolution, se voulait un saint laque. Puis ils se
baignrent dans la mer.
Avec dcembre, survinrent de grands froids sans que la peste relcht son treinte. Nol, Grand,
qui stait puis mener sa vie professionnelle, son activit bnvole et son labeur priv, qui tait
aussi tortur, en dpit du temps coul, par le souvenir de son bonheur perdu, tomba malade et on le
crut perdu. Mais il gurit sous l'effet d'un nouveau srum. La peste commena reculer et des rats
vivants apparurent.
Cinquime partie
Au mois de janvier, les statistiques des dcs commencrent baisser, les cas de gurison se
multiplirent. Le 25, les autorits purent considrer lpidmie comme termine et annoncer
louverture des portes pour une date prochaine. Lallgresse revint dans les curs.
Mais le flau fit encore des victimes : le juge Othon puis Tarrou. La mre de Rieux proposa de le
garder la maison sans tenir compte des rglements. Il mourut, serein, confiant Rieux ses carnets.
Un tlgramme annona Rieux que sa femme tait morte.
l'aube d'une belle matine de fvrier, les portes de la ville s'ouvrirent enfin. La foule en liesse se
rpandit dans les rues, savourant la libration. Le bonheur tait nouveau possible, mais les
habitants n'allaient pas oublier cette preuve.
Pour Cottard qui, jusque-l, avait bnfici des vnements, ltat de peste ralentissant lenqute
ouverte sur une louche affaire dans laquelle il avait tremp et qui lui permettait de raliser de
subtantiels profits au march noir, le retour une situation normale tait catastrophique pour sa
scurit et sa prosprit ; le jour de la libration, lenthousiasme populaire excita en lui une crise de
folie furieuse : il tira sur la foule et fut arrt par la police.

On apprend l'identit du narrateur : c'est Rieux qui a voulu relater ces vnements avec la plus
grande objectivit possible. Il sait que le virus de la peste peut revenir un jour et qui appelle la
vigilance.

Analyse
(la pagination est celle de ldition Folio)
Gense
Comment Camus fut-il amen envisager un roman ayant pour sujet une ville en proie la peste?
La lecture de ses carnets, de L'envers et l'endroit et de Noces permet de se faire une ide assez
prcise de l'tat d'esprit qui a donn naissance la cration de cette uvre. On dcouvre, dans ses
premiers crits, un jeune homme, perdument amoureux de la vie, de la vie physique, la vie en plein
air surtout, et qui a grandi dans un pays qui invite la vie . Les gens (du moins ceux dorigine
europenne) vivaient et mouraient sans souci du lendemain, sans souci de ce qui les attendait aprs
la mort. Ce peuple, a-t-il crit-il dans L't Alger, a mis tous ses biens sur cette terre et reste ds
lors sans dfense contre la mort. Et il tait, certes, le dernier leur reprocher de ne pas mettre leur
espoir en une survie. Mais ce qui lui paraissait inadmissible, c'est que la vie terrestre tant la seule
existence rserve aux tres humains, ils acceptent de la vivre passivement et sans prendre
conscience de sa valeur. Il est important de constater le rle, dans la gense de La peste, de ce
sens du prix de la vie chez Camus, car il claire un aspect du livre sur lequel on n'a peut-tre pas
assez insist.
Or, dix-sept ans, il connut, pour la premire fois, la menace de la tuberculose. La menace d'une
mort prmature a dvelopp chez lui un sens aigu du prix de la vie. On ne peut cependant affirmer
que ce fut la maladie qui, d'abord, lamena mditer sur le sujet de la peste. Mais il ne faut pas un
effort d'imagination bien grand pour comprendre que, ds que l'ide d'une ville en proie la peste se
fut prsente son esprit, il ait vu, dans une situation o les citoyens sont menacs chaque
moment de leur vie par une contagion qui peut leur tre fatale, une image capable d'exprimer son
propre univers intrieur.
L-dessus, il lut lessai d'Antonin Artaud Le thtre et la peste (qui fut repris en 1938 dans Le
thtre et son double). Ce manifeste d'inspiration surraliste a pour amorce une comparaison
singulire entre le flau, qui, dans la cit atteinte, fait voler en clats les cadres moraux et dclenche
une frnsie de jouissance, et la reprsentation scnique, qui, ruinant les apparences de
respectabilit dont s'entoure la socit, libre les forces instinctives d'ordinaire refoules par les
rgles de la vie en commun : L'action du thtre comme celle de la peste est bienfaisante, car en
poussant les hommes se voir tels qu'ils sont, elle fait tomber le masque, elle dcouvre le mensonge,
la veulerie, la bassesse, la tartuferie ; elle secoue l'inertie asphyxiante de la matire qui gagne
jusqu'aux donnes les plus claires des sens ; et rvlant des collectivits leur puissance sombre,
leur force cache, elle les incite prendre en face du destin une attitude hroque et suprieure
qu'elles n'auraient jamais eue sans cela. L'animateur du Thtre de l'quipe qutait Camus portait
un intrt trs vif aux crits d'Antonin Artaud dont il mentionna brivement les recherches dans
l'Avertissement de Ltat de sige (1948). Mais ce qui le frappa sans doute dans cet essai, ce fut
moins la thse que l'illustration. Peu enclin saluer paradoxalement dans l'pidmie une occasion
d'mancipation, il fut fascin par les visions brlantes du doctrinaire et, plus encore, par
l'exceptionnelle aptitude de ce thme se prter au symbole : Si l'on veut bien admettre
maintenant, crit Artaud, cette image spirituelle de la peste, on considrera les humeurs troubles du
pesteux comme la face solidifie et matrielle dun dsordre qui, sur dautres plans, quivaut aux
conflits, aux luttes, aux cataclysmes et aux dbcles que nous apportent les vnements. Chez
Antonin Artaud, Camus trouva la mention des grandes plaies que, dans la Bible, Dieu envoie aux
mchants pour les punir ; dcouvrit aussi, propos de l'pidmie qui ravagea Marseille et la Provence
de 1720 1722, une anecdote qui mettait en vidence le caractre mystrieux et sacr du flau.
Ds lors, la peste joua un rle sans gal dans sa rflexion. Lorsque, sous l'influence de Kierkegaard,
de Jaspers et de Heidegger, il largit son exprience de l'chec en philosophie de l'absurde, le mal
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qui prouvait un seul homme devenant collectif, la rfrence la peste ne servit plus seulement pour
lui voquer notre vulnrabilit devant l'hostilit des choses ; elle marqua aussi notre dsarroi devant
leur inintelligibilit. Inexplicable, inluctable, inexorable, cette calamit apocalyptique lui apparaissait
comme le dmenti le plus catgorique que le destin oppose nos rves de bonheur. Qu'elle rde,
proche ou lointaine, devrait nous garder dune confiance ingnue dans le monde et la vie ( la stupide
confiance humaine quil fustigera dans La peste [page 67]). Il conut le projet de peindre sous
l'aspect d'une cit soumise la peste la condition humaine face la mort.
Cependant, dans une premire version du rcit, trs proche du Mythe de Sisyphe, il se proposa de
montrer l'quivalence profonde des points de vue individuels en face du mme absurde. Il allait
progressivement aboutir une vision inverse : les personnages de premier plan reprsentent en effet,
dans la version dfinitive, autant de rponses diffrentes au mal.
La composition de La peste se poursuivit pendant huit annes et, au cours de cette longue gense,
les donnes initiales se trouvrent sensiblement modifies. Camus dut dabord achever Caligula, ce
qui fut fait au cours de lanne 1938. On y remarque que Caligula choisit d'emble la peste pour
modle quand il veut rivaliser avec les dieux : Ni peste universelle ni religion cruelle, pas mme un
coup d'tat, lance-t-il aux patriciens pouvants, bref, rien qui puisse vous faire passer la
postrit. C'est un peu pour cela, voyez-vous, que j'essaie de compenser la prudence du destin. Je
veux dire [... ], c'est moi qui remplace la peste ! [acte IV, scne 9] ).
Ont inflchi le projet :
- le dclenchement de la Seconde Guerre mondiale, la drle de guerre, l'invasion allemande de
l'Europe occidentale en 1940, la dfaite franaise et l'Occupation, vnements qui ont profondment
touch Camus. Il avait vu avec horreur s'annoncer les hostilits ; il dcouvrit, une fois la bataille
commence, que la peste ne se cachait pas seulement sous le chauvinisme de l'excit ou le
militarisme du bravache, mais aussi sous l'gosme du pleutre. En mai 1940, il acheva Ltranger.
En fvrier 1941, il acheva Le mythe de Sisyphe. Cette anne-l, il tait en Afrique du Nord et fit alors
un sjour Oran. En avril, il coucha sur une page de ses carnets les premires notes pour un roman :
Peste ou aventure (roman) , crivit-il, et sous le titre : La peste libratrice, il rassembla les
premiers lments d'une histoire qui devait se drouler dans une ville heureuse o la peste envoie
mourir ses rats, et esquissa des dtails et des personnages que nous pouvons reconnatre dans la
version dfinitive. Dans un canevas dat d'avril 1941, un philosophe crit une anthologie des
actions insignifiantes et tient, sous cet angle, le journal de la peste. En 1942, il prcisa son
intention : Je veux exprimer au moyen de la peste l'touffement dont nous avons tous souffert et
l'atmosphre de menace et d'exil dans laquelle nous avons vcu. Je veux du mme coup tendre
cette interprtation la notion d'existence en gnral. La peste donnera l'image de ceux qui dans
cette guerre ont eu la part de la rflexion, du silence et celle de la souffrance morale. Les premires
esquisses avaient pour personnage principal un professeur de lettres au lyce d'O, Philippe
Stphan, lecteur dsabus de Thucydide, qui rdigeait un journal sous l'angle pathtique, s'apercevait
de la pauvret de ses gloses sur la peste d'Athnes le jour o il faisait directement l'exprience du
flau. Un jeune cur perdait la foi devant le pus noir qui s'chappait des plaies. Une agence de
renseignements faisait de bonnes affaires en diffusant les nouvelles du sinistre. Ainsi, les thmes de
l'ironie et de la gnrosit s'entrecroisaient ; au ton lyrique rpondait le ton badin dun "Discours de la
Peste ses administrs, bauche d'une page brillante de Ltat de sige, et de l'Exhortation aux
mdecins de la peste, qui n'a finalement pas t utilise. Le suicide de Philippe Stphan apportait
une rplique dsespre l'intervention sarcastique du destin.
En 1942, Camus rentra en France, participa l'activit de la Rsistance, exprience qui lui dmontra
qu'une victoire contre les forces les plus monstrueuses est souvent rserve qui refuse de
dsesprer, que, dans la mesure o le succs ne peut pas tre dfinitif, l'honneur rside dans la
volont de le poursuivre sans faiblesse comme sans illusion. Cette valeur de l'effort sera la leon
essentielle de La peste. Mais son installation Paris et ses responsabilits accrues dans le
mouvement clandestin retardrent la mise au point de l'ouvrage.
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Au mois de novembre, les Allis dbarqurent en Algrie et au Maroc et, du coup, il se vit oblig de
rester en France, se trouva spar, pour une priode indfinie, de sa famille, vcut exil . Le
symbole de la peste lui permettait de gnraliser la porte d'une exprience personnelle qui servit de
point de dpart ses rflexions. En pratique, crit-il dans ses carnets, il n'y a que des hommes
seuls dans le roman , et il songe un moment faire de la sparation le grand thme du roman .
En janvier 1943 tait achev un manuscrit o, les vnements vcus tant venus largir le drame
vcu par Stphan, accentuer l'humour grinant qui naissait du contraste entre la cruaut du mal et
l'inconsquence des victimes, le pdagogue sentimental disparut avec ses dbats intimes. Ou plutt
sa personnalit clata pour se rpartir en divers personnages : Grand, Tarrou, Rieux, et mme
Cottard. Apparaissait un personnage nouveau, le journaliste Rambert, qui empruntait plusieurs traits
physiques et quelques traits moraux au journaliste Leynaud, avec qui Camus avait nou Lyon une
amiti fraternelle ; il se voulait d'abord tranger la ville endeuille, mais ralliait ensuite l'effort
commun. L'uvre, ainsi oriente, changea de prsentation. Par discrtion, l'auteur s'effaait devant
un narrateur qui, de son ct, s'abstenait de dire je et rvlait seulement la fin du rcit qu'il
est le personnage principal. Les analogies taient suffisamment videntes, qui existaient entre les
circonstances cres dans la ville d'Oran par la peste et celles cres par l'envahisseur dans les pays
occups.
- la lecture, en 1941, de Moby Dick dHerman Melville, livre qui fit une trs forte impression sur
Camus et exera une influence sur la manire dont il a trait son sujet. Il admira la narration d'une
lutte exemplaire contre le destin : L'histoire du capitaine Ahab, lanc de la mer australe au
septentrion la poursuite de Moby Dick, la baleine blanche qui lui a coup la jambe, peut sans doute
se lire comme la passion funeste d'un personnage fou de douleur et de solitude. Mais elle peut aussi
se mditer comme l'un des mythes les plus bouleversants qu'on ait jamais imagins sur le combat de
l'homme contre le mal et sur l'irrsistible logique qui finit par dresser l'homme juste contre la cration
et le crateur d'abord, puis contre ses semblables et contre lui-mme. (Herman Melville dans
lanthologie Les crivains clbres [1953])
- laccumulation dune abondante documentation sur la peste, puise dans :
- des ouvrages de mdecine. Il s'informa avec soin de la nature de l'infection, des symptmes
par lesquels elle se manifeste, de la thrapeutique qui lui est applicable. Il consulta : La peste et son
microbe (1900) : de Netter - La peste bubonique en Algrie (1905) de Souli - Pathologie
mdicale, tome 1er, Maladies infectieuses ", de Bezanon-Philibert (Masson, 1926) - La dfense
de l'Europe contre la peste et la confrence de Venise en 1897 (1897) d'Adrien Proust (pre de
Marcel Proust) - La peste (1899) de Bourgs - le Trait de la peste et des moyens de s'en
prserver (1721) de Manget - Naissance, vie et mort des maladies infectieuses (1930) et Destin
des maladies infectieuses (1939) de Charles Nicolle, hyginiste pour qui la solidarit humaine peut
intervenir efficacement contre la tourbe dantesque, mais inintelligente des agents de la mort, ce
qui confirma lintention de Camus de mettre en lumire la signification morale de la lutte contre le
flau.
- des ouvrages d'Histoire : Histoire de la guerre du Ploponnse de Thucydide et De natura
rerum de Lucrce pour la peste dAthnes (de 430 427 av. J.-C.) - La guerre contre les Perses de
Procope pour la peste de Constantinople (542) - La lgende dore de Jacques de Voragine pour la
peste qui ravagea lItalie au Moyen ge - le Journal of the Plague Year (Journal de l'anne de la
peste ) de Daniel De Foe pour l'pidmie qui s'est dclare Londres en 1665, de nombreux dtails
nots par lAnglais se retrouvant dans La peste - Journal et Mmoires sur la Rgence et le rgne
de Louis XV (1863) de Mathieu Marais - De la peste ou poques mmorables de ce flau et les
moyens de s'en prserver (1799) de Papon - De la peste orientale (1839) de Bulard de Mru - De
la peste observe en gypte (1840) de Clot-Bey - Mmoire sur la peste en Algrie (1847) de
Berbrugger - Une pidmie de peste en Msopotamie en 1867 (1874) de Tholozan - La peste de
1720 Marseille et en France d'aprs des documents indits (1911) de Gaffarel et Duranty. Il puisa
aussi chez Chateaubriand (Mmoires doutre-tombe, quatrime partie, livre premier, chapitre 15),
chez Michelet : La Rgence (1863) ;
6

- des ouvrages d'imagination, la peste, allgorique ou vraie, ayant toujours hant les paysages
littraires : la Bible ; Le dcamron de Boccace, ouvrage qui tait n de la peste de 1348
Florence ; les deux Capitoli satiriques de Berni qui, sous couleur de chanter les mrites de la peste,
dnoncrent la lchet humaine ; la pice inacheve de Kleist, Robert Guiscard, duc des
Normands, dans laquelle la puissance d'un chef barbare est contrecarre par la puissance du flau ;
Le festin pendant la peste de Pouchkine qui voque la catastrophe survenue Londres en 1665 ;
Les fiancs de Manzoni o svit la peste Milan. En revanche, d'autres rcits, qu'il mentionna dans
ses notes, comme ceux d'Henry de Monfreid ou de Jack London, ne semblent pas lui avoir laiss
d'impressions vivaces. L'hypothse, avance par divers critiques, d'un emprunt important un livre
d'un auteur italien, Maria-Raoul De Angelis, paru en juillet 1943, La peste a Urana, ne trouve pas de
justification : en dpit de certaines ressemblances (par exemple, les conditions du dclenchement de
l'pidmie et le rle des rats), les deux rcits ont des orientations trs diffrentes. Il observa aussi les
uvres inspires par la peste aux peintres Raphal, Poussin (La peste des Philistins o figure un
rat), Grard, Gros (Les pestifrs de Jaffa) ou Grome (lvque Belzunce de Marseille rconfortant
les pestifrs).
La premire version de La peste fut acheve en janvier 1943. Cette mme anne, les ditions des
Trois Collines, Genve, publirent un extrait du manuscrit qui ne prsente que des variantes
minuscules avec le texte dfinitif ; cet pisode, qui a pour titre Les exils dans la peste, se situe
dans une ville dsigne par l'initiale transparente d' O. et illustre les thmes fondamentaux du
roman.
la Libration, ses obligations Combat ne laissrent Camus gure de rpit, et ce fut seulement
la faveur d'un cong qui, en 1946, l'loigna du journal qu'il put revenir son roman. Dabord conu
comme une chronique de lOccupation, il vit son dessein slargir car il tait alors hant par le
problme des rapports entre la justice et la libert (voir la srie d'articles Ni victimes ni bourreaux,
publis dans Combat du 19 au 30 novembre 1946 et recueillis dans Actuelles), question qui
tourmente le personnage de Tarrou, qui fut plus spcialement charg d'exprimer ce sujet les ides
de l'auteur et prit un relief accru. Il opposa alors en Rieux et Paneloux la mdecine et la religion ;
mais, comme le traitement de ce thme polmique risquait de donner l'expression un tour
passionn, il lutta pour garder son style une objectivit qui respectt l'anonymat du narrateur ,
l'allure de la chronique, la tonalit des vnements. Ses difficults furent si grandes qu'en 1946 il faillit
renoncer. Il arriva cependant au terme de ses efforts.
Le roman parut le 6 juin 1947.
Intrt de laction
Le livre a t dsign tantt comme un roman tantt comme une chronique.
Il est bien un roman car il comporte en son centre un lment d'un intense pouvoir dramatique : le
conflit rebondissements qui met en cause des milliers de vies. Sous l'clairage de la crise, les
personnages rvlent une complexit qui s'alimente sans doute leur situation prsente, mais plus
encore leur pass, et cette densit de vie nous attache leur destin. Par le sujet, la structure, les
sentiments, La peste touche, comme un roman, notre sensibilit et notre imagination.
Mais, l'intrieur de l'ouvrage, c'est le mot chronique qui est employ, parce que l'auteur a voulu
donner son livre l'aspect d'une relation fidle d'vnements authentiques. C'est ce que montre le
choix d'un lieu rel, Oran, et d'une date rcente qui ne comporte qu'une marge restreinte
d'approximation : 194.. . Le rcit lui-mme est prsent comme fond sur des documents
historiques : tmoignages, confidences, crits publics et privs.
La tche du chroniqueur est dfinie par le narrateur : c est seulement de dire : Ceci est arriv,
lorsquil sait que ceci est, en effet, arriv, que ceci a intress la vie de tout un peuple, et quil y a
donc des milliers de tmoins qui estimeront dans leur cur la vrit de ce qui est dit. (page 14).

