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William R. Catton, Jr.

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Las bases ecolgicas
para un cambio revolucionario

OCEANO

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A la memoria de mi padre

REBASADOS
Las bases ecolgicas para un cambio revolucionario
Ttulo original: OVERSHOOT: THE ECOLOGICAL BASIS OF REVOLUTIONARY CHANGE
Tradujo RAL CLARO de la edicin original en ingls
1980, Board of Trustees

Publicado segn acuerdo con the University of Illinois Press

COEDICIN ENTRE EDITORIAL OCANO DE MXICO, S.A. DE C.V.


Y FOUNDATION FOR DEEP ECOLOGY
D. R. 2010, EDITORIAL OCANO DE MXICO, S.A. DE C.V.
Boulevard Manuel vila Camacho 76, 10 piso,
Colonia Lomas de Chapultepec, Miguel Hidalgo,
Cdigo Postal 11000, Mxico, D.F.
'@'(55) 9178 5100 0fi) (55) 9178 5101
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PRIMERA EDICIN
ISBN 978-607-400-296-6
Quedan rigurosamente prohibidas, sin la autorizacin
escrita del editor, bajo las sanciones establecidas en las leyes,
la reproduccin parcial o total de esta obra por cualquier medio
o procedimiento, comprendidos la reprografa y el tratamiento
informtico, )' la distribucin de ejemplares de ella mediante
alquiler o prstamo pblico.

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HECHO EN MXICO 1 IMPRESO EN ESPAA


MADE IN MEXICO 1 PRINTED IN SPAIN
900280701 OSI O

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INDICE

Prefacio (1980), 13
Prefacio a la edicin en espaol,

17

Prlogo, Stewart L .. Udall, 23

PRIMERA PARTE. EL APURO NO COMPRENDIDO DE LA HUMANIDAD,

31

La necesidad de una nueva perspectiva, 33

SEGUNDA PARTE. LO QUE ALGN DA SUCEDERA, YA HA LLEGADO AYER,

La trgica historia del xito humano, 49


La dependencia de una capacidad de carga fantasma, 68
Ao decisivo: modos de adaptacin, 89

TERCERA PARTE. EL CERCO Y LA EVASIN DE LA VERDAD, 107

El fin de la exuberancia, 109

47

REBASADOS

CUARTA PARTE. HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA, 125

PREFACIO
(1980)

Los procesos que importan, 127


Sucesin y restauracin, 148
Causas ecolgicas de cambio indeseado, 158
La naturaleza y la naturaleza del ser humano, 174
La industrializacin: preludio al colapso, 189

QUINTA PARTE. RESISTENCIA Y CAMBIO, 215

Notas, 333

n un futuro, tan inevitable como ingrato, nuestra supervivencia y nuestra


salud mental pueden depender de nuestra capacidad de darle su valor
al concepto de dignidad humana, en vez de menospreciarlo. Mi propsito al
escribir este libro ha sido promover esa capacidad, ayudando a adquirir una \
clara conciencia del contexto ecolgico de la vida humana.
)
Es una verdad axiomtica que ni la confusin acerca del significado
ecolgico de nuestra calidad de seres humanos, el desconocimiento de los
procesos ecolgicos o la despreocupacin por los aspectos ecolgicos de
la historia nos protegern de las consecuencias de nuestras acciones. He
intentado mostrar la verdadera naturaleza de la angustiosa situacin de la
humanidad no porque entender su naturaleza nos permita evitarla, sino
porque, si no la comprendemos, seguiremos actuando y reaccionando en
formas que la empeorarn.
Las notas al final sirven para documentar o aclarar puntos sobre
los que los lectores puedan abrigar dudas razonables. Tambin al final del
libro aparece una lista de referencias seleccionadas para responder al deseo
de obtener mayor informacin que, segn espero, el contenido pueda
provocar.

Bibliografa, 357

Agradecimientos

ndice, 369

Este libro est dedicado a mi padre, porque su percepcin del valor


moral de la red de la vida aguz mi inters y afirm mi pensamiento. Vivi
su vida con fascinacin desde 1895 hasta 1972: un periodo de cambio formidable y de logros humanos esplndidos pero trgicos. Quisiera que me
hubiera sido posible discutir con l el contenido de estas pginas; habra
comprendido, estoy seguro, mis razones para escribirlas. Este libro surgi

La fe contra los hechos, 217


Vida bajo presin, 232

SEXTA PARTE. VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD,

Retrocediendo hacia el futuro, 245


Reacciones ante un conocimiento molesto, 259
Volviendo, 269
Enfrentando sabiamente el futuro, 286

Eplogo, 313
Glosario, 319

243

13
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RI~BASADOS

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de pensamientos provocados por una poca de vergenza nacional y de


disturbios globales, en la que muchos estadunidenses buscaban retornar
a los valores fundamentales. He escrito con la conviccin de que mi propia experiencia me ha dado una cierta ventaja para comprender las bases
ecolgicas de nuestras dificultades; mi trabajo, mi familia y los lugares del
mundo en que he vivido permitieron que no tuviera que preocuparme por
las acusaciones particulares que un grupo levanta contra otro. As, no era
ciego a la similitud entre las frustraciones sentidas por cada grupo y las de
sus supuestos adversarios. Adems, mi propia exposicin a la presin poblacional, indicador importante de la fuente comn de nuestras crecientes
frustraciones, ha sido lo suficientemente pequea e intermitente como para
permitirme verla en perspectiva. Si hubiera estado expuesto constanten1ente
a ella, eso me habra impedido (como se lo ha impedido a muchos) ver su
verdadera naturaleza. Y una total inmunidad frente a ella hubiera excluido
la conciencia y la preocupacin. Aun en mi ventajosa situacin, me tom
aos ver lo que tena ante mis ojos.
Como siempre sucede, me ayudaron inmensan1ente otras opiniones
(incluyendo las de personas que nunca he conocido personalmente, as
como las de muchos amigos) hasta que alcanc finalmente una clara visin.
Adems de los autores mencionados al final de cada captulo o citados textualmente en los comienzos de las seis partes, quiero reconocer y agradecer .
a las personas nombradas abajo.
Fue cuando asist a las conferencias de mi excolega Fred Campbell,
ahora presidente del Departamento de Sociologa de la Universidad de
Washington, y pude mantener con l muchas conversaciones, que llegu
a ver la validez que tenan, sociolgic.amente hablando, ciertos principios
ecolgicos. Me haba sensibilizado por primera vez a ellos en un contexto
no acadmico pero muy esclarecedor: las reas silvestres de los parques
nacionales.
A medida que las ideas que presento en este libro se iban precisando, pude aprovechar muchos estimulantes debates con varias personas del campo de la ecologa forestal y del manejo de reservas silvestres.
Particularmente quisiera mencionar a C. Frank Brockman, profesor emrito de silvicultura, y a David R. :M. Scott, profesor de silvicultura de la
Universidad de Washington, y a una gran cantidad ele administradores
de parques nacionales en Nueva Zelanda, especialmente al sei.or P. H. C.
Lucas, entonces director de Parques Nacionales y Reservas, al seor Gordon

14

PREFACIO

(1g8o)

Nicholls, supervisor de Parques Nacionales, y al ser1orj. H. Taylor, supervisor


asistente para interpretacin. Desde luego que no se debe suponer que
alguna ele estas personas est enteramente de acuerdo con el curso que mi
reflexin ha tomado desde entonces o con mis conclusiones.
Los estudiantes de licenciatura y los graduados en mis clases de
ecologa humana en universidades de Nueva Zelanda y de Estados Unidos
me han ayudado a aclarar mi pensamiento, al esperar pacientemente su
maduracin y al plantear provocadoras preguntas y objeciones.
Ayud enormemente al desarrollo de mi comprensin del paradigma ecolgico una colaboracin, grata ms all de lo comn y recprocamente esclarecedora, con Riley E. Dunlap, profesor asociado de sociologa
de la Universidad del Estado de Washington, lo cual me permiti escribir
una serie de artculos sobre sociologa del medio ambiente.
Estoy en deuda con las siguientes personas por las sugerencias o
comentarios crticos que ofrecieron sobre diversas partes de varias versiones del manuscrito (y, de nuevo, esto no implica que alguno de ellos
coincida enteramente con mis opiniones): Charles E. Bowerman, profesor emrito de sociologa de la Universidad del Estado de Washington;
Robert E. L. Faris, profesor emrito de sociologa de la Universidad de
Washington; el doctor J. A. Gibb, director de la Divisin de Ecologa
del Departamento de Investigacin Cientfica e Industrial en Wellington,
Nueva Zelanda; George A. Knox, profesor de zoologa de la Universidad
de Canterbury; Peggy Koopman-Boyden, catedrtica decana de sociologa
de la Universidad de .Canterbury; William R. Lassey, profesor de sociologa rural de la Univer,sidad del Estado de Washington; Gerhard Lenski,
profesor de sociologa de la Universidad de Carolina del Norte; Armand
L. Mauss, profesor asociado de sociologa de la Universidad del Estado de
Washington; Peter J. McKelvey, profesor de silvicultura de la Universidad
de Canterbury;J. :Milton Yinger, profesor de sociologa de la Universidad ele
Oberlin.
Estoy tambin en deuda con John M. Wardwell, profesor asociado
de sociologa de la Universidad del Estado de Washington, y con mis hijos
Stephen y Philip, por haber ledo todo el manuscrito en su versin semifinal,
haberlo comentado crtica y extensamente y por animarme a terminarlo y
publicarlo.
Quisiera expresar mi agradecimiento a Ann Lowry Weir por su
experta redaccin y a Stewart L. Udall por haber contribuido con el prlogo.

15

REBASADOS

Por encima de todo, estoy sumamente agradecido con mi esposa


Nancy. No slo sigui hacindome la vida personalmente muy grata, aun en
medio de un mundo en abierto y descorazonador desorden, sino tambin
ley y reley numerosos borradores de un captulo tras otro. Me fue de
enorme ayuda con su persistente rechazo a ideas que yo no poda abandonar.
De ese modo, me confront con las tendencias tenazmente exuberantes de
los ciudadanos de un mundo "postexuberante", el pblico que he tratado
de alcanzar.

PREFACIO A LA EDICIN EN ESPAOL

""\ Jivimos en una poca interesante. Mi propia vida sobre el planeta Tierra
V ha abarcado ocho dcadas hasta ahora, de modo que pertenezco a lo
que el locutor de televisin estadunidense Tom Brokaw llam "la generacin
ms grande" (en un libro de ese ttulo, en que describa nuestro compromiso
personal con un monumental suceso histrico: la segunda guerra mundial).
A m me parece ms apropiado llamar a los sobrevivientes de mi poca la
generacin ms afortunada. Hemos tenido la incomparable suerte de vivir
dcadas de logros humanos verdaderamente notables. Durante mi vida, los
seres humanos han acumulado ms conocimientos, sobre mayor cantidad
de temas, que lo que ninguna generacin anterior alguna pudo descubrir.
Desde mediados del siglo xx, la televisin le ha permitido a la gente
comn presenciar exploraciones asombrosas, tanto de las profundidades
del ocano como de las ms altas cimas. Gracias a los computadores personales, podemos, en forma ms o menos rutinaria, comunicarnos en pocos
instantes con otras personas prcticamente en cualquier lugar de la Tierra.
Nuestras bibliotecas siguen creciendo mientras indagamos en los depsitos
de conocimiento acumulado mediante "mquinas buscadoras" electrnicas.
El descubrimiento deJa doble hlice ha llevado a una explosin de conocimiento sobre la genealoga ramificada de la flora y fauna de la Tierra. El
ADN, que codifica nuestros atributos como especie, ha sido "secuenciado", y
promete futuros descubrimientos mdicos que prolongarn la vida. La cantidad de material gentico que nos diferencia de nuestros parientes simios
ms cercanos (bonobos y chimpancs) es, como se ha descubierto, menor
de 1.5 por ciento de nuestro genoma total (o del de ellos). Representantes
de nuestra especie han ido a la Luna y han trado muestras de materia
lunar. Conocemos los planetas vecinos, Marte y Venus, casi ntimamente
mediante el desarrollo de cohetes y la telemetra, que nos han ?-ado tam-

16

17
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REBASADOS

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PREFACIO A LA EDICIN EN ESPAOL

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bin fotografas en primer plano de los miembros ms remotos d~l s_istema


solar. El estudio de los registros de movimientos de las placas_ tec_tom~~ls ha
permitido comprender mejor los temblores, los~ "?~canes y la ~IstnbuciOI~ de
las especies en los continentes de hoy. Los anahs1s de los nucleo~ de _hielo
de Groenlandia y la Antrtida nos han informado acerca de la histona del
clima de la Tierra.
Ahora que conocemos los cambios producidos en el pasado en la
geologa, meteorologa y biologa de la Tierra, es evidente que ~ste planeta
les ha ofrecido ms de una vez hbitats adecuados, aunque en ntmo decreciente, a formas de vida que, llegada su hora, fueron remplazadas por otras
formas adaptadas a circunstancias enormemente alteradas. Hoy tenemos
claros indicios de que acciones humanas estn produciend~ e~ vasta escal~
una nueva ronda de cambios parecidos. Han surgido movimientos orga~I
zados, y abundan los escritores que describen una Tierra ~evastada y preven
problemas quiz insuperables para el futuro de la hu~an1dad. Alg~nos ven
en el colapso de la sociedad el destino de la humanidad. Por ~ue? ?tros
.. insisten que todo saldr bien, y proclaman que el progreso podra continuar
indefinidamente. Por qu?

A travs de los aos desde 1980, cuando fue publicado Rebasados por
primera vez, me han llegado cartas de tard~ en tarde, es~ritas por personas
que, en una u otra forn1a, han conocido ~1 hbro y d~scu.bierto que s~ lec~ura
les ha abierto los ojos. Le estoy agradecido a la edltonal de la Universidad
de Jllinois, University of Illinois Press, por haber continuado imprimiend~
el libro durante tanto tiempo. A menudo el autor de una carta pregunta SI
algq, ocurrido en los aos desde su publicacin, ha_ cam~iado m~ visi~ de
la situacin humana. He tenido que responder que .S..!_h:ub!era~scnto el hbro
uncul:rt() de. siglo ms tarde, les hubiera p~estado ms atencin a los lmites
~. de }~-capacidad de la Tierra para absorber y reciclar t~dos los producto; fina!~s
de la actividad humana, ms que. (o al menos ademas de) poner el enfasis,
~omo en 1980, en _lo linlitado de las existencias de las sustancias que he.mos
aprendido a definir, y consumir.~. como n~cursos~
.
. .
.
Lo que la mayora de quienes me han escnto qtusieran en realidad saber es si las perspectivas humanas han mejorado o empeorado. Hay,
desde luego, algunos aspectos en los que hemos corregido el antiguo curso:
Pero ahora hay ms de dos nllardos ms de nosotros que entonces, y nu
argumento era que los cuatro millardos de antes de 1980 ya eran una sobrecarga. Para una carga global de ms de seis millardos de seres humanos, los

18

devastadores estilos de vida que ha hecho posible la tecnologa industrial


son insostenibles; un hecho que odiamos, pero que tenemos que enfrentar.
Ahora China, con ms de cuatro veces la poblacin de Estados Unidos, se
est rpidamente industrializando, con todo lo que eso significa de aumento
en el uso de recursos y en el impacto global sobre el medio ambiente. India,
el segundo pas de mayor poblacin, est de igual modo "avanzando" hacia
un uso de recursos e impacto sobre el medio como los de los estadunidenses,
miembros estos del Homo colossus. Los depsitos de combustibles f:>siles del
mundo, inherentemente finitos, continan siendo explotados y quemados
como si nunca pudieran agotarse, y seguimos despilfarrando tambin al
apoyarnos en el uso irrestricto de otros recursos no renovables.
Cuando revis todo el libro buscando formas en que podra "actualizarlo", decid que lo mejor era mantener la perspectiva y los datos de 1980,
como una forma de mostrarles a los lectores de hoy que, una generacin
entera atrs, ramos capaces de saber cun seria era nuestra angustiosa
situacin. Enfrentar aquel hecho debiera advertirnos del espantoso desfase
cultural que hay entre los conocimientos adquiridos y la respuesta social.
He decidido insertar un captulo adicional -un artculo que publiqu a
comienzos de este nuevo siglo- y he ali.adido otro trabajo corto como eplogo para reforzar lo dicho. Pero les pido a los lectores que "piensen como
en 1980" en la mayora de estas pginas.
A menudo me preguntan los que buscan esperanza si Rebasados ha
sido "influyente". Quisiera poder decir que ste (o los innumerables libros
publicados, antes o desde entonces, por otros autores, con un mensaje
semejante) ha provocado cambios necesarios en las acciones de empresas
y en las polticas de las naciones. No s de ningn dirigente nacional que
haya ledo Rebasados; el concepto de capacidad de carga todava es ~eno a
los vocabularios polticos. Ciertamente ningn jefe de Estado ha adoptado
un plan de extrema urgencia para asegurarnos el "aterrizaje suave" que
he preconizado, en lugar del "accidente areo" que nos espera por haber
sobrepasado los lmites ecolgicos del planeta. No estaba claro si acaso el
Homo colossus podra quiz "reducirse" y volver a ser Homo sapiens a tiempo
para dis1ninuir la catstrofe, y confo en que la pregunta contine abierta.
Cuando el libro sali a la venta, estbamos ya tan avanzados en lo
que he llamado la era "postexuberante" que no se podan tolerar tcticas
dilatorias. Y, sin embargo, nos aseguraba un muy popular presidente de
Estados Unidos que nuevamente "amaneca en Amrica". El sucesor del pre-

19

REBASADOS

sidente Reagan (su vicepresidente, convertido en el primer presidente Bush)


insista en que la primera guerra contra Iraq, la guerra del Golfo, librada
rpidamente durante su nico periodo en la Casa Blanca, no era "acerca del
petrleo". Muchas personas crean en aquel tiempo que la disposicin a desalojar las fuerzas iraques de Kuwait e impedirles amenazar a Arabia Saudita,
rica en petrleo, hubiera sido menor si el n1undo occidental no se hubiera
vuelto de tal modo dependiente para entonces de un recurso no renovable,
concentrado tan pronunciadamente bajo el suelo del Medio Oriente.
Cuando Bill Clinton aspiraba a la presidencia de Estados Unidos,
escogi para acompaarlo como vicepresidente al senador Al Gore, autor de
La Tierra en juego. El libro estaba, de manera asombrosa, mucho mejor informado en ecologa de lo que poda esperarse de la mayora de los polticos.
La victoria electoral de ambos pareci, al principio, indicar que los votantes
podran estar finalmente dispuestos a abrazar cambios en su estilo de vida y
las reorientaciones de la poltica nacional necesarias para evitar, o al menos
posponer o suavizar, la catstrofe global. Pero a medida que ese gobierno
se pona en marcha, otros (incluyendo muchos poderosos opositores en el
congreso), ms consagrados a evitar o posponer la merma de su influencia o
riqueza, o ambas cosas, encontraron formas de impedir y finalmente eliminar la mayora de las medidas protectoras de la biosfera que Clinton y Gore
habaH esperado establecer.
Los desarrollos polticos subsiguientes siguen produciendo un pronstico descorazonador para la humanidad. A pesar de lo insuficiente del
protocolo de Kyoto, que estaba pensado para frenar el proceso de cambio climtico global, el principal coloso econmico del mundo se retir incluso de
ese modesto esfuerzo. Como explicaba el segundo presidente Bush, ningn
tratado que pudiera interferir con el crecimient de la economa de Estados
Unidos tendra su apoyo. Rusia coquete brevemente con una posicin
similar de que-los-otros-se-hagan-cargo, pero al final acept el protcolo
de Kyoto. Las pruebas de la realidad del calentamiento global continuaron
acumulndose, con indicios de que la agricultura mundial resultara ms
daada que favorecida. El nivel del mar en alza terminar por perjudicar a
las naciones isleas y costeras. Graves fenmenos climticos sern ms frecuentes y peligrosamente ms serios. El mundo industrial parece a menudo
obstinadamente insensible. A pesar de la siniestra devastacin de Nueva
Orleans y zonas vecinas por el huracn Katrina, a pesar de sequas e incendios fuera de control en Asia y Australia, a pesar de la extincin de especies

PREFACIO A LA EDICIN EN ESPAOL

Y c~sos maysculos de destruccin del hbitat en Amrica del Sur, frica y


regiOnes polares, los ?~biernos siguen partiendo de la base de que los graves
problemas que surgiran del sobreuso de un planeta finito estn todava
demasiado leja~os en f~turo, de modo que las polticas de recuperacin
pueden seguir siendo dejadas para despus".
Tengo que deducir que cualquier esperanza realista de un futuro
optimista para la humanidad tendr que esperar a que suceda algo polticamente nunca visto, como un discurso televisado al congreso de un futuro
presidente estadunidense sobre el estado de la Unin que, en forma valiente,
se concentre en un tema al que todos tienen pavor. Le dira cndidamente
a su pas y al mundo que "se acab el tiempo y tenemos que hacer cambios,
enormes y molestos, tan rpidamente como sea posible, en nuestra forma de vida.
Porque esta unin de cincuenta estados~ junto con todas las otras naciones
sobre ~st~ planeta, estn gravemente en peligro debido a todo nuestro progreso
tecnologiCo pasado, nuestro crecimiento poblacional y econmico, y lo que
~sto~ orgullosos logros han causado a la biosfera, de la que somos miembros
mevitablemente dependientes". Si la generacin ms afortunada alcanza a
or un discurso as de tal fuente (enormemente improbable?) durante su
vida, quiz no habr sido todo fatalmente demasiado tarde.

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PRLOGO

Expectativas sin lmites

osotros los estadunidenses salimos de la segunda guerra mundial


encandilados por los milagros de la ciencia, seguros en nuestra fe de
que las mismas mentes que haban desentraado los secretos del tomo
podran resolver cualquier problema fsico y, sobre todo, convencidos de que
la era atmica haba resuelto para siempre todo problema con respecto a la
futura disponibilidad de energa.
Y apenas una generacin ms tarde, aun despus de que el embargo
petrolero de los rabes hubiera evidenciado nuestra dependencia, rpidamente creciente, del petrleo importado, seguimos aferrados al mito de una
solucin tecnolgica. Se le llam "Proyecto Independencia". Lo recuerdan?
Nuestros cientficos, pensbamos confiados, encontraran lq forma de hacer
a Estados Unidos autosuficiente en energa (en 1980!).
Desde las perspectivas desperanzadoras de hoy, puede ser difcil
recordar que la idea de recursos ilimitados, de una energa atmica "gratis",
que eliminara toda escasez de recursos, permitiendo al final sintetizar todo
lo que pudiera hacer falta, fue universal y ansiosatnente aceptada por los
estadunidenses de mediados del siglo xx. Todo lo que fuera tericamente
posible pareca tcnicamente factible; no haca falta sino dejar a los ingenieros eliminar las fallas. Todo lo que fuera tcnicamente factible sera
tambin, al final, econmicamente asequible. Debido a la energa barata,
una expansin econmica ilimitada y una industrializacin global parecan
metas racionles. Todo esto pareca proporcionar una rplica contundente
a los argumentos de los "pesimistas neomaltusianos".
La fe en que los lmites a la actividad humana haban sido, o seran
pronto, eliminados inspir predicciones exuberantes. Llegamos a esperar

23

PRLOGO

REBASADOS

que habra un flujo de bienes, mquinas e innovaciones tcnicas que elevaran el nivel de vida en todas partes. La comunidad comercial crea que, si
haba fondos disponibles para la investigacin y el desarrollo, las posibilidades de la tecnologa no tendran lmites. Si exista una forma segura de tener
una economa sana era sta, al parecer: un rpido crecimiento econmico,
orientado a formas de produccin que consumieran ms y ms energa.
La primera conferencia de ''tmnos para la paz" fue convocada en
Ginebra a fines de 1955, y los optimistas expertos de los pases miembros del
club atmico presentaron sus planes para la expansin de la energa nuclear.
El primer libro que intent dar una hoja de ruta para la era de la
supertecnologa fue The Next Hundred Years (Los prximos cien aos), preparado en 1957 por el conocido geoqumico doctor Harrison Brown y algunos
de sus colegas del Instituto de Tecnologa de California. Era fruto de una
serie de seminarios con ejecutivos de treinta de las empresas ms grandes
de la nacin. Impulsados por la promesa de una energa inagotable, los
autores expresaron esta visin de lo que llamaban una "civilizacin tcnicoindustrial" emergente:
/

Si somos capaces en las prximas dcadas de evitar una guerra


termonuclear, y si las actuales reas subdesarrolladas del mundo son
capaces de poner en prctica programas de industrializacin exitosos, nos acercaremos al momento en que el mundo estar enteranlente industrializado. A medida que continuemos por ese camino,
procesaremos minerales de cada vez menor ley, hasta que al final
nos sustentaremos de materiales obtenidos de las rocas de la corteza
terrestre, los gases del aire y las aguas de los mares.
En ese momento, la industria minera habr ya desaparecido
tiempo atrs y habr sido remplazada por amplias pl~ntas qumicas
integradas multiuso, usando roca, aire, agua para una variedad de
productos, que abarcarn desde agua potable hasta energa elctrica, combustiblesJquidos y metales.

Se pensaba que el principal obstculo para alcanzar este El Dorado


de recursos no era su escasez (ni la amenaza de la superpoblacin), sino la
falta de cientficos y tcnicos suficientemente capacitados para construir y
mantener las maravillas tcnicas que necesitaban los pases en desarrollo.
Otra manifestacin de lo que alguien llam ms tarde "el ureo optimismo de los cincuenta" se encontraba en los informes del Panel Rockefeller,
24

publicados en 1959 y 1960. Esos estudios fueron preparados b~o la gua


de hombres como Dean Rusk, Henry Kissinger y Arthur Burns, y fueron
tratados por la prensa como el Libro Blanco no oficial sobre el futuro estaduniden~e. Los expertos de Rockefeller apoyaban la hiptesis de la supertecnologia con estas palabras: "Nuevas tecnologas, procesos extractivos
ms eficientes y nuevos usos pueden abrirnos a nuevos mundos. Aun ahora
podemos vislumbrar el perfil de un futuro en el que, a travs del uso de la
fisin nuclear, nuestros recursos, tanto de energa como de materia prima,
sern ilimitados ... ".
La poltica de apuntar demasiado alto

En 1962 un comit especial de la Acade1nia Nacional de Ciencias


redact un informe para el presidente Kennedy con recomendaciones para
una nueva poltica de recursos naturales. Este informe, con tono optimista,
peda una reorientacin bsica del enfoque de Estados Unidos hacia los
recursos, y aseguraba que los nuevos descubrimientos de la ciencia le
haban dado a la humanidad el potencial de realizar "aumentos dramticos" en la produccin de energa y alimentos. Se hablaba del reactor
incubador como de algo ya realizado. El dominio de la fusin controlada
se consideraba "probable" dentro de diez a treinta aos. El panel le aconsejaba a Estados Unidos distanciarse de una filosofa orientada a conservar
recursos escasos (recomendada una dcada atrs al presidente Truman
por la comisin Paley), y adoptar lo que describa como "el manejo prudente de la abundancia".
Fue un estudio que hizo poca, y sus recomendaciones eran unnimes. Consolid el consenso acerca de la tecnologa e insinu que, si se
acababa el petrleo o el mineral de hierro -o cualquier otro mineral-la
tecnologa pronto producira un sustituto Inejor y ms barato. Tales conclusiones tuvieron una poderosa influencia sobre nuestros dirigentes nacionales y sus percepciones. Se manifestaba en el estado de nimo efervescente
-y las metas extravagantes- del periodo que luego llamara1nos "los disparados sesenta".
Apuntamos demasiado alto porque nos confiamos en las garantas
de los tecnlogos de que vivamos en una era en que "no haba problemas,
sino slo soluciones". Esta fe en una ciencia omnipotente determin esfuerzos y expectativas, tanto en Washington como en el pas en su totalidad.

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Mi gestin eri la Secretara del Interior* reflejaba el optimismo general frente a la tecnologa. Uno de los proyectos principales de investigacin
de la secretara, en los sesenta, fue la desalinizacin del agua; estbamos
seguros de que, tarde o temprano, un descubrimiento tcnico hara posible
transformar los desiertos del mundo en jardines regados. Los programas
de la Secretara del Interior eran, sin embargo, un punto secundario. N o
haba, al parecer, nadie que dejara de llamar la atencin mediante algn
proyecto. Los fsicos e ingenieros de la Comisin de Energa Atmica gastaron cientos de millones de dlares trabajando en sus proyectos favoritos
para "domesticar" la energa atnca y usar las explosiones para excavar
puertos, aumentar el rendimiento de los campos de gas natural y preparar
la excavacin de un nuevo Canal de Panam. Los ingenieros aeronuticos y
los gerentes de armas del Pentgono ofrederon d.emostrar cmo su mtodo
de anlisis de sistenias podra ser usado para resolver los problemas urbanos.
Pero fue el programa A polo el "baile en la cuerda floja" dentro de la
carpa de la gran tecnologa. Cada vuelo exitoso era seguido por un amplio
pblico, y cada hazaa pareca certificar que la tecnologa estadunidense era
todopoderosa. Desde la perspectiva de hoy, podemos ya observar que esos
vuelos se convirtieron en algo ms que exhibiciones brillantes de ingeniera.
Eran viajes de la imaginacin, viajes que nos llevaban a un alegre paseo
poblado de expectativas extravagantes.
Es fcil establecer la fecha exacta en que nuestra euforia alcanz
su cenit. Fue en aquella semana de julio de 1969, cuando los astronautas
caminaron sobre la Luna. Celebramos ese triunfo con una mezcla de sobrecogimiento y autocongratulacin. El presidente Nixon la declar "la semana
ms grande desde la creacin de la Tierra". Un funcionario de la NASA
opin que la proeza demostraba que ramos "seores del universo". "Esto
demuestra que poden1os hacer todo lo que decidamos hact::r.", dedujeron los
estadunidenses de este suceso clmax.
~Pero los aos setenta no fueron tan acogedores para con la gran
tecnologa o los partidarios de la doctrina de la-mente-del-hombre.** En
realidad, fueron una dcada de desilusin, de promesas rotas y desarrollos

* Stewart Udall fue secretario del Interior de Estados Unidos de 1961 a 1969. (N. del T.)
** Se refiere a un libro de Nigel Calder, The Mind of Man, escritor cientfico britnico y entusiasta propagandista de un futuro dominado por la ciencia y la tecnologa, publicado en
1970. (N. del T.)

PRLOGO

inesperados. El resultado de la guerra de Vietnam result un revs para


quienes suponan que una superioridad tcnica en armamento asegurara
1_!1 victoria sobre una nacin agraria. La reaparicin de hambrunas en
Africa y Asia nos recordaron que la ciencia no haba todava encontrado
la forma de alimentar un mundo que creca rpidamente. El embargo del
petrleo y la escasez de gas natural nos sobresaltaton y llamaron la atencin
sobre el hecho de que no tenamos-todava remplazos para nuestras reservas
naturales en desaparicin. Fue uno de los sntomas de la desilusin general
el que ese orgulloso "podenws hacer todo lo que decidamos hacer" de
1969 fuera sustituido por el quejumbroso lamento "pero, si pudimos poner
hombres en la Luna, por qu no podemos ... ?".
Estos desarrollos sugieren que hace falta una reorientacin importante de esfuerzos si vamos a hacer frente a la aguda escasez energtica que
amenaza paralizar nuestro pas. Si la era atmica nos parece ahora como
una era de sobrestimacin, es vital entonces poner la tecnologa en perspectiva y llegar a una mejor comprensin de sus fuerzas y sus lmites. Eso traer
consigo una reevaluacin de las contribuciones de la tecnologa -y del
petrleo barato- al progreso de posguerra. Puede cuestionarse, por ejemplo, la opinin de que la Revolucin Verde ha sido un monumental triunfo
de la ciencia y la tecnologa. Qu parte del aumento de productividad de
nuestros campos se ha debido a la ciencia, y cunto al petrleo barato, a los
excelentes suelos estadunidenses y al benfico clima de los ltimos aos?
Es indudable que los progresos cientficos en agronoma, gentica
vegetal, control de maleza y pestes, los nuevos conocimientos acerca del uso
de fertilizantes y la mecanizacin de los cultivos han hecho crecer sustancialmente la produccin agrcola. Pero un petrleo engaosamente barato ha
jugado un papel importante en cultivar esta ilusin de una abundancia en
continua expansin.
Ha proporcionado combustible para bombas de agua y plantas procesadoras y maqinaria agrcola, y ha servido de materia prima barata para
fertilizantes, herbicidas e insecticidas. Hay estudios que muestran ya que
la industria de produccin de alimentos y fibras es el mayor consumidor
individual de energa en este pas, de modo que debiramos abandonar
la ficcin que nuestro xito en los cultivos es exclusivamente el logro de la
ciencia y la tecnologa.
Es igualmente instructivo echar una nueva mirada al transporte,
otro sector donde se supone que la ingeniera ha obtenido sus ms grandes

1.

1;.

26

27

REBASADOS

conquistas. Nuevamente, los datos disponibles sugieren que se ha exagerado


la contribucin de la tecnologa, mientras el papel del petrleo barato ha
sido subestimado. Comenzando con Henry Ford y los hermanos Wright,
el dominio de la tcnica ha sido parte del xito estadunidense en el transporte. Ha habido notables realizaciones en el diseo y la manufactura de
automviles, camiones, aeroplanos y cohetes. Pero cunto de esto hubiera
sido todava posible si Estados Unidos no fuera un pas rico en petrleo?
Hubiramos creado ciudades inmensas y descontroladamente extensas, y
un sistema de transporte centrado en el auto, si no hubiramos estado tan
generosamente dotados de combustible barato?
No fueron solamente los progresos en la tecnologa de oleoductos
lo que hizo posible que la gente en Nueva York y.Nuevajersey quemara gas
texano en sus hogares, sino tambin la abundancia de gas natural en ese
momento. Ni fue slo la habilidad de los ingenieros aeroespaciales lo que
permiti prosperar a nuestro transporte areo; tambin un petrleo casi
regalado hizo "volar" todo el asunto.
La vuelta de la arrogancia
Estados Unidos se ha enorgullecido durante tres dcadas de la magia
de sus tecnlogos. Los datos disponibles muestran que hemos exagerado de
forma constante sobre la contribucin del genio tecnolgico y subestimado
las contribuciones de los recursos naturales.
Los mitos mueren difcilmente, pero las pruebas de que estamos
sobrepasndonos se acumulan diariamente. Como descubri el presidente
Carter, no es fcil tomar un pas, condicionado para cr~er que todo problema tiene una solucin tcnica, y persuadir a sus ciud.adanos de la necesidad de realizar un cambio importante de orientacin.
Sin embargo, una cosa es ahora obvia. A fin de aceptar el duro
camino de que debemos apretarnos el cinturn y hacer sacrificios, es necesario primero reducir nuestro optimis1no tecnolgico. Necesitamos, dicho
de manera breve, algo que perdimos en nuestro apuro de rehacer el mundo:
el sentido de los lmites, una conciencia de la importancia de los recursos
de la Tierra.
Quiz en ningn otro momento de la historia humana ha habido
una necesidad ms imperiosa de reexaminar los supuestos de la gente y
de cambiar las expectativas nacionales. Rebasados es un libro que hace un

28

PRLOGO

aporte a esta tarea vital. Como lo muestra '1\Tilliam Catton, en la larga


experiencia de la humanidad ha habido una variedad de intentos exitosos
de agrandar la capacidad de carga humana del planeta. La versin convencional de la historia no nos ha capacitado para entender el significado
real de este patrn o la verdadera naturaleza de la angustiosa situacin que
enfrentamos. Por desgracia, la historia no ha sido escrita en lenguaje ecolgico. Ni los escritores ni los lectores de la historia han acostumbrado pensar
'- en trminos de "capacidad de carga", "nichos", "simbiosis" o "sobrepasarse".
Los primeros aumentos en la capacidad de carga humana fueron
alcanzados, como Catton pone muy pronto en claro, mediante el desplazamiento de otras especies. Las tribus humanas se apropiaron para su uso de
porciones del potencial de manutencin vital de la biosfera, porciones que
de otro modo habran mantenido a otras formas de vida. Ese proceso de
desplazamiento no poda continuar indefinidamente; al final acabaramos
por quedarnos sin competidores que desplazar. Intentar seguir apropindose del entorno, entonces, habra significado hacerlo a expensas de tipos
de plantas y anJmales de los que, sabindolo o no, ramos simbiticamente
dependientes. Esa es una de las razones de por qu los esfuerzos recientes de
nuestro gobierno (y de otras naciones, y de agencias internacionales) para
proteger especies amenazadas no han obedecido slo a consideraciones de
hipersensibilidad esttica.
Como ver el lector de este libro, las ms recientes expansiones de
nichos humanos se han obtenido por un mtodo muy diferente. Ms que
desplazando especies competidoras, hemos estado usando tecnologas cada
vez ms poderosas para sobreexplotar los depsitos geolgicos de energa y
materiales que no se renuevan dentro de un ciclo estacional de crecirniento
orgnico. Por un tiempo, esta explotacin les permiti a esos seres humanos
afortunados, en las sociedades ms "desarrolladas", "vivir al tope". Catton
muestra por qu la expansin exuberante de la poblacin y de las actividades humanas, a fin de aprovechar los aumentos, necesariamente pasajeros,
de nichos humanos, era una fonna trgica de progreso. Tambin muestra
por qu regodearse en el ego de esta manera tan arrogante, basndose en
la tecnologa, ahora implica que el futuro nos traer no slo un lamentable
descenso del crecimiento econmico, sino una amenaza a las instituciones debido a una desindustrializacin y reduccin de poblacin. Describe
con precisin las caractersticas seductoras de los pasados descubrimientos
tecnolgicos que atrajeron a la humanidad a esta trampa. Muestra cmo

29

\r . 'i

4~

REBASADOS

nuestros sirvientes tecnolgicos se han ahora convertido en nuestros competidores; compitiendo con nosotros por usar existencias limitadas de aire
respirable y agua potable. Detalla las consecuencias que han afectado las
poblaciones de otras especies que sobrepasaron la capacidad de carga de
su hbitat, proporciona pruebas de que sta es la naturaleza de la situacin
aguda que enfrentamos hoy los seres humanos, y pone en claro que ya no
podemos engaarnos confiando en la "singularidad" humana para sacarnos
del apuro. La singularidad humana, que nos ha permitido tener un impacto
ambiental tan colosal, se ha vuelto parte del problema, ms que un remedio
confiable.
Algunos de nosotros continuaremos esperando que las perspectivas para la humanidad resulten menos sombras que como las percibe
Catton. Quienes estn entrenados para trabajar por la solucin parcial
de problemas aparentemente insolubles continuarn -debiramos esperar
todos- con su trabt:Yo. Pero hasta los ms incorregibles optimistas pueden
sacar provecho de la lectura de este llamado a afrontar, de modo realista, el
futuro. Catton muestra que, aun en nuestro actual impasse, es posible hacer
esto resueltamente. Insiste en que una conciencia realista de nuestra mala
situacin ecolgica y de nuestra propia naturaleza, a la par que un cort:Ye
fundado en el recuerdo autnticamente valorador de nuestra herencia, es
la mejor forma de armarnos para adaptarnos al incierto futuro que nos han
deparado nuestros pasados "xitos".
Stewart L. Udall

PRIMERA PARTE

El apuro no comprendido de la humanidad

La atencin [...] aquella actitud mental que capta el mundo externo y lo manipula [. ..] est asociada con
el h~bito por una parte y con la crisis por otra. Cuando los hbitos funcionan sin tropiezo, la atencin se
rela;a; no est activa. Pero cuando sucede algo que perturba el funcionamiento del hbito, entra en accin la
atencin y [. ..] establece nuevos y adecuarlos hbitos, o sa es al menos su funcin.
WILLIAM ISAAC THOMAS,

Sou-rcebooll ofSocial Origins, p. 17.

Los te-ricos sociales de hoy tmbajan con una matriz social que se desmorona [. ..] El orden antiguo tiene los
dardos de cien rebeliones clavados en su piel.
ALVIN W. GoULDNER,

The Coming Crisis ofWestem Sociology, p. vii.

[...] la humanidad se encuentra, en general, enfrentada a una condicin de estrs del medio ambiente
?u e _cree~ rpid~m~nte y amenaza su bienestar, y aun su supeTvivencia, y [. ..] las actitudes comentes y la;
znstztuczones publzcas en general no estn pTepamdas para manejar esta situacin.
LYNTON

K.

CALDWELL,

Man and His Environment: Policy and Arlministration, p. xi.

La~ seales de estrs de los p-rincipales sistemas biolgicos del mundo -bosques, zonas pesqueras, prarlems
Y tzerras de c~ltivo- indican que estos sistemas han llegado en muchos luga-res a su lmite. Pretender que
sopo-rten el trzple o el cudruple de la p-resin poblacional va contm la realidad ecolgica.
LESTER

R.

BROWN,

The Twenty-ninthDa_y, p. 92.

La impo-rtancia d las crisis estriba en que dan una seal de que ha llegado el momento de una -reorganizacin.
THOMAS

,,

30

S.

KuHN,

The Structu-re ofScienti.fic Revolutions, p. 76.

LA NECESIDAD DE UNA NUEVA PERSPECTIVA

Competencia en el tiempo

l corresponsal de un peridico estadunidense visit, en 1921, una comunidad de refugiados en las orillas del ro Volga con la intencin de
escribir acerca del hambre en Rusia. 1 Casi la mitad de la poblacin de la
comunidad ya haba muerto de inanicin. La tasa de mortalidad suba. Los
que an sobrevivan no tenan en realidad una perspectiva de vida larga. En
un campo cercano, un soldado solitario cuidaba un enorme montn de sacos
llenos de grano. El periodista estadunidense le preg-unt al jefe de la comunidad, un hombre de barba canosa, por qu su gente no someta al guardia,
se apoderaba del grano y satisfaca su hambre. El viejo ruso le explic, con
dignidad, que los sacos contenan la semilla que sera sembrada en la prxima
estacin. "No le robamos al futuro", dijo.
Hoy la humanidad est atrapada en la tarea de robar vorazmente
al futuro. De eso trata este libro. No es slo un libro sobre la hambruna o \
el hambre. El hambre en el mundo moderno debe ser vista como uno de
varios sntomas que reflejan una enfermedad ms profunda de la condici~
humana -a saber, una competencia diacrnica, una relacin por la cual el
-<
bienestar conte.mporneo se obtiene a expensas de nuestros descendientes. ,J
Debido simplemente a los efectos del nmero de habitantes, a nuestro desarrollo tecnolgico y a no querer tomar en cuenta ]as diferencias entre un
mtodo para aumentar la capacidad de carga humana en forma duradera y
uno que slo alcanza incrementos transitorios, hemos llegado al punto en
que la satisfaccin de las aspiraciones actuales de la humanidad depende de
un despojo masivo de la posteridad.
Los seres humanos de una generacin se han convertido, en forma
indirecta y sin querer1o, en antagonistas de las generaciones siguieJ:?-tes. Y sin

33

EL APURO NO COMPRENDIDO DE LA HUMANIDAD

'1

embargo, los diagnsticos de nuestra grave situacin -incluidos los anlisis


ecolgicos- han ocultado un punto esencial. Una de las principales finalidades de este libro es mostrar que varias de las "soluciones" comnmente
propuestas para los problemas a que se enfrenta la humanidad no harn
otra cosa que agravarlos. Es necesario evaluar los remedios que se proponen
para diversos aspectos de nuestra difcil situacin, preguntndonos si no
van a empeorar la relacin hostil entre quienes viven hoy y la prxima generacin, y la siguiente ...
Es posible percibir las diferencias, hoy pasadas por alto, entre los
mtodos que aumentaban de forma permanente la capacidad de carga
humana y los n1todos ms recientes, que slo nos permiten transitoriamente
evadir los lmites del mundo, si cmnparamos la forma como la gente sola perserruir
un buen nivel de vida con el mtodo actual. A mediados del siglo XIX
b
la consigna era: "Ve al oeste, muchacho, y crece a la par del pas!", es decir,
"ve adonde hay nuevas tierras de que apropiarte y utiliza ese incremento de
capacidad de carga para prosperar". Sin embargo, al principio del tercer
siglo de existencia. de Estados Unidos, el lema era: "Trata de acelerar la
economa!", es decir, trata de disminuir un poco ms rpidamente la reserva
finita de recursos limitados.
Debido a que este libro pretende superar nuestra costumbre de
confundir las tcnicas que evaden los lmites con aquellas que los elevan,
es, en cierto sentido, un libro acerca de cmo leer noticias en forma lcida
en tiempos revolucionarios. Eso no puede hacerse sin disponer de ciertos
conceptos, poco familiares, pero cada vez ms indispensables. Capacidad de
carga es uno de ellos. Hasta hace muy poco, slo unas pocas personas que no
tuvieran ocupaciones tales como el manejo de reas silvestres, o ganadera
ovina y bovina, conocan esta frase. Su importancia vital para todos nosotros comienza a ser obvia, pero en aquel momento no lo era. Tanto para los
investigadores como para el resto de las personas, ha llegado el momento de
analizar con profundidad la relacin que hay entre la capacidad cambiante
de la Tierra para mantener a sus habitantes humanos y la carga tambin
cambiante que le imponen la gran poblacin existente y nuestras exigencias.
La direccin que ha tomado recientemente el cambio hace que conocer
y reflexionar acerca de esa relacin sea de mxima importancia. Hemos
llegado al trmino del periodo en que pareca no importar que casi nadie
notara la diferencia entre los modos de agrandar la capacidad de carga
humana y los modos de sobrepasarla.

34

LA NECESIDAD DE UNA NUEVA PERSPECTIVA

Hoy se ha vuelto de decisiva importancia reconocer que todas las

cnatura~, tanto la especie humana como las otras, imponen una carga a

la capacidad que tiene su medio ambiente de suministrar lo que necesitan


y de. absorber. y transformar lo que desechan. La capacidad de carga para
un tipo de cnatura (que vive una forma dada de vida) es la carga mxima
permanentemer_:te "!!iable, que. se encuentra inmediatamente por debajo de la
carga que danana la capacidad de ese medio para mantener una vida de esa
naturaleza. La capacidad de carga puede ser expresada cuantitativamente
como el n~ero. de in~ividuos que, viviendo de una manera dada, podemos
ser mantenidos zndejinzdamente por un medio ambiente.
Cuando la carga presente, en un momento determinado resulta
c?nsider~blemente inf~rior a la capacidad de carga, hay espacio par~ expandir el numero. de habitantes, para elevar los estndares de vida, o para
ambas cosas.
la carga aumenta hasta superar la capacidad de carga, sta
se reduce debido a la sobreutilizacin del medio. 2 Es por eso que se ha vuelto
rele~ante ver la diferencia entre aumentar el nmero de individuos que un
medi~' puede_ mante~er indefinidamen~e y sobrepasar ese nmero "acep- .
tan~o un dano ambiental. El uso excesivo de un medio ambiente pone en
acci?n fuerzas que necesariamente, con el tiempo, reducirn la carga hasta
equiparada a la capacidad reducida.
Como se ve, lo anterior muestra que para entender en verdad nuest~o fu~uro, es preciso poseer una interpretacin ecolgica muy lcida de la
histona. Por eJen1plo, aunque la presin que ejercen la gran poblacin mundial y nuestra tecnologa sobre recursos claramente limitados ya ha puesto
fuera de nuestro alcance varias soluciones -que hubieran sido previamente
aceptabl~s- ~ara muchos de nuestros problemas, 3 sigue habiendo una
firme resistenCia a reconocer el problema. Sin embargo, negarse a enfrentar
los hechos, no los anula. Incluso los "alarmistas", que han estado llamando
la atencin sobre los graves peligros que acosan a la humanidad no tienen
conciencia clara de nuestro aprieto actual.
'
Hablo de "aprieto", no de "crisis", porque me refiero a condiciones
cuyo origen no es reciente y que no van a mejorar en corto tiempo.
. E.n pocas palabras, ese aprieto y sus antecedentes pueden esbozarse
de la sigtuente manera: los seres humanos, a travs de dos millones de aos de
evoluci?n cultural, han logrado apropiarse varias veces de la capacidad total
de la Tierra para mantener la vida, a expensas de otras criaturas. Y cada vez
la poblacin humana ha crecido. Pero el ser humano ha aprendido ahora ~

:I

35

EL APURO NO COMPRENDIDO DE LA HUMANIDAD

confiar en una tecnologa que aumenta la capacidad de carga humana de


un modo necesariamente transitorio, tan transitorio como es prolongar la
vida consumiendo las semillas necesarias para la siembra de alimentos del
prximo ao. La poblacin humana, organizada en sociedades industriales
y ciega a lo pasajero de una capacidad de carga basada en la dependencia
de recursos limitados, ha respondido aumentando su tamailo en forma ms
exuberante que nunca, a pesar de que esto significa sobrepasar el nmero
de habitantes que nuestro planeta puede mantener permanentemente. 4 La
consecuencia inevitable ha sido algo semejante a la bancarrota.
Ideas viejas, situacin nueva

Las consecuencias han comenzado a hacerse realidad, pero no se las


reconoce comnmente por lo que son. 5 Ha llegado el momento en que es
necesario abandonar las viejas suposiciones que nos obligan a engaarnos
acerca de lo que nos sucede. 6
Nosotros y nuestros antecesores inmediatos hemos vivido en una
poca de crecimiento exuberante, sobrepasando la capacidad permanente
de carga, sin saber lo que hacamos. Los pasados cuatro siglos de magnfico
progreso fueron posibles gracias a dos logros que no podrn repetirse: a) el
descubrimiento de un segundo hemisferio, y b) el desarrollo de maneras de
explotar los depsitos de energa ahorrados por el planeta: los combustibles
fsiles. Las consiguientes posibilidades abiertas para una exuberancia econmica y demogrfica convencieron a la gente de que lo natural era que el
futuro fuera mejor que el pasado. Durante un tiempo, tal conviccin fue una
premisa viable en la cual basar nuestras vidas e instituciones. Pero cuando
el Nuevo Mundo alcanz un nivel de poblacin superior al del Viejo :Mundo,
y cuando el agotamiento de los recursos lleg a ser significativo, se hizo
necesario ver el futuro a travs de una lente diferente.

Los presupuestos que fueroq anteriormente viables, pero que se han


vuelto obsoletos, deben ser remplazados por una nueva perspectiva, una que
nos ayude a observar con mayor eficiencia y a entender con mayor precisin.
Este libro pretende dar sentido a esa necesaria perspectiva. No es una tarea
fcil puesto que la nueva forma de ver el mundo difiere marcadamente de
los presupuestos tradicionales. Si consideramos que la nueva perspectiva no
se parece en nada a la tradicional, su comienzo ser desagradable y difcil de
aceptar. Seguiremos deseando que algunas de las nuevas percepciones que

36

LA NECESIDAD DE UNA NUEVA PERSPECTIVA

tendremos gracias a ella, no estuvieran ocurriendo. Pero si hacemos uso de


la sabidura que le da su nombre a nuestra especie (Homo sapiens), tenemos
que hacer frente al hecho de que engaiiarnos permanenten1ente acerca de
situaciones desagradables no impide que sucedan, ni nos pone a salvo de sus
consecuencias.
La gente, acostumbrada a magnficas expectativas de progreso, se
asust al darse cuenta de que haba perdido la confianza en el futuro. La
idea de que la humanidad pudiera verse sujeta a privaciones, que simplemente no desaparecieran, era impensable en la "Era de la Exuberancia".
Pero es necesario hacerle frente a esta idea en el mundo "postexuberante"
(es decir, posterior a la "Era de la ExuberanCia"). Hubo un momento en que
pareci que al fin se confrontara esta idea cuando el presidente de Estados
Unidos, Jimmy Carter, decidi, al poco tiempo de asumir el cargo, poner
el acento en la conservacin de la energa como respuesta al manifiesto agotamiento de cornbustibles otrora abundantes, en vez de recurrir a la forma
tradicional estadunidense de "salir del paso produciendo" ante dificultades
crecientes. Ya se haban perdido irremediablemente importantes opciones de
solucin cuando la humanidad irrumpi ms all de la capacidad de carga
permanente. 7 Ahora se deben asumir imperativos nuevos y diferentes. Y es
necesario considerar su base ecolgica.
El ser humano es similar a cualquier especie en que es capaz de
reproducirse ms all de la capacidad de carga de cualquier hbitat finito.
Pero se distingue de todas las otras especies en ser capaz de reflexionar
sobre este hecho y de descubrir sus consecuencias. Al observar a otras especies ha notado la dependencia que tienen stas con respecto a la qumica
del medio y a la energa solar. Ha tomado conciencia de la interdependencia
multifactica de diversos organismos, su impacto en el hbitat, su fugacidad
y su incapacidad para prever y evadir los procesos que los llevan a ser desplazados por otros organismos sucesores. Sin embargo, al reflexionar sobre
nuestra propia especie, al menos hasta abril de 1977, un nmero demasiado
grande de nosotros imaginbamos estar exentos de estas limitaciones, que
ramos seres sobrenaturales. Hombres y mujeres en todo Estados Unidos, y
en muchos otros pases, confiaban en el progreso tcnico para curar los mismos dailos que ste causaba, hasta que un presidente, todava no desgastado
por los compromisos inherentes al ejercicio del cargo, indujo al congreso
y al pueblo estadunidense a iniciar una discusin seria sobre la proteccin
medioambiental.

37

EL APURO NO COMPRENDIDO DE LA HUMANIDAD

La naturaleza exige una reduccin del dominio humano sobre el


ecosistema del mundo. 8 Los cambios que esto trae consigo son tan revolucionarios que estaremos tentados, en forma casi avasalladora, de prolongar
y aumentar nuestra dominacin a toda costa, en vez de reducirla. Y, como
veremos, los costos sern inmensos. Es probable que hagamos muchas cosas
que agraven una ya mala situacin. Esperemos que la toma de conciencia,
como la que ofrece este libro, sirva para reducir tales tendencias.
La necesidad primordial de la humanidad "postexuberante" es mantenerse "humana" frente a las presiones deshumanizantes. Para alcanzar
esto es necesario que aprendamos, de algn modo, a basar la "exuberancia
del espritu" en algo ms duradero que en la vida expansiva, que la sostena
en el pasado reciente. No obstante, como si manejramos un automvil
que ha quedado estancado en un camino fangoso, sentimos el impulso de
apretar ms fuertemente que nunca el acelerador y hacer girar las ruedas
vigorosamente, en un esfuerzo por sacarnos del atolladero. Este reflejo slo
nos enterrar an ms hondo. Hemos llegado a un punto de la historia
donde es esencial pensar en forma contraintuitiva.
Plan del libro

Para responder a esa necesidad, las seis partes de este libro quieren
ser contribuciones que integren un urgente "cambio de paradigma". La frase
es de Thornas Kuhn, quien reconoci que, aun en las ciencias, las ideas fun(amentales acerca de cmo funcionan las cosas pueden guiar nuestra per. / cepcin, en vez de ser simplemente resultado de lo que vemos. Un paradigma
t.. es una idea bsica, subyacente, acerca de qu clase de cosa es aquello que
tratamos de comprender. Tener una idea predefinida sobre la naturaleza de
nuestro tema nos lleva a realizar cierta clase de investigaciones, y tambin
nos impide hacer otras clases de preguntas (o ver que podramos o que sera
relevante hacerlas). As, cuando surge la necesidad de hacer preguntas que el
paradigma antiguo no permite, necesitamos un nuevo paradigma.
Obtenemos algunas de nuestras ideas fundamentales acerca de
cmo son y cmo funcionan las cosas mediante el lenguaje que usamos al
hablar de ellas. Como lo ha establecido el filsofo 1\!Iax Black, el vocabulario
que usamos para describir lo que sucede en el mundo alrededor nuestro
har que ciertos aspectos de la realidad sean realzados y otros desatendidos.
Usar nuevas palabras puede llevar a una nueva sensibilidad; puesto que el

38

LA NECESIDAD DE UNA NUEVA PERSPECTIVA

vocabulario es un filtro de la experiencia, da forma a la percepcin y gua


la comprensin.
Este libro usa un vocabulario ecolgico para describir y explicar
fenmenos sobre los que la mayora de las personas piensa en trminos muy
alejados de la ecologa. As, los tres captulos de la segunda parte, siguiendo
el esbozo del libro he.cho por el presente captulo, intentan provocar una
experiencia verdaderamente capaz de abrirle los ojos al lector. El captulo
"La trgica historia del xito humano" describe el proceso mediante el cual
el Horno sapiens lleg a uri punto muerto. Nuestro paradigma convencional,
preecolgico, ha impedido que veamos que es justamente eso lo que est
sucediendo. El captulo "La dependencia de una capacidad de carga fantasina" nos muestra cun tristemente engaosas son algunas suposiciones
que nos ha impuesto la cultura de la exuberancia. El captulo ''Ao decisivo:
modos de adaptacin" delinea las respuestas alternativas de varios grupos de
personas ante la obsolescencia de las expectativas tradicionalmente propias
de la cultura de la exuberancia.
Luego, la tercera parte (captulo "El fin de la exuberancia") pone
de relieve el contraste entre el venerado sueo estadunidense y sus secuelas.
Examina algunos de los hitos de la transformacin de Estados Unidos, de
una nacin joven, vibrante, que personificaba las mayores esperanzas del
mundo, en una nacin que trata de manera torpe Uunto con el resto de la
humanidad) de arreglrselas en circunstancias "postexuberantes". Esta seccin sugiere, en forma expresa, que nuestra insistente preocupacin por los
aspectos exclusivamente polticos de estos acontecimientos nos ciega frente
a la enormidad del cambio, sin protegernos del mismo.
Los cinco captulos de la cuarta parte detallan las consecuencias
de nuestra imprudencia cuando confundimos un aumento de la capacidad de carga, transitorio e inseguro, con una expansin permanente de
oportunidades y una forma durable de progreso. El captulo "Los procesos
que importan" expone principios bsicos de ecologa, principios que se
han vuelto tan esenciales como el saber leer, pero que son habitualmente
ignorados por la mayora de los dirigentes, como los polticos. Los captulos
"Sucesin y restauracin" y "Causas ecolgicas de cambio indeseado" muestran cmo se aplican los principios ecolgicos al ser humano. El captulo "La
naturaleza y la naturaleza del ser humano" corrige la mala interpretacin
de la singularidad del ser humano, que ha servido de excusa para ignorar estos principios. El captulo "La industrializacin: preludio al colapso"

39

EL APURO NO COMPRENDIDO DE LA HUMANIDAD

describe y explica el fatdico curso en que nos hemos embarcado cuando,


comprensible, pero equivocadamente, nos declaramos independientes de la
naturaleza.
En la quinta parte, el captulo "La fe contra los hechos" describe
algunas estrategias usuales de evasin mental, mediante las cuales la gente
del mundo "postexuberante" defiende su creencia de que es posible realizar
sus extravagantes sueos. El captulo "Vida bajo presin" muestra cmo, a
medida que el mundo deja atrs la "Era de la Exuberancia", ms y ms gente
siente las presiones deshumanizantes. Una mayor competencia dentro de la
especie tiende a socavar la esperanza y la decencia. Y las respuestas tpicas
ante la presin no hacen sino agravarla.
Como veremos en la sexta parte, el futuro, que pareca, en general,
remoto y aun improbable, est en este momento arribando. Algunos fenmenos que vistos desde la nueva perspectiva ecolgica eran visiones amenazadoras anticipadas de nuestra inminente des-civilizacin, no fueron
percibi9:os de ese modo -como se muestra en el captulo "Retrocediendo
hacia el futuro"- debido a las antiguas anteojeras que llevbamos puestas.
"Reacciones ante un conocimiento molesto" es una reflexin agregada a
la presente edicin. El captulo "Volviendo" describe los acontecimientos
que permitieron por fin a empezar a retirar las anteojeras. El captulo
final muestra que la humanidad debe jugrsela, en un futuro incierto, en
una apuesta fenomenalmente alta, y que, irnica1nente, mientras menos
optimistas seamos en nuestras suposiciones acerca de las perspectivas
humanas, mayores sern nuestras probabilidades de minimizar los futuros
sufrimientos para nuestra especie. A fin de evitar deshumanizarnos, al
punto de inclinarnos al genocidio, tenemos que dejar de exigir un progreso perpetuo.
De modo inevitable, es necesario usar palabras inusuales para presentar una visin del mundo tambin inusitada. A fin de dismin_uir los problemas que esta terminologa pueda causar hay un glosario al final del libro.
Realismo necesario
Vivimos en un mundo donde se hace cada vez ms evidente que, por razones
que nada tienen de polticas, los gobiernos y los polticos no pueden alcanzar el paraso que nos suelen presentar. Pero los hbitos polticos persisten,
y la gente ve cmo sus dirigentes continan haciendo oscilar frente a ella