La chronique rapporte les premires manifestations, les progrs et, finalement, la disparition de la
peste. Du printemps l'hiver, l'action obit une progression savamment calcule. Un examen tant
soit peu attentif de la structure du livre nous rvle que Camus a organis le compte rendu de ces
trois tapes de l'pidmie selon des proportions trs savamment dtermines. Il l'a divis en cinq
parties.
La premire, qui comprend cinquante-deux pages, est consacre l'installation de la peste, depuis
l'apparition des rats, le 16 avril, jusqu' la fermeture des portes, un mois plus tard. La seconde, qui
comprend quatre-vingt-quatre pages, montre les premires perturbations apportes par la maladie et
s'tend de l'investissement de la ville la dcision que Rambert prend, vers le milieu d'aot, de
cooprer avec les formations sanitaires en attendant son dpart. La troisime voque en quinze
pages la situation durant le gros de l't : la peste est son apoge au mois d'aot. La quatrime, qui
comprend soixante-six pages, dcrit, dans un mouvement analogue celui de la deuxime,
l'abattement qui rgne dans Oran entre le dbut de septembre et la fin de l'anne ; elle est ponctue
par la rsurrrection miraculeuse de Grand qui marque le commencement de la fin de la peste qui
lche prise. La cinquime, qui comprend trente-six pages, relate, sur un rythme qui rappelle celui de
la premire, les alternatives d'espoir et de crainte qui occupent le dernier mois. Ainsi, les premire et
seconde parties et les quatrime et cinquime parties sont disposes, du point de vue de la longueur,
avec une symtrie presque parfaite, autour de la troisime, de beaucoup la plus courte, qui forme une
sorte de clef de vote l'difice du roman.
ce mouvement de crescendo et de decrescendo de la peste correspond un autre mouvement : celui
qui se fait dans l'esprit des habitants. Au moment o la peste se dclare, ils sont surtout occups de
leurs intrts privs et de leurs problmes individuels ; au dbut de la troisime partie, nous lisons :
On pouvait dire ce moment, au milieu du mois d'aot, que la peste avait tout recouvert. Il n'y avait
plus alors de destins individuels, mais une histoire collective qui tait la peste et des sentiments
partags par tous. (page 155) ; et, plus loin : Du moins, maintenant, la situation tait claire, le flau
concernait tout le monde. (page 170). Vers la fin du livre, au moment o la ville est rendue la vie,
nous voyons les esprits se dtendre, les gens retourner l'insouciance et la recherche des plaisirs
faciles : dtente dont nous comprenons sans peine leur besoin aprs la dure preuve, mais que le
docteur Rieux ne peut pas observer sans un certain regret, car il est seul en reconnatre le caractre
ncessairement provisoire.
Cette structure en cinq parties qui sont autant d'actes apparente le roman une tragdie classique,
ce qui ne doit pas tonner puisque Camus, acteur, metteur en scne, dramaturge, tait fru de
thtre. Cette histoire, o l'tre humain, soumis un flau, abandonn son destin, est sous
l'emprise de la terreur, est bien une tragdie. La ville enferme devient un lieu tragique.
Le dbut est fascinant par sa brutalit. Puis le droulement devient monotone et le demeure
longtemps, la lutte opinitre contre la maladie ne donnant pas lieu des actions d'clat : cet
gard, le narrateur sait parfaitement combien il est regrettable de ne pouvoir rien rapporter ici qui soit
vraiment spectaculaire, comme par exemple quelque hros rconfortant ou quelque action clatante,
pareils ceux quon trouve dans les vieux rcits. Cest que rien nest moins spectaculaire quun flau
et, par leur dure mme, les grands malheurs sont monotones. Dans le souvenir de ceux qui les ont
vcues, les journes terribles de la peste napparaissent pas comme de grandes flammes
interminables et cruelles, mais plutt comme un interminable pitinement qui crasait tout sur son
passage. (page 166). Il estime mme quen donnant trop dimportance aux belles actions on rend
finalement un hommage indirect et puissant au mal. (page 124). Ce pitinement est un leitmotiv
du roman. Bien que La peste ne soit pas sans rapports avec La condition humaine, contrairement
Malraux, Camus n'exalte pas l'hrosme quil place aprs l'exigence gnreuse du bonheur. Il
s'est plutt attach mettre en scne une progression continue du mal et la persistance d un trs
vieil et trs morne espoir, celui-l mme qui empche les hommes de se laisser aller la mort et qui
nest quune simple obstination vivre. (page 235), jusqu un dnouement qui chappe lui aussi
la volont de ltre humain.
Dans cet ensemble qui tend, par sa monotonie, traduire la monotonie de cette lutte morne entre le
bonheur de chaque homme et les abstractions de la peste (page 88), lutte quotidienne et collective
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contre le mal et la monotonie du mal lui-mme, certains passages cependant ont un relief particulier,
certaines notations sont comiques (au sujet de Grand) ou ironiques, certaines scnes sont
poignantes :
- lapparition et la mort des rats ;
- le rappel des grandes pestes de jadis ( pages 41-42) ;
- le prche vhment du pre Paneloux qui impose la prsence de lange de la peste et celle du
flau (pages 91-95), ange nouveau voqu pour la mort de Tarou : Ce dur combat avec lange de
la peste devait durer jusqu laube. (page 257) ;
- la reprsentation dOrphe et Eurydice au grand thtre d'Oran qui est interrompue par lirruption
de la peste sur la scne, l'acteur qui joue Orphe y mourant face au public (pages 182-183) ;
- la description des enterrements ;
- la mort de lenfant du juge Othon (pages 195-198) ;
- la conversation et le bain de Rieux et Tarrou qui chappent un soir la peste. (pages 220- 232) ;
- la mort de Tarrou (pages 256-262) ;
- la vision unanimiste dOran libr (pages 267-270) ;
- la crise de folie de Cottard qui rappelle les dernires squences du film de Marcel Carn, Le jour se
lve (1939).
Alors que le sujet lui offrait la possibilit de scnes dchirantes, Camus resta trs mesur, un
observateur objectif et froid comme lexigeait la chronique.
Comme une tragdie, le roman est soumis aux trois units de lieu, de temps et daction. Le flau,
lment central du drame, surgit, se dveloppe, disparat dans une enceinte limite et dans l'espace
de quelques mois.
Lenceinte est la ville dOran qui, enferme dans ses murs, entoure de gardes, tournant le dos la
mer (qui offre un refuge contre la peste, reprsente la communion de l'tre humain avec la nature) est
coupe du monde. Ses habitants sont prisonniers de la peste , et Camus, pour qui la perte de la
libert est un des pires malheurs qui puissent frapper l'tre humain, avait d'abord song ce titre. La
squestration de ses personnages permet un auteur de les tudier en vase clos , c'est--dire
sans que la moindre influence extrieure puisse se faire sentir (un peu comme un biologiste tudierait
une culture de micro-organismes). Spars des tres qui leur sont chers, ne pouvant plus chapper
leur situation, dcouvrant que leur mmoire n'est d'aucun secours, les Oranais sont tout coup
placs dans un dnuement extrme qui les force apprhender lucidement leur existence. Au-del,
cette rclusion est symbolique de limpossibilit dchapper la condition humaine, illustre le fait que
nous sommes dfinitivement enferms dans notre existence. La structure du roman parat donc tre
intimement lie une des principales intentions de l'auteur : amener les Oranais, et le lecteur luimme dans la mesure o il s'identifie eux, reconnatre que la peste, dont une des significations
est la notion d'existence en gnral, est notre affaire tous (page 67), nous concerne tous
(pages 84, 190), est laffaire de chacun et chacun devait faire son devoir. (page 146) ou, dans les
termes de Cottard tout le monde est dans le bain. (page 178).
La chronologie est tout fait linaire, et simpose un temps de la peste dont la dure parat tre,
quelques semaines prs, exactement d'une anne (c'est le 16 avril que le docteur Rieux observe le
premier rat et les portes de la ville se rouvrent l'aube d'une belle matine de fvrier : nous
sommes une vingtaine de pages de la fin du roman).
Le point de vue est tout fait objectif, Camus ayant non seulement voulu une chronique mais masqu
l'identit du narrateur qui s'abstient de dire je , a tendu lobjectivit (page 166), se veut
tmoin objectif (fonction dfinie pages 273-274). Simple observateur au langage neutre, il livre aux
lecteurs les vnements sous leur forme brute, en rend compte sans chercher les rorganiser, se
refuse juger, s'efface mme plusieurs fois pour reproduire une autre chronique, celle des carnets de
Tarrou. Il affirme : La seule qualit que l'on exige d'un chroniqueur, c'est la probit, ou plus
profondment encore la modestie, garante psychologique de la probit. Il se propose dcrire
avec la retenue dsirable , ne veut pas prter ses compagnons de peste des penses qu'en
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somme ils n'taient pas forcs de former. - Pour tre un tmoin fidle, il devait rapporter surtout
les actes, les documents et les rumeurs. Mais ce que personnellement, il avait dire, son attente, ses
preuves, il devait les taire. - Que chacun, mdecin ou non, se prononce selon ses capacits sur
les origines probables de ce mal, sur les causes qui ont pu occasionner une pareille perturbation, je
me contenterai d'en dcrire les caractres et les symptmes capables de faire diagnostiquer le mal au
cas o il se reproduirait. Il a d'ailleurs lu Thucydide, qui dcrit la peste d'Athnes dans sa Guerre
du Ploponnse o il stait donn le rle de tmoin.
Du fait de la soumission stricte au point de vue du narrateur, nous ne pouvons, mme sil est
minutieux et disert, prendre une connaissance panoramique de lensemble de la situation : de ce qu'il
a vu ou de ce qu'on lui a dit, il ne retient que ce qui rpond ses desseins, et cette sensibilit lective
donne aux tableaux, rcits et commentaires, la faveur d'une rare conomie de moyens, une
remarquable unit de fond. On peut sans doute dcouvrir plus de remarques ironiques au dbut du
livre et plus de considrations philosophiques vers la fin, mais cette variation de tonalit correspond
l'volution mme du narrateur et au changement d'atmosphre dans la ville, mesure que s'accuse la
pression du flau ; elle introduit dans la composition un effet de progression naturel et prenant.
Le narrateur ne rvle qu la fin qu'il est le personnage principal (do auparavant des phrases telles
que celle-ci : On permettra au narrateur de justifier lincertitude et la surprise du docteur , page 40),
selon un procd utilis par Dostoevsky dans Les possds (qui dbutent ainsi : Ayant entrepris
de dcrire les vnements si tranges qui survinrent rcemment dans notre ville (o rien de
remarquable ne s'tait pass jusqu' ce jour... , ce qui ressemble tout fait aux premires phrases
de La peste). Ce systme cryptographique ne vise pas piquer la curiosit : il rpond au souci
dlicat de rduire la part des lments personnels dans un tmoignage dont le mrite essentiel reste
cependant d'tre direct.
Le grand soin que Camus avait mis structurer le roman se retrouve en ce qui concerne lcriture.
Intrt littraire
Les phrases tant impuissantes devant la peste, qui exige une action, simple, harassante, sans
victoires clatantes, mais indispensable, Camus a choisi une criture volontairement sobre.
Il lui fallut respecter la parole du narrateur, tmoin qui l'ordre, ou le dsordre, du rel simpose avant
l'ordre du langage, do des ttonnements de l'expression, explicables de la part de cet crivain
occasionnel quest Rieux, qui sen tient un style mdical, est impatient par les articles de presse
qui font des mdecins et des formations sanitaires des hros, par le ton d'pope ou de discours
des prix ; qui, parfois aussi, est conduit par un scrupule excessif d'exactitude multiplier les
prcautions de langage.
Il dut veiller garder son style une objectivit qui respectt l'allure de la chronique ; sastreindre la
simplicit du vocabulaire, au ton du compte rendu, un rcit clinique dnu de tout sentiment. Ainsi, il
a combattu la tentation du lyrisme quil se reconnaissait, il a traqu l'emphase dans les passages
descriptifs ou narratifs.
Il sest moqu de cet effort travers les hsitations continuelles sur l'emploi des termes quil a prtes
lcrivain amateur quest Grand : Comprenez bien, Docteur. la rigueur, c'est assez facile de
choisir entre mais et et. C'est dj plus difficile d'opter entre et et puis. La difficult grandit avec
puis et ensuite. Mais, assurment, ce qu'il y a de plus difficile c'est de savoir s'il faut mettre et ou
sil ne faut pas.
Cet effort lui fut si difficile qu'en 1946 il faillit renoncer.
Pourtant, le vocabulaire mdical semble parfois charg dmotivit : ainsi il est dit que le fils du juge
Othon prit dans le lit dvast une pose de crucifi grotesque (page 195) ; or cette attitude
caractristique du malade atteint de bubons correspond aux indications donnes dans les ouvrages
de mdecine mais prend une rsonance particulire.
Et lcriture nest pas toujours au degr zro.
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On y remarque des expressions originales : le vieil Espagnol asthmatique a un souffle


caillouteux (page 17).
Camus lance des traits dironie, ce qui fait dailleurs que son roman, plus d'un endroit, rappelle Ies
contes philosophiques du XVIIIe sicle :
- Les flaux sont une chose commune, mais on croit difficilement aux flaux lorsquils vous tombent
sur la tte. Il y a eu dans le monde autant de pestes que de guerres. Et pourtant pestes et guerres
trouvent les gens toujours aussi dpourvus [...] Nos concitoyens cet gard taient comme tout le
monde, ils pensaient eux-mmes, autrement dit ils taient humanistes : ils ne croyaient pas aux
flaux. Le flau n'est pas la mesure de l'homme, on se dit donc que le flau est irrel. (page 40).
- Le personnage de Grand est particulirement moqu : alors que lapprenti crivain imagine lditeur
disant ses collaborateurs devant son manuscrit : Messieurs, chapeau bas !, Rieux se dit avec
humour que les diteurs, dans leurs bureaux, devaient tre nu-tte. (page 98).
- Les enterrements sont semblables ceux des pestes dautrefois : Oui, dit Rieux, cest le mme
enterrement, mais nous faisons des fiches. Le progrs est incontestable. (page 162).
- Le comdien qui joue Orphe scroule au milieu des bergeries du dcor qui navaient jamais
cess dtre anachroniques mais qui, aux yeux des spectateurs, le devinrent pour la premire fois, et
de terrible faon. [] Cottard et Tarou restaient seuls en face dune des images de ce qui tait leur vie
dalors : la peste sur la scne sous laspect dun histrion dsarticul et, dans la salle, tout un luxe
devenu inutile, sous la forme dventails oublis et de denetelles tranant sur le rouge des fauteuils.
(page 183).
- La colre de Rieux, attise par les gestes de la bndiction du pre Paneloux sur le cadavre du
fils du juge Othon, lui souffle ce trait satirique : il ramassa ses robes (page 198) ;
- Cottard ne stonne pas que les cimetires soient dserts le jour de la Toussaint : sous la peste,
ctait tous les jours la fte des Morts. (page 213).
- Cottard assailli par deux hommes demande ce que pouvaient bien vouloir ces oiseaux-l. Les
oiseaux, qui avaient un air de fonctionnaires endimanchs, demandaient en effet Cottard sil
sappelait bien Cottard. : ce sont des policiers (page 254).
Se dploient aussi parfois des images, certaines chez Rieux qui, par une sorte de prtrition, prtend
refuser lexaltation: Les journes terribles de la peste napparaissent pas comme de grandes
flammes interminables et cruelles, mais plutt comme un interminable pitinement qui crasait tout
sur son passage. (page 166).
Ce pitinement personnifie donc la peste comme : son allure patiente et saccade (page 223)
- En trois semaines et par des chutes successives, elle parut spuiser dans les cadavres de moins
en moins nombreux quelle alignait. Elle perdit, en un court espace de temps, la presque totalit des
forces quelle avait mis des mois accumuler. (page 244)
Il rend lintensit des situations avec loquence et lyrisme :
- Les rats montaient en longues files titubantes pour venir vaciller la lumire, tourner sur euxmmes et mourir prs des humains (page 21) en poussant leurs petits cris dagonie , tals
mme le ruiseau avec une petite fleur de sang sur le museau pointu (page 22).
- Cent millions de cadavres sems travers lhistoire ne sont quune fume dans limagination
(page 41).
- Les vieilles images du flau, Athnes empeste et dserte par les oiseaux, les villes chinoises
remplies d'agonisants silencieux, les bagnards de Marseille empilant dans des trous les corps
dgoulinants, la construction en Provence du grand mur qui devait arrter le vent furieux de la peste,
Jaffa et ses hideux mendiants, les lits humides et pourris colls la terre battue de l'hpital de
Constantinople, les malades tirs avec des crochets, le carnaval des mdecins masqus pendant la
Peste noire, les accouplements des vivants dans les cimetires de Milan, les charrettes de morts
dans Londres pouvant, et les nuits et les jours remplis partout et toujours du cri interminable des
hommes [] Ces bchers dont parle Lucrce et que les Athniens frapps par la maladie levaient
devant la mer. On y portait les morts durant la nuit, mais la place manquait et les vivants se battaient
coups de torches pour y placer ceux qui leur avaient t chers, soutenant des luttes sanglantes
plutt que d'abandonner leurs cadavres. On pouvait imaginer les bchers rougeoyants devant l'eau
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tranquille et sombre, les combats de torches dans la nuit crpitante d'tincelles et d'paisses vapeurs
empoisonnes montant vers le ciel attentif. (pages 42-43).
- Le sentiment de lexil impose ces flches brlantes de la mmoire (page 71).
- Les tres spars sont des ombres errantes qui nauraient pu prendre force quen acceptant de
senraciner dans la terre de leur douleur (page 72).
- Les Oranais subissent ces vacances insupportables (page 72).
- Oran est soumise au couvre-feu : La ville tait de pierre. Sous les ciels de lune, elle alignait ses
murs blanchtres et ses rues rectilignes, jamais taches par la masse noire d'un arbre, jamais
troubles par le pas d'un promeneur ni le cri d'un chien. La grande cit silencieuse n'tait plus alors
qu'un assemblage de cubes massifs et inertes, entre lesquels les effigies taciturnes de bienfaiteurs
oublis ou d'anciens grands hommes touffs jamais dans le bronze s'essayaient seules, avec
leurs faux visages de pierre ou de fer, voquer une image dgrade de ce qui avait t l'homme.
Ces idoles mdiocres trnaient sous un ciel pais, dans les carrefours sans vie, brutes insensibles qui
figuraient assez bien le rgne immobile o nous tions entrs ou du moins son ordre ultime, celui
dune ncropole o la peste, la pierre et la nuit auraient fait taire enfin toute voix. (page 159).
- Il faudrait de nouveau voquer ces ternels soirs dors et poussireux, qui tombaient sur la cit
sans arbres, pendant qu'hommes et femmes se dversaient dans toutes les rues. Car, trangement,
ce qui montait alors vers les terrasses encore ensoleilles, en l'absence des bruits de vhicules et de
machines qui font d'ordinaire tout le langage des villes, ce n'tait qu'une norme rumeur de pas et de
voix sourdes, le douloureux glissement de milliers de semelles rythm par le sifflement du flau dans
le ciel alourdi, un pitinement interminable et touffant, enfin, qui remplissait peu peu toute la ville et
qui, soir aprs soir, donnait sa voix la plus fidle et la plus morne lobstination aveugle qui, dans nos
curs, remplaait alors l'amour. (page 170).
- Le fils du juge Othon resta creus ainsi pendant de longues secondes, secou de frissons et de
tremblements convulsifs, comme si sa frle carcasse pliait sous le vent furieux de la peste et craquait
sous les souffles rpts de la fivre. La bourrasque passe, il se dtendit un peu, la fivre sembla se
retirer et labandonner, haletant, sur une grve humide et empoisonne o le repos ressemblait dj
la mort. Quand le flot brlant latteignit nouveau pour la troisime fois et le souleva un peu, lenfant
se recroquevilla, recula au fond du lit dans lpouvante de la flamme quui le brlait. (page 195).
- Paneloux malade sentit se librer ses poignets et ses tempes les flots dchans dune fivre
quil couvait depuis plusieurs jours. (page 209).
- Lagonie de Tarrou est ce dur combat avec lange (page 257) - Lorage qui secouait ce corps
de soubresauts convulsifs lilluminait dclairs de plus en plus rares et Tarrou drivait lentement au
fond de cette tempte. [] Cette forme humaine qui lui [Rieux] avait t si proche, perce maintenant
de coups dpieu, brle par un mal surhumain, tordue par tous les vents haineux du ciel,
simmergeait ses yeux dans les eaux de la peste et il ne pouvait rien contre ce naufrage. Il devait
rester sur le rivage. (page 261).
Dautres images spanouissent chez le littraire quest Tarrou : Quand linnocence a les yeux
crevs, un chrtien doit perdre la foi ou accepter davoir les yeux crevs. (page 208) - il voit son juge
de pre transform par sa robe rouge, ni bonhomme ni affectueux, sa bouche grouillait de phrases
immenses, qui, sans arrt, en sortaient comme des serpents. (page 224). Il fait de la peste une
mtaphore, dclarant dabord dune faon surprenante : Je souffrais dj de la peste bien avant de
connatre cette ville et cette pidmie. (page 222) ; puis Jai compris alors que moi, du moins, je
navais pas cess dtre un pestifr, pendant toutes ces longues annes o pourtant, de toute mon
me, je croyais lutter justement contre la peste (page 227), prcisant que nous tions tous dans la
peste , que chacun la porte en soi, la peste, parce que personne, non, personne au monde nen
est indemne (page 228), que pour lui, les grands pestifrs sont ceux qui mettent des robes
rouges (page 227), sachant seulement quil faut faire ce quil faut pour ne plus tre un pestifr
(page 228).
Surtout, le rhtoricien professionnel quest le pre Paneloux permet Camus de :