40

LA NECESIDAD DE UNA NUEVA PERSPECTIVA

las "zanahorias" que los hombres y mujeres comunes y corrientes saben que
son inalcanzables. El resultado ha sido el desgaste de la fe en los procesos
polticos. Y a medida que esa fe se desintegra, las sociedades a lo largo de
todo el mundo estn fallando, o volvindose dictatoriales.
Aun para los estadunidenses que presentan, frente al mundial retroceso de la libertad poltica, la orgullosa memoria de dos siglos de experimentacin en la construccin de una nacin democrtica, la fe en la democracia
ha sufrido serias tensiones. 9 Es posible reducir esa tensin si los polticos
tienen la perspicacia y el realismo suficientes y necesarios para descubrir
y sealar a sus electores las razones no polticas de por qu ciertas metas
tradicionales ya no estn a nuestro alcance.
La alternativa al caos es entregarse a la ilusin de que todo es
posible. La humanidad ha aprendido a manipular muchas de las fuerzas
de la naturaleza, pero los seres humanos no pueden, ni individualmente
ni organizados en sociedad, alcanzar una omnipotencia total. Muchos de
nosotros seguimos beneficindonos, hasta el da de hoy, del mito de las
posibilidades ilimitadas, propio de la colonizacin del que fuera el Nuevo
Mundo. Pero las circunstancias ya no son las mismas que cuando ese
mito tena sentido. A menos que descartemos nuestra fe en la existencia
de recursos ilimitados, estamos todos en peligro de convertirnos en las
vctimas de esta creencia.
En el mundo de hoy es imprescindible que todos aprendamos el
siguiente principio clave:
La sociedad humana forma parte inextricable de la comunidad bi- -\ .1
tica global y, en esa comunidad, la dominacin humana ha tenido y
.I
tiene consecuencias autodestructivas.
Ese principio nos explica el porqu de los obstculos no polticos
que ahora frustran las aspiraciones de la sociedad humana en todas partes
del mundo. Los obstculos se consideran cmno no polticos porque no son
exclusivamente humanos. En ecosistemas que no llegan a ser globales, como
veremos en la cuarta parte, otras especies dominantes, anteriores a la nuestra, tambin han sido inevitablemente autodestructivas. Nosotros y nuestros
dirigentes tenemos que aprender de estos ejemplos, y hacer uso de la luz que
arrojan sobre nuestra propia historia y nuestra propia situacin. Ilustran
un hecho crudo de la vida que hace falta reconocer en forma angustiosa; y

41

LA

NECESIDAD DE UNA NUEVA PERSPECTIVA

EL APURO NO COMPRENDIDO DE LA HUMANIDAD

reconocerlo nos ayudar de manera ms eficaz a adaptarnos cuerdamente a


un futuro duro pero ineludible.
Por haber ignorado todo esto, nosotros, la especie humana, apretamos de manera inexorable las mordazas de la prensa mecnica alrededor
de nuestra frgil civilizacin. Como veremos en los dos captulos siguientes,
ya hay ms seres humanos vivos que lo que pueden mantener permanentemente los recursos renovables del mundo. Hemos construido sociedades
complejas-que dependen, por consiguiente, d:l r~pido consum~ de r~cursos
limitados. El agotamiento de recursos ahora Indispensables est~ reduczendo la
capacidad de carga para nuestra especie en este. planeta finito. Esa es una de
las mayores limitantes de este proceso que se cierra. La otra es la acumulacin d~ sustancias dainas que inevitablemente producen nuestros procesos
vitales. Somos tantos, y usamos tanta tecnologa, que la acumulacin de esas
sustancias es demasiado rpida para que el ecosistema global pueda procesarlas; de hecho, al sobrecargar los sistemas naturales de procesamiento,
estarr10s destruyendo su limitada capacidad de arreglar lo que echatnos
., a perder. 10 Esta acumulacin de materiales txicos tambin disminuye la
capacidad de carga humana de la Tierra.
. .
. .
Inconscientes de que vivamos entre estas dos condiclOnes limitantes, la mayora de la humanidad ha aplaudido, hasta hace po~o, cad~ vuelta
de manivela del tornillo del progreso. Visto desde la perspectiva arcatca que
tratamos ahora de dejar atrs, pareca un progreso benfico. Cientos de
millones quieren que la manivela d al menos una o dos vueltas ms porque
todava no han podido participar plenamente de ese progreso. Y esto es lo
que sus dirigentes continan prometiendo.
Intil difamacin
El Homo sapiens no ha sido el primer tipo de organismo que ha experimentado este apretar del tornillo; ni siquiera la primera especie en infligirse a s mis1na esta clase de destino. Alguno.s ejem~los de este fen~eno
comn, anteriores a la especie humana, encierran Importantes lecCiones
para nosotros, como veremos. Para los seres humanos, a medida que la presin se intensifica, ignorar sus causas ms profundas (e ignorar lo comn que
ha sido este fenmeno en la naturaleza) nos hace sucumbir con facilidad a la
tentacin de difamar a grupos particulares y a individuos. "Si al menos ... ", nos
sentimos tentados de exclarnar, "si al menos esos ... no estuvieran urdiendo

,,
}:1

sus viles negocios. Entonces la historia podra recuperar el curso del progreso
milenarista",* suponemos. "Ellos" son los obstculos que impiden alcanzar
beneficiosas metas.
Segn cul de los grupos excluyentes sea el que as, sintindose ofendido, seala con el dedo, ese "ellos" se referir a diversos grupos externos.
En lugar de "esos ... " algunos chinos mao~tas devotos podran decir "revisionistas rusos". Acosados israeles se referiran a_ los "terroristas" de la OLP,
mientras rabes resentidos hablaran de los "sionistas ladrones de tierras".
Unos airados catlicos irlandeses sealaran a los "extremistas protestantes",
e iracundos protestantes del Ulster podrn decir "militantes del Ejrcito
Republicano Irlands provisional". Negros de Rodesia, Zimbabwe, podrn
referirse al "el rgimen minoritario blanco colonialista"; Fidel Castro en
Cuba sealara a "imperialistas yanquis"; los automovilistas estadunidenses,
molestos por los elevados precios de la gasolina, mencionaran al "cartel del
petrleo", y un largo etctera.
Y aunque la difamacin a menudo proporciona una satisfaccin
emocional, no resuelve nuestro apuro comn. Ms bien, agrava las dificultades de la vida. Nuestras dificultades comunes no son en realidad causadas
por villanos. Dentro del creciente nmero de grupos en lucha en este
atribulado mundo, son pocos los que tienen conocimiento de los conceptos
que les habran permitido percibir que las privaciones propias y las de sus
supuestos adversarios tienen races comunes. Sometida a presin, la gente
abandona la frgil base comn de entendimiento alcanzada por la humanidad. La presin tambin nos dificulta comprender el peso que tienen sobre
nosotros los mecanismos impersonales de la naturaleza. Les corresponde a
los que han sufrido la presin slo marginal mente el descubrir y discutir su
naturaleza, a fin de que todos tengan alguna posibilidad de evitar las acciones, a las que la presin tan fcilmente nos tienta, que tan slo empeoran
la situacin.

Desde luego, es necesario suprimir la presin a la que nos hemos


sometido de manera colectiva. Pero es ya demasiado tarde para evadir el
futuro. Este libro no es un llamado tardo para controlar an ms la natalidad, mucho menos un llamamiento a una nueva revolucin o a una ltima

La doctrina del milenarismo promete un prximo reinado de Cristo de mil aos de paz y
prosperidad. (N. del T.)

43

42

EL APURO NO COMPRENDIDO DE LA HUMANIDAD

~~.;

orga de arrepentimiento. No sirve de nada mesarse los cabellos, lamentando


la supuesta "codicia" humana o su inmoral miopa. Lamentarse de los apetitos y la cortedad de vista humanos es intil sin un esfuerzo por entenderlos, y
ponerlos en perspectiva comparndolos con los de otras especies.
La finalidad de este libro es, por consiguiente, arrojar luz sobre la
naturaleza y las causas de la amenazante condicin humana, con el fin de
mitigar sus consecuencias sociales, emocionales y morales. Para mitigar los
efectos de las presiones posteriores a la "Era de la Exuberancia", debemos
tomar conciencia de sus ms profundas races. Tenemos que aprender a
relacionarnos personalmente con lo que podra ser llamado "la realidad
ecolgica de la vida". Tenemos que ver que esta realidad afecta nuestra vida
en forma ms decisiva y permanente que los acontecimientos que pueblan
los titulares de la prensa. Entender ahora la condicin huma.na en peligro
requiere una perspectiva ecolgica verdadera.
Necesitamos una visin ecolgica del mundo; no bastan nobles
intenciones y algo de informacin sobre ecologa. Este nuevo paradigma
nos ayudar a ver cmo las costumbres autodestructivas de la humanidad
\son, en muchos sentidos, tpicas de los caminos seguidos por otras criaturas.
LlVIlentras el lector no haya aceptado el cambio de paradigma que aqu se
propone, le ser sin duda difcil ver por qu es tan importante reconocer lo
tpico de nuestra desesperada situacin, aparentemente sin precedentes. No
le ser fcil ver de qu modo proporciona consuelo el descubrir que nuestra
condicin actual es natural o inevitable. Como lo ha advertido Kuhn, es
difcil, aun en discusiones cientficas, para los partidarios de un paradigma
comunicarse de modo eficaz con quienes perciben y razonan en trminos
de un paradigma diferente. Pero he tratado de alcanzar una comunicacin
que logre cruzar a travs de la barrera del paradigma escribiendo con toda
la claridad y persuasin de que soy capaz, aunque sea desde una perspectiva
no convencional. Le pido al lector que haga un esfuerzo igualmente serio por
~ograrla...reorientacin del pensamiento plasmada_ en los captulos siguientes.
Este no es un libro para leerlo de manera pasiva.
Con algn esfuerzo, el lector podra llegar a aceptar la visin de
que, puesto que los seres humanos no han sido las primeras criaturas que
ensucian su propio nido, la condicin presente o futura de nuestro mundo
no tiene por qu significar una especial carga de culpa o de vergenza. A
medida que descubrimos los costos de habernos sobrepasado, las tendencias
de la humanidad hacia una convivencia civilizada sern puestas a prueba

44

LA NECESIDAD DE UNA NUEVA PERSPECTIVA

hasta el punto de ruptura. Necesitarn verse reforzadas por la conciencia del


hecho de que nuestra especie no ha sido la nica en multiplicarse ms all
de !a capa~idad de carga. Resulta decisivo darse cuenta de que lo que nos
esta sucediendo no es sino la consecuencia de los xitos del pasado.
A medida que cosechamos las tempestades de tribulaciones impuestas por un xito excesivo, reflexionar ecolgicamente sobre nuestra difcil
cofien ddi~e~nd global puede red~~~~ 1~--~~!.!~~~~-?~.-~~-gqj_~E.~ l()_~_ q~_C:.E~E.~-~~~---~star
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45

SEGUNDA PARTE

Lo que algn da sucedera,


ya ha llegado ayer

Cualquier extensin de terreno puede mantener a perpetuidad slo un nmero limitado de personas. Factores
relacionados con el suelo y el clima imponen un lmite absoluto, en la medida en que estn Juera del control
humano, y la manera en que se usa la tierra establece un lmite en la prctica.
Si este lmite prctico de la jJOblacin es sob-repasado sin un cambio compensatorio en el sistema de uso de
la tierra, se pone en marcha un ciclo de cambios degenerativos que necesariamente redunda en el deterioro o
la destruccin de la tierra, y al final en hambre y una reduccin de la poblacin.
WILLIAM ALLAN,

Studies in African Land Usage in Northern Rhodesia, p. l.

La capacidad de carga pam poblaciones humanas ha sido elevada por la fuerza en una serie progresiva
de etapas [...] Cada etapa represent un avance cultural, tal como la eliminacin de un competidor o la
sobreexplotacin de algn recurso, arrasando por consiguiente con los mecanismos regulatorios anteriores que
restringan el crecimiento de poblacin [.. .] A medida que los ecosistemas ya no podan absorber ms energa,
esta mayor [. ..] poblacin slo poda ser alcanzada de una de dos maneras. O bien se la obtena con una
correspondiente reduccin de biomasa de las poblaciones de especie~ competidoras[.. .] O bien "extrayendo" los
recursos acumulados del ecosistema.
ARTHUR

S.

BouGHEY,

Man and the Environment, 2a. ed, pp. 251, 254.

A gente que no haba conocido otras limitaciones de la caza que las impuestas por la naturaleza de sus armas
primitivas, no les pasaba por la mente la idea de que fuem posible [con rifles] matar demasiados venados.
FARLEY MoWAT,

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11:
1

TheDesperatePeople, p. 20.

LA l'RGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

Los orgenes del futuro de la humanidad

Estamos viviendo ya en un mundo sobreexplotado. 1 Nuestro futuro ser


un producto. de esa realidad; y esa realidad es un producto de nuestro
pasado. Entonces nuestra primera tarea es tomar plena conciencia de cmo
hemos llegado a donde estamos y por qu nuestra situacin actual trae
consigo una cierta clase de futuro.
Con este fin, considrese la informacin sobre la saga humana contenida en la tabla l. Lnea por lnea, la tabla nos narra una historia formidable (y formidablemente reveladora). Es la historia de un mundo que, una
y otra vez, se ha aproximado, en el nmero de seres humanos, al punto de
saturacin, pero slo para elevar ese lmite gracias al ingenio humano.
Las primeras rondas de elevacin de lmites fueron el resultado
de una serie de descubrimientos tecnolgicos que nos llevaron casi dos
millones de aos. Estos descubrimientos les permitieron a las poblaciones
humanas apoderarse, de manera repetida, de porciones de la capacidad
total de manutencin vital de la Tierra, porciones que antes haban mantenido a otras especies. El episodio ms reciente de esta alza de lmites ha
tenido resultados mucho ms espectaculares, a pesar de que ha aumentado
la capacidad de carga humana mediante un mtodo fundamentalmente
distinto: la explotacin de depsitos limitados de materiales, que no se
recuperan dentro de dimensiones de tiempo humanas. As, sus resultados
no pueden ser permanentes. Este hecho coloca a la humanidad sobre una rama
que es aserrada de modo enrgico por las actividades de la vida moderna.

49

l.

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1

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

Al comienzo

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Unos dos millones de aos atrs, como est indicado en la primera


lnea de la tabla 1, criaturas de otra especie -humana, pero no de nuestra
clase- haban evolucionado de antepasados prehumanos, adaptndose ms
y ms a una posicin en el entramado de la vida algo diferente que la ocupada por sus antepasados. De algn modo haban descubierto que podan
usar (ms que slo evitar) el fuego: podan calentarse con l, ahuyentar a las
fieras, cocinar y hacer as d!gerbles ciertas sustancias orgnicas, que de otro
modo no les hubieran servido como alimento para sus cuerpos. Cualquiera
que hubiera sido la capacidad del mundo para mantener a sus antecesores
prehumanos, haba ahora espacio adicional para los descendientes hun1anos
de aquellas criaturas iniciales. Sus caractersticas humanas les permitan
vivir, en forma parcial, de porciones de la sustancia del mundo intiles para
sus antepasados.
Estos seres humanos recin aparecidos haban empezado a fabricar
y utilizar herramientas sencillas. Por encima de eso, podan ensearle a su
descendencia c1no fabricar y usar esos artefactos. Cada generacin no tena
que redescubrir independientemente las tcnicas que haban contribuido a
la supervivencia de sus padres. A pesar de todo, la acumulacin de cultura
adaptativa tiene que haber sido en extremo lenta, al menos en su inicio, y
por cientos de miles de aos estas criaturas no debieron haber sido muy
numerosas. Aun conociendo el uso del fuego y poseyendo herramientas
y tradiciones, estos seres humanos seguan siendo lo que haban sido sus
antecesores prehumanos: consumidores de sustancias alimenticias surninistradas por la naturaleza y obtenidas de fuentes silvestres n1ediante la caza y
la recoleccin.
En tiempos paleolticos no haba, desde luego, una oficina de censo.
Pero el conocimiento de la dependencia del ser humano primitivo de los
alimentos silvestres nos permite hacer clculos razonables acerca de la densidad poblacional mxima posible en promedio, y calcular la extensin de
tierra capaz de mantener a esos cazadores y recolectores. El hecho importante que surge del clculo es que no pueden haber sido muchos millones. 2
Sin embargo, estos primeros seres humanos tuvieron xito: sobrevivieron, se
reprodujeron, se adaptaron y siguieron evolucionando.
Luego de unas ochenta mil generaciones de cazadores y recolectores humanos, las respuestas biolgicas y culturales a la presin selectiva,

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LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

impuesta por los hbitats que iban poblando, haban producido una descendencia con los rasgos fsicos hereditarios bsicos que vemos en los hombres
y mujeres de hoy. De ese modo, alrededor del ao 35000 a.C., los humanos
existentes en la Tierra eran de nuestra especie, Homo sapiens. Es probable
que fueran alrededor de tres millones, que vivan de la caza y la recoleccin.
Mayor habilidad para cazar

No podemos decir en realidad que tres millones era el nmero


mximo que la Tierra era capaz de sostener, considerando la forma en que
vivan en aquel tiempo. Pero podemos, con razonable seguridad, pensar
que, debido a la lentitud en alcanzar incluso ese nmero, la capacidad de
carga de la Tierra para ese tipo de criatura, con ese estilo de vida, no era
muy superior a esa cifra. Sin embargo, las culturas del Homo sapiens, que iban
evolucionando en forma gradual, acabaron por incrementar la capacidad de
carga humana de la Tierra.

'Alrededor del ao 35000 a.C. alguien descubri que una lanza poda
ser arrojada con mucha mayor fuerza y a mayor distancia si el lanzador alargaba su brazo de manera ms eficaz, poniendo el extremo de la lanza en un
receptculo fijado en la punta de un palo que sostena en la mano. Alguien
ms invent un sistema para impulsar lanzas en miniatura (flechas) no slo
con mayor rapidez, sino de tal modo que permita apuntar, alineando el
blanco, la flecha y la mirada aplicando una muesca, hecha en el extremo, a
una cuerda amarrada a ambas puntas de un palo elstico. Utilizando herramientas tales como el arrojalanzas y el arco y flechas, los seres humanos se
volvieron cazadores ms hbiles, y una mayor cantidad de animales de caza
se convirtieron en alimento para cuerpos humanos.
Con estos descubrimientos tecnolgicos, la poblacin del Homo
sapiens en la Tierra creci de alrededor de tres millones a cerca de ocho
millones de almas, en algo ms de mil generaciones. 3 El total de biomasa
humana sobre la Tierra se haba ms que duplicado. Sin embargo, la mayora
de las personas, de cada una de esas mil generaciones, no se habra dado
cuenta en absoluto del aumento puesto que, como lo muestra la columna
al extremo derecho de la tabla, cada tribu creca en promedio menos de
un dcimo de uno por ciento por generacin -esto es, aproximadamente
durante el cuarto de siglo que se requera para que cada nueva pareja criara
a sus propios hijos y llegaran a ser abuelos.

52

Aprender a manejar la naturaleza

Pero lleg por fin el momento de un nuevo descubrimiento an mayor


y un nuevo incremento en la capacidad de carga humana de la Tierra. En
cierto lugar, algunas de las personas que recolectaban semillas silvestres para
molerlas observaron que esas sernillas, desparramadas sobre tierra hmeda
en las cercanas de donde la familia desempeaba sus actividades, brotaban y
se convertan en plantas que crecan tan bien como las silvestres. A su tiempo,
esas plantas daran una nueva cosecha fcil de recoger. El Homo sapiens
desarroll, con base en este descubrimiento, tcnicas de cultivo de plantas,
produciendo un cambio considerable en la relacin de nuestra especie con el __
entramado de la vida y la naturaleza. De aqu en adelante, algunos de nosotros obtendramos alimento de una porcin de la comunidad bitica manejada por
seres humanos, en vez de la simple recoleccin de productos de especies vegetales y animales, que podamos usar si las cogamos antes que otros animales
consumidores, u organismos invisibles que las descompondran.
A esta revolucin horticultura!, que convirti a cazadores y recolectores en campesinos, sigui una decuplicacin de la poblacin humana
de la Tierra. 4 Este aumento tuvo lugar en la sexta parte del nmero de
generaciones requerido por la fase de aumento anterior. Una aceleracin
as indica que la audacia humana de asumir el manejo de una porcin de
la naturaleza haba nuevamente elevado la capacidad de carga humana de la
Tierra. Biolgicamente, esta especie, dotada de la capacidad de producir
innovaciones culturales, era un rotundo xito.
Empez a serie posible a una diminuta pero creciente fraccin de toda
tribu humana dedicar su tiempo a otras actividades distintas de slo conseguir
su sustento. Le fue posible a la organizacin social hu1nana desarrollarse a lo
largo de lneas ms complejas, y el ritmo de la innovacin cultural pudo acelerarse. Cada incre1nento de tecnologa le daba a la humanidad una ventaja en
la competencia entre las especies. Nuestra especie estaba ya bien encaminada
hacia la meta de convertirse en el miembro dominante del ecosistema.
Inters compuesto

Es de notar que, aun despus de esta aceleracin horticultura! del


crecimiento poblacional, el cambio habra seguido siendo casi imperceptible
para quienes lo experimentaban. El aumento, en una generacin promedio,

53

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

era an apenas de 1.5 por ciento. La poblacin inicial de ocho millones se


multiplicaba en una generacin por un factor de 1.015, y ese producto era nuevamente multiplicado en la siguiente por 1.015, e igualmente ese producto, y
as sucesivamente. El "inters" de 1.5 por ciento sobre la inversin inicial era
compuesto por cada generacin -160 veces entre 8000 a.C. y 4000 a.C. As:

8,000,000 x (1 + 0.015) 160 = 86,000,000 aproximadamente


De modo que los nmeros que muestra la columna "generaciones transcurridas" de la tabla 1 son algo ms que simple expresin de intervalos de
tiempo entre las fechas que seala la primera columna; es preciso leerlos
como exponentes aplicados a multiplicadores derivados de las cifras de la
ltima columna. Aun con una tasa porcentual baja de incremento por generacin, el esquema de "inters compuesto" puede producir un gran cambio
si transcurren suficientes generaciones.
A medida que el desarrollo de una cultura humana agrandaba los
nichos disponibles para la humanidad, se hicieron posibles repetidos saltos de
un crecimiento numrico bsicamente exponencial. (La famosa "explosin
poblacional" actual no ha sido otra cosa que el episodio ms reciente de un
proceso en curso desde tiempos remotos.)
Herramientas, organizacin y nivel de vida

Alrededor de 4000 a.C. la piedra y el hueso empezaron a ser complementados, y luego remplazados, por herramientas de metal, a medida que
el Homo sapiens entraba en lo que sus descendientes historiadores. llamaran
algn da la Edad del Bronce. A este perfeccionamiento del equipo de
herramientas del ser humano sigui un nuevo crecimiento de la poblacin.
La metalurgia elev la capacidad de la especie humana para cosechar los
productos de la naturaleza, antes que abandonarlos al uso de otras especies
consumidoras. Tambin le dio un mayor impulso al surgimiento de una
"divisin del trabajo" entre ocupaciones que se especializaban rn,s y ms.
De aqu en adelante, el desarrollo de la organizacin entre los seres humanos sera un factor cada vez ms importante en su dominio sobre el medio
ambiente que los mantena. 5
Si se hubieran dejado de producir innovaciones, o si hubiera un
lmite absoluto para el progreso cultural, el crecin1iento exponencial habra
54

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

cedido lugar a una curva de rendimientos decrecientes. Una capacidad de


carga limitada reducira la tasa de crecimiento a lo largo de generaciones
sucesivas. Finalmente, a medida que la poblacin se aproximara a la capacidad de carga, la tasa de crecimiento se acercara, necesariamente, a cero.
Eso es lo que significa "capacidad de carga". 6
Pero las innovaciones cpntinuaron y el lmite tope fue nuevamente
elevado. Alrededor de 3000 a.C. el ser humano cultivador de plantas se
consagr a una versin temprana de la "produccin en masa", cultivando la
tierra en extensiones superiores a pocas anteriores. Esto fue posible gracias
a la invencin del arado, que le permiti al labrador empezar a usar energa
distinta de la humana para remover la tierra -energa proporcionada por
los msculos de un buey o un caballo, aunque en un comienzo el arado era a
veces tirado por un esclavo o una mujer (y tena que ser ms bien pequeo).
Un campesino poda labrar ms tierra con esta herramienta adicional. Pero
una agricultura que utilizaba animales de tiro tena que destinar parte de
la tierra a cultivar forraje para esos animales, de manera que esta nueva
tecnologa no podra elevar inmediatamente la capacidad de carga humana
en forma tan dramtica como lo haban hecho innovaciones anteriores.
Haba tambin una alternativa a la utilizacin de este incremento
particular en la capacidad de producir sustento. Un labrador con un arado
y un animal de tiro poda cultivar suficiente campo como para alin1entarse
a s mismo, al animal, a su familia y quiz le sobrara algo. As, una fraccin
pequea pero creciente de la poblacin poda hacer ahora algo distinto a
obtener alimento. Los grupos h).lmanos podan opt,ar por enriquecer sus
propias vidas antes que slo aumentar su nmero.
Alrededor de 1000 a.C. herramientas de hierro empezaron a complementar y remplazar las de bronce. Y, de nuevo, algo del aumento de capacidad
de carga fue usado para elevar, poco a poco, el nivel de vida de, al menos,
algunos grupos.
Los efectos de estas ltimas innovaciones sobre el aumento de
poblacin no pueden ser calculados en forma separada, puesto que no
hay clculos confiables sobre la poblacin en la poca en que empezaron a
usarse estas nuevas herramientas y tcnicas.7 Pero entre el comienzo de la
Edad del Bronce y el nacimiento de Cristo (para la poblacin de cuya fecha
s hay un cierto consenso) su efecto acumulativo fue ampliar la existencia de
vida humana del mundo, de alrededor de ochenta y seis millones, a cerca
de trescientos millones -una tasa de crecimiento de cerca de tres cuartos
55

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

de uno por ciento por generacin. Durante el siguiente milenio hubo un


crecimiento ms lento.
Armas de fuego

Luego vino un descubrimiento de un orden diferente. A inicios


del siglo XIV se inventaron las armas de fuego y de inmediato se las utiliz
militarmente. Las primeras armas de fuego eran difciles de llevar y apenas
aptas para usos no militares. De tener un efecto sobre la capacidad de
carga, ste tendra que ser indirecto, porque, cambiando la naturaleza de
la guerra, cambiara la naturaleza de la organizacin p"oltica, qu~, a su vez,
modificara la forma en que las poblaciones humanas se relacionaban con
los recursos del mundo circundante.
En el curso de tres generaciones despus de la introduccin de estas
primeras armas de fuego empezq.ron a fabricarse armas porttiles. Debido
a que stas pueden haber tenido un influjo directo sobre la capacidad
humana de "cosechar" carne, se les da (antes que a sus incmodos predecesores de uso militar) un lugar en la: tabla l. Durante las diecisis generaciones siguientes observamos una tasa media de crecimiento poblacional mayor
que nunca. Es demasiado alta, de hecho, como para ser causada slo por una
perfeccionada eficiencia en la caza. Su origen es muy diferente.
Los efectos acumulativos del crecimiento humano en los pasados dos
millones de aos empezaban a ser importantes. Las porciones de la superficie
terrestre disponibles para aquellas tribus humanas que haban hecho y usado,
hasta ese, momento todos los descubrimientos tecnolgicos estaban ya llenndose de seres humanos. Pero las herramientas y el conocimiento disponibles
para estos segmentos del Homo sapiens, ms avanzados culturalmente, les permita a algunos hombres (y los impulsaba a) abandonar la tierra y aventurarse
en forma ms y ms osada en el mar. Menos de un siglo despus de la invencin de las armas de fuego porttiles, los europeos descubriran tierras cuya
existencia ignoraban. En las generaciones siguientes a ese descubrimiento,
la superioridad de las armas de los europeos les permitira apropiarse de
nuevos continentes enteros, cuyos iniciales habitantes humanos eran mucho
menos numerosos porque todava vivan, en su mayora, al nivel de cazadores
y recolectores de la Edad de Piedra o de una horticultura primitiva.
Las armas de fuego no ampliaron el planeta. Sin embargo, sirvieron
para ampliar, una vez ms, la capacidad de carga del mundo conocido por

56

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

los europeos, pudiendo con ello establecerse y disponer de la explotacin de


un hemisferio "virgen". La ampliacin de territorio disponible para su uso,
por parte de Europa, significa un avance y es la principal razn por la cual se
puede decir que las armas de fuego aumentaron, sin precedente, la tasa de
incremento de seres humanos, durante la ltima parte del periodo agrario.
Abundancia

Llamar "Era de la Exuberancia" a los siglos que siguieron a la sbita


expansin del hbitat del hombre europeo gracias a los viajes de descubrimiento. Las razones aparecern en otros captulos. Durante esa poca, el ser
humano olvid que el mundo (es decir, Europa) haba estado saturado de
poblacin y que la vida, por ese motivo, haba sido difcil. El descubrimiento
del Nuevo Mundo dio al hombre europeo una nueva relacin que difera,
en forma notable, con la base de recursos necesaria para la vida civilizada.
Cuando Coln se hizo a la 1nar, cada europeo dispona de unas 9.71 hectreas de Europa. La vida era una lucha para obtener el mximo provecho de
recursos insuficientes e inseguros. Luego que Coln tropez de manera inesperada con tierras de un hemisferio desconocido y despus de que monarcas
y empresarios empezaron a poner esas tierras a disposicin de los europeos
para poblarlas y explotarlas, hubo un total de 48.56 hectreas disponibles por
persona en el hbitat europeo, agrandado cinco veces la cifra precolombina. 8
Hasta entonces el inmovilismo haba sido la premisa de los sistemas sociales del Viejo Mundo. Este sbito e irnpresionante excedente de
capacidad de carga destruy esa premisa. En un hbitat que ahora pareca
ilimitado, se poda vivir la vida de modo abundante. La nueva premisa de
recursos ilimitados gener nuevas convicciones, nuevas relaciones humanas
y un nuevo comportamiento. Progresaron el conocimiento y la educacin, y
una parte.. creciente de la poblacin aprendi a leer y escribir. Aument el
tiempo libre per cpita lo suficiente como para permitir el desarrollo de una
inventiva mayor que nunca. Progres la tecnologa y el avance tecnolgico
pas a ser el significado usual de la palabra "progreso".
Pero el aura de posibilidades sin lmites tuvo otro efecto: una nueva aceleracin del crecimiento de poblacin. Para entrar en detalles que no muestra
de manera explcita la tabla 1, entre 1650 y 1850, apenas dos siglos, la poblacin
humana del mundo se duplic. Nunca haba habido antes un crecimiento tan
enorme en tan poco tiempo. En 1930 se haba duplicado de nuevo, en apenas ,.