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- dployer cette vision fantastique : Voyez-le, cet ange de la peste, beau comme Lucifer et brillant
comme le mal lui-mme, dress au-dessus de vos toits, la main droite portant l'pieu rouge hauteur
de sa tte, la main gauche dsignant l'une de vos maisons. (page 93).
- personnifier plus dramatiquement la peste : Si aujourdhui la peste vous regarde (page 92) La peste entre chez vous, sassied dans votre chambre et attend votre retour. Elle est l, patiente et
attentive, assure comme lordre mme du monde. Cette main quelle vous tendra (page 93)
- lever la peste au rang du mythe par cette image biblique : Dans l'immense grange de l'univers, le
flau implacable battra le bl humain jusqu' ce que la paille soit spare du grain. (page 92). Le
mot flau , qui dsigne dabord la pice de bois brandie dans lair (do linvisible flau qui
brassait inlassablement lair chaud , page 97 - le sifflement du flau [page 166] qui domine la
ville) puis abattue sur le bl, dsigne ensuite la calamit qui est, selon la tradition, linstrument de la
colre de Dieu contre les humains. Le bl humain reprsente l'humanit et en particulier les
Oranais ; la paille , les mchants, les pcheurs ; le grain , les bons.
- dicter des maximes pseudo-vangliques : La souffrance des enfants tait notre pain amer, mais
sans ce pain, notre me prirait de sa faim spirituelle. (page 205) - Il fallait seulement commencer
marcher en avant, dans la tnbre, un peu laveuglette, et essayer de faire du bien. (page 206) Il nest pas dle dans la peste. (page 207).
Camus aurait donc pu jouer des moyens quoffre la posie, se livrer l'amplification pique. Sa
pudeur lui fit repousser toute ostentation, retrouver la sobrit lgante des grandes proses qui
savent dire peu pour signifier beaucoup.
C'est dailleurs, dans une large mesure, grce la forme, laquelle il avait prt le plus grand soin,
qu'il a russi exprimer d'une manire cohrente et puissante certains aspects les plus inquitants de
l'exprience humaine. Aussi allait-il stonner qu la parution du livre la critique ait trouv si peu de
chose en dire.
Intrt documentaire
Camus a souvent dclar qu'il ne croyait pas au ralisme en art. Ce fut l une de ses formules
paradoxales quil se plut cultiver non sans coquetterie. Car La peste prsente des tableaux dOran
et de la maladie.
Il a situ l'action Oran, ville de la cte algrienne, parce quil est naturel qu'une maladie contagieuse
dont plusieurs foyers se trouvent au Moyen-Orient se manifeste dans un port africain. Le soleil, et
particulirement le soleil de la peste , y est souvent inexorable, la chaleur touffante. Dailleurs,
une centaine de cas furent signals en 1945 dans diverses localits du littoral algrien. Mais ce fait
apporte seulement ce qui tait une intention premire une justification a posteriori. N dans le
Constantinois, ayant pass sa jeunesse Alger, Camus dcouvrit la grande cit de l'Ouest au cours
des sjours qu'il y fit pendant la guerre en 1939-1940, puis en 1941. Et il la jugea sans amnit, avec
une certaine ironie.
Ctait pour lui une cit sans pittoresque, sans vgtation et sans me qui sest greffe sur un
paysage sans gal, au milieu dun plateau nu, entour de collines lumineuses, devant une baie au
dessin parfait. Il ajoutait : On peut seulement regretter quelle se soit construite en tournant le dos
cette baie et que, partant, il soit impossible dapercevoir la mer quil faut toujours aller chercher.
(page 13). Cest une ville soumise au vent qui est particulirement redout des habitants dOran
parce quil ne rencontre aucun obstacle naturel sur le plateau o elle est construite et quil
sengrouffre ainsi dans les rues avec toute sa violence. (page 155).
Pour lui, si on venait tomber malade dans ce dsert de morne dsespoir, on ne pouvait manquer
d'tre dvor d'ennui. Oran, les excs du climat, limportance des affaires quon y traite,
linsignifiance du dcor, la rapidit du crpuscule et la qualit des plaisirs, tout demande la bonne
sant. Un malade sy trouve bien seul. (page 13), exprience quil vcut pendant la guerre.
Mais un tel manque d'attrait eut, pour lui, un intrt paradoxal. Ce paysage minral fournit un dcor
d'un dpouillement suggestif une aventure symbolique du type de celles que Kafka aimait installer
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dans des architectures urbaines, qui prtent l'abstraction. lui seul, ce cadre strile est une varit
de peste.
La banalit de la ville permit Camus une discrtion suggestive en ce qui concerne les extrieurs .
Quelques prcisions topographiques ( La place dArmes, les boulevards, la promenade du Front-deMer [page 22], la rue Faidherbe [page 24]), quelques mentions de la vgtation ( les branches
des ficus et des palmiers pendaient, immobiles, grises de poussire [page 83]), quelques repres
authentiques dans un monde de cauchemar, fournissent un support vraisemblable l'allgorie.
Cependant, rues, gare, cathdrale, hpital, port, ces dcors toujours styliss, ont un caractre plus
emblmatique que figuratif.
Oran est encore une une ville ordinaire (page 11) o slvent, caractristiques des villes
dAlgrie, les odeurs de viande grille et dalcool anis (page 269) ; une ville jaune et grise,
modrment anime cette heure, bourdonnante plutt que bruyante, heureuse en somme, sil est
possible quon soit la fois heureux et morne. (page 42) ; une ville laide et neutre qui vaut
prcisment par cette insignifiance [] Il y circule une foule banale, tout entire jete dans une
existence sans relief : travail, cinma, baignades, on n'y souponne gure que puissent exister
d'autres valeurs que l'argent et l'agitation. Ville sans me et sans recours, sans amour aussi [...] Bref,
une cit qui a perdu le sens de la vraie vie. Cet amateur de plages qutait Camus se plaisait
dailleurs affirmer qu'Oran avait prmdit son ddain de la mer pour mieux se consacrer ses
affaires.
Les Oranais sont montrs comme de purs hdonistes qui ont du got pour les joies simples, ils
aiment les femmes, le cinma et les bains de mer (page 12), ces derniers, de jour comme de nuit,
ayant t lun des plaisirs favoris de Camus lpoque de Noces (voir notamment Noces
Tipasa). Et on peut supposer que ce qui est voqu comme cette passion de vivre qui crot au sein
des grands malheurs, une parade de jeunes hommes et de jeunes femmes a bel et bien lieu,
sans quil y ait la moindre peste, tous les jours, vers onze heures, sur les artres principales
(pages 113-114).
Or un des premiers effets de la squestration quils subissent est limpossibilit de se baigner dans la
mer : Le soleil de la peste teignait toutes les couleurs et faisait fuir toute joie. C'tait l une des
grandes rvolutions de la maladie. Tous nos concitoyens accueillaient ordinairement l't avec
allgresse. La ville s'ouvrait alors vers la mer et dversait sa jeunesse sur les plages. Cet t-l, au
contraire, la mer proche tait interdite et le corps n'avait plus droit ses joies. (page 108).
Les Oranais sont aussi matrialistes, des tres inconsistants, rduits aux automatismes lmentaires
par des proccupations insignifiantes, des silhouettes kafkaennes. Est voque toute une
population au tlphone ou dans les cafs qui parle de traites, de connaissements et descompte
(page 13), activits du commerce, du courtage maritime et de la banque que Camus a connues quand
il a d gagner sa vie pendant ses tudes en facult.
Rien ne semblait prdestiner Oran devenir le lieu d'vnements aussi tragiques (mais la
contingence choisit ses lieux au hasard) sinon l'insouciance et la soumission aux habitudes de ses
habitants : Ce qu'il fallait souligner, c'est l'aspect banal de la ville et de la vie. Mais on passe ses
journes sans difficults aussitt qu'on a des habitudes. Du moment que notre ville favorise justement
les habitudes, on peut dire que tout est pour le mieux. (page 13). Du fait de ces habitudes, les
Oranais sont incapables d'imaginer la peste, et cette incapacit rend impossible toute action rapide et
efficace : Les flaux sont une chose commune, mais on croit difficilement aux flaux lorsquils vous
tombent sur la tte. Il y a eu dans le monde autant de pestes que de guerres. Et pourtant pestes et
guerres trouvent les gens toujours aussi dpourvus [...] Nos concitoyens cet gard taient comme
tout le monde, ils pensaient eux-mmes, autrement dit ils taient humanistes : ils ne croyaient pas
aux flaux. Le flau n'est pas la mesure de l'homme, on se dit donc que le flau est irrel. (page
40). L'tre humain est toujours pris au dpourvu par les catastrophes et il reste solidement enferm,
l'image des Oranais, dans ses petites habitudes. Puis le troupeau humain allait vers les plaisirs
chaleureux qui le dfendaient contre le froid de la peste pour une jouissance effrne (page
180) non sans contradictions : Dans le mme temps o ils ressentent profondment le besoin de

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chaleur qui les rapproche, ils ne peuvent sy abandonner cependant cause de la mfiance qui les
loigne les uns des autres. (page 181).
La religion fait partie de ces habitudes. Ils se satisfaisaient de suivre quelques rites, de frquenter
parfois la messe, d'aller aux sacrements aux jours importants ; leur foi n'allait pas plus loin. Aussi,
devant la peste, au dbut, quand ils croyaient que ctait une maladie comme les autres, la religion
tait sa place. Mais quand ils ont vu que ctait srieux, ils se sont souvenus de la jouissance.
(page 115). L'glise ayant dcid de lutter contre le flau avec ses propres moyens, qui sont la prire,
les Oranais assistent d'abord avec hsitation la semaine de prires, puis affluent de plus en plus
nombreux et assistent en foule au sermon du pre Paneloux, d'abord parce qu'ils sont dsuvrs et
que c'est une occupation comme une autre ; ensuite, parce quils suivent le principe qui veut que, de
toute faon, a ne peut pas faire de mal. Plus tard, accabls sous les coups de lpidmie, ils
adoptent des superstitions, sintressent diverses prophties dues des mages ou des saints
de lglise catholique (page 201) et en font eux-mmes dautres.
Camus mentionne au passage les quartiers extrieurs, plus peupls et moins confortables (page
156) o la peste fait dabord plus de victimes, le quartier ngre (page 81), pour le seul pittoresque
des murs bleus, ocre et violets des maisons mauresques (page 81). Or les quartiers extrieurs
sont les quartiers pauvres et le quartier ngre est en fait peupl par les Algriens musulmans (ce qui
est significatif du racisme qui rgnait alors). Ils sont absents du livre, ce qui est tonnant de la part de
lauteur du reportage Misre de la Kabylie publi en juin 1939 dans Alger rpublicain, souci quil a,
dans La peste, attribu Rambert mais qui ne donne lieu, lui aussi, qu quelques lignes : Il
enqutait pour un grand journal de Paris sur les conditions de vie des Arabes et voulait des
renseignements sur leur tat sanitaire. Rieux lui dit que cet tat ntait pas bon. Mais il voulait savoir,
avant daller plus loin, si le journaliste pouvait dire la vrit. (page 18). Et, ainsi, on ne va pas plus
loin : la question est escamote ! Un aperu des relations entre les deux populations apparat dans ce
qui semble tre une allusion la situation quon trouve dans Ltranger : la marchande de tabac
avait parl dune arrestation rcente qui avait fait du bruit Alger. Il sagissait dun jeune employ de
commerce qui avait tu un Arabe sur une plage. (pages 55-56). Dans une ville habite
essentiellement par des Arabes, nous ne connaissons que le sort des Franais dAlgrie. Est-ce parce
que Camus fut tellement proccup par le sort des peuples d'Europe sous la dictature nazie et par la
valeur symbolique de la peste qu'il a effac de son livre les problmes de la communaut
musulmane?
Sil fut quelque peu attentif aux couleurs, aux bruits et aux odeurs de la ville envahie par la peste, si
quelques pages nous montrent dans Oran des microcosmes qui ont leur atmosphre, leur langage,
leurs lois, ces notations ne sacrifient gure au souci de la couleur locale. Le plus souvent, la ville
apparat dans son entiret comme un tre collectif dont la respiration, la torpeur, la souffrance sont
notes pour leur signification thmatique et non pour fournir une imagerie mlodramatique.
Le roman est aussi la chronique d'une pidmie, un document sur la peste. Les vrits que Camus a
cherch exprimer dans ce livre par le moyen du symbole de la peste s'imposent au lecteur avec une
force d'autant plus grande que le tableau qu'il en trace sur le plan purement descriptif est, la plupart
du temps, d'une saisissante authenticit. Comme on la vu, il stait srieusement renseign.
Le narrateur se livre une tude clinique, suit les vnements mesure de leur droulement. La
peste se manifeste dabord par la mort de rats, leur action dans sa propagation tant atteste depuis
la plus haute Antiquit, tant voque plusieurs reprises dans la Bible. Dabord, il vit un rat mort ,
un autre qui tomba devant lui en rejetant du sang par les babines entrouvertes (page 15), puis le
concierge trouva trois rats morts au milieu du couloir [] pleins de sang ; ce ntait pour lui quune
plaisanterie de gamin. Bientt, Rieux compta une douzaine de rats jets sur les dbris de lgumes
et les chiffons sales (page 16). Il constata que tout le quartier parlait des rats . Jean Tarrou
fumait une cigarette avec application en contemplant les dernires convulsions dun rat qui crevait sur
une marche ses pieds (page 17). Le lendemain, de la cave au grenier, une dizaine de rats
jonchaient les escaliers. Les poubelles des maisons voisines taient pleines. Le narrateur
mentionne ces rats qui venaient en grand nombre mourir lair libre (page 20), cette invasion
rpugnante qui ne cesse de stendre : Ils montaient en longues files titubantes pour venir vaciller
15

la lumire, tourner sur eux-mmes et mourir prs des humains (page 21) en poussant leurs
petits cris dagonie , tals mme le ruiseau avec une petite fleur de sang sur le museau pointu
(page 22). Mais personne ne veut reconnatre la gravit de la situation : on ne veut voir dans la mort
des rats quun problme d'hygine.
Puis les humains sont attaqus, le processus tant la stupeur et la prostration, les yeux rouges, la
bouche sale, les maux de tte, les bubons, la soif terrible, le dlire, les taches sur le corps,
lcartlement intrieur, et au bout de tout cela Au bout de tout cela, une phrase revenait au docteur
Rieux, une phrase qui terminait justement dans son manuel lnumration des symptmes : Le pouls
devient filiforme et la mort survient loccasion dun mouvement insignifiant. (page 42). Les
variations de la maladie sont dcrites avec mthode et sur le ton gal du praticien. Les deux aspects
principaux sous lesquels elle se manifeste sont caractriss, lun par une inflammation des ganglions
( la peste bubonique ), lautre par une infection de lappareil respiratoire ( la peste pulmonaire ).
La premire apparat surtout lt, la seconde surtout lhiver.
Car la peste se dveloppe apparemment en suivant le droulement des saisons : elle commence au
printemps, atteint son point culminant en t, avec les chaleurs et les vents secs, et disparat
subitement en hiver, du fait dun essoufflement naturel ( moins que, dans le livre, ce soit cause du
srum de Castel, ce que personne ne peut affirmer).
Lorsque Rieux prononce pour la premire fois le mot peste (page 41), tous les administrateurs
sont pris au dpourvu. Ils refusent aussi longtemps que possible d'admettre le terme et se limitent
des euphmismes, car l'tre humain a peur des mots, peur de nommer les choses, est incapable
d'affronter la peste dans toute son horreur. Et ce nest que quand on a dsign avec prcision un fait
quon le reconnat avec toutes ses implications et quon est en quelque sorte forc de ragir. Ils sont
incapables d'affronter le problme inattendu qui se pose eux, refusent de le considrer dans toute
sa gravit, essaient de gagner du temps, noient les morts et les souffrances individuelles sous des
chiffres (rien de plus abstrait en effet que les statistiques ! combien de drames individuels peuvent se
cacher sous les annonces hebdomadaires puis journalires des morts !) Pour les administrateurs, ces
drames se rduisent des courbes tablies consciencieusement. Ils constatent laugmentation du
nombre de morts de semaine en semaine, tienent des statistiques (page 77). L'imagination est
dborde ; que signifient cent morts, mille morts, dix mille morts? Est-ce dramatique? Combien de
gens meurent en temps normal? La mort reste abstraite.
Le docteur Richard affirme qu'il n'est pas qualifi pour prendre des mesures et qu'il doit informer le
prfet, et celui-ci : J'ai les chiffres, dit le prfet, ils sont en effet inquitants... Je vais demander des
ordres au Gouvernement gnral. Les administrateurs restent attachs une hirarchie qui permet
chacun de se dmettre de sa responsabilit sur le suprieur immdiat.
Or Rieux est d'avis qu'il ne faut pas tergiverser, qu'il faut prendre rapidement les mesures qui
s'imposent : Ce qu'il fallait faire, c'tait reconnatre clairement ce qui devait tre reconnu, chasser
enfin les ombres inutiles et prendre les mesures qui convenaient. (page 44).
Sont enfin dicts des rglements qui imposent :
- des restrictions alimentaires (les Oranais allaient souffrir de dcharnement , page 166) ;
- labattage des chiens et des chats qui sont susceptibles de transporter des puces, agents habituels
de la contagion ;
- des quarantaines, des camps disolement et autres mesures de prophylaxie ;
- la squestration, car il faut tout prix viter que la peste ne se propage hors d'Oran, les
autorits assimilant ltat de peste ltat de sige (page 159). La nuit est parfois dchire par les
coups de feu des gardes arms qui tirent sur ceux qui essaient den sortir ;
- linterdiction des runions : La maladie qui, apparemment, avait forc les habitants une solidarit
dassigs, brisait en mme temps les associations traditionnelles et renvoyait les individus leur
solitude. (page 158) - On saperoit que personne nest capable rellement de penser personne,
ft-ce dans le pire des malheurs. (page 218) ;
- linstitution du couvre-feu (page 159) ;
- lorganisation denterrements collectifs ;
- lallumage de fours crmatoires.