57

Lo

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1

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QUE ALGN DA SUCEDERA

ochenta aos. 9 Y la siguiente duplicacin requerira slo cerca de cuarenta y


cinco aos! A medida que aumentaba la poblacin y sus instrumentos consumidores de recursos se hacan ms numerosos, la brecha entre la capacidad de
carga y el uso de recursos se cerr de m4nera inevitable. La tierra de que dispona cada estadunidense en Estados Unidos se redujo a 4.45 hectreas apenas;
esto es, menos de la mitad del espacio disponible en Europa para cada europeo
poco antes del viaje revolucionario de Coln. Mientras. tanto, el apetito por
recursos per cpita haba crecido tremendamente. La "Era de la Exuberancia"
era por."necesidad algo pasajero ya que socavaba sus propios fundamentos.
La mayora de las personas suficientemente afortunadas que vivieron
en aquella poca interpretaron mal su buena fortuna. Imaginaron, debido a
una "infinitud" que tena que durar poco, que las caractersticas de su mundo
y de sus vidas iban a ser permanentes. La gente de la "Era de la Exuberancia"
volva la mirada sobre las tristes vidas de sus antepasados y los compadeca
tanto por sus concepciones "irreales" acerca del mundo, como por las que
tenan de s mismos y de la forma como les corresponda vivir a los seres
humanos. En lugar de reconocer que la realidad misma haba cambiado -y
al final volvera a cambiar- se felicitaban a s mismos por haber superado
las "supersticiones" de antecesores que haban visto un mundo distinto en
forma tan diferente. Al tie1npo que rechazaban la antigua pre1nisa de la
inmovilidad? no se percataban de que su propia conviccin: que la infinitud
sera permanente, era tambin una exagerada conviccin, una supersticin.
A medida que se cerraba la brecha, las condiciones de vida cambiaron necesariamente. El n1undo volvi a entrar en una edad de presin
poblacional. Sus caractersticas tenan que asemejarse, de alguna forma, a
los rasgos del Viejo 1\tlundo de los tiempos precolombinos. Slo que ahora
haba muchsimos ms seres humanos, todas las partes del planeta estaban
en contacto unas con otras, el impacto per cpita en la biosfera haba
sido ampliado de modo enorme por la tecnologa, se acercaba el punto de
agotamiento para muchos de los recursos no renovables de la Tierra; y los
habitantes de este mundo "postexuberante" haban heredado de la "Era de
la Exuberancia" pretensiones de llevar una vida indefinidamente expansiva.
El mtodo de la apropiacin

Los europeos que empezaron a tomar posesin del Nuevo Mundo en


los siglos XVI y xvn no eran ecologistas. Aunque pronto se vieron obligados

58

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

a aceptar que las Amricas no estaban del todo inhabitadas, no estuvieron


dispuestos a reconocer que estas nuevas tierras estaban en realidad, en un
sentido ecolgico, mucho ms que "poco" pobladas. Este segundo hemisferio estaba, de hecho, bsicamente "lleno". Como hemos visto, el mundo
poda mantener menos gente en un nivel cazador-recolector que cuando se
haba avanzado al nivel agrario. Del mismo ~odo, un continente que estaba
(ecolgicamente hablando) "lleno" de cazadores y recolectores tena que
parecerles casi vaco a invasores que venan de una cultura agraria y estaban
acostumbrados a los poblados ms densos de esa cultura.
El etnocentrismo les impidi a la mayora de los europeos verse a
s mismos como les deben haber parecido a los indios: como competidores
por recursos que ellos ya estaban explotando al mximo permitido por sus
conocimientos. Desde una postura ecolgica, estas vastas tierras "nuevas" no
tenan "ms que suficiente" lugar para indios y europeos, como estos ltimos
supusieron con facilidad. Los indios, que vivan de la caza, la recoleccin
y la simple horticultura, iban a ser desplazados por la llegada de hordas de
europeos que practicaban una vida agrcola avanzada.
Aun si hubiera existido menos etnocentrismo y si los principios de
la compasin cristiana hubieran bastado para excluir toda desconfianza,
hostilidad y derramamiento de sangre en las interacciones entre "civilizados" y "salvajes", la total ignorancia de la implicaciones ecolgicas de los
diversos niveles de tecnologa hubieran permitido la apropiacin. Los europeos podan trasladarse al Nuevo Mundo sin crearse una mala conciencia
por relegar a los nativos a una fraccin cada vez menor de estos continentes.
Aquella fraccin menguante tena una capacidad de carga insuficiente (si
era explotada mediante la caza y la recoleccin o una horticultura primitiva)
para albergar al nmero de indios generado ya por su medio ambiente
anteriormente ms extenso. Pero ni el concepto de capacidad de carga ni su
relacin con los diversos estadios de la cultura humana formaban parte del
acervo mental de los colonos europeos. Y as sobrevino el desplazamiento.
En lo esencial, un desplazamiento semejante fue causado por los
mismos etnocentrismo y candidez ecolgica cuando colonos de Europa invadieron Australia y Nueva Zelanda. Un esquema parecido predomin tambin, por un tiempo, c:uando los europeos se apoderaron de las partes ms o
menos templadas de Africa, aunque all una diferencia en la proporcin de
invasores con respecto a los nativos, al final empez a invertir la relacin. Los
africanos, ms numerosos, empezaron a desalojar a los europeos.

59

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

En todas partes del mundo los europeos haban actuado bajo la


pren1isa de que era tanto justo como razonable que tierras "vrgenes", o
"subutilizadas" (es decir, tierras usadas por no europeos desconocedores de
la agricultura), fueran "usadas de manera productiva". Sin ninguna comprensin ecolgica, esa premisa pareca del todo correcta.
El mtodo de aumentar la capacidad de carga por medio de la apropiacin era mucho ms antiguo que la Edad de la Exploracin y los siglos
de expansin colonial. Desde que la especie se volvi humana, lo que. haba
estado bsicamente haciendo era invadir y usurpar tierras ocupadas por
otros. Cada una de las expansiones de la capacidad de carga examinadas en
las pginas precedentes consisti, en esencia, en desviar una fraccin de la
capacidad de manutencin vital de la Tierra, de sustentar otras formas de
vida, al mantenimiento de nuestra especie. Nuestros antecesores presapiens,
con sus simples herratnientas de piedra y con el uso del fuego, se apropiaban
para uso humano de materiales orgnicos, que hubieran sido de otro modo
consumidos por insectos, por carnvoros o bacterias. A partir de unos diez
mil aos atrs, nuestros ms antiguos antecesores horticultores empezaron a
apropiarse de tierra para cultivar en ella granos para consumo humano. De
otro modo esa tierra hubiera mantenido rboles, arbustos o pastizales silvestres, y animales dependientes de ellos; pero habra sustentado una menor
cantidad de seres humanos. A medida que las generaciones en expansin se
sucedan unas a otras, el Homo sapiens se apropi ms y ms de la superficie
de este planeta, bsicamente a expensas de sus otros habitantes. Y en un
comienzo, aquellos desplazados eran criaturas con dientes y garras en vez de
herramientas; con escamas, o plumas, o pelaje, en vez de vestidos.
En este proceso de apropiacin, el ser humano haca lo que hacen
todas las criaturas. 10 Toda especie viviente se ha ganado un lugar en el entramado de la vida adaptndose a un papel determinado de modo ms eficaz
que una forma de vida alterna. Lo que vale para una especie, vale tambin
para una subdivisin dentro de la especie. Un trozo de terreno tiene una
mayor capacidad de carga para aquellas subespecies que pueden extraer ms
de l que otras subdivisiones de la especie peor equipadas para explotarlo.
Nada de esto se dice para justificar el desplazamiento de los indios
americanos (o de los polinesios, aborgenes o africanos) por los europeos.
En fechas recientes han surgido remordimientos que han despertado la
conciencia de los estadunidenses, descendientes de europeos, sobre los sufrimientos de los desplazados. Aunque los sentimientos de culpa no pueden

resucitar a los indios, obligados a ceder su lugar a europeos ms poderosos,


quiz esos sentimientos puedan movernos a reflexionar acerca de temas que
de otro modo seran descuidados. Mediante la explicacin de este episodio de
desplazamiento humano cmno un caso especial del principio ecolgico de la
"exclusin competitiva", podemos al menos darnos cuenta de lo frecuente
que ha sido el proceso de apropiacin en la historia ecolgica del mundo.
Conscientes de eso, podramos ser capaces de ver tambin lo profundo de
la distincin entre el mtodo de apropiacin y otro mtodo que ha servido
en tiempos recientes para aumentar la capacidad de carga humana. Reconocer esta diferencia es esencial para comprender la apurada situacin de
la humanidad.
El mtodo de sobreexplotacin
Alrededor de 1800 d.C. con1enz una nueva fase en la historia ecolgica de la humanidad. La capacidad de carga fue aumentada tremendamente (pero en forma transitoria) por un mtodo muy diferente: la apropiacin dio paso a la sobreexplotacin. Una aceleracin notoria y de magnitud
nunca vista en el crecimiento de la poblacin humana se inici cuando el
Homo sapiens comenz a remplazar la vida agraria por la vida industrial.
.-;
La industrializacin haca uso de energa fsil. Una maquinaria~-~
impulsada por la combustin de carbn y, luego, de petrleo, le permiti :
al ser humano hacer cosas antes imposibles a esa escala. Ahora era posible'
fabricar herramientas nuevas, grandes, complejas, algunas de las cuales
aumentaban la eficacia de la labranza que, por supuesto, tena que continuar. Era posible transportar los productos del campo y de la fbrica en
mayores cantidades y a mayores distancias. El aprovechamiento de esta,
"nueva" fuente de energa condujo luego a la aplicacin masiva de fertilizantes qumicos a las tierras agrcolas. La cosecha por 0.40 hectreas aument
y, con el tiempo, el nmero hectreas acres destinadas a cultivar alimentos
para seres humanos se increment en forma sustancial, primero por la eliminacin de animales de tiro con sus exigencias de tierra para pastar, pero
tambin recuperando tierra mediante el riego, etctera.
Esta vez la humanidad no slo les quitaba a sus competidores
una porcin adicional de la capacidad de manutencin vital de la Tierra.
(Segua haciendo esto, y segua sin reconocer que era lo que haba hecho
siempre. Pero -lo que era mucho peor- pasaba por alto la verdadera

60

61

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

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naturaleza de algo que realizaba en gran escala. As, se estaba metiendo


en un callejn sin salida.) Esta vez se aumentaba la capacidad de carga
humana del planeta excavando energa acumulada, bajo suelo, millones
de aos atrs, captada de la luz solar que caa sobre la plantas verdes de
la Tierra, mucho antes de que este mundo hubiera sustentado mamfero
alguno, por no hablar de seres humanos o incluso primates prehumanos.
La energa solar haba sido capturada por la fotosntesis en plantas que crecieron, murieron y fueron enterradas durante el periodo carbonfero sin
mediar labrador alguno. (Como veremos en el prximo captulo, el hecho
de que no hubo que pagar trabajo agrcola para cultivar la vegetacin del
carbonfero, ni hubo que amortizar inversiones en maquinaria agrcola
para producir esas "cosechas" prehistricas, etctera, nos ayud a meternos
en la problemtica presente.)
La capacidad de carga se aument en esta poca sobreexplotando
una reserva finita de restos de organismos prehistricos. El resultado sera,
por consiguiente, una ampliacin transitoria de la capacidad de carga; en
contraste, las ampliaciones anteriores haban sido bsicamente permanentes, a la vez que acu1nulativas.
Al no ser permanente, esta elevacin de la capacidad de carga aparente da por resuelta una cuestin de enorme importancia: Qu sucede si
la poblacin, como de costumbre, crece hasta casi llenar este conjunto de
oportunidades aumentadas de modo transitorio, y lu~go,_ya que la exp~nsi?n
era slo provisoria, el mundo se encuentra (como los Indios en sus terntonos
empequeecidos) ante un exceso de poblacin? Cules son las conse~uen
cias de un dficit de capacidad de carga para el futuro de la humanidad?
Qu sucede, por ejemplo, cuando el petrleo se hace escaso, el combus_tible
para tractores falta o se vuelve prohibitivamente ca~o, y cua~clo los gr~nJeros
de nuevo tienen que utilizar de un cuarto a un tercio de la tierra destinada a
11
alimentar seres humanos para cultivar forraje para animales de tiro?
Tales preguntas no se planteaban mientras examinbamos nuestro
mundo con un paradigma preecolgico. El mito de los recursos ilimitados
dominaba la mente de la gente. Si alguien hubiera pensado, durante la "Era
de la Exuberancia", en cuestiones tan poco plausibles, la respuesta podra
haber parecido tambin increble: las naciones e individuos "postexuberantes" sentiran una necesidad compulsiva de negar los hechos a fin de negar
que ya eran, ellos mismos, superfluos. (Examinaremos esta negacin de la
nueva realidad en la tercera parte de este libro y, de nuevo, en la quinta parte.)

El ritmo de la industrializacin fue lo suficientemente rpido como


para poder aumentar la riqueza per cpita y no slo la poblacin. En principio, cualquier aumento en la capacidad de carga -pas<:yero o permanenteofrece la alternativa entre permitirles al mismo nmero de individuos una vida
ms generosa o hacer posible que un nmero mayor de individuos viva segn
los estndares anteriores. Si el aumento en la capt:tcidaq de carga es modesto
y se reparte en muchas generaciones, tiende a ser usado ante todo para crecer
en nmero; si es enorme y sobreviene en forma tan sorpresiva que el nmero
de personas simplemente no crece al mismo ritmo, eleva los estndares de
vida. La apropiacin del Nuevo Mundo por europeos haba aumentado la
capacidad de carga (para los europeos) justo a la velocidad necesaria para
que empezara a tener este efecto saludable. Mediante la sobreexplotacin de
reservas de recursos finitos a un ritmo cada vez mayor, la industrializacin
aument (de manera provisional) la capacidad de carga de modo an ms
veloz, dando la oportunidad tanto para un alza notable de prosperidad como
para una fenomenal aceleracin del aumento de poblacin. La bienvenida
elevacin de prosperidad reforz el peligroso mito de los recursos ilimitados y
oscureci por un tiempo los riesgos inherentes al aumento poblacional.
Sobrepasarse an ms

Poco ms de dos generaciones recin haban saboreado los frutos


de la industrializacin cuando el aumento de poblacin se aceler an ms
por un control en verdad eficaz de la mortalidad. Se descubri el papel que
juegan los microorganismos en la produccin de enfermedades. En 1865
comenz a practicarse la ciruga antisptica. Puede verse este ao en la tabla
1 como una demarcacin donde inicia una poca llena de descubrimientos
en tecnologa mdica relacionados entre s: prcticas de higiene, vacunaciones, antibiticos, etctera. El resultado total de esta serie reciente de
conquistas ha sido emancipar a la humanidad ms y ms del acortamiento
de la vida, efecto de aquellas pequeas criaturas invisibles que se alimentan
de tejidos humanos. Como ocurre en tiempos recientes con otras especies rapaces resguardadas de sus depredadores, hemos sido prolficos y nos
hemos multiplicado de tal modo que hemos "llenado la tierra" con creces,
de individuos de nuestra especie.
Estas conquistas en el control de la n1ortalidad recanalizaron los
efectos de la industrializacin: incrementaron la tasa de crecimiento de la

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62

63

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Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

1" ..

poblacin humana. La mayor parte de este crecimiento de la capacidad de


carga, alcanzado a una velocidad nunca vista, debido a la sobreexplotacin
industrial de reservas de recursos, se destin a apoyar el crecimiento poblacional, y una menor a mantener estndares de vida elevados. Una decisi?n
que podra haber sido diferente.

.-El control de la mortalidad fue una verdadera bendicin para las

.
Se a h
'
;1 primeras tres o cuatro generaciOnes
que 1o expenmentaron.
orro
mucho sufrimiento: a los padres, el de la muerte de hijos durante los aos de
crianza, y a gente de todas las edades, el agobio causado por enfermedades
infecciosas y la consiguiente debilidad que producen. Menos nios quedaron hurfanos. Menos adultos quedaron viudos en la flor de la vida.
./
Pero todos estos beneficios nos impulsaron a sobrepasar la capaci( dad de carga permanente. 12 Para la mayora de las personas, mientras ocurra
!....esto, "capacidad de carga" sigui siendo una frase desconocida. El concepto
estaba ausente del paradigma con que la gente de la "Era de la Exuberancia"
perciba y comprenda su mundo. El industrialismo nos haba dado un
aumentotemporal de posibilidades, una bendicin muy peligrosa. El control de I<i mortalidad nos dio un nuevo incremento rpido de poblacin sin
fundam~nto en un mayor crecimiento de la capacidad de carga. As, en las
siete gen~raciones transcurridas desde 1800, la poblacin se cuadruplic y la
humanidad se encontr en una situacin realmente precaria.
La precariedad sigui siendo invisible para muchos. Con la experiencia de un siglo o dos de notables conquistas tcnicas, acompaadas de un
crecimiento de poblacin definido culturalmente todava como una forma
de progreso (puesto que cada pueblo aspiraba a convertirse en ciudad), las
mentes no haban todava aprendido a hacer la distincin entre mtodos
de elevar la capacidad de carga y mtodos de sobrepasarla. No vean, por
eso, dificultades insuperables en slo repetir descubrimientos anteriores. Se
pensaba, por ejemplo, que "incubadores atmicos rpidos" y otras victorias
tecnolgicas, -todava no ganadas, lograran, con seguridad, un aumento de
la capacidad de carga, apenas los lmites de la naturaleza se hicieran sentir.
(A esta actitud se le dar un nombre sugerente en el captulo "Ao decisivo:
modos de adaptacin" y se estudiar ms todava en el captulo "La fe contra
los hechos".)
Durante la segunda guerra mundial, el texto de una cancin popular
proclamaba, con presuncin tpica estadunidense: "Lo hicimos antes, y lo
podemos hacer de nuevo!". Una generacin despus de aquel conflicto, pare-

64

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

damos estar usando una forma, desn1ilitarizada, de aquel clich como base
para confiar en que futuros aumentos de la carga impuesta por la poblacintecnologa a un medio a1nbiente limitado seran sustentables. La gente ostentaba o bien una ignorancia persistente del concepto de capacidad de carga,
o bien una fe ingenua en que sta podra siempre agrandarse; que los lmites
siempre podran trascenderse. Una suposicin as pareca estar en el fondo
del pertinaz rechazo, tanto de capitalistas como de marxistas, para reconocer
que el mito de los recursos ilimitados se haba vuelto por fin obsoleto. Se parta tambin de la base de que los ulteriores avances tecnolgicos aumentaran
en forma necesaria la capacidad de carga, en lugar de reducirla. El aumento
de la capacidad de carga haba sido el papel de la tecnologa en el pasado;
sin en1bargo, veremos (en el captulo "La naturaleza y la naturaleza del ser
humano") que este papel se ha invertido en la era industrial. La tecnologa ha
aumentado los apetitos humanos por recursos naturales, disminuyendo as el
nmero de nosotros que puede sostener un medio ambiente dado.
De vuelta a la caza y la recoleccin
Aquel descubrimiento que llamamos industrialismo fue, en lo fundamental, diverso de los anteriores. No conquist slo otra porcin del
entramado, para uso humano, que con anterioridad haba mantenido otra&_
formas de vida. En lugar de eso, se introdujo bajo tierra para extraer de un
fondo finito, y agotable, aumentos de capacidad de carga; un fondo creado
y enterrado por la natUraleza decenas de millones de aii.os antes de que apareciera el ser humano. El mtodo de sobreexplotacin, que hemos llamado
industrialisn10, descansaba, para aumentar sus posibilidades, en el uso de
recursos que no se renuevan en un ciclo anual de crecimiento orgnico,. .
Pretender "hacerlo de nuevo" equivala a esperar encontrar otros recursos
_agotables cada vez que usamos una tanda dt:; ellos. Slo una vez pudieron las
naciones tecnolgicamente ms avanzadas de la humanidad descubrir un
segundo hemisferio para aliviar la presin en un primer hemisferio ya lleno;
sin embargo, las sociedades industriales modernas siguieron comportndose como si esfuerzos de "exploracin" masiva fueran capaces de "seguir
descubriendo" para siempre depsitos adicionales de materiales minerales
y combustibles fsiles. En pocas palabras, la vida industrial depende de una
caza perpetua de sustancias necesarias. Tomemos un ejemplo: a fin de
continuar usando cobre al ritmo actual, Estados Unidos tiene que descubrir
65

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO

anualmente 250 millones de toneladas de mineral (con 0.8 por ciento de


cobre); ms de una tonelada por cada uno de nosotros.
Los depsitos de minerales y combustible, de los que hoy tanto
dependemos, surgieron mediante procesos geolgicos que se producen a
un ritmo muy lento, segn medidas humanas. Asimismo, desde 8000 a.C.
la humanidad ha estado asumiendo el manejo de los procesos botnicos
contemporneos, fuente de materiales de-subsistencia que tienen un t.iempo
de renov~~i.,n mucho 1ns corto que una vida humana. Ahora descansamos,
como miembros de sociedades industriales, en otras sustancias con periodos
de renovacin que pueden ser miles, o incluso millones de veces ms largos
que una vida humana. Su renovacin se produce n1ediante procesos geolgicos; sus existencias actuales fueron depositadas por el funcionamiento de
esos procesos a lo largo de trechos inmensamente largos de la historia de
la Tierra. De manera realista, la humanidad no puede tener la esperanza
de asumir el manejo de sucesos prehistricos, o de reponer los minerales
y combustibles que se extraen ahora de modo tan vido. En lugar de eso
tenemos que enfrentar el hecho de que, luego de diez milenios de progreso,
el Homo sapiens ha vuelto al punto de partida. La industrializacin nos ha
condenado a vivir de nuevo, en forma masiva, como cazadores y recolectores
de sustancias que slo la naturaleza puede proporcionar, y que existen slo
en cantidades limitadas.
Una gran compaa petrolera, cuya tarjeta de crdito me ha sido
muy til en mis viajes, ha confirmado esto en tiempos recientes -sin quererlo, desde luego---, imprimiendo al final de mi cuenta mensual algo de
publicidad institucional. Con el objeto de conseguir el apoyo de los clientes
a su resistencia a las presiones del congreso contra la propiedad combinada
de capacidades de "produccin" y "marketing", el mensaje de la cmnpaa
proclama que "hace el trabaJo completo, encontrando y entregando los productos del petrleo que usted necesita" (cursivas 1nas).
Nuestra especie ha tenido un enorme xito biolgico. Pero el xito
llevado al exceso puede ser desastroso. El paso de la apropiacin a la sobreexplotacin ha significado en concreto un xito excesivo. Como veremos
ms adelante, esta situacin ha tenido una secuela natural. Gran parte
de la confusin, tan irritante para la generacin que vio a la humanidad
completar los cuatro millardos de poblacin, puede entenderse en esos
trminos. Empezbamos ya a sufrir las penurias de volver a ser lo que fueron
, nuestros antecesores remotos: consumidores de sustancias proporcionadas

por la ~aturaleza y no por seres humanos, sustancias que obtenemos de


fuentes Inca~aces de ser renovadas por nuestra propia actividad. Nos hicimos dependientes
en gran manera de la "caza" d e d epos1tos
;
.
naturales de
esas sustanCias, Yde "recolectar" de modo continuo grandes cantidades para
nuestro uso. ~l. llamar a estas nuevas versiones de antiguas actividades en
forma eufemistica "encontrar" y "entregar" 0 "exrJiorac10; n" y "
d
; ,
'
pro UCCIOn ,
;
nos cegamo.s a lo que estabamos haciendo. Pero eso no nos proteo-i de sus
consecuencias.
o

'~

66
67

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD


DE CARGA FANTASMA

Otros fundamentos, otros lmites

ebido a que los p~eblos de las naciones industrializadas no se vean a s


mismos como cazadores y recolectores, depositaban su fe en premisas que
se volvan cada vez ms falsas. Franklin D. Roosevelt era el vocero de todos los
que crean en aquellas premisas cuando escribi aquella su penltima frase:
r "Lo nico que limita nuestra realizacin del maana son la dudas de hoy".
Seis aos antes de que Roosevelt expresara esta fe optimista, ya
generalizada en la "Era de la Exuberancia", uno de los ms destacados
., . demgnifos del mundo, P. K. Whelpton, haba escrito que una poblacin en
~- ; aumento slo sera compatible con una creciente mejora del nivel de vida si
i la nacin estaba todava escasamente poblada o si poda recurrir al progreso
tecnolgico, a fin de compensar las desvente:yas de una superpoblacin. De
1
acuerdo con Whelpton, Estados Unidos estaba ya en 1939 superpobla.do.
La tecnologa, que anteriormente haba ampliado la capacidad de carga,
aumentaba ahora su potencia para hacer exactamente lo contrario -incrementar la necesidad de recursos per cpita, y as agravar el exceso de carga.
Sin embargo, los supuestos y las expectativas de la "Era de la
Exuberancia" se mantuvieron por una generacin ms. As, agravaron ms
2
\de lo necesario la convulsin que al final provocara su prdida de vigencia.
'----Roosevelt muri en 1945 sin haberse dado cuenta de que la exuberancia tocaba a su fin. Estaba escribiendo un discurso por radio para
el Jefferson Day"' cuando cay muerto debido a una hemorragia cerebral.
Su frase final fue: "Avancemos con fe fuerte y activa". Bajo su liderazgo, las

acciones realizadas por la nacin norteamericana (junto con muchas otras)


haban contribuido poderosamente a renovar el compromiso de la gente con
el espritu exuberante, retrasando, durante una generacin ms, una comprensin generalizada de que ste ya no era vlido. La "fe fuerte y activa" era
algo caracterstico de esa poca, que al parecer no conoca lmites; y haba
motivado la construccin de la nacin junto con otras actividades humanas
impresionantemente creativas. Despus de la segunda guerra mundial, la
gente seguira en muchos lugares del mundo comportndose, por todava
otra generacin, de acuerdo con la ilusin de que los seres humanos menos
afortunados podran cosechar los beneficios de una era de neoexuberancia,
creando nuevas naciones en las reas que antes haban sido colonizadas por
una u otra de las potencias europeas. Pero el fin del colonialismo no poda
conducir de nuevo a una situacin de recursos ilimitados. Tanto el imperialismo como la subsiguiente elevacin de los primeros y ms ricos territorios
de los imperios al rango de nuevas naciones haban sido el resultado, no la
causa, de la era de la capacidad de carga sobreabundante.
Los xitos dell-Iomo sapiens siempre han necesitado otros fundamentos, adems de la confianza en s mis1no y la resolucin a que haca referencia
Roosevelt. La fuerza de voluntad por s sola, por imJ"ortante que sea, no
puede ser aplicada sin recursos materiales y energa fisica, sin importar las
expectativas plasmadas en las instituciones de un pueblo. Ya en 1893, en una
reunin de la Asociacin Americana de Historia, Frederickjackson Turner
insista en que "detrs de las instituciones, detrs de las formas constitucionales y sus modificaciones, yacen las fuerzas vitales que hacen surgir estos
rganos y les dan forma para enfrentar condiciones cambiantes". 3 En el caso
especial de las instituciones estadunidenses, estas fuerzas vitales haban consistido, en gran parte, deca Turner, en la tierra gratuita y el continuo avance
hacia el oeste de la colonizacin americana, llevada a cabo por inmigrantes
europeos y sus descendientes, hacia reas que anteriormente estaban habitadas slo por no europeos, de los que se poda prescindir.
Cuando la tierra se llen y no estuvo ya disponible a un costo nfimo
o cero, y cuando sus habitantes ya no eran gente que pudiera ser descartada,
las instituciones tuvieron que cambiar. Pero haba mitos persistentes que
retardaban las inevitables adaptaciones institucionales. Estos mitos obsoletos impediran comprender las causas reales de cambio. 4

Jefferson:Jackson Day es el nombre ms comn dado a la celebracin anual de recaudacin de


fondos del partido demcrata. (N. del T.)

68

69

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

Ya no slo hipotticos
Un ejemplo caracterstico del retraso cultural fue que en el
momento en que un nmero considerable de personas comenzaban a preocuparse de modo abierto acerca de qu ha~ra que hac~r "si ac.aso" el
mundo "algn da" llegara a exceder su carga, este ya la hab1a exced1d?. ~En
1960 aparecieron muchos libros y artculos que hablaba.n de que s~rg~nan
graves problemas en el futuro, "a menos que" se detuviera el crecimiento
poblacional, o "si" la tasa de extraccin de petrleo o de otros recursos. de
la Tierra siguiera duplicndose cada n nmero de aos. ~lgo de .este tipo
de literatura haba aparecido en 1950, y en 1948 se habla pubh~ado ~n
enftico tratado sobre el tema, Road to Survival (Camino a la supervivencia)
de William Vogt. 5 El mensaje implcito en casi todas estas publicaci~n~~ era
que los graves problemas eran todava hipotticos, eran una P?stbihdad
capaz de ser evitada, bajo la condicin de que se adoptaran a tiempo. las
medidas correctivas. El propsito de la mayora de los autores era motivar
a las personas a aceptar, o exigir, las medidas preventivas. ne.ce~arias antes
de que fuera demasiado tarde. Aunque algunos autor~s Insi.sti~n que era
ms tarde de lo que pensaba la mayora, pocos se atrevmn a Insinuar (aun
en 1970) que para el mundo "postexuberante" lo que algn da sucedera
ya haba llegado ayer.
El crecimiento y el progreso que, mirando hacia atrs, nos llenaban
/ de orgullo, haban obligado a la humanidad a vivir a ~n nivel qu~ ~xceda la
capacidad de carga sustentable para este planeta finito: y los d1ngentes ~e
' las naciones seguan consagrando sus esfuerzos a amphar el plazo y seguir
creciendo en forma desmedida ms que en dar marcha atrs. Al no querer
reconocer los hechos, estbamos empeorando las cosas. Mi~ntras ms rpidamente la generacin actual gasta el legado de energa fsil del que hoy
dependen, de manera invariable, l?s estilos de vida ~~uberantes, menos
oportunidades tendrn las generacwne~ futura~ de VIVIr d~ una manera
siquiera de lejos comparable., o en semeJantes numeras. Y, sin embargo, la
mayora de las propuestas polticas actu~les para resolver l~s problemas del
estancamiento econmico, o de la desigualdad, no son sino planes para
6
acelerar el gasto de recursos no renovables.
/

r.

70

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

Extensiones invisibles
La verdad de estas aseveraciones est implcita en el concepto de
"extensin fantasma". Georg Borgstrom, un especialista en alimentos de la
Universidad del Estado de Michigan, le dedic a este tema un captulo
completo de su libro The Hungry Planet "(El planeta hambriento), publicado
en 1965. Parecera que una variedad de naciones han podido exceder enforma_impune la capacidad de carga humana de su territorio, pero
Borgstrom sealaba que slo haban sido capaces de hacerlo recurriendoa
una_ c~P?:~~?~ci _<::1~ _c~rg~ ql1~ ~r~. '~invi~J_b~t!_", esto es,. que estaba ubicada en
otro lugar delpl<:t:r:t.e.~a. El alimento que requier,e lapobla~ijdeuna nacin
as proviene slo en parte de }as co.sechas de la- "extensin visible" -del
campo y las praderas dentro de i~s_ lmites n~doiiales. Una parte impor~
tan te viene de importaciones netas de. alimentos. N<:>, todas las importaciones vienen de otros pases.;__ lgo__,se___obtien~.--d.~.Lm'lr Por eso, Borgstrom , ,
dividi hi' ""extensior fan1sma" en dos componentes: la "extensin de . )
COJ?ercio" y la "extensin de peces". En cada punto expres simplemente,
en trminos de extensin de tierra, la cantidad adicional de cultivo que
hubiera sido necesaria para proporcionar, sobre la base de fuentes internas,
la parte neta de la subsistencia de la nacin que vena de fuentes ubicadas
fuera de su territorio y ms all de su propia capacidad de carga. Como
veremos, ser necesario incluir un tercer demento si queremos comprender
por completo el papel que juega la extensin fantasma en la vida del ser
humano moderno.
Para apreciar la importancia de los dos componentes de Borgstrom
-el comercio y la extensin de peces- consideremos dos ejemplos: Gran
Bretaa, una nacin de la que desciende Estados Unidos, yJapn, un gigante
de explosivo crecimiento industrial en el Lejano Oriente. En 1965 ms de la
mitad del sustento de Gra11 Bretaa vena de e;xtensiones.fatas~~:7- sf:~o
hubiera-sido posible--obt.eer ~Iimento~ del mar (6.!:>"potdei}i:(j)"'"de oir~8''
naciones (48 por Ciento), la mitad de Gran Bretaa hubiera estado amenazada de rrierte por inanicin, q__bien todo el pueblo britnico hubiera e~t~c~ ..
pe_?:_9ue alimentado <l: _me~i,~~ De igual modo, si japn no hubiera podido.
recurrir-a zohaS"pesqueras en todo el globo y al comercio con otras naciones,
dos tercios de su poblacin se hubiera estado muriendo de hambre, o bien
a todo ciudadano japons le hubieran faltado dos tercios de su alimento. 8
(lo que significa probablemente que casi todos hubieran Inuerto). Y, sin

71

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

t{

embargo, ha sido una de las naciones rns prsperas de Oriente, cuya baja
' tasa de natalidad permita esperar que Asia no se sobrepoblara.
Estas naciones densamente pobladas haban logrado seguir existiendo y prosperando slo porque, adems de su propia agricultura intensiva, podan cosechar los ocanos y podan exportar productos no agrcolas
a cambio de alimentos de pases con excedentes agrcolas. De acuerdo con
esto, los pases que dependan de extensiones fantasmas como stos eran
vulnerables a una manipulacin de su poltica por parte de otros pases (por
ejemplo, el embargo de petrleo de los rabes). Tambin estaban amenazados por la creciente poblacin de los pases exportadores de alimentos,
ya que ese crecimiento detendra el flujo de exportaciones que necesitaban
para sobrevivir.
En el momento en que ya no hubiera en todas partes excedentes de
alimentos y todas las naciones se hubieran vuelto dependientes de la extensin
fantasma del ocano, u~a densidad de poblacin del tamao de la britnica
o la japonesa se vera, con mayor claridad, como no viable. Mientras tanto,
los estadunidenses, canadienses, australianos, etctera, insistan en mostrar
sus propios excedentes en trigo y convencerse de que ellos estaban a gran distancia de una sobrepoblacin. "Miren a Japn", decan sus pueblos, todava
cegados por el paradigma preecolgico, "est muchsimo ms poblado que
nosotros y es, sin embargo, prspero".
Los logros de la Era Espacial hicieron por fin caer en la cuenta,
; hasta cierto punto, de que la Tierra deba ser considerada como una unidad.
Es el nico hbitat del ser humano. Este planeta es una isla, en forma ms
absoluta an que Japn o Gran Bretaa. Cuando el Romo sapiens pudo
"exportar", en los aos sesenta, unos cuantos objetos manufacturados de la
Tierra a la Luna, a Marte, a Venus, etctera, lo nico que recibi a cambio
fueron nuevos conocimientos, no hubo importacin de productos alimenticios. Los incrementos en conocimiento fueron logros magnficos, que vala
la pena intentar; sin embargo, los trminos de intercambio con que fueron
realizados pusieron en evidencia que la humanidad como un todo no podra
desentenderse de la superpoblacin en la forma como lo estaban haciendo
algunos pases, partes de la misma, al crecer ms all de la capacidad de
carga de sus territorios. No haba "extensin de comercio" en el espacio.
Se poda adems ver que la "extensin de peces", considerada en
forma global, slo podra proporcionar una cantidad decreciente de reservas
para la familia mundial de naciones. Los ocanos de la Tierra son finitos. En

72

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

los aos s~tenta los peces, las ballenas y otras criaturas marinas comestibles ya
estaban siendo explotadas en cantidades mayores que lo que permitira su uso
9
sust~ntable. Debido a la sobreexplotacin y a la polucin, los mares estaban
10
munendo. ...Por ~ste mismo hecho, varias naciones comenzaban a competir
de mod~ mas ab1e~to por el .uso de esta reserva. Algunas se vieron obligadas
por las CircunstanCias a manifestar esta competitividad bajo la forma de territorialidad. Las. sociedades . .humanas se comportaron entonces como grupos
de otra~ especies de mam1feros cuando un grupo empieza a sufrir las consecu~n_nas de que otro grupo se apropie de los recursos que necesita para
subsistir. Una respuesta tpica animal frente a la presin poblacional consiste
en afirmar derechos territoriales y excluir a los competidores de la extensin
reclamada. 11 Algunas naciones extendieron de manera unilateral sus derechos
de pesca exclusiva. El lmite original de "tres millas nuticas [5.55 km]" de
soberana nacional sobre los mares se convirti en un "lmite de doce millas
[2~.22 km]" y l_uego varias naciones pasaron a aumentar sus derechos de pesca
a Cincuenta millas [92.6 km], o a cien [185.2 km], o a doscientas [370.4 km]P
La _llamada "guerra del bacalao" entre Gran Bretaa e Islandia; y
roces semeJantes entre Estados Unidos y Per, fueron reacciones territoriales ante. el fin de la exuberancia. Estas respuestas territoriales empezaron a
generalizarse de tal modo que obligaron a las Naciones Unidas a reescribir
el derecho martimo, a fin de institucionalizar las reclamaciones. Mientras
tanto, Estados Unidos proclam de manera unilateral un lmite efectivo de
pesca de doscientas millas el primero de marzo de 1977, lo que afect en
for~a grave a Japn, pas dependiente de la extensin de pesca. Un da, en
noviem?re de 1976, mientras comenzaban las conversaciones que deberan
conduCir a un acuerdo bilateral de zonas pesqueras para el Pacfico Norte
entre Japn y Estados Unidos, miles de japoneses salieron a las calles de
Tokio protestando con carteles. En un aviso en los peridicos, la Asociacin
Japonesa de Zonas Pe~queras afirm que el lmite de doscientas millas desd~
las costas estadunidenses podra reducir seriarnente el consumo japons
de protena, ya que bajara hasta en 44 por ciento la cantidad de pescado
consumido enjapnP
Importando desde el pasado

El antiguo lema estadunidense "libertad de los mares" haba sido


una idea nacida en la "Era de la Exuberancia". La excesiva carga impuesta al

73

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QUE ALGN DA SUCEDERA

mundo por esta edad agotaba ahora los recursos de ste y exiga que hasta
Estados Unidos tomara medidas tales como delimitar un dominio privado
para la pesca. Pero esta grave situacin era global. Sin saberlo, el Homo
sapiens se encontraba frente a un apremio parecido al ele Japn cuando ste
se vio frente a ocanos empobrecidos. Como isla en el espacio, el mundo no
poda confiar en poder importar recursos de otros lugares; pero ya dependa
seriamente de importar desde otros tiempos. Las importaciones desde el
pasado se ven con claridad cuando extendemos en forma lgica el concepto
de la extensin fantasma ele Borgstrom, e incluimos un tercer componente.
Debido al progreso tecnolgico, la humanidad dependa ahora fuertemente
de; importaciones de energa desde fuentes prehistricas. El consumo de
--"mbustibles fsiles es un caso ms ele nuestra dependencia de una capaci1 dad ele carga fantasma.
'La energa que obtenemos del carbn, del petrleo y del gas natural
puede ser llamada "extensin fsil", es la cantidad de reas adicionales de
campo cultivado que sera necesaria para producir combustibles orgnicos
con un contenido equivalente de energa. No hay duda de que la humanidad recurri, desde el conlienzo, a con1bustibles orgnicos, sobre todo
a la lea. La lea era un recurso renovable, aunque limitado, aun en los
antiguos graneles bosques del mundo. Los pueblos y las naciones acabaron
por confundir los depsitos grandes, pero no renovables, de carbn y ele
petrleo, con la posibilidad de superar de modo permanente los lmites que
les imponan las fuentes finitas de combustible orgnico.
Cuando los combustibles fsiles se redujeron lo suficiente como para
que su suministro fuera precario, insuficiete y cada vez ms caro, surgieron
ideas ele compensar el dficit mediante diversas formas de "cultivar energa",
es decir, cultivar granos, de los que fuera posible obtener combustibles. La
extensin requerida por las futuras plantaciones de energa es la medida
ms indicada ele la capacidad de carga fantasma de la que depende esta
civilizacin, impulsada por el combustible fsil. Como veremos en la seccin
siguiente de este captulo, reexpresar en trminos de extensin fantasma
las tasas modernas de uso de la energa nos permite apreciar en qu grave
medida nuestra civilizacin industrial cazadora-recolectora ha sobrepasado
la capacidad real (es decir, permanente) de carga ele la extensin visible del
planeta.
Todo lo que los seres humanos hacen requiere energa. Si nos iinaginamos animales de forma humana, pero sin tecnologa, stos convertiran

74

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

durante sus actividades diarias, dentro de sus propios cuerpos, cerca de dos
o tres mil kilocaloras de energa qumica (de los alimentos) en calor, como
mnimo. Con el dominio del fuego y la domesticacin de animales se acrecent la cantidad de energa destinada a los seres humanos, aun antes que .
parte de la energa del agua corriente y del aire en movimiento empezara a
ser empleada en tareas tmmanas.
La utilizacin del fuego ampli nuestro campo de accin, as como
nuestra dieta, agrandando de esta manera la capacidad de carga del mundo
para nuestra especie. El uso de esta forma de energa separ rpidamente a
los homnidos de otras especies, que descansaban por completo en su propio
metabolismo. El calor del fuego, usado en forma directa, nos ayud a convertirnos en seres humanos; pero con el tiempo el Homo sapiens adquiri una
especie de superhutnanidad al aprender a convertir la energa calrica del
fuego en energa mecnica mediante varios tipos de mquinas. Poco antes
de que el Congreso Continental* le diera al mundo una nueva nacin . que
servira de principal modelo para el estilo de vida exuberante, James Watt
dise para la humanidad una mquina prctica, capaz de convertir el calor
del fuego en movimiento rotatorio mediante la presin del vapor. El movimiento de un pistn dentro de un cilindro haca girar un cigeal. La
mquina de vapor comenz a transformar al ser humano en superhombre.
Estos aparatos, y sus sucesores, comenzaron utilizando lea como combustible, luego exclusivamente carbn, despus, sobre todo, petrleo. Pusieron a
nuestro alcance las prodigiosas cantidades de energa almacenadas bajo la
tierra en los restos transformados de organismos que vivieron hace millones
de aos para la realizacin de una enorme variedad de tareas. De este modo,
el hombre se diferenci en forma nica de todos los dems mamferos, gracias a su capacidad para usar la energa solar irradiada a la Tierra muchsimo
antes de que l existiera, energa capturada en la fotosntesis prehistrica.
Una suerte de caja ele ahorros geolgica haba estado acumulando
estos depsitos de energa fsil durante cientos de millones de aos. La
mquina de vapor y varios sucesores suyos perfeccionados -n1quinas de
gasolina, diesel, motor a reaccin y de propulsin por cohetes-le dieron al
ser humano la llave para este banco geolgico. Qu de maravillas surgieron

Congreso Continental: cuerpo de representantes de las colonias britnicas en Amrica, reunidos en Filadelfia, en 1774, para protestar contra leyes britnicas. (N. del T.)

75

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

al girar aquella llave! La energa consumida durante dos dcadas por una
,. gran cantidad de mano de obra egipcia, amontonando unos 2'300,000 bloques de piedra (cada uno de cerca de dos y media toneladas de peso) para
construir la gran pirmide de Kops, era menor que la energa desplegada
en algunos minutos por las tres fases del cohete Saturno V para llevar hombres a la Luna. 14 No sorprende que los vuelos espaciales hayan reforzado la
ilusin de una carencia absoluta de lmites. En 1972, por ejemplo, el primer
jefe de Estado de Bangladesh, el jeque Mujibir Rahman (destinado a ser
asesinado algunos aos ms tarde por sus desilusionados sbditos) solicitaba ayuda estadunidense para su dbil nacin recin nacida exclamando:
"Si ustedes, los norteamericanos, pueden poner un hombre en la Luna, lo
pueden todo". 15 .Pareca que era as, pero estaba lejos de ser verdad.
Fueron mquinas movidas por combustibles fsiles las que sirvieron
de fuerza inicial para lanzar la Revolucin industrial; de ese modo reorganizaron de manera profunda las sociedades humanas. La industrializacin
intensific la exuberancia; James Watt fue un revolucionario en igual medida
que Co.n. La aparente ausencia de lmites de las posibilidades abiertas fue
reforzada por energa en tal cantidad y a tan bajo costo, medido en horas
de trabajo, que la esclavitud humana perdi su valor econmico. En otros
tiempos; cuando se quera realizar trabajos, pero no se poda o no se quera
pagar un salario a hombres libres, la nica solucin era esclavizar a otros.seres
humanos. Este esquema fue roto por el uso de maqui nas ingeniosas y de energa abundante y barata, que actuaron como un gran emancipador; tanto ms
cuanto que continuaron inventndose aparatos, impulsados por energa, que
ampliaban la gama de tareas en que se podan remplazar manos humanas.
Como veremos, la "abundancia" de esta energa fsil se deba a la
. decisin del hombre de extraerla y gastarla a. una velocidad miles de veces
: mayor que aquella con que la naturaleza la depositaba en los ahorros de la
i.. Tierra. Y la energa de los combustibles fsiles era barata slo porque no
hubo que pagar trabajadores (o mantener esclavos) para que cultivaran
.la vegetacin que se haba convertido en carbn y petrleo. El costo de la
energa fsil entonces era determinado, en esencia, por el costo de extraer
esos combustibles de sus depsitos. A comienzos de 1974, cuando los precios
del petrleo haban comenzado a subir con rapidez, un milln de kilocaloras (equivalentes aproximadamente a un ao-hombre de fuerza muscular
producida por alimentos) costaba slo unos diecisis dlares si se la obtena
quemando 121 litros de gaso]ina (al precio de las gasolineras en Estados

76

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

Unidos). Esa cantidad de energa habra costado algo as como trece veces
ms si se la hubiese obtenido quemando un lquido derivado de la agricultura de entonces (por <=:jemplo, aceite de granos, 197 litros a 1.05 dlares el
litro, venta al detalle). Si la gasolina y los otros combustibles fsiles hubieran
costado trece veces ms, nunca hubiramos cado en la trampa de reorganizar nuestros sistemas sociales sobre la base de su uso abundante. Nuestra
excesiva dependencia de la extensin fsil fue el resultado de un costo transitoriamente bajo de la energa proveniente de tiempos remotos. Debido a
que era transitorio, constitua una base irreal para fundar un estilo de vida. 1?
Durante los accidentados dos siglos desde que James Watt nos puso
en condiciones de sustituir la fuerza muscular por energa fsil, el uso per
cpita de energa en Estados Unidos alcanz un nivel equivalente a cerca de
ochenta esclavos fantasmas por cada ciudadano. Esta tasa sigui siendo
mucho menor en muchas otras partes del mundo. Pero, dividiendo el contenido total de energa del consumo mundial anual de combustible por la tasa
anual de consumo de energa de los alimentos de un cuerpo humano adulto
activo, el promedio mundial de todos modos equivale a algo as como diez
esclavos fantasmas por persona. Dicho de otro modo, el ser humano promedio, sin importar lo que hubiera hecho durante el da con su propia fuerza
muscular y sin ayuda externa, era capaz de hacer algo as como diez veces
ms cosas, usando su energa corporal ante todo para dirigir a los sirvientes
mecnicos, que utilizaban energa obtenida por el uso de combustibles fsiles (es decir, desde una extensin fantasma). Ms de nueve dcimos de la
energa usada por el Romo sapiens se extraa ahora de otras fuentes, distintas
del cultivo anual de vegetacin. Las plantas captan la energa solar actual y
producen materias orgnicas combustibles a partir de sustancias inorgnicas. Los combustibles fsiles, por otra parte, contienen energa solar prehistrica, puesto que fueron formados geolgicamente a partir de materias orgnicas producidas por la fotosntesis de tiempos remotos. Por consiguiente, la
forma de vida exuberante se fundamentaba en un esquema de utilizacin de
energa que supona una elevada proporcin de energa prehistrica, una
tasa que no podra ser mantenida. No obstante, hasta el embargo de petrleo
rabe en 1973, este hecho casi no fue visto por los medios de prensa,y la
preocupacin del pblico era escasa por lo precario de esta tasa.
Los polticos y los cientficos sociales no percibieron el significado
social de la energa fsica hasta que los recursos reducidos empezaron a
dejar insatisfecha una demanda exuberante de manera irremediable. Justo

77

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

una d~cada despus de la segunda guerra mundial apareci u? libro, llamado Energa y sociedad, cuya enorme importancia no fue st~fici~nteme~te
reconocida. En ste, Fred Cottrell, de la Universidad de Miami en Ohw,
explicaba que "el hombre slo puede ex!s~ir a? donde ~s capaz de reponer
las energas que gasta en el proceso de vivir. T1ene que dis~or:er con re~ul~
ridad de una cantidad de energa igual o superior a este minimo. Un defiCit
permanente hace imposible la vida''P El _libro ~e C~ttrell fue ign~rado a
pesar de su vital importancia. Si su mensaJe hubiera sido c.omprend_I~O con
plenitud y SU argumentacin entendida a fondo, Se hubiera percibidO la
importancia del concepto de "extensin fantas~a" de Bor?strom ~ara el
mundo "postexuberante". Era importante c?nsiderar no solo el ahmen:o
( que mantiene vivos a los cuerpos humanos, sino todas las formas de energia
utilizada por las extensiones 1necnicas del aparato cor~~ral ~el h_?mbre. El,
captulo "La naturaleza y la naturaleza del ser humano explicara el porque
de esta importancia. Por ahora bastar saber que en el m':ndo entero gra?des cantidades de 1naquinaria, movida por grandes cantidades de energ1a
fsil, se haban hecho indispensables para realizar cosas que, durante cuatro
siglos de exuberancia, haban pasado a formar parte de la vida humana.
Estilo de vida precario

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Cualquier nacin, al darse cuenta de que su nivel de autosuficiencia


ha bajado a menos de 10 por ciento percibira, casi con. ~eguridad, lo ~~e
cario de su existencia. Bergstrom no citaba ninguna nacwn cuya extenswn
visible fuera capaz de satisfacer siquiera 10 por ciento de sus necesidades. Y,
sin embargo, en trminos de energa, la condicin del mundo "postexuberante" se haba tornado precisamente as de precaria. La especie humana, a
travs del progreso tecnolgico, haba llegado a depender en ms de 90 por
ciento de la capacidad de carga fantasma; una expresin que ahora d.ebem~~---.
definir~i Ca2acidad de carg'l:.!~-~ta~-~.~-- significa la capacidad ilusona, o en
re"Xfremo-pr~~a~fa~-d-uimedi-ambiente para satisfacer una form~ d~da
de vida o un estilo de vida dado. Puede ser expresada en forma cuantitativa
:, como aquella parte de la poblacin qu~ no pu~de s~r sustentada .d~ modo
_~
permanentt: si fallan recu:so~ que ~StUVIeron ~Ispon.I_ble~ :>Or un ~~-~!!!JJQ.. - -----'
j-----------:A.nque la generacin de entonces no se daba cuent.a de que era
:superflua en 90 por ciento, los efectos de depender de la capacidad de carga
. fantasma empezaban a hacerse notar y a ocasionar trastornos. La razn de

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

estos efectos no fue percibida debido a que nuestro pensamiento segua


siendo vctima de conceptos obsoletos. Tanto las mentes de las personas en
altos cargos como la del hombre de la calle estaban paralizadas por estos
conceptos obsoletos (es decir, ecolgicamente ingenuos). Slo a fines de
1973 el presidente de Estados Unidos y el jefe del Comit del Interior del
senado propusieron como meta de la poltica estadunidense alcanzar la
autosuficiencia en energa para 1980. Si eso deba tener algn sentido, quera decir por fuerza (en trminos de Borgstrom) que toda la energa usada
por los estadunidenses deba obtenerse de la superficie cultivada visible, y
no de su extensin comercial. Pero aquella generacin no poda en realidad
hacerse autosuficiente slo acabando con su dependencia de la extensin
comercial; eso slo agotara con mayor rapidez los depsitos de energa
escondidos debajo de la extensin domstica (visible). Independizarse as
de los oportunistas de la OPEP significaba imponerle a las generaciones venideras, en Estados Unidos, un legado de recursos ya seriamente agotados.
En pocas palabras, la independencia energtica sera ilusoria si se seguan
obteniendo cantidades masivas de energa de fuentes fsiles.
Ni el senador ni el presidente daban seales de comprender la profunda dependencia de importaciones de energa desde el pasado prehistrico
en que se encuentra la civilizacin moderna. En 1970, el consumo estadunidense de energa equivala a alrededor de 58 barriles de petrleo per cpita
anuales. Si fuera necesario obtener toda este energa del cultivo de granos (es
decir, del igreso solar actual, nica base para una "autoficiencia" permanente) ms que de los depsitos de ahorros de la. tierra, el rea requerida
tendra que ser calculada de la siguiente manera. Supongamos que sea el
alcohol, derivado de grano, el combustible comn. De cada bushel de grano
se pueden producir unos 8.7litros de alcohol. 18 En 1970 la produccin total de.
grano de Estados Unidos alcanzaba algo as como 4.15 millardos de bushels;
esto hubiera bastado para unos 36.64 millardos de litros de alcohol, si estuviramos dispuestos a no exportar nada de grano, a no comerlo ni usarlo como
forraje para el ganado. Puesto que cada litro de alcohol tiene un contenido
calrico equivalente a cerca de 2.6litros de gasolina, esto significa que toda la
cosecha de grano de 1970, convertida en alcohol, hubiera cubierto menos de
7.5 por ciento de la demanda de ese ao de combustible para motores!
Hubiera proporcionado slo 1.27 por ciento del consumo total de energa de
Estados Unidos. Incluso la cosecha rcord registrada en 1976 (un poco ms
de seis millardos de bushels19 hubiera cubierto menos de 2 por ciento.

ii:

78

79

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

En otras palabras, si pudiramos multiplicar en forma milagrosa la


producCin de grano por cincuenta aproximadamente, consiguiendo que cada
trozo de campo, que ahora produce cien, produzca 5,100 bushels, podramos
comer nuestro grano y, de manera simultnea, obtener nuestro combustible,
libres de una dependencia de fuentes de remotos tiempos que se agotan cada
vez ms.
Seamos optimistas, y supongamos que podemos cosechar cien
bushels de granos por 0.40 hectreas a perpetuidad, usando inputs de energa no mayores que los ciento diecisiete litros de equivalentes de gasolina
por 0.40 hectreas que son necesarios -segn un clculo de 1944- para
impulsar la maquinaria que es utilizada en la agricultura moderna. 20 - (En
realidad el impresionante crecimiento de la produccin por 0.40 hectreas
desde 1952, hasta el punto de hacer plausible la cifra de cien bushels, ha
dependido de mayores subsidios de energa bajo la forma de un fuerte uso
de fertilizantes sintticos.) El costo energtico de cultivar esos cien bushels
de grano equivaldra entonces al combustible que se obtiene de diecinueve
bushels. De ese modo la produccin neta de combustible sera de no ms de
unos ochenta y un bushels por 0.40 hectreas. Un poco menos de media hectrea producira el equivalente neto de casi tres barriles de petrleo crudo.
Para proporcionar la totalidad de la energa que los estadunidenses usaban
en 1970 cultivando grano y convirtindolo en alcohol, habramos necesitado
aproximadamente 8.09 hectreas de buena tierra laborable per cpita. Pero
en 1970, Estados Unidos tena apenas algo ms de 2.02 hectreas de campo
per cpita; algo as como la mitad de la extensin total de la nacin, y poco
ms de un cuarto de lo que hubiera sido necesario para cubrir, mediante
plantaciones de energa, las necesidades energticas del pas, convirtiendo
la energa solar contempornea en combustible. Si se hubiera consagrado la
totalidad de los campos estadunidenses a la produccin de grano para combustible y cada uno hubiera podido proporcionar tres barriles netos por 0.40
hectreas de ese sustituto del petrleo crudo, la capacidad de carga humana
de la nacin, sin extensin fantasma, no hubiera sido superior a cincuenta
y un millones de personas. (En realidad hubiera sido mucho menor, puesto
que es probable que hubiramos querido usar parte de esos campos para
producir algo para comer.)
Como nacin dependiente de la sobreexplotacin, Estados Unidos
se apoyaba en una extensin fsil cuatro veces ms amplia que su extensin
de campo visible total. Nuestra preocupacin porque una fraccin notoria

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

y creciente de esa extensin fsil estuviera casualmente en tierras lejanas, y


bajo el control de pueblos de potencia hostiles, permiti eclipsar la importancia de que la extensin fsil, est donde est y bajo el control de quien
sea, no es renovable. Estbamos viviendo de capacidad de carga fantasma
en una proporcin de cuatro partes por cada una de capacidad de carga
permanente (real).
Est claro, entonces, que la poblacin real de Estados Unidos ya
haba sobrepasado su capacidad de carga, medida por la capacidad para
producir energa de la extensin visible estadunidense. Para llegar a una
genuina autosuficiencia en energa, en 1980, suponiendo un estilo de vida
como el de 1970 pero dependiendo slo de la extensin visible, la poblacin
de esta nacin hubiera tenido que dejar de crecer no ms all de 1880.
As, los estilos de vida exuberantes del Homo sapiens eran muchsimos ms precarios de lo que captaba la gente. Se la iba a poder mantener
-por medio de combustibles fsiles- slo mientras fuera posible continuar
explotando una alta proporcin de extensin fantasma. 21 Cuando ocurrieron dos fenmenos que hicieron peligrar de modo abierto esta proporcin,
algunas personas perspicaces empezaron, por fin, a percatarse de que el
estilo de vida exuberante estaba amenazado. Una seal era el aumento de la
polucin; la acumulacin de productos resultantes de quemar combustibles
fsiles empezaba a indicar que su uso continuo, en cantidades crecientes,
significaba un riesgo real para la salud humana y la superviviencia, as
como para la salud y superviviencia de otras especies orgnicas, de las que
dependan los seres humanos. La otra seal era la creciente dificultad para
obtener los combustibles mismos. Algunos de los depsitos ms accesibles se
haban agotado y varias de las mayores reservas conocidas restantes estaban
en_ el territorio de naciones no siempre dispuestas a entregar esas riquezas
a las naciones consumidoras de Amrica o de Europa occidental. Al menos,
no sin exigir un precio que pareca exorbitante segn los criterios forjados
durante la "Era de la Exuberancia".
Esa poca haba pasado, y sus estndares eran ya obsoletos. Pero
debido al desfase cultural su obsolescencia slo sera reconocida en forma
tarda. Mientras tanto, los precios subiran de rnanera inevitable. Polticos
y expertos, trabajando sobre la base del paradigma antiguo, continuaran
recurriendo a explicaciones meramente fiscales para esta inflacin, descuidando su base ecolgica. Uno de sus efectos sera una cierta prdida de
aquella influencia emancipadora que posea la energa barata. Los lderes

80

81
(

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

.,
1

de opinin seguiran, en general, buscando explicaciones polticas para la


disminucin de la libertad y persistiran en negar la presin ecolgica que
la causaba. Al desdear la segunda seal mencionada arriba (la creciente
dificultad de obtener petrleo), mirndola como un simple chantaje de los
rabes, estas mentalidades seguiran ciegas ante una realidad mucho ms
significativa que sus superficiales manifestaciones polticas. 22
Soluciones que agravan los problemas

~
11

La mayor parte del rnundo no se percataba del grado en que dependa de


capacidad de carga fantasma al usar con1bustibles fsiles. Esta falta de aceptacin del hecho de que dependemos de extensin invisible, o la ilusin de
autosuficiencia, podra llevar al desastre, puesto que actuar sobre la base de
ilusiones es intrnsecamente peligroso.
Veamos las consecuencias, por ejemplo, de pensar que los recursos
de ocanos finitos pueden ser ilimitados. Mientras ms dependiente se haca
una nacin determinada de la "extensin de pesca", ms trataba de mejorar
la tecnologa pesquera o de aumentar su poblacin trabajadora ocupada
en pescar. Necesitaba maximizar su capacidad de cosechar alimentos del
mar. Mientras ms pescado pudiera conseguir, mejor alimentada estara su
poblacin, suponiendo que las reservas de peces bastaran para la sobreexplotacin. Cuando los ocanos parecan vastos y las reservas de peces ilimitadas, no haba freno al aumento indefinido de la pesca anual. Pero en el
momento en que el peligro de destruir los recursos se hizo evidente, la gente
necesitada de pescado ya haba nacido y la nacin ya haba establecido su
dependencia de tasas de cosecha destructoras para el recurso. Sin embargo,
la calamidad sobrevendra slo despus de un tiempo. Si la tasa de cosecha
de pescado de una nacin exceda la produccin sustentable, los efectos del
dao a las reservas de pescado mundiales se repartira, por el momento,
entre otras naciones pesqueras. Una nacin particular, dependiente de sus
zonas pesqueras, slo se vera afectada por una parte del dao inmediato,
pero la culpable del dao recibira todo el beneficio de su captura excesiva.
En todos aquellos casos en que un grupo obtiene beneficios, en
forma directa y exclusiva, debido al uso excesivo de un recurso comn, y en
que, sin embargo, los costos de ese exceso son "compartidos" por los grupos
rivales, la motivacin del primer grupo para adoptar una poltica conservadora del recurso (o mantener una tasa de cosecha sustentable) se ve minada.