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Mais ce sont Rieux et ses amis qui mettent sur pied des formations sanitaires tandis que le
docteur Castel semploie produire un srum partir des cultures du microbe qui infeste la ville, dans
lespoir dopposer la maladie un remde spcifique. Elle sattnue et disparat sans quon sache
cependant si cest un effet du srum ou un processus naturel.
Le mme ralisme domine lvocation des personnages.
Intrt psychologique
Les protagonistes de La peste sont prsents selon la grande tradition psychologique : typiques
dans leur manire d'agir, individualiss dans leur manire d'tre. Surtout, ils incarnent chacun une des
attitudes que l'tre humain peut prendre face la peste, face au mal.
Remarquons dabord que Rieux, Tarrou, Rambert, Paneloux, Grand, Cottard, sont des hommes. Et
Camus constata dans ses Carnets : En pratique, il n'y a que des hommes seuls dans le roman. Il
songea mme un temps faire de la sparation des tres qui saiment le grand thme du roman,
les spars tant, ses dires, les seuls personnages vraiment intressants. Au dbut de la deuxime
partie du roman, il analyse de la faon la plus pntrante cette exprience de la sparation dont il a
fait lui-mme lexprience puisque, de 1942 la Libration, il vcut exil et spar des siens :
partir du moment o portes de la ville sont fermes un sentiment aussi individuel que celui de la
sparation d'avec un tre aim devint soudain, ds les premires semaines, celui de tout un peuple.
Jouant en vritable virtuose sur les ambiguts que renferment les mots sparation et exil, il nous
introduit dans une espce de labyrinthe de la solitude au bout duquel nous nous trouvons en face de
cette solitude ultime qui accable ltre humain et fait de lui un tranger dans l'univers qui l'entoure
quand, coup de ses liens affectifs les plus chers et priv de leur aliment charnel, il se voit livr sans
secours aux assauts de la conscience rflchie.
Il semploya dresser une vritable phnomnologie de la sparation. Elle a des effets nfastes sur
l'amour : lapparition de la jalousie, lexacerbation de la passion, lobsession des souvenirs, le
doublement de la souffrance (celle de l'absence et celle de l'imagination de ce qui peut arriver ltre
aim), la substitution de lobstination la tendresse, la progression de loubli. Les spars deviennent
ainsi les reprsentants les plus marqus de la condition de prisonniers des Oranais (page 71) :
Nous ressemblions bien ainsi ceux que la justice ou la haine humaines font vivre derrire des
barreaux. (page 72). Paradoxalement, la sparation peut reprsenter un antidote contre les horreurs
de la peste : Ces exils, dans la premire priode de la peste, furent des privilgis. Au moment
mme, en effet, o la population commenait s'affoler, leur pense tait tout entire tourne vers
l'tre qu'ils attendaient. Dans la dtresse gnrale, l'gosme de l'amour les prservait. (page 75).
La prsence des femmes est donc singulirement discrte. Certaines sont restes dans Oran, comme
la vieille htesse de Rambert, une catholique nave ; comme la mre de Rieux qui reste confine dans
sa chambre, assise l'ombre, taciturne et efface, par une humilit qui se double de compassion, de
comprhension et de chaleur humaine ; comme l'pouse de Castel qui, plutt que d'accepter la
sparation, revient dans la ville squestre, prfre le risque de la contagion, ce qui fait que ce
couple, qui n'allait pas trs bien avant lapparition de lpidmie, connat un amour calme et serein, un
bonheur simple et tranquille, les situations exceptionnelles faisant natre des attitudes exceptionnelles.
Lorsque les portes d'Oran se referment sur les prisonniers, les femmes sont dsormais, comme dans
toutes les prisons, plus prsentes que jamais. Ainsi ces deux ombres que sont l'pouse de Rieux et la
matresse de Rambert. La premire, nous l'avons peine entrevue : juste avant que la peste n'clate,
il laccompagne la gare : elle part se faire soigner dans un sanatorium et, la fin, nous apprenons
sa mort et il se sent coupable, sans doute de ne pas l'avoir aime comme il aurait fallu, de ne pas lui
avoir exprim ses sentiments tant qu'il en avait l'occasion, de mme que Grand, qui, incapable de dire
ce qui aurait retenu Jeanne, essaie en vain de lui crire pour la faire revenir. La matresse de Rambert
reste pour nous une forme qui courait vers son amant, un visage enfoui au creux de son paule. Il faut
constater quil ny aurait que la sparation, que l'absence, qui nous feraient sortir de notre torpeur
sentimentale ; c'est alors seulement que nous nous rendrions compte de la valeur de la relation.
17

Comme les protagonistes, tout en prservant une part de mystre, incarnent chacun une des attitudes
possibles en face du mal et du malheur, il faut donc les examiner selon un ordre significatif.
Deux dentre eux, pourtant aux antipodes lun de lautre, sont des solitaires qui, alors que tous les
autres personnages tablissent ou essaient d'tablir des relations avec autrui, que ce soit travers
l'engagement, la comprhension, l'amiti ou l'amour, se tiennent lcart : Cottard et Paneloux.
Cottard
Cest un criminel (auteur dun crime, dont nous ne savons rien, mais qui n'est pas un assassinat, seul
crime que sans doute ni Rieux, ni Tarrou nauraient pu admettre) qui sidentifie, semble-t-il, au
personnage du Procs de Kafka : Voil un malheureux quon arrte un matin, tout dun coup. On
soccupait de lui et il nen savait rien. On parlait de lui dans des bureaux, on inscrivait son nom sur
des fiches. Vous trouvez que cest juste? Vous trouvez quon a le droit de faire a un homme?
(page 58). Pour chapper la justice ou pour lancer un appel au secours (il a crit sur sa porte :
Entrez, je suis pendu ), il tente de se suicider.
Devant le flau, lui qui vit en dehors de la collectivit, semble prouver une malsaine satisfaction dans
le malheur de ses concitoyens, se rjouit dchapper ainsi au chtiment. Il devient en quelque sorte
un collaborateur de la peste : Il y avait pourtant dans la ville un homme qui ne paraissait ni puis,
ni dcourag, et qui restait limage vivante de la satisfaction. Ctait Cottard. (page 177). Aussi,
comme le dit Tarrou : Son seul vrai crime, c'est d'avoir approuv dans son cur ce qui faisait mourir
des enfants et des hommes. Le reste, je le comprends, mais ceci, je suis oblig de le lui pardonner . Il
[] avait un cur ignorant, c'est--dire solitaire. (page 274).
Cest que Tarrou sintresse lui, parle frquemment de lui. On le voit voluer travers ses carnets
qui comportent une rubrique intitule Rapports de Cottard et de la peste. Il essaie de le comprendre
et non de le juger, car il a dfinitivement refus de jouer le rle de juge et montre une grande
indulgence : Tarrou estimait qu'il entrait peu de mchancet dans l'attitude de Cottard. (page 180).
Pour lui, sa tentative de suicide s'explique par sa crainte de devoir sortir de ses habitudes et par sa
peur de la solitude. Il constate quavec la peste, cest un personnage qui grandit - Il a lair de
vivre sur cette ide, pas si bte dailleurs, quun homme en proie une grande maladie, ou une
angoisse profonde, est dispens du mme coup de toutes les autres maladies ou angoisses. La
peste lui permet de se sentir moins seul : La seule chose qu'il ne veuille pas, c'est tre spar des
autres. Il prfre tre assig avec tous que prisonnier tout seul. (page 178) - En somme, la peste
lui russit. D'un homme solitaire et qui ne voulait pas l'tre, elle fait un complice, car visiblement c'est
un complice et un complice qui se dlecte. (page 179).
Lorsque la peste est vaincue et que les portes de la ville s'ouvrent, ce retour la normale reprsente
pour Cottard la reprise de l'enqute et la condamnation ; il peut craindre la solitude de la prison. Il
sombre alors quasiment dans la folie, se retranchant dans une maison et tirant sur tout ce qui bouge.
Il est pris par la police, pass tabac et enferm. Rieux, son propos, se disait : Peut-tre taitil plus dur de penser un homme coupable qu un homme mort. (page 277).
Le pre Paneloux
Il nest pas inutile de constater que ce jsuite tait de taille moyenne, mais trapu. Quand il sappuya
sur le rebord de la chaire, serrant le bois entre ses grosses mains, on ne vit de lui quune forme
paisse et noire surmonte des deux taches de ses joues, rubicondes sous les lunettes dacier. Il
avait une voix forte, passionne, qui portait loin. (page 91). Le contraste entre cette vigueur
paysanne, comme ne de la terre, et son tat ecclsiastique allait rendre plus terribles encore ses
paroles. Il stait fait le dfenseur chaleureux dun christianisme exigeant (page 89) qui lanime
lorsque, un jour o le ciel est sombre et o la pluie bat la ville o svit la peste, il prononce son
premier sermon.
Il commence avec une phrase violente, qui sera le leitmotiv de tout son discours : Mes frres, vous
tes dans le malheur, mes frres, vous l'avez mrit. (page 91). Il tablit ainsi un lien de causalit
18

entre la peste et les pchs des Oranais auxquels il reproche leur mollesse, leur indolence en matire
de spiritualit, leur confiance en la piti de Dieu quoi qu'ils fassent. Il appelle cela de la tideur ,
alors que l'amour de Dieu est un amour difficile. Il suppose labandon total de soi-mme et le ddain
de sa personne. (page 207). Aussi, fatigu d'attendre, Dieu a-t-il dtourn son visage de la ville et
l'a livre la peste.
Habilement, lui, qui est trs savant, illustre son sermon, construit selon les rgles de la rhtorique
classique, avec des exemples historiques. Il renvoie la Bible o la peste a toujours frapp les
ennemis de Dieu, les orgueilleux et les aveugles. Il en tire cette image : Dans l'immense grange de
l'univers, le flau implacable battra le bl humain jusqu' ce que la paille soit spare du grain .
Les justes ne peuvent craindre cela, mais les mchants ont raison de trembler. (page 92). Il ne
veut pas dire que ceux qui n'ont pas commis de pchs ne peuvent pas attraper la peste, mais qu'ils
ne doivent pas craindre la maladie et la mort puisquainsi ils gagneront le salut ternel. Pour frapper
l'imagination de son auditoire, il suscite aussi la formidable image dun justicier : Voyez-le, cet ange
de la peste, beau comme Lucifer et brillant comme le mal lui-mme, dress au-dessus de vos toits, la
main droite portant l'pieu rouge hauteur de sa tte, la main gauche dsignant l'une de vos
maisons. (page 93). Lorsque Dieu a ainsi dsign une maison, rien ne peut la sauver : Nulle
puissance terrestre et pas mme, sachez-le bien, la vaine science humaine, ne peut faire que vous
l'vitiez. Cet abandon complet la volont divine qui sauve et condamne fera que, lorsqu'il sera luimme attaqu par la peste, il refusera la visite d'un mdecin. Dieu se servant du mal pour conduire au
bien, la peste permettra de vaincre la mollesse des Oranais : elle ouvrira leurs yeux, ils comprendront
qu'ils ne se sont occups jusqu'ici que de choses secondaires, qu'ils ont oubli de voir l'essentiel :
C'est un regard neuf que vous portez sur les tres et sur les choses, depuis le jour o cette ville a
referm ses murs autour de vous et du flau. Ils ne doivent pas dsesprer, ils ne doivent pas
murmurer contre Dieu, la seule attitude possible est de l'aimer et daccepter ses dcisions, quelles
qu'elles soient. Il espre que ses concitoyens adresseraient au ciel la seule parole qui ft chrtienne
et qui tait d'amour. Dieu ferait le reste. Ainsi la peste apparat-elle mme comme un bien
puisqu'elle peut mener les humains sur le chemin du salut. Les Oranais sortiront grandis de la terrible
preuve : Ce flau mme qui vous meurtrit, il vous lve et vous montre la voie. Certes, il ne faut
pas tomber dans le pch contraire, qui serait d'aimer et de rechercher la peste, il s'agit d'accepter
que la volont divine soit faite. L'humain ne comprend pas l'existence du mal, il ne comprend pas la
volont de Dieu ; mais il peut tre certain qu'elle transforme le mal en bien . Voil la rponse de
Paneloux la question angoissante : pourquoi le mal existe-t-il?
Mais sa foi vacille quand il assiste, impuissant et dchir, profondment troubl, la souffrance et la
mort de l'enfant quest le fils du juge Othon, un tre dnu de tout pch (hors le pch originel dont
linvention est bien commode !). Elles apportent un dmenti dfinitif toutes les thories qui essaient
de les expliquer, soit de faon rationnelle, soit par une volont transcendante. Il ne peut penser que le
martyre de cet innocent (exprience terrible dont tous les assistants sortent transforms) est un
bienfait providentiel. partir de ce jour o il avait longtemps regard un enfant mourir, il parut
chang. (page 200).
Or, la fin octobre, par un jour de grand vent, au moment o la peste a atteint son apoge, devant
une assemble moins nombreuse, il prononce son second sermon. Il ne fait plus rayonner la mme
force, la mme certitude. Sa voix est devenue plus douce, plus hsitante. Alors que, dans son premier
sermon, il disait toujours vous , il utilise maintenant le nous , car il se sent impliqu dans le
problme de la peste. Il commence par avouer que, dans son premier sermon, il n'tait pas conscient
de toute la vrit et qu'il a profr des paroles dures, manquant de charit. Sans le dire, il essaie de
tenir compte des nouvelles expriences qu'il a faites. Cependant, il ne va pas se ddire : tout ce qu'il a
dit reste valable, la peste peut tre bnfique pour la crature et le salut de son me. Il reconnat :
Cela est rvoltant parce que cela passe notre mesure. Mais peut-tre devons-nous aimer ce que
nous ne pouvons pas comprendre. (page 198), propos dubitatif qui traduit son trouble. Cependant,
bientt, pouss par son besoin dabsolu, il va faire de cette soumission un systme. Il commence par
soulever le problme du mal, distinguant le mal apparemment ncessaire et le mal apparemment
inutile (page 203). Le mal semble justifi s'il frappe les mchants et les pcheurs ; il cite l'exemple
du libertin don Juan plong aux enfers (page 203). Mais il est difficile d'expliquer le mal s'il frappe
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les innocents, comme dans le cas de l'enfant du juge : Il ny avait rien sur la terre de plus important
que la souffrance dun enfant (page 203). Ce martyre est un scandale que lesprit refuse daccepter.
Mme l'ide consolante que l'me de cet enfant connatra les dlices du paradis ne suffit pas comme
justification. En effet, peut-on juger ce qui pse plus lourd dans la balance? Qui pouvait affirmer en
effet que lternit dune joie pouvait compenser un instant de la douleur humaine? (page 203).
Donc le doute pourrait germer dans l'esprit du chrtien. Mais ce doute est inacceptable puisque, selon
Paneloux, les desseins de Dieu sont impntrables. Le croyant doit se soumettre ce qu'il ne peut
comprendre : Il faut tout croire ou tout nier (page 204) car la foi chrtienne n'accepte pas les demimesures, elle n'accepte que le tout ou le rien : ou bien nous acceptons Dieu et sa cration, ou bien
nous les refusons. Si nous les acceptons, il faut vouloir tout ce qui existe parce que Dieu a bien voulu
que cela existt : Dieu faisait aujourdhui ses cratures la faveur de les mettre dans un malheur tel
quil leur fallait retrouver et assumer la plus grande vertu qui est celle du Tout ou Rien. (page 204). Il
prne la vertu dacceptation totale (page 204) : il faudrait tout croire pour ne pas tre rduit
tout nier (page 205). Pour lui, il y a une prsomption funeste douter des desseins de la
providence. Une seule voie est offerte au chrtien qui est daimer et de vouloir ce que nous ne
sommes pas capables de comprendre ni de justifier. Nous devons intgralement et avec amour
accepter les dcisions divines, car si nous commenons mettre en question certains aspects de la
cration, toute notre foi finira par chanceler. Il appelle cette attitude humiliation devant le crateur.
Elle pourrait tre qualifie de fatalisme , mais il parle dun fatalisme actif (page 205), voulant
dire par l que nous devons accepter les dcisions divines, mais que nous devons faire tout ce qui est
humainement possible pour allger la souffrance des innocents. Il indique deux attitudes que le
chrtien ne doit pas adopter : le fanatisme qui consisterait rechercher la peste pour y trouver un
accs hypothtique au salut, la terreur qui amnerait s'isoler pour ne pas entrer en contact avec les
pestifrs. Il raconte l'histoire des religieux d'un couvent qui moururent tous de la peste, sauf quatre ;
de ceux-ci trois s'enfuirent, un seul resta. Il donne celui-ci comme exemple : il ne faut pas fuir le
danger et la volont divine, il faut tre celui qui reste . Faut-il pour autant ngliger les prcautions?
Non, il faut prendre toutes les mesures raisonnables, mais finalement, le chrtien doit se soumettre
la volont divine, doit rester attach l'amour de Dieu, quelque difficile qu'il soit : Il suppose
l'abandon total de soi-mme et le ddain de sa personne.
Ainsi, d'un sermon l'autre, les prmisses diffrent puisque le tragique de la condition humaine est
successivement ni, puis proclam. Paneloux en est venu, comme le pense Rieux, ctoyer
lhrsie (page 204) car la frquentation de saint Augustin semble avoir entran ce jsuite vers le
jansnisme. Mais les conclusions restent identiques : le chrtien doit s'en remettre l'autorit d'en
haut du soin de rgler son sort. Ses dmonstrations aboutissent ter aux victimes de la peste des
motifs et des moyens d'action. Il se raccroche une foi aveugle et dsespre.
Cependant, capable d'apprendre et de changer de conduite, ce solitaire s'engage activement dans les
formations sanitaires, Rieux tant content de le savoir meilleur que son prche (page 140), et
tablit ainsi des contacts avec les gens en leur dispensant les soins dont il ne veut pas pour lui. Mais,
de ce fait, il tombe malade. Il a alors le courage de demeurer, sans faiblir, jusqu'au bout fidle ses
ides : lui qui prparait un ouvrage sur la question : Un prtre peut-il consulter un mdecin? (page
200) applique son propre cas la maxime Si un prtre consulte un mdecin il y a contradiction
(page 208), et maintient son opposition (pages 209-210). Et il meurt en s'en remettant totalement la
volont de Dieu, refusant mme de voir un ami : Les religieux nont pas damis. Ils ont tout plac en
Dieu. (page 211).
Le prtre, en justifiant d'abord le mal comme une punition avant de l'accepter dans un fatalisme
actif, est en lui-mme le meilleur argument d'une condamnation du christianisme que Camus, qui
refusait quon veuille assujettir ltre humain une domination cleste. voulait absolue. Aussi La
peste fut-elle, selon lui, son livre le plus antichrtien .