82

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

Dicho de otro modo, la competencia por recursos escasos es enemiga de la


autolimitacin. Esto sucede en especial si, como lo seal Garrett Hardin
en un artculo de 1968 en la revista Science, la escasez se hace cada vez ms
aguda. 23 Incluso as, era posible, en el caso de la "extensin de pesca", que un
nmero considerable de personas, tanto en las naciones dependientes del
pescado como en las ms cercanas a la autarqua en alimentos, v>ran que una
tasa de cosecha superior a su tasa de remplazo llevara a la larga a un agotamiento del r~cl!-x:-so, y que poda ser ventajosa slo a corto plazo. Y de hecho,
pareca que la idea de una produccin sustentable en relacin con recursos
vivientes, tales como el pescado o los bosques, empezaba a ser comprendida
por una fraccin considerable de la poblacin humana.
Pero entender un principio y practicarlo no es lo mismo. Impulsada
por la necesidad, la pesca excesiva continu en los aos setenta. Era la
necesidad de alimentarse hoy lo que impeda que se practicara la autolimitacin, considerada necesaria para garantizar alimentos a la generaciones
futuras. Las generaciones futuras no votan, ni tienen mucha influencia en
el mercado. De esta manera, los seres humanos vivientes siguen robndoles
a sus descendientes.
Comprender el principio de produccin sustentable respecto de
la extensin de pesca no ha inducido a la gente a incorporar esa idea a su
manera de pensar acerca de otro tjpo de recursos. La extensin fantasma
del periodo carbonfero era el recurso bsico de la vida "moderna". En Asia,
Japn era la nacin ms dependiente de esta fotosntesis prehistrica. En
Europa, Gran Bretaa ha dependido de ella durante ms tiempo que otras
naciones. Los estadunidenses dependan, en gran medida, a pesar de sus
enormes expansiones de extensin visible y de sus conspicuos excedentes
agrcolas. Mientras ms "moderna" se haba vuelto una nacin, ms basaba
su estilo de vida en la importacin de energa de cientos de millones de
siglos atrs. Y, sin embargo, el antiguo paradigma era tan poderoso que
impeda a la mayora siquiera considerar la idea de que la tasa de remplazo
para los depsitos de combustible fsil era tan importante como la tasa de
remplazo para el pescado.
Hemos sobreexplotado la extensin fsil todava mucho ms que
los mares. Pescar por encima de lo sustentable significa cosechar pescado a
mayor velocidad de lo que los peces pueden reponerse, a travs de la reproduccin y del crecimiento. El resultado de continuar estas cosechas excesivas
es que el recurso un da se agotar. Si se hubiera pensado que el hmnbre

83

Lo QUE ALGN DA SUCEDERA

\-:-

cosechaba pescado a una velocidad mil (o aun cien) veces mayor que lo que
los peces podan reponerse, hubiera cundido la alarma en el mundo. Pero en
1970, a nivel mundial, la proporcin entre nuestro uso de combustibles fsiles, y su tasa natural de reposicin mediante procesos geolgicos, era cerca
de diez mil a uno. Y, sin embargo, al menos hasta 1973, ni esa proporcin o
siquiera el concepto de reposicin como tal formaban parte de las preocupaciones de la mayora de los voraces consumidores de energa prehistrica,
convencidos como estaban .an de la inexistencia de lmites.
Para mentalidades moldeadas por la cultura de la exuberancia,
lo que ms se aproximaba a una preocupacin por la tasa renovable en
el campo de la energa pareca ser una vaga conciencia pblica de que la
constante exploracin geolgica continuamente descubra depsitos adicionales de combustibles fsiles. Nuevos descubrimientos podran "remplazar"
las "reservas" conocidas que la humanidad estaba reduciendo de manera
continua. Se saba que los pozos petrolferos se secaban, pero tambin de
modo continuo se "desarrollaban" otros. La tasa de descubrimiento no tena
ninguna relacin con la lentitud de la naturaleza al producir estos depsitos,
pero tena el aspecto de una tasa de reposicin. Durante un tiempo, sta
. superaba. la tasa de extraccin (llamada en forma equivocada "produccin"),
de modo que la ilusin de un suministro continuo pareca casi plausible,
1\ aun para un recurso que, en principio, tena que ser limitado. Un lenguaje
\engaoso apoyaba esta ilusin.
Sin embargo, en los aos cincuenta, la tasa de descubrimiento de
depsitos de petrleo en los cuarenta y ocho estados contiguos* de Estados
Unidos de Amrica haba alcanzado su mximo y empezaba a disminuir. El
descenso sobrevino pese a una mejor tecnologa de exploracin, mayores
conocimientos geolgicos y redoblados esfuerzos, porque los depsitos que
quedaban por descubrir eran menos accesibles. Mientras la tasa de "produccin" era inferior a la velocidad con que se descubran nuevos yacimientos,
como sucedi por varias dcadas, las ~'reservas" conocidas aumentaban ao
tras ao (pese a que el petrleo existente en el mundo no aumentaba). La
"produccin" sigui creciendo aun despus de que la tasa de descubrimiento
empez a decrecer. Las dos curvas se cruzaron en 1961. 24 Posteriormente,
ni siquiera la idea supersticiosa de que la tasa de descubrimiento sera de

Son todos los estados de la Unin, excepto Alaska y Hawai. (N. del T.)

84

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

alguna manera suficiente, en lugar de una autntica tasa de reposicion,


logr mantener la ilusin de rendimientos sustentables de petrleo.
El hombre moderno se enga a s mismo de muchos modos. Hizo
uso generoso de la extensin fantasma prehistrica para alcanzar aumentos ilusorios de "eficiencia" en cosechar la extensin visible del presente. 25
Cottrell mostraba en su libro, por ejemplo, que se inverta mucha ms
energa en cultivar cincuenta bushels por 0.40 hectreas en campos de arroz
mediante mtodos mecanizados en Arkansas que mediante los cultivos que
utilizaban el azadn en Japn. La ilusin de que los procedimientos de
Arkansas eran ms "eficientes" surgan del hecho de que all se necesitaban
menos de dos das-hombre de trabajo humano por acre, en comparacin
con los noventa das-hombre en Japn. Sin e1nbargo, para conseguir ese
ahorro de ochenta y ocho das-hombre de trabajo humano, el granjero de
Arkansas tena que invertir en tractores, combustible para tractores, electricidad y abonos, todo lo cual implicaba una energa equivalente a por lo
menos ochocientos das-hombre adicionales de esfuerzo. Esta extravagancia
en el consumo de energa sera an ms flagrante si el clculo incluyera la
energa utilizada en la construccin, el transporte por barco y la manutencin del tractor, el camin, los aparatos elctricos de bombeo, etctera.
Bacia fines de 1973, cuando la ya innegable escasez de petrleo
restringa el uso del automvil en muchos pases y produca otras modificaciones no previstas de la actividad humana, un distribuidor de alimentos
estadunidense les avis a sus clientes que las cuentas de alimentos podran
aumentar en proporcin mayor que los costos del transporte debido a la
escasez de petrleo. Les inform que el Ministerio de Agricultura de Estados
Unidos haba dicho que alrededor de 30 por ciento del consumo de combustible de la nacin se usaba en producir alimentos y -en llevarlos a la mesa de
los consumidores. Lo que ni ese distribuidor ni sus clientes parecan percibir
era que la cifra citada implicaba que la produccin, el procesamiento y
distribucin de los alimentos consum.an varias veces la cantidad de energa
contenida en el alimento mismo! Dicho en "neolengua"," el lenguaje pervertido mencionado en 1984, aquella novela antiutpica de George Orwell,
nos encontrbamos frente a una nueva inversin de sentido, semejante a "la
guerra es la paz", o "la libertad es la esclavitud". El uso del combustible fsil
le haba permitido al hombre creer que "el despilfarro es eficiencia".
"Newspeak", trmino inventado por Orwell. (N. del T.)

85

'

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

Pensando de esta manera, las personas seguan creyendo, hacia


fines de los aos setenta, que la solucin para los problemas energticos
consista en mejorar la tecnologa para ubicar depsitos y para extraer
sustancias combustibles de los almacenes subterrneos de la naturaleza,
o en incrementar los incentivos financieros para realizar estas cosas. Era
como si una familia, cuyos miembros estuviesen viviendo muy por encima
de sus ingresos normales, convencieran al jefe del hogar de que resolviera
su problema de exceso de gasto aumentado su destreza en llenar y girar
documentos del banco. Era como si hubiera ms bien que alabarlo antes que
criticarlo por retirar cada semana ms dinero que la semana anterior. Lo
que expresado en neolengua sera: "extraccin es produccin".
Viviendo de diez Tierras
Hubiera sido fcil calcular, con buena aproximacin, la tasa en que
la naturaleza poda remplazar los depsitos de energa que el hombre estaba
vaciando. Bastaba slo saber l. el peso total de la atmsfera terrestre, 2. la
proporcin de oxgeno presente en ella, 3. cunto tiempo haba demorado
el desprenderse ese oxgeno del dixido de carbono (del que era parte
anteriormente), y 4. el peso del tomo de carbono cmnparado con los dos
tomos de oxgeno en cada molcula del C0 2 atmosfrico anterior. Toda esta
informacin no era ni secreta ni desconocida; ni siquiera era muy oscura.
La presin atmosfrica a nivel del mar es de dominio pblico, as como el
dimetro aproximado de la Tierra (del cual puede calcularse la extensin
de su superficie). De modo que el peso de todo el aire sobre la Tierra poda
ser calculado, con razonable aproxirr1acin, mediante las matemticas normales de la escuela secundaria. Aproximadamente una quinta parte del
aire corresponda a oxgeno y 99 por ciento de ese oxgeno libre haba sido
producido, segn diversos clculos, en los ltimos seiscientos millones de
aos. 26 El peso atmico del carbono y del oxgeno eran fciles de averiguar, y
su proporcin tambin fcil de calcular. De modo que eran alrededor de 625
mil toneladas de carbono anuales, en promedio, las que haban sido enterradas en los depsitos de carbn, petrleo, gas natural y otras sustancias
menos combustibles, desde que la fotosntesis haba empezado a descargar
en la atmsfera un total neto de mil billones de toneladas de oxgeno. Mucho
de aquella extraccin de carbono de la atmsfera haba ocurrido en el
periodo carbonfero, entre 215 y 300 millones de aos atrs, de modo que el

86

LA DEPENDI~NCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

aumento anual medio actual de los depsitos de combustible fsil del mundo
apenas podra llegar a la mitad del promedio del periodo total.
Sin embargo, en 1970 la poblacin humana total quemaba, con toda
su tecnologa, estas sustancias a una velocidad tal que reoxidaba y devolva al
aire ms de cuatro millardos de toneladas de carbn por ao. Abreviando,
la tasa de "cosecha"~de esta extensin fantasma (4 por 109 toneladas por ao)
era ms de diez mil veces lo que podra se.r la tasa de reposicin actual (0.5
por 6.25 por 105 toneladas anuales). A pesar de lo conservador del clculo de
una tasa de diez mil a uno, no fue hecho suficientemente a tiempo como para
impedir que las sociedades humanas se ataran a semejante consumo excesivo.
En forma an 1ns simple, hubiera sido posible calcular (de no
haber existido el paradigma preecolgico) qu aumento de la produccin
agrcola, silvcola y pesquera hubiera sido necesario para que el Homo sapiens
obtuviera una mayor proporcin de sus gastos energticos usuales del
ingreso corriente de energa. El ser humano retiraba cada ao de sus ahorros diez veces ms energa de la que obtena del ingreso actual (de fuentes
orgnicas); por consiguiente, para reducir su dependencia de la extensin
fsil en apenas una dcima parte, hubiera tenido que duplicar su consumo
de fotosntesis actual. Eso hubiera tenido por consecuencia que las mejoras
significaran, con seguridad, una meta inalcanzable, ubicada entre una
nueva duplicacin de la produccin por 0.40 hectreas y una duplicacin de
la extensin cultivada, suponiendo los rendimientos actuales.
Para liberarse por completo de la dependencia de energa prehistrica (sin reducir la poblacin o el consumo per cpita de energa), el ser
humano moderno requerira-un incremento de la capacidad de carga actual
equivalente a diez globos terrqueos; cada uno de los cuales debera ser
forestado, cultivado, cosechado, y sus mares explotados en la misma medida
actual de nuestro planeta. Pero al no disponer de diez nuevas Tierras, era
lgico que el estilo de vida exuberante del hombre habra de ser reducido
de manera drstica en algn momento futuro, o que algn da habra mucha
menos gente. Ninguna de estas alternativas, y ninguna de las razones para
apoyarlas, fue considerada por aquellos que, engaosamente, buscaban la
"independencia energtica".
A James Watt se le vea en forma convencional como una especie de
hroe cultural por haberle dado a los seres humanos una enorme fuente
"nueva" de energa. En el siglo XVIII nadie poda percatarse de que, al inventar la mquina de vapor, Watt inventaba para la humanidad una manera de

87

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

sobrepasar la capacidad de carga sustentable de esta Tierra nica. Watt era


un hombre inteligente y honrado que vivi en la "Era de la Exuberancia"
(y que la ejemplific). Su invento intensific el influjo del descubrimiento
de Coln, prolongando aquel excedente de capacidad de carga que, por un
corto tiempo, molde nuestras ideas, nuestras vidas y nuestras instituciones.
Watt reforz la fe del ser humano en la existencia de posibilidades ilimitadas.
Ni a Watt ni a Roosevelt, quien tambin reforz esta creencia, se les
ense a pensar en trminos de capacidad de carga o de extensin fantasma.
De modo que Roosevelt no poda saber, cuando en medio de la depresin
econmica inspiraba y diriga a sus compatriotas hacia la recuperacin, o
cuando ayudaba a asegurar la victoria aliada sobre la agresin de las potencias del eje, que estaba prolongando esperanzas irreales de exuberancia.
Nadie en su "equipo de cerebros" poda sealarle este peligro, porque hasta
las agudas mentes de sus consejeros estaban ajustadas al antiguo paradigma
de la cornucopia y no estaban formados para advertir los peligros de la
dependencia de una capacidad de carga fantasma.
yna vez que un uso continuado de recursos limitados, como los
depsitos de energa fsil, se hubiese hecho indispensable para la humanidad, a 1~ gente le iba a ser, con seguridad, tan doloroso emanciparse de la
trampa tecnolgica en la que haba cado, como le haba costado en pocas
anteriores emanciparse de la posesin de esclavos humanos.
Desde fines de 1973, los estadunidenses empezaron a sentir inquietud por la proporcin que haba entre su consumo de "petrleo extrarero"
y su consumo de "petrleo nacional". Permitimos que estas preocupaciones
eclipsaran por completo el tema ms profundo que nos afectaba a todos;
a saber, la proporcin entre nuestra dependencia de la energa trada del
pasado y nuestro uso de energa contempornea, es decir, la proporcin
entre el gasto de ahorros retirados, por una parte, y gastos de ingresos
corrientes por otra. Los cuatro millardos de pobladores humanos de esta
Tierra nica se haban habituado a vivir como si pudieran contar con cosechar cada ao el equivalente de materias combustibles de diez Tierras.

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

Ilusiones y engaos

omo Damocles, aquel cortesano de la antigua Siracusa que era incapaz


de ver cun dudosa bendicin era ser rey, nosotros, en la "Era de la
Exuberancia", precisamos de un recordatorio de lo precaria que es la buena
vida. (Se dice que Dionisia suspendi su espada mediante un pelo de crin de
caballo sobre el puesto de Damocles en la mesa del banquete, para hacerle
sentir la sensacin de inseguridad que lleva consigo el cargo de alteza real.}-,
Nosotros, cazadores y recolectores industriales, al carecer de un recordatorio semejante, fuimos inducidos por la <;ul~!~ _<:!~1~--~X.-~-~er~!l:_<::i~ a suponer
que la humanidad estaba en gran medida exenta de las restricciones de la
naturaleza.
El mito de los recursos ilimitados indujo y estimul este engao de
la exencin humana, mito hecho tan plausible por la capacidad de carga
adicional que proporcion el "descubrimiento" del Nuevo Mundo. Los antecesores de los estadunidenses actuales, tanto en el Nuevo Mundo como en
el Antiguo, adquirieron la profunda conviccin de que hombres y mujeres
podran vivir en abundancia, persiguiendo sus propios fines seg~n sus propios mtodos, sin interferir unos con otros en su bsqueda de la felicidad.
sa era la esencia del sueo estadunidense, y fue lo que cambi en forma ms
profunda con la entrada en la era "postexuberante". Fue en Estados Unidos
donde el sueo haba parecido vlido de manera ms obvia, de modo que
era en cierto modo difcil, en especial para los estadunidenses, afrontar la
inevitable tarea de revisar supuestos inveterados.
El viejo sueo de una vida en esencia no competitiva (la llamamos a
veces fraternidad humana) no poda ser restaurado por un activismo militante,
un terrorismo revolucionario o distancindose de un orden social corrupto.

88

89

'

l"

Lo

l.

r..'l

Tampoco podra ser preservado mediante una resistencia inflexible al cambio


poltico, econmico y social. En respuesta a la angustia "postexuberante" se
intentaron todas estas estrategias en los aos sesenta y setenta. 1 Ninguna poda
tener xito puesto que la "Era de la Exuberancia" no haba sido ni creada ni
destruida por una accin poltica. La posibilidad de tener relaciones humanas
no competitivas eran parte del Nuevo Mundo mientras era nuevo; esta posibilidad disminuy sin remedio cuando el Nuevo Mundo dej de ser nuevo.
A medida que los seres humanos se hacan ms y ms numerosos,
que adquiran un creciente poder tecnolgico y que enfrentaban una disminucin de los recursos naturales, ]a persecucin del propio inters dej de
tener el aura heroica propia de la construccin de una nacin. El xito en la
poca "postexuberante" se consigui, a menudo, aexpensas delos otrs; no
porque fusemos ms inescrupulosos, sino porque ramos ms numerosos
y poderosos tecnolgicamente.
Las ventajas tecnolgicas modernas nos hicieron dependientes de
recursos en desaparicin y de relaciones econmicas precarias. El mundo
se converta en un lugar donde acciones, que solan ser del todo inofensivas
para otros, se volvan dainas para todos nosotros. Acciones realizadas sin
mala intencin alguna podan ahora perjudicar a otra gente daando su
hbitat, o acabando con recursos que no alcanzaban para todos (o para la
posteridad), o fomentando injustificadamente antiguas ilusiones. En apariencia, los cientficos que seleccionaban nuevas variedades de granos de alto
rendimiento alejaban el peligro de la inanicin, pero su efecto tambin fue
mantener el aumento de poblacin en un mundo ya superpoblado. A nivel
internacional, la ayuda econmica externa, resultaba, a fin de cuentas, ser a veces un mtodo para permitirle a ms gente vivir de la sobreexplotacin,
agravando la dependencia mundial de una capacidad de carga fantasma.
El progreso planteaba tambin otros problemas. En la medicina,
nuevas tcnicas para prolongar la vida les impona a algunos individuos, mal
preparados y mal dispuestos, la carga de decidir cundo deban morir ciertos
seres humanos (en lugar de dejar la "decisin" a la suerte y a los microbios).
Nuevas tcnicas de aborto comenzaron a darles a las mt~eres el "control
sobre sus propios cuerpos" y a liberarlas de un "embarazo forzado"; tambin
les dieron a las personas vivientes mayor poder para llevar a la prctica el
antagonismo entre ellas y los an no nacidos, antagonismo intensificado
por la gran presin poblacional. En la totalidad del mundo occidental, la
tradicin de entregarles a las futuras generaciones ventajas mayores que las

90

AO Dl~CISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

QUE ALGN DA SUCEDERA

recibidas del pasado, se inverta. Nos habamos vuelto competidores, en vez


de benefactores, de nuestros descendientes.
Un fantasma que enfrenta al mundo

stas eran las circunsta~ci_~s en 1973, cuando aconteci la colisin. Fue un


choq.ue fr~ntal entre aquellos que en el mundo crean de modo obstinado en
la ex:Ist~nCia de recursos ilimitados, y el fantasma de un exceso de tecnologa
esgnm1da por un exceso de habitantes de un planeta con una capacidad de
carga que era, en forma ineludible, limitada.
. La sens~cin de h~b~r sido duramente golpeados por algo empez
a suscitar reacciOnes de pan1co: una abrupta cada de la bolsa de valores
(la consigna era "deshazte, Inientras puedas, de esas acciones de empresas
que dependen de la energa"), una inflacin creciente en los bienes de consumo (aq~ el lema era "agarra toda la ganancia que puedas, antes de que
sea ~emas1ado tarde como para utilizarla con provecho"). Ambas actitudes
amainaron al cabo de un ao, ms o menos, cuando se vio que habamos,
por el_ ~omento,. s.~brevivido ~ la ~olisin. Pero la forma como este choque
ocu~no les perm1t10 a los ~art1danos del paradigma de la cornucopia seguir
~egandose, en forma obstinada, a reconocer qu era lo que nos golpeaba.
Vapuleados por la dependencia en que se encontraban Estados Unidos y _,.--~\
otras nacion~s indu~triales del uso derrochador de recursos agotables, algut
nas personalidades Influyentes se agarraron a la ltima esperanza y empeza!
r?n a culpar a ur: grupo externo de aquella multitud de problemas. Por un
:
tiempo la g~nte ~a~n poda cerrar los ojos al hecho de qe sus problemas eran
(
consecuencia bas1camente de la propia abundancia con la que haban vivido.
_
"C~antaje rabe ~e petrleo" fue la frase acuada para este autoen?ano. ~os. arabes se prestaron para servir de chivos expiatorios del mundo
Industnahzad~. De modo conveniente, eran extranjeros y el chantaje se ve
como un acto Inescrupuloso de manipulacin (con connotaciones de crueld_ad). Mientras la sbita avalancha de dificultades pudiera ser atribuida a
VIllanos de otro pas, era posible ver todava al mundo de acuerdo con las definiciones tradicionales del bien y del mal. Las naciones industrializadas insistan sus dir~gent:s, haban hecho bien en "desarrollar" los recursos petr~leros
de ~n MediO Onente pobre en otros aspectos. Los dirigentes rabes estaban
equr;ocados al. presionar a los europeos y estadunidenses por medio del
petroleo, y pedirles que abandonaran sus actitudes neutrales o pro israeles.

91

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

Aunque cuando comenz 1973 no exista todava la conviccin de


que la moral exiga una firme resistencia ante el chantaje del petrleo, la
humanidad ya sufra por la escasez de recursos y otros problemas. Estados
Unidos, cansado de guerrear, acababa de zafarse de su fallido compromiso
militar en Vietnam. Sin embargo, el fin de la beligerancia estadunidense en
el Sureste asitico no le trajo a la nacin el alivio de sus tribulaciones. Por un
tiempo se pens que estos persistentes problemas eran predominantemente
polticos: Watergate, abusos de poder y otros escndalos en Washington
ocuparon la atencin pblica, nutrieron el cinismo de algunos y reforzaron
la esperanza tradicional de otros en que un cambio de gobierno enderezara
las cosas. Pero, acechando en la retaguardia, haba una serie de aflicciones
econmicas ms relevantes en potencia como sntomas de que el Nuevo
Mundo estaba quedndose atrs.
Sobre los estadunidenses, que celebraban el retorno de los prisioneros de guerra, se cerna el fro provocado por una calefaccin hogarea falta
de petrleo. A medida que avanzaba la primavera se hizo sentir la escasez de
otros productos. Subieron los precios de los alimentos a lo largo del invierno
y la primavera. La congelacin de precios decretada por el gobierno tuvo
poco efecto. La soya era una de las mercaderas escasas. "No se me ocurre
ninguna escasez que me importe menos", me dijo al respecto un historiador cuyo trabajo haba merecido ms de una docena de ttulos honorarios. Para minimizar los efectos internos de esta escasez, el gobierno de
Estados Unidos prohibi la exportacin de soya. El que Japn fuera, en gran
medida, dependiente de la soya estadunidense fue ignorado por el gobierno
(as como por el erudito historiador). Japn protest. Con cierta vergenza,
las exportaciones de soya a Japn fueron reanudadas aunque en una escala
ms reducida. 2Entonces, a medida que avanzaba la cosecha de trigo de 1973,
los productores se llenaron de euforia, y los compradores de indignacin,
por los precios rcord que alcanz este producto. Tanto compradores como
productores estaban tentados en ver la situacin primordialmente en trminos poltico-econmicos, sin tomar en cuenta la reduccin de las reservas
mundiales de grano. Los vendedores de trigo le atribuyeron al gobierno el
mrito de su sbita prosperidad. Los consumidores de pan sintieron que
los responsables de la inflacin de 1973 en los supermercados eran aquellos
favorecidos por el gobierno, que se aprovecharon de las enormes ventas
de excedentes de trigo estadunidense a Rusia. Esto ocurri porque Rusia
necesitaba trigo estadunidense para compensar los estragos causados por el

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

clima en las cosechas de trigo. 3 Los estadunidenses permanecieron durante


un tien1po en la conviccin de que slo puede haber mal clima y malas cosechas en pases extraos y atrasados, jams en el moderno Estados Unidos.
As, hemos seguido ciegos al hecho de que la poblacin mundial, que se ha
vuelto dependiente de un clima ptimo, ya ha sobrepasado los lmites de
capacidad de carga impuestos por el fluctuante clima actual. 4
Mientras tanto, los turistas veraniegos en varios lugares de Estados
Unidos se enfrentaban, en 1973, con cierres de estaciones de servicio. A
veces no podan llenar como de costumbre su tanque de gasolina. Algunos
estadunidenses empezaron a sugerir que el gobierno restringiera las expor- taciones de petrleo, sin aceptar todava las verdaderas dnensiones de la
dependencia en que se encontraba Estados Unidos respecto de las importaciones de petrleo (ya de alrededor de 30 por ciento).
Todas estas manifestaciones de una colisin frontal precedieron al 6
de octubre, cuando Egipto y Siria recomenzaron sus ??.s~gi~~_des cr~i.s.s . 9{
cof.l_tra Israel. La cronologa, por consiguiente, lo derrluestra:Ta:-r-epeticn de u conflicto en el Medio Oriente slo agrav pero no caus la
escasez de recursos. Las fuerza egipcias y sirias ganaron una ligera vent~a
en los primeros das de lucha debido a que cuando fue lanzada la accin
militar, los israeles estaban ocupados con el Yom Kippur, da de la expiacin. Al darle el nombre de "guerra del Yom Kippur" al estallido de 1973,
los periodistas actuaron como los polticos, haciendo a un lado una razn
ms profunda para la eleccin de ese momento por parte de los combatientes rabes. Las principales potencias, por lo general predispuestas a favor
de Israel, estaban todas situadas en el hemisferio norte, compartiendo el
mismo ciclo estacional. En todas era otoo cuando estallaron de nuevo
las hostilidades en el Medio Oriente. Durante las dos dcadas anteriores,
todas esas potencias se haban hecho ms y ms dependientes del petrleo, 5
en gran parte obtenido de los pozos en territorio rabe, no slo para usos
industriales sino tambin para la calefaccin en invierno. En octubre,
poco antes del invierno, el gran poder implcito en la estrategia de reducir
la exportacin de petrleo de los pases rabes se acercaba a su mximo
estacional. Funcion, aligerando con ello las restricciones que las potencias
podan imponerles a los rabes, opositores de Israel, ms de lo que hubiera
sido de otro modo. La eleccin del Yom Kippur como el da preciso del
ataque en la estacin anterior al invierno implic quiz slo un poco de
sutileza tctica adicional.