20

Les diffrents combattants de la peste devraient, en fonction de leur atttitude face elle, tre classs
selon cet ordre : Grand, Rambert, Tarrou et Rieux.
Grand
Ctait un homme dune cinquantaine dannes, la moustache jaune, long et vot, les paules
troites et les membres maigres (page 24). Rieux constate : Il tait de ces hommes, rares dans
notre ville comme ailleurs, qui ont toujours le courage de leurs bons sentiments : il aime en effet ses
parents et les motions simples (page 48) et il entre en scne par le sauvetage de Cottard.
N'ayant pas achev ses tudes, il nest quun modeste et discret employ de mairie, apparemment
condamn la mdiocrit, une vie quasi asctique (page 48), qui a l'humilit silencieuse des
pauvres. Il vit de l'esprance dune titularisation rapide que l'administration lui avait promise
lorsqu'elle l'avait engag de nombreuses annes auparavant ; mais il n'ose pas envoyer une lettre de
rclamation, car il hsite sur les termes employer ( Le moindre mot lui cotait mille peines [page
48]), et, de ce fait, son salaire demeure drisoire.
Cette inquitude langagire a t la cause aussi de ses dboires amoureux quil confie Rieux. Il lui
raconte comment, d'une faon tout fait simple, sans le moindre panchement de sentiments, son
mariage avec Jeanne a t dcid (pages 79-80). Mais elle la quitt parce qu'il s'est progressivement
tu et quil ne parvient pas crire une lettre qui la ferait revenir. Cest la consquence de sa difficult
trouver ses mots, de son hsitation continuelle, de son souci de choisir le mot qui convienne vraiment
la situation. Il se distingue donc de la plupart des locuteurs qui utilisent les mots avec dsinvolture.
En dpit de son insignifiance, Rieux lui trouve, ds la premire rencontre, un air de mystre. Cest
que, sorte de nouveau Monsieur Jourdain, faisant penser aussi lautodidacte de La nause de
Sartre, il est anim dun idal littraire un peu ridicule, du dsir d'crire un roman, qui donne un sens
son humble existence. Mais, voulant atteindre demble la perfection, obnubil par la recherche du
mot juste, de lexpression adquate, il n'a jamais su dpasser la premire phrase : Par une belle
matine du mois de mai, une lgante amazone parcourait, sur une superbe jument alezane, les
alles fleuries du Bois de Boulogne. (page 99), phrase qui fait penser celle que Valry se refusait
crire : La marquise sortit cinq heures ! En proie une ide fixe, continuellement, il la reprend
et la modifie, jamais satisfait de la forme qu'il vient de lui donner, enthousiasm pour un instant, mais
rapidement dgris. Au moment de sa mort, Rieux dcouvrit un court manuscrit dune cinquantaine
de pages [] toutes ces feuilles ne portaient que la mme phrase indfiniment recopie, remanie,
enrichie ou appauvrie. (page 237). Comme il ne connat pas le sens du mot alezane (qui signifie
fauve ), il concocta mme une noire jument alezane ! Plus tard, il remplaa lgante par
svelte (page 127), superbe par somptueuse . Finalement, il avait supprim tous les
adjectifs. Il voulait aussi que le rythme de sa phrase reproduise le trot de la jument : une-deux-trois,
une-deux-trois (page 100).
Il imagine que le jour o le manuscrit arrivera chez lditeur, celui-ci se lve aprs l'avoir lu et dise
ses collaborateurs : "Messieurs, chapeau bas !" (page 98). Le retour comique de ce sujet apporte
des instants de rpit comique dans l'univers de la peste. Comment va lamazone? demandait
souvent Tarrou. (page 127). Mais ce martyr du perptuel recommencement, quon pourrait qualifier
de maniaque, quon pourrait mpriser pour ses efforts apparemment striles, peut tre compar
Sisyphe, le hros absurde , et sa recherche de la perfection dans la beaut n'a rien de ridicule.
Ce qui importe, cest que ce fonctionnaire qui fait son travail la mairie avec srieux, sengage sans
raisonnement, sans calcul, sans discours mais avec gnrosit dans laction contre la peste, aidant
dans la mesure de ses moyens, se consacrant une tche sans clat mais utile : Grand tait le
reprsentant rel de cette vertu tranquille qui animait les formations sanitaires. Il avait dit oui sans
hsitation, avec la bonne volont qui tait la sienne [...] Et comme Rieux le remerciait avec chaleur, il
s'en tonnait : "Ce n'est pas le plus difficile. Il y a la peste, il faut se dfendre, c'est clair. Ah ! si tout
tait aussi simple." (page 126). Il essayait honntement alors de ne plus penser son amazone
et de faire seulement ce quil fallait. (page 129). Est plus complique en effet pour lui la mise au
point de sa phrase !

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Grand, qui stait puis mener sa vie professionnelle, son activit bnvole et son labeur priv, qui
tait aussi tortur, en dpit du temps coul, par le souvenir de son bonheur perdu, est atteint de la
peste. Il demande alors Rieux de brler son manuscrit. Mais, ds qu'il est guri, il envisage de tout
recommencer.
Pour Rieux, qui a beaucoup de sympathie pour lui, qui dit quil donne l'hrosme la place
secondaire qui doit tre la sienne, juste aprs, et jamais avant, l'exigence gnreuse du bonheur.
(page 129), il est le seul hros du livre, un hros insignifiant et effac qui navait pour lui quun peu
de bont au cur et un idal apparemment ridicule (page 129). Il est le symbole dun humble et
aveugle enttement.
Rambert
Court de taille, les paules paisses, le visage dcid, des yeux clairs et intelligents, portant des
habits de coupe sportive et semblant laise dans la vie. (page 18), cest un journaliste parisien qui
enqutait pour un grand journal de Paris sur les conditions de vie des Arabes et voulait des
renseignements sur leur tat sanitaire (page 18).
Du fait de la squestration impose par les autorits, il est spar de son amie, comme Rieux lest de
sa femme. Mais il en souffre, tant dabord anim par son got charnel du bonheur. Pour lui, la vie
nest pas faite pour se consumer dans le sacrifice, et il ne rougit pas de placer avant tout les joies de
lamour. Quand il annonce Rieux sa dcision de quitter Oran, il allgue qu il n'avait pas de rapport
avec Oran, que ce n'tait pas son affaire d'y rester, qu'il se trouvait l par accident et qu'il tait juste
qu'on lui permt de s'en aller. (page 82). Il ajoute : Je n'ai pas t mis au monde pour faire des
reportages. Mais peut-tre ai-je t mis au monde pour vivre avec une femme. (page 82). Rieux,
qui lui fait remarquer que la peste les concerne tous, il rtorque : Vous parlez le langage de la
raison, vous tes dans l'abstraction. (page 84). Le mdecin concde : Oui, il y avait dans le
malheur une part dabstraction et dirralit. Mais quand labstraction se met vous tuer, il faut bien
soccuper de labstraction. (page 85) - Pour lutter contre labstraction, il faut un peu lui
ressembler. (page 88) - Il arrive que labstraction se montre plus forte que le bonheur et il faut
alors, et alors seulement, en tenir compte. (page 88). Selon Rambert, il n'existe pas un mythique
bien public : le bien public est fait du bonheur de chacun. (page 85). Aussi Rieux voit-il en lui un
des derniers individualistes face une socit qui sombre dans les habitudes, l'abstraction et
l'indiffrence.
Comme ctait son mtier dtre dbrouillard (page 101), on assiste ses tentatives, sans cesse
renouveles mais toujours infructueuses, de rejoindre sa compagne aime. Il use de tous les moyens,
fait toutes les dmarches pour sortir de la ville, erre de rendez-vous en rendez-vous, subit des
checs, reprend espoir, la manire du hros de Kafka dans Le chteau. Toute autre voie stant
rvle impraticable, il recourt une mystrieuse filire clandestine indique par Cottard ; mais il
attend des semaines quelle lui fasse quitter Oran, et choue amrement quand il croit toucher au but.
Il se confie Rieux et Tarrou dont la sympathie exerce sur lui une influence tonique. Aussi prend-il
conscience du travail quils font avec leurs formations sanitaires. Or cest un homme qui ne craint pas
l'engagement : il s'est battu pendant la guerre civile en Espagne, du ct des vaincus (page 150),
les rpublicains. Il lui en est rest dailleurs une profonde mfiance face aux gens qui meurent pour
des ides : Je ne crois pas l'hrosme, je sais que c'est facile et j'ai appris que c'tait meurtrier. Ce
qui m'intresse, c'est qu'on vive et qu'on meure de ce qu'on aime. (page 150), ce qui le distingue de
Tarrou. Il oppose aux grandes actions les grands sentiments : Je sais que lhomme est
capable de grandes actions. Mais sil nest pas capable dun grand sentiment, il ne mintrese pas.
(page 150).
Faisant preuve de sympathie et de solidarit, au moment o il pourrait schapper, o Rieux lui
dclare qu'il ne peut pas le condamner puisque chacun a le droit de rechercher son bonheur, qu il
n'y a pas de honte, prfrer le bonheur. , il rpond : Oui, mais il peut y avoir de la honte tre
heureux tout seul. (page 190). Une joie goste est une joie imparfaite. Et il dcide de rester dans la
ville, entre mme dans les formations sanitaires. Qu'est-ce qui peut expliquer ce revirement
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surprenant? Il ne le sait pas lui-mme : Rien au monde ne vaut qu'on se dtourne de ce qu'on aime.
Et pourtant je m'en dtourne, moi aussi, sans que je puisse savoir pourquoi. (page 191). En fait, il a
senti que, s'il partait, s'il fuyait ses responsabilits, s'il ne considrait que son bonheur individuel, il y
aurait ternellement comme une tache sur son amour qui s'en trouverait terni, amoindri : Il
continuait croire ce qu'il croyait, mais,, s'il partait, il aurait honte. Cela le gnerait pour aimer celle
qu'il avait laisse. Et il rpte en quelque sorte les paroles de Rieux : J'ai vu ce que j'ai vu, je sais
que je suis d'ici, que je le veuille ou non. Cette histoire nous concerne tous.
Lorsqu'en hiver la peste s'arrte, essouffle, lorsque les portes de la ville s'ouvrent et que les amants
spars se retrouvent, il peut enfin serrer dans ses bras celle qu'il a si passionnment attendue. Mais
Rieux le prvient : Courage, cest maintenant quil faut avoir raison. (page 271).
Ainsi, longtemps partag entre les deux lgitimits de l'vasion et de l'engagement, Rambert a fini par
concilier son got charnel du bonheur et les exigences de la fraternit.
Tarrou
Cest un homme massif, de carrure athltique, aux paules solides et la large poitrine (page
258).
Les confidences quil fait Rieux, qui est devenu son ami, nous apprennent que, de son ducation
bourgeoise et chrtienne, il a gard la nostalgie de l'absolu et les vertus de charit et d'humilit. Aussi
a-t-il t marqu pour toute sa vie par la session au tribunal o il a vu son pre, qui tait avocat
gnral, demander la tte d'un criminel, ce qui lui fait dire : Je souffrais dj de la peste bien avant
de connatre cette ville et cette pidmie. (page 222).
Or son pre tait de naturel bonhomme , menait une vie tout fait normale, ayant quelques
aventures amoureuses et une manie : le grand indicateur Chaix tait son livre de chevet (page
223). Mais il a, avec un calme et une bonne conscience inhumains, prononc un rquisitoire contre un
petit homme au poil roux et pauvre, qui suait de peur, rclam la mort de cet homme au nom de la
socit : Je sentais qu'on voulait tuer cet homme vivant et un instinct formidable comme une
vague me portait ses cts avec une sorte d'aveuglement entt. (page 224). Il sest demand de
quel droit la socit ou un juge peuvent dcider de la vie d'un tre humain. Certes, la socit trouve
mille raisons pour expliquer que l'excution de tel criminel est indispensable, mais il faut bien [la]
nommer le plus abject des assassinats. (page 225).
De ce fait, il sintressa avec horreur la justice, aux condamnations mort, aux excutions (page
225), quitta la maison paternelle avec la volont d'agir, fit de la politique comme on dit. Je ne voulais
pas tre un pestifr. (page 226), milita dans plusieurs mouvements rvolutionnaires qui
combattaient cette socit meurtrire (en particulier en Espagne) : J'ai cru que la socit o je
vivais tait celle de la condamnation mort et qu'en la combattant je combattais l'assassinat . Mais il
vit une excution (ctait en Hongrie) (page 226), constata que, pour combattre la socit, les
rvolutionnaires taient eux aussi amens commettre des meurtres, au nom de la bonne cause
bien sr (mais chacun n'est-il pas d'avis qu'il dfend une juste cause? les massacres les plus horribles
de l'Histoire n'ont-ils pas justement t commis au nom de justes causes?), que son engagement
allait le forcer combattre le mal en faisant lui-mme le mal, que les rvolutionnaires, eux aussi, tuent
au nom de la juste cause ou pour le bien de l'humanit . Or il tait convaincu qu'aucune action
n'est justifiable si elle entrane la violence et la mort. Jai compris alors que moi, du moins, je navais
pas cess dtre un pestifr, pendant toutes ces longues annes o pourtant, de toute mon me, je
croyais lutter justement contre la peste (page 227). Jai appris cela, que nous tions tous dans la
peste , que chacun la porte en soi, la peste, parce que personne, non, personne au monde nen
est indemne (page 228). Pour lui, la peste reprsente notre part de responsabilit, inluctable
quoique souvent involontaire, dans le malheur des autres. Pour lui, les grands pestifrs sont
ceux qui mettent des robes rouges (page 227), les magistrats, et qui, sans sourciller et la
conscience tranquille, condamnent mort au nom de la socit. Finalement, sachant seulement
quil faut faire ce quil faut pour ne plus tre un pestifr (page 228), il refusa d'couter les
arguments fournis par lidologie, de donner une seule raison, une seule, vous entendez, cette
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dgotante boucherie. (page 228). Et c'est pourquoi j'ai dcid de refuser tout ce qui, de prs ou
de loin, pour de bonnes ou de mauvaises raisons, fait mourir ou justifie qu'on fasse mourir. (page
228). Il refuse lexcution la fois comme sanction judiciaire et comme procd politique. Il constate
qu partir du moment o jai renonc tuer, je me suis condamn un exil dfinitif en refusant
dtre avec le flau (page 229), en dcidant de se mettre du ct des victimes (page 229).
C'est dans ce sens que nous devons comprendre sa recherche de la perfection.
tant pass d'une thique de la conviction une thique de la responsabilit, il juge dsormais la fin
sur les moyens, se soucie des consquences de ses choix pragmatiques : la dfense des droits de
l'Homme se sont, pour lui, substitus la rvolution. Au cours d'un entretien capital avec Rieux, il
condamne les entreprises hasardeuses de la justice contre les droits imprescriptibles de la libert.
Cependant, comme le remarque Rambert, lui qui refuse les idologies est tout fait capable de
mourir pour une ide (ce quil fait en quelque sorte).
Oran, ville qui nest pas la sienne, il observe ce qui lentoure, et tient des carnets qui, trs diffrents
de la chronique de Rieux, en sont une sorte de complment : alors que Rieux suit les grandes lignes
de l'volution de la peste, il s'arrte aux petits dtails de la vie oranaise (page 175), accorde une
grande importance tout ce qui est bizarre, trange. Il sintresse notamment un vieux aux
chats (page 249) et un vieil Espagnol asthmatique qui ne quitte plus le lit depuis vingt-cinq ans
et qui, pour mesurer le temps, utilise la manire dun sablier, deux marmites dans lesquelles il
transvase continuellement des pois (page 16), philosophe toujours caustique qui pense que les
hommes taient toujours les mmes (page 279), que la peste, cest la vie, et voil tout. (page
278) : il se demande si cet homme, qui est un modle de patience et d'endurance, qui a atteint la
perfection dans le refus du monde, cet autre Sisyphe conscient de l'absurdit de notre condition et qui
la reproduit par un geste continuel totalement dnu de signification, qui ne fait de mal personne,
nest pas un saint ; dailleurs, il survit la peste.
Tarrou a aussi des contacts approfondis avec Cottard, et on pourrait dire que, comme celui-ci, la
peste russit aussi. Il s'engage activement dans les formations sanitaires o, malgr le labeur quil
fournissait, il restait toujours bienveillant et attentif. (page 177). Alors que son refus de toute action
qui puisse entraner la mort d'un tre humain lui rend difficile la vie en temps normal, il apprcie tout
ce qu'il entreprend avec les formations sanitaires pour combattre la peste puisque que cela ne peut
qu'aider sauver des vies ou allger des souffrances.
Ayant nou avec Rieux une amiti virile, il lui rvle que la peste lui offre une situation exceptionnelle
pour devenir, en suivant les rgles de sa morale qui sont la comprhension (page 123) et la
sympathie, un saint : Peut-on tre un saint sans Dieu, demande-t-il son ami, c'est le seul
problme concret que je connaisse aujourd'hui. (page 230), ce qui est le contraire du propos de
Pascal : Pour faire dun homme un saint, il faut bien que ce soit la grce, et qui en doute ne sait ce
que cest que saint et quhomme (Penses). Aussi ne veut-il pas devenir un saint tel que lglise
le dfinit communment en raison du trs haut degr de perfection chrtienne qu'il a atteint durant sa
vie, mais un saint laque, car il ne croit pas en Dieu. Cette saintet sans Dieu correspond un
ensemble d'habitudes, aux notions de perfection , de patience et de vertu , au travail pour le
bien, ou, dfaut aux efforts pour viter le mal, la qute de la paix intrieure. Si indiffrent qu'il
veuille ltre l'gard de la religion, il propose son action une fin qui dpasse ses objectifs humains.
Il aspire une srnit spirituelle dgage des attaches terrestres et qu'il appelle la paix .
Or, pendant la peste, atteindre la saintet sans Dieu est facile : il suffit de soigner en risquant sa
vie et il a le don de provoquer des ralliements inattendus aux formations sanitaires (ceux du juge
Othon, reprsentant de l'ordre social, personnage qui est totalement dsespr par la mort de son fils
[mais demande Tarrou : Comment aider un juge? ], et du pre Paneloux, reprsentant de lordre
religieux). Le moins que nous devions faire, recommande-t-il, cest opposer la propagation du flau
une hygine stricte : entretenir une pense modeste, c'est--dire dbarrasse de la tentention
l'infaillibilit ; nous interdire en toute occasion lgosme, !'injustice, les atteintes la dignit ; refuser
de lgitimer lesclavage, la misre, le meurtre. L'action efficace peut s'accorder presque entirement
avec la volont absolue de ne jamais participer la violence en quoi que ce soit. Presque
entirement, car il se rend compte que le combat contre la peste comporte aussi des aspects qui

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rendent indispensable l'usage de la violence. Aussi en vient-il penser quil faut se satisfaire peut-tre
d'un satanisme modr , Satan tant l'ange de la rvolte contre la cration de Dieu.
Et que fera-t-il une fois l'tat de peste lev? Comment conserver alors son innocence? Comme
Cottard, mais pour une raison diamtralement oppose, il a peur, instinctivement, du retour la
normale.
Or, in extremis, vers la fin de la peste, il est atteint, montrant dailleurs en mme temps les deux
aspects principaux sous lesquels la peste se manifeste : linflammation des ganglions et linfection de
lappareil respiratoire. Il demande alors Rieux de l'informer exactement de son tat, ce que celui-ci
fait car les deux hommes trouveraient indigne deux une sympathie qui ne serait pas fonde sur la
sincrit, lauthenticit tant pour eux la vertu foncire de l'esprit et du cur.
Et cest bien parce que, pour lui, la peste tait loccasion de devenir un saint sans Dieu , quaprs,
cela lui serait plus difficile, que Camus le fait mourir au moment mme o la tourmente prend fin. Il
avait affirm : La mort nest rien pour les hommes comme moi. Cest un vnement qui leur donne
raison. (page 115), et sa mort (pages 256-262) lempche de connatre lincapacit de vivre en
temps normal. Elle lui permet de raliser son vu le plus profond : s'il est impossible de devenir un
saint, du moins peut-on esprer une bonne mort. Rieux venu son chevet, il confie : Je n'ai pas
envie de mourir et je lutterai. Mais si la partie est perdue, je veux faire une bonne fin. (page 257).
Ces pages, qui comptent parmi les plus poignantes du livre, soulignent la profonde amiti qui les lie.
la fin, ce furent bien les larmes de l'impuissance qui empchrent Rieux de voir Tarrou se tourner
brusquement contre le mur, et expirer dans une plainte creuse, comme si, quelque part en lui, une
corde essentielle s'tait rompue. (page 262). Il a rejoint cette paix difficile dont il avait parl, quil n'a
trouve que dans la mort, l'heure o elle ne lui sert plus rien. Du moins a-t-il soutenu son pari
jusqu'au bout, ne disparaissant qu'aux derniers soubresauts de la peste. Mais Rieux tait conscient
de ce quil y a de strile dans une vie sans illusions. [] Tarrou avait vcu dans le dchirement et la
contradiction, il navait jamais connu lesprance. (page 264).
Tarrou est sans doute le personnage dans lequel Camus s'est, affectivement, le plus projet. Il a fait
de lui le porteur de sa protestation contre la peine de mort (voir la srie d'articles Ni victimes ni
bourreaux, publis dans Combat du 19 au 30 novembre 1946 et recueillis dans Actuelles), de
son interrogation sur le problme des rapports entre la justice et la libert. L'alliance en lui de la
passion et d'un dsespoir lucide en fait un homme de l'absurde. Mais son engagement reste
problmatique : proche d'un athisme mystique, il est la recherche d'un hrosme paradoxal qui
trouverait son exaltation dans l'absence des valeurs susceptibles de le fonder.
Rieux
Du narrateur qui est rest masqu et discret, dont la chronique est une relation faite avec de bons
sentiments (page 129) mais dont limpassibilit n'est branle qu'en de rares moments, on sait quil
est un fils douvrier devenu mdecin, qui il a fallu voir mourir. Savez-vous qu'il y a des gens
qui refusent de mourir? (page 120), car, en contact avec les mourants, il souffre personnellement de
leur mort, et il lui est difficile de se rsigner voir mourir. Il est aussi un homme mari spar de sa
femme par la peste. Il est enfin lanimateur du combat contre elle, et ainsi il est au centre de cette
constellation de personnages, tant bienveillant avec chacun. Aussi est-ce par rapport eux quil se
dfinit.
Avec Grand, lhomme mari partage la mme incapacit dire sa femme qu'il l'aimait et qu'elle lui
tait indispensable. Le mdecin partage avec le fonctionnaire scrupuleux et lcrivain attach la
composition de sa phrase le sens du devoir, le souci de l'honntet : L tait la certitude, dans le
travail de tous les jours. Le reste tenait des fils et des mouvements insignifiants, on ne pouvait s'y
arrter. Lessentiel tait de bien faire son mtier. (page 43) - La seule faon de lutter contre la
peste, cest lhonntet [] Dans mon cas, je sais quelle consiste faire mon mtier. (page 151).
Face une administration qui cherche esquiver le problme, face aux ides de Paneloux, il rpte
qu'il est essentiel de poursuivre une action humble et souvent monotone, de soulager la souffrance
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des malades et de freiner la propagation de la peste avec les moyens dont chacun dispose. Le cas
chant, il ne faut pas craindre une volont d'offensive qui sache risquer pour une chance de gurison
une intervention douloureuse et peut-tre mortelle.
Il souligne que le rle du mdecin (et finalement de tout humain) est d'agir et non pas de rflchir sur
l'hypothtique valeur morale de l'pidmie : Il soignerait la maladie avant de vouloir en dmontrer
l'excellence. (page 119). Pour lui, les phrases sont impuissantes devant la peste, elle exige l'action,
simple, harassante, sans victoires clatantes, mais indispensable, en conservant vigilance et
persvrance. Il se montre un combattant tenace qui, sil voit les morts saccumuler, continue pourtant
essayer de soigner les gens avec compassion, qui s'obstine se battre pied pied, sans grand
clat, contre le dsespoir, et, plus encore, contre l'habitude et l'indiffrence au malheur, l'pidmie,
qui naissent de ce dsespoir. Il lutte contre le dcouragement, labdication, rsiste au dsespoir et la
rage. Il affirme que la rsignation est inacceptable : Il faut tre fou, aveugle ou lche pour se
rsigner la peste. (page 119). Il organise des formations sanitaires o, comme il a le don de
susciter des adhsions spontanes (celles de Grand et de Tarrou), sengagent des volontaires de la
lutte contre la peste qui restent libres, sa volont expresse comme son style naturel cartant tout
risque de despotisme. Il comprend qu' on ne peut pas en mme temps gurir et savoir . Car il est
sans illusions, et, chez lui, contrairement lcrivain Grand, la lucidit est la source et la sanction de
laction. Aussi se rend-il bientt compte que son rle ntait plus de gurir. Son rle tait de
diagnostiquer. (page 176). Il est amen personnellement identifier, en temps dpidmie, devoir
civique et conscience professionnelle, opposer sa gnrosit de pense sa fermet daction.
Dautre part, il comprend lattitude de Rambert. En effet, lui aussi accorde la recherche du bonheur
une place primordiale. Pourtant, en tant que mdecin, il a prconis des mesures svres disolement
en sachant quil en serait la premire victime, puisquelles lui interdiraient de retrouver sa femme.
Quand le journaliste lui demande pourquoi il ne l'a pas empch de partir, il lui rpond quil avait
choisi le bonheur et que lui, Rieux, navait pas darguments lui opposer. Il se sentait incapable de
juger de ce qui tait bien ou de ce qui tait mal en cette affaire. (page 186), concluant : Rien au
monde ne vaut qu'on se dtourne de ce qu'on aime. (page 191). Sil n'a pas os condamner le dsir
de Rambert de quitter la ville, c'est que le but de toutes ses luttes lui ne peut tre que d'allger les
souffrances et de crer des conditions qui permettent chacun de trouver le bonheur, seul antidote
contre la peste et l'absurdit de notre existence, quil place au-dessus de l'hrosme, tant agac par
les articles de presse qui font des mdecins et des formations sanitaires des hros, par le ton
d'pope ou de discours des prix .
Mais, contre Rambert, qui affirme qu'tant tranger la ville, il n'a pas s'occuper de la peste, il
oppose qu'elle nous concerne tous (page 84). Rambert lui reprochant avec amertume : Vous
parlez le langage de la raison, vous tes dans labstraction , il lui rpond quil ne savait pas sil
parlait le langage de la raison, mais il parlait le langage de lvidence. (page 84). Il rflchit la
question et arrive la conclusion qu' force de rpter toujours les mmes conseils, les mmes
ordres, les mmes gestes, force d'appliquer sans considration de la personne les rgles d'hygine
et de quarantaine, il ne voit plus le malade individuel, il succombe, lui aussi l'habitude. La maladie,
la visite d'un pestifr deviennent abstraites, il finit par ne plus voir un individu, mais un cas. Il
conclut : Oui, la peste, comme l'abstraction, tait monotone. (pages 84-87).
Sil est li Tarrou par une amiti virile, il ne partage pas avec lui son aspiration la saintet : Je
me sens plus de solidarit avec les vaincus qu'avec les saints. Je n'ai pas de got, je crois, pour
l'hrosme et la saintet. Ce qui m'intresse, c'est d'tre un homme. - Oui, nous cherchons la mme
chose, mais je suis moins ambitieux. (page 230). Cest apparemment un paradoxe, mais il faut se
rendre compte qualors que le saint recherche la perfection dans son domaine bien prcis, que toute
son attention et ses efforts sont fixs sur son but, le simple tre humain doit s'adapter des situations
varies, accepter les checs, rviser ses idals, recommencer ternellement un combat qu'il sait sans
espoir et sans rcompense : La peste [] a consiste recommencer. (page 149). Malraux aussi,
dans Lespoir, avait crit : Vous savez que cest difficile dtre un homme. Rieux se dfie des
lans aveugles vers des idaux plus ou moins arbitraires. Il ne se consacre pas sa tche par
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grandeur d'me, mais par honntet. Rien que la terre pourrait tre sa devise. Il dclare aussi
Tarrou que pour devenir un saint, il faut vivre. (page 257). Aprs la mort de son ami, Rieux
constate : Tarrou avait perdu la partie, comme il disait. Mais, lui, Rieux, quavait-il gagn? [] Tout
ce que lhomme pouvait gagner au jeu de la peste et de la vie, ctait la connaissance et la
mmoire. (page 263). cette recherche farouche de la perfection et de la saintet, il oppose le
travail du mdecin qui soumet toutes ses dcisions au critre de l'urgence.
Surtout, en vrai mdecin pour qui la sant de ltre humain importe plus que son salut, Rieux soppose
Paneloux : Le salut de l'homme, lui dit-il, c'est un trop grand mot pour moi. Je ne vais pas si loin.
C'est sa sant qui m'intresse, sa sant d'abord. En fait, il s'entend aussi bien soigner les
douleurs morales que les douleurs physiques ; il provoque, sans indiscrtion, les confidences
libratrices ; il restaure, sans prdication, la confiance en soi. Quiconque l'approche, et sa prdilection
va aux plus humbles, est revigor par sa gnrosit. Le paradoxe de sa situation est qu'il vit dans le
renoncement et le risque tout en tant convaincu qu'aucune ide ne vaut qu'on lui sacrifie le bonheur.
Le dbat entre la mdecine et la religion est celui entre les forces strictement humaines et celles qui
se rclament d'une origine suprieure, entre le futur et le prsent, entre l'hypothse et la certitude,
entre l'arbitraire et la mesure, entre la mort et la vie. la question de Tarrou : croit-il en Dieu? il
rpond que, s'il croyait en un Dieu tout-puissant, il cesserait de gurir les hommes. (page 120). En
effet, ses actions seraient alors dnues de valeur puisqu'il ne pourrait en aucune manire
contrecarrer les dcisions de cet tre tout-puissant. Dieu serait seul capable de gurir des malades.
Puisquil ne croit pas en l'existence d'un tel dieu, il croyait tre sur le chemin de la vrit, en luttant
contre la cration telle quelle tait faite. (page 120). Il refuse d'aimer une cration qui fait mourir les
humains et souffrir les enfants. La mort est un des aspects les plus inacceptables de notre existence,
comme on le comprend quand on voit mourir et mourir dans la souffrance. Elle est mme un des
arguments essentiels contre l'existence de Dieu : Puisque l'ordre du monde est rgl par la mort,
peut-tre vaut-il mieux pour Dieu qu'on ne croie pas en lui et qu'on lutte de toutes ses forces contre la
mort, sans lever les yeux vers le ciel o il se tait. (page 121). Il serait responsable du mal, de la
misre, de la souffrance, de la mort qui rgissent notre existence, mais ne nous envoie aucun signe.
La seule solution pour l'tre humain est de lutter contre la mort sans attendre une aide de ce Dieu
hypothtique. Le plus pressant, ce n'est pas de rflchir sur cette cration, mais d'agir, et, pour
l'instant, la seule action possible consiste gurir les malades et soulager leur souffrance. Aussi
repousse-t-il le thme du premier sermon du pre Paneloux : Jai trop vcu dans les hpitaux pour
aimer lide de punition collective. tout en ajoutant avec sa modration coutumire : Mais, vous
savez, les chrtiens parlent quelquefois ainsi, sans le penser jamais rellement. Ils sont meilleurs
quils ne paraissent. (page 119). Pour lui, le pre Paneloux n'a pas assez vu mourir (il constate la
terrible impuissance o se trouve tout homme de partager vraiment une douleur quil ne peut pas
voir. [page 130]), il ne connat pas suffisamment la souffrance, sinon il n'aurait pas prch
l'acceptation de la peste dont il ne connat gure les consquences pour les victimes ; le moindre cur
de campagne et, plus forte raison, le moindre mdecin, savent plus de la douleur et de la misre
humaines que ce jsuite qui a fait uniquement des tudes thoriques, qui prche l'acceptation et la
rsignation, parlant abstraitement de lpidmie alors que chaque malade est un individu qui souffre
individuellement. Ainsi, l'ide de punition collective, avance par le jsuite, n'est pas convaincante.
la fin, au moment de la joie, Rieux, ayant appris la mort de sa femme, fut de ceux qui navaient
pas la libert de sy mler tout entiers. (page 265), ayant ce regret : Sil est une chose que lon
puisse dsirer toujours et obtenir quelquefois, cest la tendresse humaine (page 271), tandis que
la paix demeure jamais inaccessible. Ce hros de la solidarit est, dans lpilogue, situation
paradoxale, livr la solitude. Mais il reconnat qu il tait juste que, de temps en temps au moins, la
joie vnt rconforter ceux qui se suffisent de lhomme et de son pauvre et terrible amour. (page 272)
Il rvle son rle dauteur de cette chronique : Le docteur Rieux dcida alors de rdiger le rcit qui
s'achve ici, pour ne pas tre de ceux qui se taisent, pour tmoigner en faveur de ces pestifrs, pour
laisser du moins un souvenir de l'injustice et de la violence qui leur avaient t faites, et pour dire