. (

92

93

Lo

QUF. ALGN DA SUCEDERA

Como Egipto y Siria en un principio parecan avanzar rpidamente


en su campaa de retomar las tierras rabes ocupadas por Israel desde el
blitzkrieg de los seis das de 1967, otras naciones rabes les prestaron ayuda
o se les unieron. El esfuerzo blico rabe de 1973 tambin recibi estmulo
y apoyo material de la Unin Sovitica, dndole al gobierno estadunidense
su acostumbrada justificacin para tmnar partido. Y le permiti, con su
tradicional simpata hacia Israel, "reponer" las prdidas de ste en un rpido
transporte areo de armas y materiales, aun cuando apenas se haba asentado el polvo de la guerra asitica, tan daina para su dignidad.
El gobierno de Estados Unidos haba cedido en un comienzo a su
tradicional tendencia de apoyar a Israel, antes de empezar, en 1974, a hacerles concesiones importantes a las naciones rabes. En Washington se buscaba
a tientas el camino en esta nueva era. Los rabes tenan un as en la manga,
pero al principio Washington no pareca tener conciencia de ello. Por lo
visto, en el gobierno no captaron de inmediato la importancia del impacto
econmico de una privacin, aun marginal, de petrleo. En ningn conflicto
previo habamos dependido tanto de esas importaciones. 6 Los principales
dirigentes tampoco vean lo intil que era tratar de contrarrestar un embargo
de petrleo con un indignado uso de calificativos agresivos. Se tratara o
no de "chantaje", la presin rabe funcionara debido a la necesidad del
mundo industrial de una extensin fantasma.
Las reuniones de emergencia en el Consejo de Seguridad de las
Naciones Unidas tuvieron por resultado una orden de cese al fuego. Las presiones de sus patrocinadores soviticos y estadunidenses obligaron a las naciones rabes y a Israel a cumplir esta orden, luego de slo unas pocas semanas
de lucha; que fue tan letal que las bajas totales israeles eran comparables, en
cifras per cpita, a las sufridas por las fuerzas estadunidenses en ocho aos de
accin en Vietnam. El cese al fuego fue tambin precedido por la amenaza
momentnea de una confrontacin armada entre las mismas dos superpotencias cuando las fuerzas armadas soviticas y estadunidenses se pusieron en
alerta.7 Todo esto ayud a ocultar el hecho de que, en definitiva, las naciones
rabes haban conseguido, interrumpiendo el suministro de petrleo por
unos cuantos meses, un cambio en verdad drstico en las polticas, anteriormente pro Israel, de las naciones industriales del mundo, especialmente de
Estados Unidos.
Cuando se apagaron los estruendos de la batalla, la precaria coexistencia en el Medio Oriente continu. Se modificaron los mapas un poco,

94

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

mostrando que por el momento Israel controlaba algo ms de territorio


rabe. Sin embargo, Faisal, el conservador rey de Arabia Saudita, encabez
una accin del lado rabe para reducir las exportaciones de petrleo a
Europa e imponer un embargo completo sobre los embarques de petrleo a
Estados Unidos. Faisal fue despus asesinado, pero la dependencia mundial
hacia el petrleo saud continu.
Como rpida consecuencia, el precio del petrleo en el mercado
mundial subi marcadamente. Incluso el gobierno canadiense tuvo que
cuadruplicar el impuesto de exportacin al petrleo embarcado a clientes
extranjeros tales como Estados Unidos. Los estadunidenses se vieron obligados, en forma repentina, a reconocer que una fraccin no despreciable del
petrleo que se haban acostumbrado a usar vena de fuera del territorio
nacional. La nocin de extensin fantasma se hizo sentir de pronto, aunque la frase no fuera familiar. En todo el mundo industrializado la gente
tom conciencia del derroche energtico. La situacin angustiosa, crnica,
del Homo sapiens, anteriormente oculta, se manifest sbitamente (y por
poco tiempo) en la conciencia pblica como "crisis energtica". Se tom
conciencia, con sorpresa, de la necesidad fsica de la energa como base de
la mirada de las actividades humanas, donde antes reinaba una ignorancia
casi abismal acerca de ello. La gente se sobresalt al descubrir las muchas
consecuencias de la escasez energtica. Surgi el temor de que pronto los
pases desarrollados fueran afectados por una seria depresin econmica.
Al final de 1973, las polticas y reacciones del gobierno de Estados
Unidos reflejaban un obstinado rechazo a comprender en plenitud el mensaje de lo peligroso que era el mtodo de la sobreexplotacin. Como dirigentes de la potencia industrial ms colosal del mundo, los funcionarios
estadunidenses decidieron mantener la ilusin de que la capacidad de carga
era ilimitada. Intentaban evadir los lmites impuestos por la finitud del
hbitat global del ser humano, suponiendo que sus electores creeran que
los lmites que se hacan sentir eran impuestos slo por los gobiernos rabes.
Por su parte, los dirigentes rabes parecan sospechar que su astucia
poda ser llevada demasiado lejos y convertirse en su propia ruina. Una
escasez de recursos excesiva podra provocar represalias de parte de las ms
importantes naciones consumidoras de petrleo, hasta el punto de ocasionar intervenciones armadas en el Medio Oriente "para proteger nuestro
aprovisionarniento vital", como se deca en las naciones industrializadas (y
para defender la moral y castigar a los "chantajistas"). Algunos miembros

95

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

del gobierno en Washington insinuaron que haba planes para actuar de ese
modo. Pero entonces en 1974, los rabes, habiendo obtenido enormes concesiones, reiniciaron el flujo de petrleo. En Estados Unidos mucha gente
hizo lo que sus dirigentes esperaban, abrigando una idea falsa de lo que
haba ocurrido. Persistieron en ignorar la importancia de la dependencia
estadunidense de la capacidad de carga fantasma. Los precios, mucho ms
elevados, que tenan ahora que pagar por la gasolina y dems combustibles
hicieron autoconvencerse a muchos estadunidenses de que la escasez haba
sido arreglada por los magnates de las compaas con el propsito de exagerar el precio. Las compaas petroleras le aportaron credibilidad a este
ansioso autoengao ya que que aprovecharon al mximo la escasez para
subir .los precios y conseguir rpidas ganancias; adems, lanzaron enormes
campaas publicitarias para ensalzar su propia devocin al servicio pblico
"desarrollando" nuevas (pero ms caras) fuentes de energa. Mucha gente
comn y corriente, al igual que su gobierno y los que ideaban los anuncios,
se negaron con obstinacin a aceptar la finitud del hbitat humano y la
agotabilidad de sus recursos.
Repercusiones

La terca insistencia en que el mundo era ilimitado no elimin sus


lmites rii impidi los efectos de stos. As, a partir de esta peculiar serie de
acontecimientos, los combustibles, vistos con anterioridad como banales y
prcticamente seguros, comenzaron a parecer preciosos. La seguridad de
su presencia cobr de pronto ms importancia que ciertos otros valores,
poco antes muy alabados de dientes para afuera. Por ejemplo, el congreso
estadunidense promulg una legislacin, en noviembre de 1973, que pona
trmino a la prohibicin de la Agencia de Proteccin Ambiental de construir un oleoducto, de o1,287.47 km de largo, cruzando Alaska desde los
yacimientos de North Slope al puerto de Valdez. Un consordo de compaas petroleras y constructoras de oleoductos esperaban desde haca aos
la posibilidad de invertir varios billones de dlares en este proyecto. Hasta
entonces sus intenciones haban sido frenadas por el temor del gobierno
y del pblico a los peligros inherentes a la construccin de un oleoducto,
st9eto a accidentes, que atravesaba cuatro zonas ssmicas sobre permafrost."'
Capa de suelo o roca sometido a temperaturas b~jo cero durante latgos periodos. (N. delE.)

96

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

ste poda ablandarse por el calor del flujo de petrleo, con graves riesgos
para el oleoducto de hundirse, ron1perse y contaminar en forma masiva la
tundra con un derramamiento de petrleo.
De igual manera, el gobierno levant la prohibicin de perforar en
busca de petrleo en el canal de Santa Brbara, en California. Menos de
cinco aos antes, un pozo de la Union Oil Company haba estallado a casi
nueve kilmetros y medio de la costa y verti ms de once millones de litros
de petrleo al mar. El pozo derram petrleo durante once das antes de ser
tapado, y se tuvo que gastar cerca de cinco millones de dlares en las operaciones de limpieza. El accidente no slo haba causado extensos daos a la
vida martima y a lugares de esparcinento costeros, sino haba despertado
tambin una oposicin amplia a la exploracin y explotacin de petrleo
en mar abierto -oposicin anulada ahora por una "necesidad" insatisfecha
de combustible. Aprovechndose de esa necesidad, las compaas petroleras comenzaron a presionar para obtener autorizacin de excavar en mar
abierto, tambin a lo largo de la costa atlntica. 8
Varias corporaciones empresariales haban estado esperando que
los precios del petrleo subieran lo suficiente para que el "desarrollo" de
los vastos depsitos de pizarra bituminosa en Colorado, Wyoming y Utah
resultara ventajoso. Con este fin varias de esas firmas ahora ofrecan ms
dinero por 0.40 hectreas para arrendar aquellos terrenos pblicos que
lo que costaba comprar buena tierra agrcola en otros lugares del pas. 9 El
llamado "desarrollo" de esta parte todava relativamente poco contaminada
del oeste estadunidense implicara volar montaas, recoger los pedazos de
roca y cocerlos para extraer un barril o algo as de hidrocarburos pesados
por tonelada de roca. De ese barril de hidrocarburos podran obtenerse
productos como lo estaban haciendo las refineras a partir del petrleo
lquido, de extraccin ms fcil.
Si la humanidad ahora estaba dispuesta a usar este recurso menos
accesible significaba que el apetito del mundo por energa haba crecido
tanto y que la capacidad de carga adicional, que le haba permitido a la
humanidad gozar de una "Era de la Exuberancia", haba sido hasta tal punto
sobreexplotada que la gente ahora hara pedazos montai.as en persecucin
de sus ilusiones.
Hubo una piadosa ficcin de que posteriormente se restauraran los
paisajes naturales. Pero el hecho de que la capacidad del ser humano para
imitar con fidelidad los efectos naturales de las fuerzas geolgicas nunca

97

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ha sido buena, as como la escasez de agua disponible y lo mezquino de las


finanzas hacan que la ficcin se manifestara como tal de manera clara.
Como respuesta a la escasez energtica, se autoriz a algunas centrales termoelctricas de carbn para quemar de nuevo combustibles ms
contaminantes, o para que funcionaran a niveles de capacidad con emisiones superiores a las permitidas por la regulacin antipolucin. Cuando
el dficit de petrleo .se agudiz en 1973, exista un programa de cambios
estructurales consistente en convertir centrales de vapor de quema de combustibles sucios a la de combustibles menos contaminantes. El programa fue
interrumpido. 10
Para compensar la previsible escasez de petrleo para la calefaccin de los hogares, al aproximarse el invierno de 1973, el Ministerio de
Agricultura de Estados Unidos relaj las restricciones al corte libre de
lea en los 155 bosques nacionales. :Mientras con anterioridad en stos
slo los "asentados bona fide, mineros, residentes y buscadores de minas"
podan gozar de este resto de vida colonizadora, ahora se concedieron
permisos independientemente del lugar de residencia de los interesados. u
Para algunas de las personas que entraron a los bosques nacionales en ese
invierno con pequeas motosierras y hachas, y salieron llevando a casa
cargas de lea, la ilusin de haber recuperado la antigua vida colonizadora
puede haber sido reconfortante. Pero esa supresin de controles no poda
en realidad revivir la "Era de la Exuberancia" o restaurar esa confianza
en el futuro, que fue caracterstica de un mundo con capacidad de carga
adicional. 12
En Europa fueron necesarias medidas ms drsticas, porque la
dependencia europea de la extensin fantasma era ms patente. La conversin de posguerra de la .industria europea del carbn al petrleo haba sido
casi tan drstica como el cambio en Estados Unidos; adems, en Europa
una mayor proporcin de ese'petrleo provena de fuentes externas. Los
europeos redescubrieron el caminar como un sustituto al automvil con
mayor rapidez que los estadunidenses y, por unos meses, los gobiernos de
las naciones europeas fueron quiz an menos sutiles que su contraparte
estadunidense al tratar de congraciarse con los gobiernos rabes, abandonando a Israel.
En todas estas reacciones persista la esperanza de que el crescendo de
la escasez tendra que ser pasajero. Haba una obstinada reticencia a enfrentar el hecho de que la hun1anidad era desesperadamente dependiente de

98

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

QUE ALGN DA SUCEDERA

una extensin fantasma, y que el ecosistema mundial, dominado por seres


humanos y alterado en forma tecnolgica, ya no funcionaba sobre la base
de un rendimiento sustentable. Una preocupacin miope, por el hecho accidental de que parte de la capacidad de carga fantasma consista en importaciones del extranjero, cuyos dirigentes podran por un tiempo interrumpir
nuestro acceso a ella, sigui ocultando el hecho ms importante: que una
cantidad mayor an era importada del pasado prehistrico, y que la naturaleza detendra de modo irremediable el flujo. En un mundo superpoblado y
sobremecanizado, la idea de recursos ilimitados era ya obsoleta.
Resistencia al realismo
A mediados de noviembre de 1973, un artculo de la Associated
Press cit a una mujer de Filadelfia que deca: "No puede ser cierto que
tantas cosas estn escasas. De cualquier cosa que vas a comprar, te dicen
que hay escasez. Luego suben los precios y parece entonces que hay demasiado de eso". 13 En la ciudad de Nueva York, otro producto de la cultura
de la exuberancia expres su conviccin de que "hay ms que suficiente
combustible". Reclam, a propsito del esfuerzo nacional para recortar el
consumo de combustible: "Creo que es pura poltica. Simplemente no veo
la necesidad ". 14
Este tipo de reafirmacin ingenua del mito de los recursos ilimitados tampoco era extrao a mentalidades supuestamente ms sofisticadas.
Por ejemplo, los editores de The Economist de Londres afirmaron, en enero de
1974, que "los bruscos cambios recientes en la:; expectativas de precios del
petrleo van a llevar a una sobreproduccin de energa [...] de acuerdo
con todo lo que sabemos ahora sobre la elasticidad del suministro de energa".15 Prcticamente se hicieron eco de las opiniones de la ama de casa de
Filadelfia cuando presentaron la razones de sus predicciones: "La actual 'crisis' energtica representa ms o menos la decimoquinta vez, desde la guerra,
que la gran mayora de las personas influyentes afirman en forma unnime
que un cierto producto ser en extremo escaso por el resto del siglo. En cada
una de esas ocasiones, el mundo lo ha producido en exceso dentro de los
siguientes cinco a diez aos". Y as mostraban que el conocimiento tcnico de
los principios econmicos no bastaba para no equivocarse, confundiendo el
ritmo en que es posible sobreexplotar de modo pasajero un recurso agotable
con el ritmo en que una sociedad industrial puede estar segura de disponer

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QUE ALGN DA SUCEDERA

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

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de l. Como tantos otros, se dejaron engaar por el uso convencional de la


palabra "produccin" para designar un p~oceso de extraccin:
Bajo las condiciones modernas de alta elasticidad tanto en la produccin como en la sustitucin, junto con la sorprendente semejanza en
los tiempos de espera de muchos proyectos de inversin, provocamos
ahora, en general, una sobreproduccin de todo aquello que sera,
segn pronosticaban los polticos y expertos, urgentemente necesa. rio dentro de cinco o diez aos. Ese comentario induce, tanto a los
gobiernos en busca de consenso co.mo a los particulares en busca
de ganancia a iniciar el ciclo de sobreproduccin precisamente al
mismo tiempo.
Pero ni un lenguaje tan equvoco ni el descuido implcito en reconocer la finitud del mundo pueden ilnpedir que los pozos petrolferos se
sequen. Los "excesos" no duran.
A partir del verano siguiente, la frecuente violacin del lmite de
velocidad de 88.5 km por hora en las carreteras estadunidenses, impuesto
para ahorrar combustible, mostr que gran cantidad de gente ni vea ni
quera "ver la necesidad" de moderarse. Pero en Idaho, durante el invierno
de 1973-1974, el Lewiston Morning Tribune titul un editorial de modo ms
realista: "La buena vida se est quedando sin combustible". 16 El editorialista
comenzaba sealando que los expertos en demografa y los ambientalistas
se haban "equivocado" al dar la voz de alarma que habra seria escasez en
los aos ochenta y noventa; estaban equivocados porque la era de la escasez
sobrevino mucho antes. Luego de varios prrafos comentando la gravedad
del problema del petrleo, el editorial conclua:
La reduccin de expectalivas de Estados Unidos este aii.o no significa el fin del mundo. Pero s significa probablemente el fin de la
muy buena vida de consumo ilimitado per cpita aadida al crecimiento ilimitado de la poblacin de Estados Unidos y del mundo.
El Cadillac debe ceder lugar al Volkswagen, a la bicicleta, al bus
y a los pies. La habitacin con calefaccin confortable ceder lugar
al suter. Y habr que hacer ms sacrificios antes de que, al cabo de
muchos inviernos, haya esperanza de satisfacer las exigencias menores per cpita de una poblacin nacional y mundial ms pequea.

100

Antes de transcurridos seis aos, mientras continubamos confiando


en la capacidad de carga fantasma, el realismo de ese editorial fue corroborado y se manifest cun transitoria era la aparente validez de la hiptesis
del "exceso". Despus de la revolucin en Irn, los automovilistas estadunidenses, compitiendo de nuevo por suministros reducidos de combustible
nportado, recurrieron a veces a la violencia en las colas de las gasolineras.
En Washington D.C., entre 1973 y 1974, haba falta de realismo en la
posicin oficial del gobierno. Fue en este tiempo que el presidente proclam
el comienzo del Proyecto Independencia, un esfuerzo de investigacin y
desarrollo que quera que autorizara y financiara el congreso a fin de que
Est~dos Unidos alcanzara una "autosuficiencia energtica en 1980",17 ,No
haba una conciencia de que tal proyecto slo reducira la dependencia
estadunidense de una extensin fantasma proporcionada por manos extraas, aumentando as drsticamente la ya desastrosa dependencia de tener
que sobreexplotar la "extensin fsil" bajo el mismo territorio de Estados
Unidos (y mar adentro). Como lo haba mostrado el economista Paul A.
Samuelson, la insensatez de las medidas econmicas energticas del pasado
inclua la poltica de vaciar en forma acelerada las reservas de petrleo de
Estados Unidos, imponiendo cuotas restrictivas a las importaciones y dando
ventaJas tributarias a los extractores de petrleo dmnsticos. 18 Si el antiguo
paradigma no hubiera predmninado en tantas mentes, se hubiera visto que
el Proyecto Independencia era un proyecto rudimentario que agravaba las
consecuencias de la sobreexplotacin estadunidense.
Se esperaba, desde luego, que se "encontraran", gracias al Proyecto
Independencia, "nuevas fuentes de energa", que se haran progresos en
el diseo de centrales nucleares, en instalaciones de energa geotrmica
y mecanismos tecnolgicos para utilizar la energa solar. Esas esperanzas
equivalan a creer que sustituciones interminables de un recurso tras otro
podran prolongar una situacin de recursos ilimitados a pesar del agota- miento de cada recurso. Como una familia que gasta ms de lo que gana,
y espera evitar el desastre porque el prximo ar10 el salario del sostn de la
familia podra ser elevado lo suficiente como para pagar las deudas del ao,
la nacin y la humanidad estaban apostando de manera creciente a evadir la
bancarrota ecolgica gracias a un progreso esperado, pero inseguro. (Esta
tctica evasiva ser examinada ms adelante en el captulo "La fe contra los
hechos".)

101

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Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

Estrechez de miras y comprensin

Este libro se ocupa de la alarmante situacin de toda la especie


humana. Sin embargo, las personas difieren entre s, y es importante reconocer la variedad en la conciencia humana del problema. La comprensin
por una parte y la estrechez de miras por otra pueden dar lugar a diversas combinaciones. Algunas personas reconocen que lo que era el Nuevo
Mundo ya es en realidad viejo, y que esto requiere cambios institucionales
profundos. Otras tienen fe en que nuevos descubrimientos tecnolgicos
harn innecesarios esos cambios institucionales. Otras ms creen que
medidas como la planificacin familiar, los centros de reciclaje y las leyes
contra la contaminacin bastarn para mantener nuevo al Nuevo Mundo.
Alguna gente no cree que la antigua novedad del Nuevo Mundo haya
tenido importancia, o que su actual vejez en verdad importe. Y otra gente
insiste, en forma pertinaz, en que la hiptesis de recursos ilimitados fue y
sigue siendo vlida.
Estas opiniones tan asombrosa1nente diferentes constituyen diversos
modos de adaptarse a nuestra edad "postexuberante''. Cada una representa
una combinacin de respuestas a las dos nuevas maneras ecolgicas de comprensin que requiere la nueva circunstancia. Primero, la gente difiere en
su disposicin a c01nprender que la "Era de la Exuberancia" ha terminado,
que este planeta est superpoblado y que con el uso de nuestra tecnologa
hemos ya derrochado los depsitos de ahorros del mundo. Segundo, la gente
difiere en su disposicin a comprender que hay consecuencias inexorables
derivadas de estas circunstancias nuevas (y que los dirigentes rabes, los
ejecutivos de las corporaciones, o cualquier otro chivo expiatorio a mano,
funcionan slo como agentes del inevitable cambio, no como sus causas fundamentales). Todas las formas de organizacin y comportamiento humanos
basadas en la hiptesis de recursos ilimitados sufrirn necesariamente, de
algn modo, cambios hacia formas compatibles con los lmites finitos del ecosistema. Las diversas combinaciones de respuestas a estas dos nuevas formas
de comprensin ecolgica se analizan en la tabla 2.
Los "avestruces" en este anlisis representan los ms fieles adherentes al antiguo paradigma del mito de la cornucopia. Los "realistas" son los
ms fieles adherentes al nuevo paradigma ecolgico. El mundo le parece
muy diferente a gente que piensa en trminos de perspectivas tan distintas.
La comunicacin entre ellos puede ser tan difcil como entre gente que no

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102

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

Tabla 2. Anlisis de diversos modos de adaptacin al inexorable cambio ecolgico


Nuevas formas de comprensin ecolgica

ADAPTACIONES

CIRCUNSTANCIA:

CONSECUENCIA:

La "Era de la
Exuberancia',. pas,
la poblacin ya ha
sobrepasado la capacidad de carga, y el
prdigo Homo sapiens
ha sobreexplotado los
depsitos de ahorros
del mundo.

Todas las formas


de organizacin y
comportamiento
humanas basadas
en la hiptesis de los
recursos ilimitados
deben cambiar hacia
formas compatibles
con lmites finitos.

l. Alguna gente acepta que


el Nuevo Mundo es viejo
y que hay que realizar
un cambio profundo.

circunstancia
aceptada

+ consecuencia

II. Alguna gente tiene


fe en que el progreso
tecnolgico har que
cambios institucionales profundos sean
innecesarios.

circunstancia
aceptada

III. Alguna gente tiene fe


en que la planificacin
familiar, centros de
reciclaje y leyes anticontaminacin mantendrn
nuevo al Nuevo Mundo.

circunstancia
rechazada

+ consecuencia

IV. Alguna gente no cree


que la novedad del
Nuevo Mundo haya
tenido alguna importancia o que su ve;jez actual
la tenga.

circunstancia
rechazada

+ consecuencia_

V. Alguna gente insiste en


que la suposicin de los
recursos ilimitados fue y
es todava vlida.

circunstancia
rechazada

NOMBRE

Realismo

aceptada

consecuencia
descartada

Cargosmo

Cosmeticismo

parcialmente
aceptada

Cinismo

rechazada

consecuencia
rechazada

Avestrucismo

Vase la nota de la p. 218.


Neologismo del autor. (N. del T.)

103

Lo

QUE ALGN DA SUCEDERA

tiene una lengua comn. Diferencias de paradigma van a hacer necesariamente doloroso el proceso de ajuste a realidades "postexuberant~s".
Efectos de la desilusin

La transicin del antiguo paradigma al nuevo se hizo ms difcil


debido a lamentables acontecimientos ocurridos en los aos de la dcada de
1960. Como la atencin del pblico estaba dominada por sucesos como el
asesinato del presidente Kenneciy en 1963, y ms tarde absorbida por ocho
aos de una impopular guerra en Vietnam, era fcil suponer que todas
las ansiedades y antipatas, tan visibles en aquella poca, se deban a esos
acontecimientos. No era sencillo ver que el fin de la exuberancia habra
favorecido actitudes pesimistas aun cuando no hubiera habido disparos en
Dalias ni en el golfo de Tonkin.
La gente criada en la cultura de la exuberancia difcilmente poda
cambiar de manera instantnea, en el mundo "postexuberante", de una
actitud plenamente tipo V a la tipo l. Muchos tendran que adoptar tipos de
transicin. Algunos lograron llegar al tipo III (cosmeticismo) o tipo II (cargosmo), pero muchos se empantanaron en el tipo IV (cinismo). Resultaba
fcil interpretar, en forma equivocada, ese cinismo simplemente como respuesta ala guerra o a las intrigas de la estructura de poder.
El pueblo estadunidense (y gran parte del mundo) abraz con entusiasmo la ilusin, frecuente durante los aos del gobierno de Kennedy, de
que la llamada "nueva frontera", con su seria intencin de "echar a andar
a Estados Unidos de nuevo", estaba realmente reinagurando la "Era de la
Exuberancia". Eso no era factible, pero el deseo de creer superaba nuestra
comprensin ecolgica. La desih1sin era inevitable.
Al final, las realidades ecolgicas hacan de esa desilusin una certeza, aun para los siempre optimistas estadunidenses. El mundo y sus recursos son finitos, aunque todava tratramos de vivir de acuerdo con un credo
que .lo negaba. De modo que no fue la profunda sacudida provocada por el
asesinato de un presidente estadunidense, el primero desde haca ms de
seis dcadas, lo que caus el caos en los aos siguientes. Este suceso y una
guerra que desuna slo desat el caos (como lo hubiera hecho, a falta de
ellos, algn otro acontecimiento irritante).
.
Pero lo que sucedi en 1963 s tuvo una importancia simblica. Del
asesinato de Kennedy en Dalias en adelante, un sentido extremo de que todo

104

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

lo admirable es mortal llev a un crescendo de conductas desagradables, insensatas y maliciosas. La opinin, nacida de la frustracin, de que las cosas inalcanzables eran en realidad poco atractivas se manifest de diversos modos.
La gracia y la elegancia, admiradas en su tiempo, llegaron a ser despreciadas
de manera atnplia como valores del "sistema", pasando a ser objeto de burla~
El crecimiento de movimientos "contraculturales" por todo el mundo, iniciado con anterioridad, se aceler. El deseo "neoexuberante" de creer en
una "nueva frontera" fue remplazado, hacia fines de los aos sesenta, por un
deseo igualmente excesivo de creer que la fe antigua e inocente no slo estaba
superada, sino que haba sido siempre descaradamente hipcrita. Actitudes
ingenuas, pero loables, del tipo V (como el renovado idealismo de comienzos
de la dcada de 1960 que llev a entusiastas jvenes estadunidenses a ingresar
al Cuerpo de Paz) dio lugar en unos aos a una actitud iconoclasta desenfrenada, una versin cnica, la actitud tipo IV.
Tpico antinomianismo *

Tenemos que reconocer que todo este desafo iconoclasta de normas


antiguamente respetadas era tpico. Muchas veces en siglos anteriores, en un
lugar tras otro de Europa, la destruccin de la esperanza (por hambrunas,
conquistas u otro desastre) haba alimentado movimientos rebeldes a toda
ley. 19 Los que participaban en estos movimientos se volvan contra los cdigos morales de su tiempo, como si fueran stos, y no otras circunstancias, la
causa de sus problemas. En non1bre de la revolucin o de la honestidad se
entregaban a orgas o al masoquismo. Eso suceda ahora de nuevo.
Estaramos minimizando la in1portancia de estas respuestas si no
nos percatramos de que la historia se repeta. Pero era tan fcil quejarse
del presente y no ver los patrones recurrentes. En apariencia, era claro que
la ira de los sesenta se deba a frustraciones provenientes de las calamidades
de esos aos. La semejanza entre este brote de rebelda y los anteriores se
ocult. Eso posterg para muchos de nosotros el reconocimiento final de
que el sentimiento general de desesperanza y la prdida de fe en el futuro
eran repercusiones previsibles de la condicin "postexuberante" de nuestro
mundo.

Vase en el Glosario "anomia" y "movimientos antinmicos". (N. del T.)

105

Las reacciones en la dcada de 1960 a la erosin de la esperanza


"neoexuberante" variaron desde un ascetismo ostentoso al hostigamiento
y la violencia gratuita. Todo eso se hizo en nombre de varios ideales: paz,
amor, igualdad, democracia participativa, ley y orden. La sabidura convencional atribuy la prdida de la esperanza a factores tan accidentales como
el contraste de personalidades entre el presidente asesinado y su sucesor, 20 o
tan secundarios como la insensibilidad del gobierno o el poder de empresas
gigantes. Pero los problernas de Estados Unidos y las agonas del mundo no
eran tan transitorios.
El comportamiento rebelde apareci en muchas partes del mundo,
en naciones que no haban sufrido el choque de un presidente baleado y en
pases que no tomaban parte en una guerra irnpopular. 21 Pero las respuestas
rebeldes no pueden volver a producir ese excedente de capacidad de carga,
cuya prdida las provoc. Ni lo puede actitud alguna. Sin embargo, toda
esperanza de superar las dificultades ocasionadas por el dficit de capacidad
de carga que nos aflige depende, con seguridad, de lograr una compresin
realista de nuestra situacin.

TERCERA PARTE

El cerco y la evasin de la verdad

Aunque ha habido progreso en el pasado, su cintica progresivamente acelerada le imjJedir se-r una caracterstica permanente de la historia humana en el futuro.
GUNTHER S. STENT,

The Corning of the Golden Age: A View of the End of Progress, p. 94.

Las tendencias [...] no apuntan en direccin a una hambruna sbita, cataclsmica y global [.. .] Pueblos perifricos, en pases perifricos, se hundirn lentamente en el pantano de una pobreza sin espe-ranza. Algunos
continuarn como puedan, arrancndole a la tierra sus frutos, otros te-rminarn, como en un callejn sin
salida, en las barriadas urbanas de frica, Asia y Amrica Latina. Cuestin aparte es si sus perspectivas se
deteriorarn en forma tranquila.
ERIK

P. ECKHOLM, Losing Ground: Environmental Stress and World Food Prospects, p. 187.

[. .. ] disturbios domsticos y tasas ms lentas de crecimiento [econmico] tende-rn a obligar a las naciones
industrializadas a recortar sus compromisos internacionales y a ser menos gene-rosas en su ayuda extranjera.
EDWARD

F.

RENSHAW,

The End of Progress: Adjusting toa No-Growth Economy, p. 235.

[.. .] si se le entregan al mundo subdesarrollado los recursos mviles de capital y capacitacin, su poblacin
subdesarrollada podr incorporarse a una produccin y una tecnologa modernas, y de ese modo enriquecer
a todas las naciones en una medida, hasta ahora desconocida, que garantizara, dentro de un periodo
razonable, la abolicin de la pobreza en toda la Tierra.
DAVID HoROWITZ,

The Abolition of Povt>rty, p. 165.

A lo largo de su historia, los estadunidenses han insistido en que lo mejor est todava por llegar.
HENRY STEELE CoMMAGER,

106

America in Perspective, p.

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EL FIN DE LA EXUBERANCIA

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Comprendiendo las nuevas circunstancias

ientras no logremos ver las razones no ideolgicas de por qu ocurri,


y se acab, la "Era de la Exuberancia", no podremos comprender los
cambios de nuestro futuro. Hubo prerrequisitos ecolgicos para la abundancia y la libertad. Esas condiciones previas han desaparecido; en su ausencia,
puede resultar imposible perpetuar esos beneficios sociales, al menos en la
escala que consideramos adecuada.
Ya no es posible seguir pensando que el resto del mundo va a alcanzar el alto estndar de vida al que se acostumbraron tantas personas en
Estados Unidos. E incluso all donde se alcanzaron elevados niveles de
riqueza, stos estn amenazados. 1 En la medida en que las estructuras polticas democrticas fueron alimentadas por la capacidad de carga adicional
del Nuevo Mundo, el paso de la humanidad a una poca en que se depende
de la sobreexplotacin y hay un dficit de capacidad de carga es una amenaza para la libertad. 2
Las interpretaciones preecolgicas de la historia, comunes hasta
ahora, han tendido a ocultar la naturaleza de nuestra atribulada situacin.
Revisemos entonces el surgimiento del esplndido sueo estadunidense
desde el ngulo de visin ms revelador, desarrollado en los primeros cuatro
captulos, tomemos nota de su base ecolgica y comencemos a evaluar las
consecuencias que se desprenden del trmino de su fundamento ecolgico.