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simplement ce qu'on apprend au milieu des flaux, qu'il y a dans les hommes plus de choses
admirer que de choses mpriser. (page 279).
Il rsume ses ides :
- il ne faut pas se taire sur la vrit ;
- il faut mettre sa voix et ses efforts au service de ceux qui souffrent et sont opprims ;
- il faut garder confiance dans le genre humain ;
- puisque la perfection est impossible il faut essayer de faire le travail qui est notre mesure ;
- aucune action dfinitive n'est possible, l'tre humain ne connatra pas de victoire totale sur le mal et
l'injustice qui rapparatront toujours.
Surtout, il met une mise en garde et lance un appel la vigilance : Il savait cependant que cette
chronique ne pouvait pas tre celle de la victoire dfinitive. Elle ne pouvait tre que le tmoignage de
ce quil avait fallu accomplir et que, sans doute, devraient accomplir encore, contre la terreur et son
arme inlassable, malgr leurs dchirements personnels, tous les hommes qui, ne pouvant tre des
saints et refusant d'admettre les flaux, s'efforcent cependant d'tre des mdecins. car le bacille
de la peste ne meurt ni ne disparat jamais [] peut-tre le jour viendrait o, pour le malheur et
lenseignement des hommes, la peste rveillerait ses rats et les enverrait mourir dans une cit
heureuse. (page 279). Comme l'auteur, il sait que, dans cet affrontement ingal, la victoire sur la
souffrance et la mort n'est que provisoire, la mesure de l'tre humain, et quil n'y a aucun espoir que
nous puissions un jour dfinitivement vaincre le mal.
Pourtant, le docteur Rieux n'est pas un hros, il n'en a ni l'lan ni la flamme, c'est tout simplement un
homme de bonne volont, presque anonyme, qui porte le poids des humains qui lentourent, qui sait
qu'il nen sera jamais libr, et que sans doute cet immense effort qui est exig de lui et de ses
compagnons de lutte, quil poursuit avec enttement, tnacit, respect de soi et de l'autre, n'a aucun
sens objectif et ne sert strictement rien.
Le romancier, avec ce quon pourrait qualifier de refus du ralisme en art , a cr ses personnages
en concentrant la lumire sur les traits gnraux de la nature morale, en laissant au second plan les
singularits physiques qui ne conduisent aucune rflexion, en les poussant d'un pas tranquille et sr
vers leur destin, cette solitude hroque ou lche selon le cas, mais toujours cruelle, en tout cas
nigmatique, pris au pige de l'absurde, ils mnent un combat sans gloire, non pas seulement pour
sauver des malades, mais aussi pour exorciser en eux la peste, ne pouvant atteindre ni la paix ni le
bonheur, ni mme accomplir, si modestes soient-elles, leurs ambitions terrestres.
Chacun de ceux qui sunissent contre la peste la fois reprsente une des facettes de Camus (La
peste tant quelque peu autobiographique) et lune des attitudes prendre face au mal. Aussi le
critique Angus Wilson a-t-il pu lui reprocher de prsenter non des individus de chair et de sang, mais
des cratures factices, des abstractions stylises destines seulement justifier des dmonstrations
philosophiques.
Intrt philosophique
Des personnages qui, on la vu, reprsentent des ides, une peste qui, de toute vidence, doit tre
interprte, des maximes omniprsentes, une pigraphe indicatrice, tout cela invite dterminer la
richesse de sens de ce roman.
Une fable aux multiples sens
La citation de Daniel de Foe que Camus a mise en pigraphe : Il est aussi raisonnable de
reprsenter une espce d'emprisonnement par une autre que de reprsenter n'importe quelle chose
qui existe rellement par quelque chose qui n'existe pas nous annonce bien qu'il faut largir le sens
de La peste, nous invite une lecture du roman au second degr, une transposition de quelque
chose qui n'a pas exist, le flau imaginaire, quelque chose qui a exist rellement et existe encore
rellement. En effet, plus quun roman conventionnel, La peste est une fable. Le flau est un
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symbole, Camus s'tant dailleurs donn la part belle en en faisant une maladie et de ses principaux
hros un mdecin et un infirmier : pour qui a choisi de soigner ses semblables, il est ais de n'tre
ni victime ni bourreau , tandis que le juge et le soldat, pour ne pas parler du politicien, peuvent avoir
condamner ou tuer.
La peste reprsente autre chose que la simple pidmie, dautant plus que des lments du roman
seraient inadquats sils ne se rapportaient qu' une pidmie. L'ouvrage doit se lire, comme Camus
lui-mme la indiqu, sur plusieurs portes . On peut donner du flau diffrentes interprtations.
Les lecteurs de 1947 ne pouvaient manquer de voir dans le flau imaginaire le flau concret dont ils
venaient de faire l'atroce exprience : le nazisme (quon a dailleurs appel la peste brune ), la
Seconde Guerre mondiale, l'Occupation, certains lments ne trouvant leur plein sens que dans une
correspondance avec la ralit rcente des annes noires.
Les ractions de la population d'Oran devant la mort des rats, la rticence et les hsitations de
l'administration dcrter des mesures dcisives, son refus d'assumer ses responsabilits, font
penser lincapacit des dmocraties occidentales comprendre le danger de la monte du nazisme
et l'attitude du gouvernement de Vichy.
La sparation dOran avec le monde extrieur est une image de celle qui sest impose entre la
France et ses colonies (comme lAlgrie) ; du manque de contacts dans la France domine par les
Allemands entre la zone libre et la zone occupe qui taient spares par une ligne de dmarcation,
le passage de lune lautre tant difficile sinon impossible ; de ltablissement par les Allemands,
pour des motifs de sgrgation raciale, de ghettos, comme celui de Varsovie qui tait isol du reste de
la ville par une haute muraille et qui fut le sige, en 1944, dun soulvement cruellement rprim.
Oran squestre, c'est la France occupe par les Allemands. Les rglements dicts, les tracasseries
administratives, les interdits de toute espce, le couvre-feu, les restrictions, le rationnement, les
queues devant les boutiques approvisionnes de produits ersatz , le march noir, sont semblables
aux situations de ce genre subies pendant la guerre. Dailleurs, certains aspects de la vie Oran font
penser une ville occupe plutt qu' une ville en proie la peste ; ainsi, les cinmas restent ouverts.
On peut voir les camps de quarantaine (pages 215-217) comme une allusion aux camps de
concentration. Lincinrateur o les cadavres sont brls par mesure dhygine lorsque la peste a
atteint son paroxysme (pages 164-167) fait penser aux fours crmatoires des camps dextermination,
la peste la fin tant rappele surtout par cette odeur de mort qui stupfiait tous ceux quelle ne
tuait pas [] ce peuple abasourdi dont tous les jours une partie, entasse dans la gueule dun four,
svaporait en fumes grasses, pendant que lautre, charge des chanes de limpuissance et de la
peur, attendait son tour. (page 269).
Des enterrements dans des fosses communes (pages 161-164) les nazis en firent la suite de leurs
massacres dans de nombreux pays d'Europe.
La lutte de Rieux et de ses compagnons contre le microbe, l'organisation des formations sanitaires
de volontaires, sont une transposition de la Rsistance lennemi, mais aussi du refus plus gnral
de pactiser avec la violence.
Les ftes dans les rues dOran la fin de la peste reproduisent la liesse populaire qui a dferl au
moment de la Libration.
Camus, qui avait travaill au roman pendant la Seconde Guerre mondiale, fut le premier souligner
l'intrt de cette interprtation : La peste, dont j'ai voulu qu'elle se lise sur plusieurs portes, a
cependant comme contenu vident la lutte de la Rsistance europenne contre le nazisme. La
preuve en est que cet ennemi, qui n'est pas nomm, tout le monde l'a reconnu, et dans tous les pays
d'Europe.
Mais ce serait triquer sa signification que de rduire luvre une condamnation du rgime hitlrien.
Les malfices de la peste ne sont l'apanage ni d'une personne ni d'une nation.
Dans une perspective historique encore, on peut considrer que La peste ne stigmatisait pas que le
nazisme : tait condamn aussi le communisme dans lequel on peut dailleurs voir une peste
rouge . Roland Barthes qui, alors proche du marxisme, critiquait son roman, Camus rpondit en

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1954 qu'il avait voulu quil pt servir toutes les rsistances contre toutes les tyrannies qui sont
illustres Oran en particulier par cette atteinte la libert qui est linterdiction daccder la mer.
Au-del, dans cette mtaphore cruelle des lchets et des tentations totalitaires comme des
hrosmes qui traversent les socit malades quest La peste, cette ville de partout et de nulle
part quest Oran, ce lieu neutre et drisoire donnant l'histoire une dimension universelle, ce sont
tous les totalitarisme qui sont dsigns, quils soient institutionnels ou larvs, qu'ils se cachent sous le
masque de l'idologie ou de la technique, toutes les formes d'oppression. Pour dire qu'il existe des
vrits videntes, qu'il faut reconnatre et appliquer, mme si c'est dangereux, Camus fit dire Rieux :
Il vient toujours une heure dans lhistoire o celui qui ose dire que deux et deux font quatre est puni
de mort (page 125) car, sous une dictature, celui qui affirme des vrits lmentaires comme le droit
la libert, la dignit et au bonheur, court d'normes risques s'il continue les proclamer. Et la lutte
contre l'pidmie symbolise toutes les formes de lutte.
Si certains vecteurs sont plus dangereux que d'autres, il reste que la peste peut apparatre dans toute
socit humaine et toute socit humaine recle assez de gnrosit pour rpondre aux dfis du
flau. Tout corps social recle un virus qui devient pathogne ds que s'anmient la dignit et la
libert. C'est que le mal procde d'une vulnrabilit consubstantielle aux individus, antrieure leur
mobilisation sous les ordres d'un chef ou leur mise en condition dans le cadre d'un tat. Le roman
dnonce sa faon la banalit du mal et sa mobilit : il s'est dchan dans une ville ordinaire, il peut
resurgir ailleurs. Nulle socit n'en est prserve.
Aussi peut-on considrer que La peste rvle certains aspects du monde contemporain, de son
organisation sociale, des formes concentrationnaires de la vie actuelle qui rtrcissent la libert, ce
grand mcanisme de notre vie sociale, conomique, et politique qui broie souvent l'individu, qui
menace la vie humaine, notre souverain bien. Les rglements promulgus par un vaste appareil
bureaucratique enserrent les vies prives de rglements et entravent le bonheur : coups de tampons,
fiches et formalits sont les signes de lalination de lindividu sous lempire dune bureaucratie
oppressive. Au plus fort dune catastrophe, un bureau pouvait continuer son service et prendre des
initiatives dun autre temps, souvent linsu des plus hautes autorits, pour la seule raison quil tait
fait pour ce service. (page 103).
Oran, par sa banalit, symbolise la monotonie de la socit contemporaine qui fait travailler du matin
au soir et perdre son temps libre avec des futilits, qui souffre de labsence de tout sentiment fort, de
tout lan vers un idal. La fermeture des portes empche les habitants de jouir du soleil et de la mer,
les coupe de la nature. La mort par la peste illustre la faon moderne de mourir, dans la solitude, au
milieu d'une foule occupe s'amuser et faire des affaires, notre socit hdoniste, entirement
oriente vers la recherche du plaisir, fuyant l'ide qu'un terme sera un jour mis notre existence, un
vritable tabou pesant sur la mort : il est de mauvais ton d'aborder ce sujet. Or ce ne fut pas toujours
le cas : autrefois on se prparait la mort, on mourait en public, entour de ses proches ; aux XVIe et
XVIIe sicles le mourant recherchait la belle mort , qu'il dsirait attendre stoquement.
Tarrou, dans sa discussion avec Rieux, constate que chacun porte la porte en soi, la peste, parce
que personne, non, personne au monde n'en est indemne car il sest aperu que mme ceux qui
taient meilleurs que dautres ne pouvaient sempcher aujourdhui de tuer ou de laisser tuer parce
que ctait dans la logique o ils vivaient, et que nous ne pouvions pas faire un geste en ce monde
sans risquer de faire mourir . On ne peut sempcher de noter lexagration du propos et de
remarquer que lobservance du prcepte vanglique Tu ne tueras point quil prne ne peut guider
la conduite en toute circonstance : il y a, par exemple, des guerres justes, des guerres ncessaires.
Pour lui, la peste, cest donc la violence. Dans cette perspective, la lutte de Rieux et de ses
compagnons contre le microbe, l'organisation des formations sanitaires de volontaires avec leur
souci de sauver les corps, sont une transposition du refus de pactiser avec la violence.
Pour Rambert, et certains moments pour Rieux aussi, la peste se confond avec l'abstraction ,
une conception intellectuelle qui soppose une reprsentation concrte, une ralit vcue.

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Enfin, le philosophe quest le vieil Espagnol rvle : Quest-ce que a veut dire, la peste? C'est la
vie, voil tout. Notre vie qui, de toute faon, est voue la mort. Quelles que soient notre richesse
ou notre puissance, elle met un terme dfinitif toutes nos activits et nos espoirs, sans que nous
puissions prvoir le moment o elle surviendra. Quand il est question de la mort, nous avons le
sentiment que nous ne sommes pas concerns : ce sont toujours les autres qui meurent. Nous jouons
tous la comdie de la vie, mais le dernier acte peut arriver tout instant, de faon inattendue et
dramatique. Nous sommes tous des condamns mort, mais nous faisons tout pour en refouler la
pense, pour la passer sous silence, pour l'oublier, lluder. Presque chaque jour les quotidiens
consacrent la plus neutre de leurs grandes pages aux avis de dcs. Mais nous les lisons peine ds
lors que nous ne connaissons pas les personnes, que ce ne sont que des morts ordinaires , des
morts naturelles . Il nous faut des morts spciales pour nous bouleverser : la disparition d'un tre
cher, la fin absurde de Camus ou de tant d'autres sur des routes heureuses, la catastrophe d'un raz
de mare, les massacres perptrs par des humains contre d'autres humains.
La mort est laspect essentiel de ce que Camus appela l'absurde, le sentiment de la contingence de
notre existence. La condition humaine est absurde parce quelle aboutit la mort qui est aveugle et
galitaire (elle choisit ses victimes au hasard, sans gard pour la personne ; elle ne s'arrte pas des
barrires sociales), qui frappe inexorablement et de faon alatoire, qui nous enseigne que notre vie
ne tient qu' un fil , que le moindre vnement, le plus imperceptible mouvement peuvent la
dtruire, qui place chacun devant une fatalit la fois quotidienne et tragique, qui renvoie une
commune et dcourageante impuissance, sans grandeur et sans issue, qui ne dbouche que sur le
vide, car, et cest essentiel, Camus refusa le recours la grce de Dieu, une transcendance,
lesprance en un au-del. Les affirmations de Paneloux sont certainement plus scurisantes que les
ides du mdecin. Il apporte une rponse dfinitive et universellement valable au problme du mal,
mais elle repose sur une croyance qui na t difie que pour apporter une consolation fictive.
Que la cration de Dieu puisse admettre la souffrance et la mort des enfants est pour Camus
intolrable : Ce n'est pas la souffrance de l'enfant qui est rvoltante en elle-mme, mais le fait que
cette souffrance ne soit pas justifie. (LHomme rvolt). Dans le domaine moral, le meurtre dun
enfant est pour lui un crime inexpiable, un scandale qui lempcha de croire une justice divine et
lharmonie de la cration (voir Lincroyant et les chrtiens : Je ne partage pas votre espoir et je
continue lutter contre cet univers o des enfants souffrent et meurent. (Actuelles, page 213).
Le refus dune explication par la providence de la divinit rend impossible la comprhension de
l'univers et lacceptation du sort qui y est fait l'tre humain. Je suis dans la nuit, dit Rieux, et
j'essaie d'y voir clair, sans, toutefois, nous persuader qu'il soit trs convaincu de l'utilit d'un tel effort.
Tarrou s'exprime en des termes semblables : J'ai choisi cet aveuglement, en attendant d'y voir
clair. Il se peut que Camus, comme ses personnages, ait bien voulu, lui aussi, y voir clair, mais la
souffrance, physique et morale, et la mort posent, pour lui, des problmes auxquels il n'existe pas de
solution, des questions qui n'admettent pas de rponses qui nous satisfassent pleinement.
Camus avait dj dnonc labsurdit de lexistence humaine dans ses uvres prcdentes : Le
mythe de Sisyphe, Caligula et L'tranger. Dans Caligula dj, l'empereur proclamait : Je suis
la peste . Le roman que nous tudions aurait pu ntre quun autre constat de labsurdit sil stait
limit au tableau de la peste qui accentue linluctabilit, linexorabilit, linjustice de la mort, qui est
linjustice en gnral, la souffrance en gnral, le mal en gnral, que les Oranais sont, comme nous
le serions aussi, incapables d'imaginer, de se reprsenter clairement leur situation : Ils se croyaient
libres et personne ne sera jamais libre tant qu'il y aura des flaux. (page 42).
Si quant au sens que pouvaient avoir cet exil et ce dsir de runion, Rieux nen savait rien , sil
pensait quil nest pas important que ces choses aient un sens ou non , il ajoutait : Il faut voir
seulement ce qui est rpondu lespoir des hommes. (page 271). Et cest en cette volont de
rpondre lespoir des tres humains que rside le pas supplmentaire et dcisif que fit Camus en
crivant La peste, en y montrant des hommes, les membres des formations sanitaires, qui sont des
volontaires, qui restent libres (une discipline catgorique, exclusive, absolue, serait un remde aussi
pernicieux que le mal et, pour Camus, toute action entreprise dans l'intrt de l'individu trouve sa fin et
sa limite dans le respect de l'individu) travaillant ensemble la lutte contre le flau.

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Les solutions proposes


La peste nous invite regarder en face les flaux, quels qu'ils soient, et chercher patiemment,
lucidement, ce que nous pouvons faire contre le mal. La vise thique du roman est indniable, mais
elle n'est jamais rduite une prdication simpliste.
Le flau a dabord un pouvoir didactique dans la mesure o il nous fait dcouvrir l'cart qui nous
spare du monde, qui en spare tous les tres humains, nous fait donc dcouvrir un lien qui nous
rattache l'humanit : Le premier progrs d'un esprit saisi d'tranget, nota Camus dans
Remarque sur la rvolte (1945), est donc de reconnatre qu'il partage cette tranget avec tous les
tres humains et que la ralit humaine dans sa totalit souffre de cette distance par rapport soi et
au monde. Le roman allait montrer la porte de cette initiation.
En effet, dans La peste, pour la premire fois, Camus ne se contenta pas d'exprimer cette
absurdit, il en proposa un dpassement, il difia une morale. Aussi put-on se poser la question du
pessimisme ou de loptimisme du livre, car, si donne un tableau terrifiant dun flau, il essaie de
proposer des solutions.
La premire est le bonheur. Bonheur simple, trs terre terre, tel qu'il apparut dj dans Ltranger
mais surtout dans Noces : se dorer au soleil, prendre un bain de mer, connatre l'amiti, serrer dans
ses bras une femme. Et, dans la terrible lutte contre la peste, l'auteur nous offre deux moments de
rpit et de bonheur : le bain de l'amiti que prennent Rieux et Tarrou, et enfin les retrouvailles des
amants.
Le got du bonheur dans lamour est d'ailleurs exacerb, rendu plus intense par l'ide de la mort
omniprsente, do, Oran, tous les jours, vers onze heures, sur les artres principales, une
parade de jeunes hommes et de jeunes femmes o lon peut prouver cette passion de vivre qui crot
au sein des grands malheurs. (pages 113-114).
Le docteur Rieux place le bonheur plus haut que la saintet parce qu'il est lgitim par l'amour. L'tre
humain n'est peut-tre pas heureux, mais, grce l'amour, il a une chance de le devenir. C'est
pourquoi Rieux n'adresse aucun reproche Rambert qui veut quitter clandestinement la ville afin de
rejoindre son pouse : aucun motif n'est assez fort pour tre oppos la recherche du bonheur.
Le bonheur est un moyen de lutte contre la peste, contre l'oppression et contre l'absurde. propos
des efforts faits par Rambert et par d'autres amants pour retrouver l'tre aim, Rieux crit : C'tait l
leur manire de refuser l'asservissement qui les menaait [...] Rambert luttait pour empcher que la
peste le recouvrt. (page 131).
Le thme du bonheur est le leitmotiv de luvre de Camus. Ainsi ne faut-il pas voir en lui un auteur
dsespr, un moraliste du malheur. Cette recherche du bonheur, de la joie, de l'amour, le
diffrencient totalement de Sartre. Il a crit lui-mme : Je ne saurais m'attacher vraiment une
littrature totalement dsespre [...] Quand il m'arrive de chercher ce qu'il y a en moi de
fondamental, c'est le got du bonheur que j'y trouve.
Cependant, le bonheur personnel est goste et s'oppose ainsi l'instinct de solidarit et de piti qui
est au fond de nous. Et l'amour ne constitue pas une garantie contre les horreurs de la peste. Si les
amants, au dbut, sont favoriss par rapport leurs concitoyens, lorsqu'ils sont dfinitivement
enferms dans la peste, ils doivent se mettre au pas : Ils s'taient adapts, comme on dit, parce
qu'il n'y avait pas moyen de faire autrement. (page 167). Ils sont tombs dans le pige de l'habitude,
de la monotonie : L'habitude du dsespoir est pire que le dsespoir mme. (page 167).
Finalement, la capacit d'aimer est mme dtruite lorsque la virulence de la peste augmente et que le
flau semble s'tre dfinitivement install : La peste avait enlev tous le pouvoir de l'amour et
mme de l'amiti. Car l'amour demande un peu d'avenir. (page 168) - Les spars n'avaient plus ce
curieux privilge qui les prservait au dbut. Ils avaient perdu l'gosme de l'amour, et le bnfice
qu'ils en tiraient. Du moins, maintenant, la situation tait claire, le flau concernait tout le monde.
(pages 169-170).

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La seconde attitude prendre devant labsurdit de condition humaine, la vraie solution, rside dans
l'action. Au-del de la protestation sans relche, de la rvolte conue sur un mode individuel, l'heure
de la littrature engage, Camus proposa une thique de la responsabilit, une morale collective et
altruiste, la fraternit dans le combat car il y a dans les hommes plus de choses admirer que de
choses mpriser. C'est dans la rvolte partage que les personnages de ce livre dcouvrent la
fraternit et un sens de la solidarit humaine qui impose des limites la qute du bonheur individuel.
taient ainsi rejets aussi bien le retrait dans la tour d'ivoire que la recherche de l'efficacit tout prix.
Cette coopration fraternelle est, aux yeux de Camus, le thme essentiel de l'ouvrage. Compare
Ltranger, crivit-il dans la Lettre Roland Barthes, La peste marque sans discussion possible
le passage d'une attitude de rvolte solitaire la reconnaissance d'une communaut dont il faut
partager les luttes. S'il y a volution de Ltranger La peste, elle s'est faite dans le sens de la
solidarit et de la participation. Il tait bien vrai que les hommes ne pouvaient pas se passer des
hommes. (pages 176-177)
Comme nous ne sommes pas seuls souffrir, nous ne devrions pas tre seuls agir. La volont d
tre un homme de Rieux est avant tout la volont de chercher servir l'humanit. La servir, non la
sauver, ce qui serait chimrique ou dangereux, car les tyrans les plus meurtriers sont les tyrans
mtaphysiciens. Il veut protger l'tre humain contre le mal naturel et l'oppression sociale, faire
confiance sa nature, qui est bonne, en luttant contre sa destine qui est mauvaise ; et n'en appeler
jamais, sans attendre quelque mdiation divine. la faon de Candide qui oppose aux lucubrations
de Pangloss son objurgation : Il faut cultiver notre jardin , il pense quil ne faut pas discourir sur les
problmes, mais agir.
Les membres des formations sanitaires mettent en uvre cette morale de l'action, partageant cte
cte les fatigues et les joies du combat. Pratiquement tous les personnages importants du livre s'y
engagent, mme ceux dont on ne l'aurait pas attendu, comme Paneloux, Rambert et le juge Othon.
Bien sr, cet engagement est dangereux, mais Camus affirme que face des situations
exceptionnelles, aucune hsitation n'est permise. Ainsi tous s'engagent en quelque sorte
normalement, sans considrer leur dcision comme un acte hroque ; elle est tout simplement
indispensable.
Pour Camus, on n'a pleinement choisi de vivre que si l'on a suppos que la vie pouvait tre absurde,
le monde injuste, la divinit sourde. Il faut tout perdre pour tout accepter. Camus admet d'abord que la
vie n'a aucun sens. C'est alors qu'il choisit en faveur de la vie. Il montra quune victoire contre les
forces les plus monstrueuses est souvent rserve qui refuse de dsesprer, que, dans la mesure
o le succs ne peut pas tre dfinitif, l'honneur rside dans la volont de le poursuivre sans faiblesse
comme sans illusion. Cette valeur de l'effort est la leon essentielle de La peste. J'ai toujours
pens, crivit Camus en 1946, que si l'homme qui esprait dans la condition humaine tait fou, celui
qui dsesprait des vnements tait un lche. Nous serions excusables d'tres fous, inexcusables
d'tre lches.
Camus indiqua cependant quil fallait non seulement lutter avec vigilance contre un monde
ternellement absurde, mais uvrer sans illusion de succs, laction ne pouvant jamais aboutir une
victoire dfinitive puisque, comme Rieux le note la fin : Le bacille de la peste ne meurt ni ne
disparat jamais , ce qui signifie que l'tre humain ne parviendra jamais vaincre le mal, la
souffrance, les tyrannies et l'absurde de sa condition, que toutes ses victoires seront partielles et
temporaires. Tarrou qui lui fait remarquer : Vos victoires seront toujours provisoires. Rieux
concde : Toujours, je le sais. Ce nest pas une raison pour cesser de lutter. Non, ce nest pas
une raison. Mais jimagine alors que ce que doit tre cette peste pour vous. Oui, dit Rieux. Une
interminable dfaite. (page 121). Mais sa lutte contre l'ordre du monde, contre la peste, est la seule
attitude que l'tre humain puisse raisonnablement adopter.
Ainsi, le roman nous apprend nous mieux connatre pour nous mieux conduire. Le rcit est
entirement orient, selon lintention mme du narrateur, vers cette fin. Mal mtaphysique qui affecte
notre existence, mal spirituel qui affecte notre intelligence, la peste est surtout un mal moral qui
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affecte notre conscience. C'est l son avatar de prdilection, le plus pernicieux, mais le plus
rvlateur. Mais son rle est aussi d'obliger les gens quitter leurs habitudes, et de les forcer, un
rythme toujours croissant mesure qu'elle devient plus intense, se rendre compte du fait que la vie,
qui est leur plus grand bien, leur est mesure. travers les entranements de la violence et les
tentations de la lchet, elle fournit des occasions dcisives de juger les mes.
Les rprouvs sont ceux qui, pour leur propre avantage, consentent se ranger du ct de
l'adversaire, c'est--dire, d'un univers absurde ; ou ceux qui, au nom de l'ambition, de la justice, de la
politique, ou de la religion, se montrent prts augmenter le malheur de leurs prochains en justifiant
la souffrance ou en dfendant le meurtre. Les lus sont ceux qui sont du ct de la vie et du
bonheur, qui, sans aucun recours extrieur, face une communaut, de prils, tablissent une
communaut de responsabilits, se vouent lutter contre cette horrible contagion, qui donnent
lexemple de la lucidit et de la matrise, qui sont rsolus, camps en face d'un monde qui se drobe
toute signification rassurante, qui refusent au sentiment du nant le droit de dtruire en eux la notion
d'un univers humain, qui retrouvent, au cur mme du dsespoir, leur raison d'tre dans la fraternit
d'une rvolte contre la situation qui leur a t faite.
La morale explicitement anti-hroque du livre s'appuie sur une triple certitude : l'universalit du mal,
qui rend drisoire l'exaltation individuelle ; l'impuissance de l'intelligence rendre compte du flau ; et
le sens de la fraternit qui, sous l'influence du mal, rend, souvent malgr eux, les humains solidaires.
Cependant, qu'est-ce qui peut dcider si notre action est justifiable? Ne risquons-nous pas de nous
engager pour le mal? Ce risque existe bien sr et l'individu est totalement responsable du choix qu'il
aura fait. Tarrou discute avec Rieux de ce problme. Son engagement dans les mouvements
rvolutionnaires l'ayant forc combattre le mal en faisant lui-mme le mal, il en est arriv la
conclusion qu'aucune action n'est justifiable si elle entrane la violence et la mort. Mais Camus n'a
jamais ni que, dans certains cas exceptionnels, la violence doive tre une arme, mais il s'est toujours
refus ce qu'elle puisse tre une politique...
Refusant la transcendance, ne mandatant pas le devoir de rsistance lhorreur par une volont
suprieure, ne donnant pas sa morale une justification mtaphysique, faisant de la rdemption une
affaire strictement humaine et non pas divine, affirmant une confiance raisonne dans notre capacit
introduire dans le monde plus de bonheur et plus de justice, Camus a bien propos un humanisme
laque et positif. Pourtant, le philosophe, non sans un de ces curieuses arguties propres aux
philosophes, sest dissoci de lhumanisme. Dans la prface quil donna en 1959 au livre de Jean
Grenier, Les les, il crivit : Je lui dois un doute qui nen finira pas et qui ma empch, par
exemple, dtre un humaniste au sens o on lentend aujourdhui, je veux dire un homme aveugl par
de courtes certitudes. Et, dans La peste mme, il se moque : Nos concitoyens cet gard
taient comme tout le monde, ils pensaient eux-mmes, autrement dit ils taient humanistes.
(page 40).
On peut voir en lui un stocien, mais sans tristesse et sans pdantisme, un stocien sensible, sensuel,
gnreux.
Destine de loeuvre
Le livre parut le 6 juin 1947 et connut aussitt un succs clatant. Le prix des Critiques, qui tait alors
attribu pour la troisime fois, lui fut dcern le 13 juin et l'empcha de concourir l'automne pour le
Goncourt.
Cette uvre ne cessa d'appeler sur elle des jugements contradictoires. Elle irrita les uns, combla les
autres, veilla partout des rsistances ou des complicits. Ce fut surtout la porte philosophique - et,
plus encore, politique - du roman qui occupa l'attention de la critique franaise au moment o il parut.
Pourtant, Camus avait prt le plus grand soin la forme de l'uvre, et s'tonna que la critique et
trouv si peu de chose en dire.
Elle fut critique le plus svrement par Sartre et ses amis de la revue Les temps modernes :

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Francis Jeanson (dans Les temps modernes, mai 1952) reprocha Camus lattitude de
chroniqueur, de tmoin impassible, que maintient Rieux, prtendit que les vnements de La peste
sont vus par une subjectivit hors situation qui ne les vit pas elle-mme et se borne les
contempler. Camus rtorqua : N'importe quel lecteur, mme distrait, de La peste, la seule
condition qu'il veuille bien lire le livre jusqu'au bout, sait pourtant que le narrateur est le docteur Rieux,
hros du livre et qui est plutt pay pour connatre ce dont il parle. Sous la forme d'une chronique
objective crite la troisime personne, La peste est une confession et tout y est calcul pour que
cette confession soit d'autant plus entire que le rcit en est plus indirect. Naturellement on peut
appeler dgagement cette pudeur, mais ce serait supposer alors que l'obscnit est la seule preuve
de l'amour. (Lettre au directeur des Temps modernes, date du 30 juin 1952, reprise dans
Actuelles II sous le titre Rvolte et servitude).
On contesta que tmoigner en faveur de ces pestifrs, pour laisser du moins le souvenir de
linjustice et de la violence (page 279) soit un idal suffisant.
On considra que les remarques finales de Rieux restent plutt vagues et gnrales, quil s'agit d'un
appel une rsistance toute forme de mal, quen tant que mdecin, il se limite combattre le mal et
soulager la douleur, quil n'essaie pas de les viter et d'en analyser les causes, de dterminer les
possibilits de se prmunir contre lui, que lauteur se drobait l'action politique proprement dite, ce
qui seul est efficace : un appel la lutte contre des causes prcises et nettement dsignes, contre
les structures ou les individus responsables de l'exploitation et de la guerre (Vous tes inutile,
dmobilisateur ! ) ;
On se demanda avec quelque ironie quelle est la porte de ce que Francis Jeanson appela une
morale de Croix-Rouge qui, au prix d'une confusion entre le mal humain et le mal naturel, porte
soulager les victimes d'un flau sans se proccuper des conditions historiques de celui-ci : Vous
avez pu [...] faire tenir le rle de lAllemagne par des microbes, sans que nul ne savist de la
mystification , crivit Sartre.
Roland Barthes se demanda Rieux et ses quipiers seraient capables de lutter les armes la main
contre un flau qui ne viendrait pas des rats, mais des humains. Camus lui rpondit et releva avec
vivacit cette critique : La question que vous posez [...] : Que feraient les combattants de La
peste devant le visage trop humain du flau? est injuste en ce sens qu'elle doit tre crite au
pass et qu'alors elle a dj reu sa rponse, qui est positive. Ce que ces combattants, dont j'ai
traduit un peu de l'exprience, ont fait, ils l'ont fait justement contre des hommes, et un prix que
vous connaissez. Ils le referont sans doute, devant toute terreur et quel que soit son visage, car la
terreur en a plusieurs, ce qui justifie encore que je n'en aie nomm prcisment aucun pour pouvoir
mieux les frapper tous.
Michel Carrouges parla d'une pure action de bienfaisance et cita propos l'aphorisme clbre
d'Andr Gide : C'est avec de beaux sentiments que l'on fait de la mauvaise littrature.
Camus rpondit ces reproches :
- son premier but tait que "La peste puisse servir toutes les rsistances contre toutes les tyrannies
;
- il ne voulait pas dterminer qui est responsable du malheur ou des injustices ;
- il voulut montrer comment les combattre et comment vaincre les tyrannies, qu'on ait pu les
empcher ou non.
La peste, selon lui, est un tmoignage de ce qu'il avait fallu accomplir et que sans doute [les
hommes] devraient encore accomplir contre la terreur et son arme inlassable, malgr leurs
dchirements personnels.
Parue le 6 juin 1947, La peste obtint immdiatement un immense succs et se vit attribuer, une
semaine plus tard, le prix des Critiques. Le livre fut tir cent mille exemplaires avant la fin de l'anne
et rapidement traduit en seize langues. Selon un commentateur, Il brla en six mois le chemin que
Lespoir d'Andr Malraux avait mis dix ans accomplir.
Pourtant, Camus crivit dans ses Carnets : De toute ma vie, jamais un tel sentiment d'chec.

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Il ne lui laissa pas longtemps le nom de roman. Ds 1948, il qualifia La peste de chronique et
c'est sous cette dsignation qu'elle figura, jusqu'en 1950, dans la liste officielle de ses oeuvres
compltes. partir de cette date, le mot chronique entra dans le sous-titre dActuelles.
Aujourd'hui, La peste est un des ouvrages modernes qui, dans le monde entier, trouvent le plus de
lecteurs. De tous les livres de Camus, c'est celui qui a trouv le plus grand public.
Quelles sont les raisons de ce succs? La renomme de l'auteur, dj fonde par L'tranger et par
Caligula, et un certain succs d'actualit y sont certainement pour quelque chose. Grce
l'atmosphre que l'auteur a russi y crer, le livre produit incontestablement une trs forte
impression, mme sur des lecteurs pour qui les circonstances quil voque appartiennent au domaine
de l'Histoire. En effet, ce livre, plus encore que ses prdcesseurs, trouve auprs des jeunes Iecteurs
un accueil favorable peut-tre surtout parce qu'ils y dcouvrent une image fidle des incertitudes et
des aspirations des individus modernes.
La peste a t plusieurs fois adapte :
En 1989, au Thtre de la Porte Saint-Martin, Francis Huster en a donn une adaptation scnique,
ayant eu l'ide trange, tmraire, d'incarner lui tout seul, sur un plateau nu, tous les personnages.
Ce comdien brillant, parfois jusqu' la pose et la factie, a fort bien compris que Rieux devait se
fondre dans la masse, ne point se signaler l'il, tre quelconque. Jetant par-dessus bord tout le
bagage romantique, il en a donn une image grise, presque terne, qui refltait trs exactement
l'criture de Camus. Sans passion et sans cri, loin de toute imposture sentimentale, d'une discrte et
travailleuse prsence, il passa d'une silhouette l'autre en vitant de durcir le trait ou de hausser le
ton. Sans outrance, mais nerveusement, avec une sorte de tension secrte, il inscrivit dans son jeu la
sympathie pour le semblable, l'humaine complicit qui sont au cur mme du texte. Avec patience et
attention, il lagua tout pittoresque, il effaa toute couleur, ne gardant que l'enttement, la tnacit, le
respect de soi et de l'autre qui font que quelques hommes, pris au pige de l'absurde, mnent un
combat sans gloire, non pas seulement pour sauver des malades, mais aussi pour exorciser en eux la
peste. Il sut fort bien viter tout intellectualisme, toute exemplarit dmonstrative, pour s'en tenir
modestement la trame du rcit, vitant d'ajouter d'autres signes, de multiplier les commentaires.
Cette humilit donna son travail une simplicit touchante.
En 1992, le cinaste argentin Luis Puenzo en a transpos l'action de nos jours, dans le dcor
mlancolique de Buenos-Aires, dans un film interprt notamment par Jean-Marc Barr et Sandrine
Bonnaire. Mais si le cadre changea, le film resta fidle l'esprit de l'uvre, comme l'exprima Luis
Puenzo : On n'a pas conscience que nos socits sont malades. C'est le sujet de La peste. Nous
sommes malades d'une maladie qui est en nous et que nous ne voulons pas voir. Mme ceux qui ne
veulent pas tre malades, mme ceux qui sont lucides ne sont pas pargns. On ne peut chapper
une maladie qui frappe toute la socit dans laquelle on vit. Mais je crois que c'est bien, en tant que
metteur en scne et en tant qu'crivain, de faire le diagnostic de cette maladie dont, moi-mme, je
suis atteint.
En 2007, au Thtre des Capucins, Luxembourg, ladaptation de Jos Brouwers fut mise en scne
par Marc Olinger, avec Jol Delsaut qui interprta un Rieux surmen, fivreux, se sentant emport par
la colre et l'indignation qui grondent en lui, et qui insiste pour mener bien sa mission de mdecin.
En 2008, Montral, Mario Borges signa une adaptation et une mise en scne du roman o il laissa
tomber d'emble le monologue, parce quil n'aimait pas lide d'un narrateur qui se distancie de
l'histoire qu'il raconte, o il abandonna le style neutre et l'objectivit caractristiques de l'criture de
Camus, et fit le choix, invitable au thtre, de dvoiler ds le dpart l'identit du narrateur. Son texte
fut crit du point de vue du docteur Rieux, qui revient sur les lieux aprs la peste pour enregistrer ses
souvenirs sur magnto. Il ne veut surtout pas oublier ce qui s'y est pass. La prmisse de mon
spectacle, c'est le devoir de mmoire. Il utilisa la vido pour crer des images-chocs, comme un
dtonateur qui fait surgir le souvenir et l'motion et nous projette dans des squences du pass. Il
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construisit le texte dune manire un peu cinmatographique, en imaginant des allers-retours


frquents entre le pass et le prsent. Pour Borges, qui voulait ainsi dynamiser la scne, cette
structure narrative permet de sortir Rieux de sa solitude et d'exposer ses rapports avec les autres
personnages. Rambert, Joseph Grand, la mre et Tarrou reprsentent aussi des facettes de luimme, et c'est lorsqu'il se retrouve seul qu'il y fait face. On a souvent abord la dimension
psychologique de ces personnages, mais je les vois aussi comme des archtypes. Il y a l'idaliste, le
contemplatif, le guerrier, ils sont d'abord des gens d'action. Au final, le metteur en scne voulait
qu'on retienne leur grande solidarit et leur humanisme.
une bien maladroite adaptation de La Peste, d'Albert Camus.
Durant les annes 90, le comdien Francis Huster a trimball aux quatre coins de l'Hexagone son
adaptation de La Peste, clbre roman d'Albert Camus. C'est prcisment ce texte qui a dcid le
metteur en scne Mario Borges se lancer dans sa propre adaptation de l'oeuvre. Malheureusement,
plutt que d'en faire un solo, comme l'avait fait Huster, Borges en a fait une partition erratique pour
cinq acteurs et un cran vido.
Au sortir du spectacle, on se dit que le crateur a eu tort. Pour ancrer le roman "dans l'action et
l'interaction", comme il dclarait mon collgue Philippe Couture vouloir le faire, il ne suffisait pas de
multiplier les scnes de groupe. Le point de vue d'un homme sur une terrible tragdie, un homme seul
au milieu de la souffrance, de la fureur et de la fatalit, voil ce qu'est le roman de Camus. Le docteur
Rieux, alter ego de l'auteur, est un tmoin, c'est par ses yeux qu'il nous faut voir les malheurs qui
accablent les habitants d'Oran, petite commune franaise d'Algrie.
Au contact de l'pidmie, Rieux en apprend plus que durant toute sa vie sur la nature profonde de
l'homme, sur sa propension inne faire le mal autour de lui, semer, comme la peste, la guerre, la
mort, la maladie, la pauvret, la violence et les dsastres cologiques. Et, malgr tout, il persiste
croire que l'homme est fondamentalement bon. "Il y a dans les hommes plus de choses admirer que
de choses mpriser", dit-il. cette foi, ce devoir de mmoire, le spectacle sentencieux et scolaire
de Borges ne rend pas justice. Les scnes sont trangement agences, les images projetes sont
mivres ou alors terriblement plaques. Et que dire de la musique, exagrment grave, faon maison
hante, en plus d'tre redondante.
Jusqu' la fin, les relations entre les personnages nous apparaissent inconsistantes. Si Jean-Marie
Moncelet et Joachim Tanguay trouvent gnralement le ton juste, Marie Codebecq, Sylvain Mass et
mme Renaud Paradis, dans le rle principal, en font beaucoup trop. Quant Stphane Jacques, le
cur qui nous apparat par le truchement de la vido, il arrive au moins nous faire sourire. Autrement
dit, passez votre chemin. Plongez-vous plutt dans le roman de Camus, lisez Unity, mil neuf cent dixhuit, la pice de Kevin Kerr, ou alors louez le film de Luis Puenzo.

Andr Durand
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