El sueo estadunidense

Hace no mucho tiempo, en vista de que la Tierra y los recursos del


continente americano parecan inagotables, los seres humanos tanto del Viejo

109

.:

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EL CERCO Y LA EVASIN DE LA VERDAD

~.

como del Nuevo Mundo crean fervorosamente que Estados Unidos les ofreca oportunidades de xito inigualables, sin tener que derrotar ningn rival.
El pionero saba que su vida era lucha, pero se vea a s mismo luchando, ante
todo, contra los elementos, o contra otras especies. Las reas de tierra que .
los hombres queran usar estaban ocupado,s por rboles; plantas y animales
indeseados fueron destruidos de manera implacable. (Como veremos en el
captulo "Sucesin y restauracin", esta eliminacin de especies de competidores indirectos, dirigida a aumentar la capacidad de carga humana, fue un
ejemplo importante del esfuerzo perenne de la humanid~d por hacer retroceder las mareas de sucesin ecolgica.) Algunas espeCies fueron llevadas
- al borde de la extincin, o an ms all. El altanero bisonte, tan numeroso
antao, fue casi exterminado. No se toler a depredadores, como los coyotes
y los pumas, porque se alimentaban de las mis1n~s esp~cies que l?s pioneros.
La lucha de stos por dominar su nuevo entorno Incluyo un conflicto con una
raza de competidores humanos, cuya llegada a la tierra americana haba pre(:edido a la de los pioneros por alrededor de veinte rrlil aos. Pe:o el pion~ro
no era un antroplogo; era slo alguien que buscaba las ventajas de la vida
en lo que para l eran espacios agrestes. Y los indios parecan ser parte de la
vida silvestre del Nuevo Mundo.
En trminos ecolgicos, al pionero le pareca que la competencia
en el Nuevo Mundo tena lugar, ante todo, entre el ser humano y otras
especies. En el Viejo Mundo, ya saturado en su cal;>acidad ~e c~rga de Homo
sapiens (con la cultura de entonces), la competencia en el znterwrd~ la especie humana era obviamente una condicin determinante de la v1da. Esta
diferencia entre los dos mundos, aunque en parte ilusoria y algo exagerada,
les importaba mucho a los colonos en Amrica, y a aquell~s en Europa q~e
soaban con venir a la tierra de oportunidades. Como lo h1zo notar el sociologo de Chicago W. l. Thomas, las situaciones que se definen como reales
tienen consecuencias reales. 3 El sueo estadunidense era algo muy real, aun
cuando en la poca de la desilusin de Estados Unidos se puso de moda
sealar las discrepancias reales entre el sueo y nuestra historia concreta ..
Desde el principio hubo en Estado ~nidos,_ c??-1o en todas las soc:edades humanas, algo de hipocresa, algo de Insensibilidad, algo de engano,
algo de crimen. En la frontera, actividades de caza, bsqueda de minas,
establecimiento de granjas y construccin de la nacin fueron practicadas
por individuos rudos e individualistas. P~ro hubo tambin ~utojustici~. En
esta nueva nacin, mezcla de muchas naciOnes, se desarrollo un pluralismo

110

EL FIN DE LA EXUBERANCIA

cultural, pero tambin surgieron actividades contra la inmigracin y linchamientos. Hubo esclavitud. Vinieron la Guerra Civil, los carpetbaggers,* la
segregacin y discriminacin. Fue intil para los estadunidenses suponer,
en medio de su angustia "postexuberante", que estas fallas en su legado
histrico nunca haban sido reconocidas. Pero era igualmente desorientador
olvidar (como lo hicieron muchos que desarrollaron actitudes tipo IV de
cinismo en la dcada de 1960) que los primeros estdunidenses efectivamente esperaban que reinara la justicia. Esperaban cambios.
Durante un tien1po se crey con sinceridd que Estados Unidos sera
un "crisol", que fundira diversos pueblos en una aleacin brillante y durable,4 Les result muy natural a los estadunidenses de los primeros tiempos,
tan conscientes de su buena suerte, dirigirse al Viejo Mundo con una invitacin al "desamparado desecho de vuestras rebosantes playas"** para venir
y participar de la buena suerte de la nueva nacin. Mientras mayor fuera la
cantidad de participantes, ms se engrandecera la nacin. El sueo estadunidense no encerraba ningn presentimiento de que un da esa invitacin
sera retirada, quedando slo como una inscripcin potica en una placa de
bronce en Liberty Island en el puerto de Nueva York, para conmemorar una
era pasada: "Enviadme a estos, los desamparados, sacudidos por las tempestades a m. Yo elevo mi faro detrs de la puerta dorada!".**
Desde el primer da de la nacin hasta el bicentenario,. unos cuarenta y siete millones de personas aceptaron esa invitacin de inmigrar a
Estados Unidos. Que siguieran viniendo, ao tras ao y generacin tras
generacin, confirm la creencia de quienes vivan en Estados Unidos de que
sta era una nacin muy especial. La inmigracin masiva era el vvido testimonio de que el sueo era compartido por millones. Hasta hace poco, ese
consenso era la mejor "prueba" que atestiguaba la validez de nuestro sueo.
Si queramos expresar el sueo en ~n discurso, seguamos apoyndonos en
las palabras de Thomas Jefferson. El no haba tratado de ser original: slo
Carpetbagger: El trmino naci en el siglo XIX como denominacin poltica peyorativa. Se aplic

despus de la Guerra de Secesin a los norteos que se mudaban a los estados del sur, entre
1865 y 1877. Derivaba del trmino bolsa de alfomb-ra, o carpet bag, que era una manera barata
de construir una maleta a partir de una alfombra vieja. Inicialmente, el trmino llevaba la
connotacin de alguien que slo est interesado en explotar un territorio, sin la intencin de
establecerse en l. (N. del T.)
Frase del poema "El Nuevo Coloso" de Emma Laza rus, reproducido en la base de la Estatua de
la Libertad de Nueva York. (N. del T.)

111

EL CERCO Y LA EVASIN DE LA VERDAD

quera expresar aspiraciones compartidas de manera amplia por el pueblo


de la nueva nacin. Iba a ser una nacin donde se le podra reconocer a toda
la gente iguales derechos: a la vida, la libertad y la bsqueda de la felicidad.
Podran diferir en cmo vivir, cmo usar su libertad, y cun exitosamente
buscaran la felicidad.
Bases del sueo

Ms tarde, la compra hecha por el presidente Jefferson del territorio


de Louisiana a Francia le agreg a Estados Unidos un rea mayor que ocho
Gran Bretaas. Jefferson le explic esta accin al congreso, diciendo que
este frtil y extenso pas segurara "amplio sustento para nuestros descendientes y una gran extensin para las bendiciones de la libertad y la igualdad
de derechos". Era como si el autor de la Declaracin de la Independencia
sintiera que los derechos humanos enumerados en 1776 slo seran inalienables si pudiera perpetuarse una relacin en lo fundamental no competitiva
entre los seres humanos, mediante una "extensin" suficientemente grande
como para garantizar una baja presin de poblacin. 5
Visto desde hoy, hubiera sido deseable que los estadunidenses de
la poca de Jefferson y sus sucesores hubieran contado con un vocabulario
ecolgico con la rapidez suficiente como para entender, sin ambigedades,
lo que su tercer presidente presenta con urgencia: un excedente de capacidad de carga facilita el desarrollo y la preservacin de las instituciones
democrticas; un dficit de capacidad de carga las debilita y socava. Si ese
conocimiento hubiera estado difundido con amplitud, la poltica nacional
les hubiera dado mxima prioridad a esfuerzos por perpetuar la condicin
de supervit e impedir una transicin a una condicin de dficit en capacidad de carga.
Cuando los estadunidenses, no contando con conceptos ecolgicos,
trataban de describir y explicar el contraste entre su pas de oportunidades y
los viejos pases, de donde procedan como inmigrantes, comnmente enfatizaban los contrastes polticos e ideolgicos. Tendamos a olvidar que las
libertades que Estados Unidos ofreca no eran de manera exclusiva polticas.
An ms, olvidbamos que las diferencias polticas entre Estados Unidos y
las ms viejas naciones en Europa eran producto de factores no principalmente ideolgicos. Europa estaba llena de gente; Estados Unidos estaba
lleno de potencial.

112

EL FIN DE LA EXUBERANCIA

Hablando ecolgicamente, el sueo estadunidense expresaba en


trminos humanos la exuberancia que, como es caracterstico, sigue a la
invasin de un nuevo hbitat por cualquier especie que resulte tener los
rasgos requeridos para una rpida y eficaz adaptacin a l. 6
Los seres humanos han exagerado la aparente singularidad de
haber felizmente encontrado las riquezas de un Nuevo Mundo. La "singularidad del Homo sapiens" ser reconsiderada de modo cuidadoso en un captulo ms adelante. Baste sealar, por ahora, que poca gente ha cado en la
cuenta de la frecuencia con que otras especies han tenido una experiencia
semejante cada vez que tuvieron acceso a un hbitat favorable, pero inaccesible con anterioridad. Mientras los miembros de la especie invasora sigan
siendo mucho menos numerosos que el mximo de poblacin finalmente
permitido por la capacidad de carga del nuevo hbitat, es fcil proliferar,
y .la presin competitiva sobre los miembros de esa especie ser baja. La
competencia en el interior de la especie puede llegar a ser insignificante si
la pequea poblacin tiene abundantes recursos vrgenes a la espera de ser
explotados.
Ha llegado el momento de hacer notar que la palabra "exuberancia"
tiene dos significados. Puede referirse a un estado emocional, as como a
uno ecolgico. Ambos significados estn conectados. Algunos sinnimos
cercanos de exuberancia son por ejemplo ~:~PY.:!.~!}~.i.~",.. _."prodigdad ;,,
''efusividad", "superabundancia" y "profusin". Estas palabr"is refleJan-el
significado ecolgico de exuberancia: la explotacin generosa de oportunidades abundantes. Pero otros equivalentes cercanos pueden ser "excitacin",
"exaltacin" "efervescencia" y "entusiasmo". Esta clase de palabras connotan
una exuberancia emocional, un estado de nimo que se acerca a la euforia.
Lo que interesa en trminos sociolgicos es que la exuberanCia ecolgica puede producir en los seres humanos la exuberancia emocional. Sucedi esto
con los estadunidenses, dando lugar a profundos efectos sociales. Un excedente de capacidad de carga provoca la sensacin de un futuro esperanzador, que produce un espritu optimista cuando la gente se dedica a explotar
de manera libre sus abundantes oportunidades. La historia estadunidense es
as un ejemplo de la dependencia que tiene la libertad poltica con respecto
a los fundamentos ecolgicos.
Ambas clases de exuberancia -la ecolgica y la emocional- tenan
que ser transitorias, porque conducan, en forrr.a inexorable, a un cambio en
las condiciones ambientales que las haban hecho posibles.

113

EL CERCO Y LA EVASIN DE LA VERDAD

.!

i!

En 1896, antes de que Estados Unidos hubiera asumido el papel de


potencia imperial conquistando posesiones extranjeras de Espaa, William
Graham Sumner, socilogo de Yale, public un ensayo proftico. Los
padres de Sumner haban nacido en Inglaterra. Su padre haba emigrado
al Nuevo Mundo debido a la falta de trabajo en Inglaterra y a su abundancia
en Estados Unidos. Sumner haba vivido (como estudiante graduado) en
Suiza, Alemania e Inglaterra, y haba visto la diferencia entre una Europa
vieja y atestada y el espacioso Estados Unidos, que apenas e1npezaba a
industrializarse en verdad) mientras Sumner creca. La confianza en una
capacidad de carga superabundante, adquirida por apropiacin, haba
empezado a aumentar (y an no era eclipsada) por la confianza en la
sobreexplotacin. Sumner titul su ensayo "Hambre de tierra". 7 En parte,
argumentaba contra el desatino del imperialismo poltico, indicando que,
para un Estados Unidos ya rico en tierras, un apetito de agrandamiento
territorial, motivado por la vanidad nacional, sera gravemente disfuncional. Pero en lo fundamental el artculo era un agudo anlisis de la
dependencia de las instituciones democrticas de circunstancias ecolgicas
favorables. Era una advertencia que pocos estadunidenses queran entender, entonces o ahora.
Voz de alarma desatendida

l
1

Las caractersticas y el bienestar de las sociedades humanas dependen, de manera estrecha, de la relacin entre recursos y personas, como lo
poda ver Sumner. Esta relacin limita el grado de civilizacin y comodidad
que puede ser alcanzado. Por varias razones, las consecuencias sociales de
esta relacin pueden permanecer oscuras. La relacin cambia continuamente. Los lmites de las naciones varan. Aun cuando los lmites no cambien, cambia el tamao de la poblacin. Adems, como vimos en el captulo
"La trgica historia del xito humano", una tecnologa cambiante modifica
la utilidad de 0.40 hectreas de tierra. Aunque Sumner no usaba trminos
ecolgicos, alcanzaba a ver que una determinada cantidad de terreno poda
aumentar su capacidad de carga a medida que la tecnologa permita trabajarla de forma ms eficaz. El progreso en el conocimiento aumenta la
capacidad humana de organizar las fuerzas de la naturaleza para sus propios
fines. Tambin los desarrollos de la organizacin humana aumentan nuestro
poder de extraer abundancia de una cantidad fija de tierra. 8

114

EL FIN DE LA EXUBERANCIA

As, la capacidad de carga de un continente no es ni fija ni fcil de

c~lcula~; pero no por eso es infinita. Sumner indic que, dada una cantidad
fiJa de .t~erra y de niveles de conocimiento y organizacin determinados, la
p_oblaoon capaz de ser mantenida vara en proporcin inversa al nivel de

VId~. Durante una era de productividad creciente (mientr<:ts la poblacin.


esta muy por debajo del lmite de capacidad de carga) esta relacin inversa
entre densidad demogrfica y bienestar humano parece no existir. En su
mom~nto, apare<;er.
.. . .

Todo esto era para Sumner algo muy claro

y fundamental,

pero

~odia ver que sus comp~triotas tendan a explicar su nivel de vida y su


hbertad de modo muy dtferente. Estados Unidos estaba, en 1896, todava
en la ~ase ~x~b~rante. Sumner se adelantaba a su tiempo cuando de manera

perspicaz ~nsistia en que toda forma de desorganizacin social y todo error

hu~ano tienen el efecto de desperdiciar capacidad de carga, reduciendo

el numero de personas que pueden ser mantenidas por una determinada


extensin de tierra o el nivel al que puede ser mantenido un nmero dado.
La mayor parte de la gente no tena incentivo alguno para reflexionar
s~bre e~os te~as cuando pareca haber capacidad de carga de sobra. Toda
discordia Y disputa, deca Sumner, intensifica la anttesis entre crecimiento
de pobla,cin y nivel de vida per cpita. La anttesis no era visible para
la mayon~ de los estadu?_idenses e? la "Era de la Exuberancia" porque la
expenencta de una prestan poblac10nal pareca tan lejana. No era visible
tampoco para muchos europeos, porque all estaba Estados Unidos como
vlvula de seguridad.
.
Cuando la densidad de poblacin es baja, la igualdad humana es
reahzabl: y aun probable. Cada individuo es econmicamente valioso para
l?s ~emas; es, .Por consiguiente, difcil para otros subordinarlo. Las distinciOnes .. de clase se atenan en esas circunstancias. Sumner trataba de
hacernos ver que la democracia en Europa, como en Estado Unidos haba
sido ~avorecid~ po: ~a baja densi~ad pobl~c~onal del Nuevo Mundo. E;ta baja
densidad habta ahvtado la pres10n del VIeJO Mundo. Una tierra abundante
en ~tro hemisfe:io influa en los mercados de trabajo y de tierra europeos.
Subia~ los salan?s, l<:s pr~cios de los alimentos se mantena bajos y la renta
de la tierra seguta mas baJa de lo que hubiera sido en otras circunstancias.
El P?~~r de cad~ aristcrata terrateniente europeo era reducido por la disponibilidad de tierra en otros lugares del globo, todava fuera de su control.
Y, sin embargo, los europeos tendan a atribuir su nueva libertad a nuevas

115

EL CERCO Y LA EVASIN DE LA VERDAD

EL FIN DE LA EXUBERANCIA

:;;\ instituciones y nuevas doctrinas, sin ver que los cambios institucionales y
1
\~octrinales eran respuestas a una reduccin real de la presin demogrfica.
Mucho antes de que Thomas Kuhn escribiera sobre el poder dominante de los paradigmas sobre la percepcin, Sumner sealaba cmo engaosas doctrinas legitimaban abusos, suministraban coartadas para la insensatez
humana, frenaban la maquinaria de la sociedad, desperdiciaban esfuerzo y
reducan la capacidad de carga efectiva del hbitat. El principal motivo por el
cual nos sometemos a esta "arena en el engranaje", deca Sumner, es porque
no hemos comprendido con suficiente claridad cmo funcionan las cosas en
realidad. La investigacin cientfica, sacndonos del error, puede reducir el .
esfuerzo desperdiciado y hacer ms eficaz nuestra bsqueda de la felicidad.
Sumner, quien haba sido anteriormente proveedor de doctrinas
-un clrigo ordenado (en la Iglesia episcopal)-, lleg, como socilogo,
a la conclusin de que la creencia de que la prosperidad y la libertad se
deban en forma primordial a ideologas, ms bien que a una baja densidad
de poblacin, no difera mucho de la fe del salvaje en que el fetiche que
llevaba en su persona le dara xito en la caza y la pesca. Las doctrinas, vea
ahora Sumner, podan reducir la capacidad de carga promoviendo el mal
uso de recursos. (Las naciones pueden, por ejemplo, luchar por doctrinas,
y la lucha o la preparacin para ella malgasta recursos.) En el ao en que
el pueblo estadunidense celebraba el bicentenario de su independencia,
ochenta ail.os despus de la publicacin de "Hambre de tierra", las naciones del mundo -incluyendo Estados Unidos- se afanaban en usar una
fraccin cada vez ms insustituible de los recursos menguantes del planeta
para mantener un arsenal global de 35 1nil aeroplanos de combate, 124 mil
tanques y ms de doce mil buques de guerra. Las reservas totales de armas
nucleares en existencia equivalan a cerca de doce toneladas de TNT por cada
uno de los cuatro millardos de habitantes humanosY Si el producto nacional
bruto de Estados Unidos en su totalidad se expresara en dlares de 1976,
el promedio anual- sera casi equivalente a los gastos militares del toq.o el
mundo en 1976. 10
Las doctrinas pueden ser una terrible carga, deca Sumner, porque,
con el prestigio de su antigedad y de la tradicin, privan a la generacin
actual de la capacidad de enfrentar en forma desprejuiciada la realidad.

Cercados y desorientados

,l

Algunos hechos eran casi demasiado perturbadores como para


enfrentarlos. Setenta y dos aos despus de la voz de alarma de Sumner, el
novelista y fsico C. P. Snow viaj por muchos pases alrededor del mundo e
inform que en todos ellos encontr_gente que senta y ac:~:t:Ia?.t=t.~~I?J.q ~.er~~ _
hum.anos s~tia~os: angustiados por el ftto, posiblemell:_te._~~i.2iC:2.)_p_er,<:>__ ~o
esperanzados. Por numerosa y tecnolgicamente avanzada que haya llegado
a ser la humanidad, en promedio, luego de cuatro siglos de exuberancia,
nos habamos sitiado a nosotros mismos. Cada uno de nosotros estaba ahora
haciendo dao, slo por el hecho de vivir, a los sistemas que mantienen la
vida en nuestro planeta finito.
Era, casi literalmente, increble, para los que vivan dos siglos despus
de Jefferson, que el mundo y la relacin del ser humano con l hubiera
cambiado de manera tan fundamental. El Nuevo Mundo ya no lo era ms. ;,
Incluso nuestros modos ms normales e irreprochables de usar recursos, !
y de buscar la felicidad, estaban ahora haciendo peligrar nuestro hbitat
y nuestra especie. La "Era de la Exuberancia" haba terminado. El mundo
estaba sufriendo las consecuencias de sobrepasarse. La relacin inversa
entre cantidad y bienestar se haca ms difcil de ignorar. El estrs ecolgico ;.
produca escasez, inflacin y desempleo, y estas condiciones econmicas
daban lugar al hambre, migracin forzada y tensiones polticas.
Pero muchos dirigentes mundiales seguan comprometidos con
un paradigma basado en el mito de la cornucopia. Por ejemplo, el papa,
como era de esperar, en la Conferencia Mundial de Alimentos en Roma,
a fines de 1974, insisti: "Es inadmisible que los que controlan la riqueza
y los recursos de la humanidad traten de resolver el problema del hambre
prohibindoles a los pobres nacer". u Una afirmacin as haca evidente que
"capacidad de carga", "sobrepasarse", "sobreexplotacin" eran extraos al
vocabulario papal.
Igualmente anacrnico y previsible fue, en la conferencia, el argumento del viceministro de agricultura de la Repblica Popular China de que
eran los pases industrializados quienes haban provocado la crisis mundial
de alimentacinP (Su vocabulario era ideolgico y no lo capacitaba para
ver -y decir- que si los pases industrializados haban hecho eso fue por
entregarse ellos mismos y el resto de la humanidad a la dependencia de
una extensin fantasma; su preocupacin no era por el agotamiento de una
1

1
>1

116

1t
i

117

EL CERCO Y LA EVASIN DE LA VERDAD

capacidad de carga temporal.) Cuando alab a las naciones exportadoras de


petrleo por haber conseguido una "victoria" sobre las naciones industrializadas, mostr que su pensamiento no alcanzaba mayor profundidad que el
nivel de las luchas polticas de poder.
La respuesta tipo "avestruz" de mentalidades no ecolgicas evidentemente no se restringa a los consumidores frustrados que pensaban que las
estrecheces eran demasiadas como para que la escasez fuera real. Dean Rusk,
el secretario de Estado durante los mandatos de los presidentes Kennedy y
Johnson, tambin yea el muudo de esa manera. En su infancia, la pobreza
haba obligado a este futuro estudiante, distinguido con la beca Rhodes,
decano universitario, coronel de ejrcito, jefe de una fundacin y secretario
de Estado, a asistir descalzo a la escuela. Desde el punto de vista de su
ascenso social, vea el condado donde creci como un rea subdesarrollada
que se moderniz. Generaliz estos xitos como si representaran el destino
potencial de todas las reas subdesarrolladas. Segn David Halberstam, Rusk
vio producirse durante su vida una revolucin en su entorno juvenil, gracias
a la "educacin, la tecnologa, agentes del condado y a la electricidad". Rusk
se negaba a creer que los pases subdesarrollados fueran a necesitar dos o
tres siglos ms para alcanzar el nivel de holgura de Estados Unidos "porque
s que no es cierto. Porque lo he visto con mis propios ojos". 13
Misioneros de la desmoralizacin
El potencial destructivo de ese tipo de actitud con expectativas irreales ya haba sido percibido por el socilogo de la Universidad de Columbia,
Robert K. Merton, favorecido tambin por un ascenso social semejante. En
su artculo, de 1949, sobre "Estructura social y anomia" sealaba que exista
una presin hacia un comportamiento anormal en gran escala cuando un
sistema de valores sociales elevaba, por encima de todos los otros, ciertas
metas de xito para todos, en circunstancias que barreras estructurales le
limitan o impiden a una parte considerable de la poblacin el acceso a ellos
usando medios aceptables.
Bajo condiciones "postexuberantes", la visin de las cosas del secretario Rusk, conforme al sueo estadunidense, tipificaba una fuerza mundial
que ha fomentado la anomia. En todos los continentes se ha tratado de
\ alcanzar, tanto por medios honestos como deshonestos, las bendiciones de un
\p1undo sin lmites. Como lo ha visto Merton, la exaltacin de una meta que

118

EL FIN DE LA EXUBERANCIA

no puede alcanzarse por medios socialmente aceptables genera desmoralizacin: una "des-institucionalizacin. de los medios". 14 Por consiguiente, en
un mundo en el que el xito se haba vuelto inaccesible para muchos, porque
no haba ya ms capacidad de carga libre, era de suponer que un esfuerzo
misionero para inducir a los pueblos de pases subdesarrollados a aspirar al
desarrollo econmico hara descender tanto el nimo como la moral.
Enfrentados a este resultado no intencional y deplorable de sus
esfuerzos misioneros, mucha de la gente benevolente de pases desarrollados
(que les haban ofrecido a las naciones subdesarrolladas, frustrndolas, la
inalcanzable zanahoria) permanedetori manteniendo una actitud de "avestruz" (adaptacin tipo V) o se volvieron cnicos (tipo IV).
La llegada al caos
La ilusin de que haba oportunidades ilimitadas de desarrollo econmico persisti, entre otras cosas, porque incluso apareca en documentos
como la Carta de las Naciones Unidas. Segn el prembulo de la Carta, los
pueblos de las Naciones Unidas en 1945 estaban resueltos no slo a "preservar a las generaciones venideras del flagelo de la guerra", sino tambin "a
promover el progreso social y a elevar el nivel de vida dentro de un concepto
ms amplio de la libertad" y "a emplear un mecanismo internacional para
promover el progreso econmico y social de todos los pueblos" (cursivas
aadidas). Si era insensato, dados los lmites de la Tierra, universalizar estas
esperanzas, entonces (razonando en la lnea de Merton) la consecuencia
era que los sentimientos expresados en el prembulo de la Carta eran el
preludio de la anomia global.
. . Sin embargo, personas de buena voluntad presionaron en direccin a un caos involuntario. En diciembre de 1948, la Asamblea General
de las Naciones Unidas adopt una Declaracin Universal de los Derechos
Humanos. Su prembulo proclamaba de nuevo, entre otras cosas, la resolucin de "promover el progreso social y elevar el nivel de vida", y su artculo
25, seccin 1, deca (cursivas aadidas): "Toda persona tiene derecho a un
nivel de vida adecuado que le asegure, as como a su familia, la salud y el
bienestar, y en especial la alimentacin, el vestido, la vivienda, la asistencia
mdica y los servicios sociales necesarios; tiene asimismo derecho a los
seguros en caso de desempleo, enfermedad, invalidez, viudez, vejez y otros
casos de prdida de sus medios de subsistencia por circunstancias indepen-

119

EL CERCO

LA EVASIN DE LA VERDAD

dientes de su voluntad". Habernos sobrepasado y el agotamiento de recursos


eran con certeza circunstancias que escapaban al control de los habitantes
del mundo "postexuberante"; la Declaracin Universal proclamaba virtualmente su irrelevancia como determinantes de las oportunidades de vida de
un ser humano.
Ciega, y por consiguiente sin temor alguno, la Asamblea General
adopt, en 1960, una declaracin sobre la concesin de independencia a
pases y pueblos coloniales. Entre sus frases piadosas cuestionables en trminos ecolgicos estaba la proclamacin de que todos los pueblos "determinan
libremente su condicin poltica y persiguen libremente su desarrollo econmico, social y cultural". "La falta de preparacin en el orden poltico, econmico, social o educativo", deca, "no deber servir nunca de pretexto para
retrasar la independencia" (cursivas a1adidas). Por consiguiente, se supona
que la insuficiencia econmica siempre era una excusa falsificada y nunca
una razn autntica para postergar la independencia. De nuevo, la mera
posibilidad de que lmites reales impidieran alcanzar las ansiadas metas en
un mundo "postexuberante" no era aceptada, y al parecer tampoco vista.
En 1962, parte de un fideicomiso belga de la ONU en Africa central
oriental se convirti en una nueva nacin, Burundi. Un exprotectorado britnico vecino, Uganda, alcanz la independencia. Pero las elevadas esperanzas y las benvolas intenciones de las Naciones Unidas no podan impedir
que la humanidad cayera en la parodia. La Constitucin de Burundi mencionaba haber sido inspirada por la Declaracin Universal de los Derechos
Humanos y en la constitucin de Uganda haba una carta de derechos que
delataba su influencia. Los subsiguientes actos inhumanos de seres humanos
contra seres humanos en aquellas naciones inexpertas parecieron corroborar las expectativas derivadas de un razonamiento como el de Merton:
exaltar metas, que circunstancias inalterables hacen inalcanzables, es jugar
con dinamita.
Las instituciones de ayuda econmica externa expresaban ya,
ms o menos por completo, la conviccin de que, con suficiente ayuda,
los pases sudesarrollados podran alcanzar un nivel industrial. El desembolso oficial neto realizado por las naciones miembros del Comit de
Ayuda para el Desarrollo, de la Organizacin para la Cooperacin y el
Desarrollo Econmico (OCDE) fue ms del doble en una docena ele aii.os. Paul
G. Hoffman, administrador del Programa de la Naciones Unidas para el
Desarrollo, pensaba a comienzos de la dcada de 1970 que se haba logrado

120

EL FIN DE LA EXUBERANCIA
un slido fundamento en los aos sesenta para "construir econmnas y sociedades nuevas y mejores en todo el Inundo de bajos ingresos". Existan los
medios, opinaba, "para completar este proceso vital de construir naciones.
Lo que hace falta comprobar, sin e1nbargo, es si existe la voluntad ~ .. ] ~e
todos los pases, ricos y pobres, para cooperar plenamente y para trabaJar s1n
15
descanso hacia un progreso significativo en el desarrollo".
Se haba impuesto un viejo clich, "quien quiere, puede". Esto era
plausible cuando los recursos no haban sido mennados. y 1~ p~esin restrictiva de los lmites, independientes de la voluntad, era 1mngn1ficante. Pero
este clich era una manifestacin del ya obsoleto paradigma basado en el
mito de la cornucopia, y no poda constituir una perspectiva vlida para los
hombres de Estado dermundo "postexuberante".
Esta preecolgica manera de pensar impidi a la mayora de la gente
ver que Estados Unidos y otras naciones industriales no podan en realidad
exportar en plenitud su propio xito. Pero haban conseguido ya expo:ta:les
a los pueblos no industrializados la aspiracin de desarrollarse economicamente ms all de las capacidades del mundo. vVillard L. Thorp, quien fue,
durante cinco aos, jefe del Comit de Ayuda para el Desarrollo de la OCDE,
escribi, en 1971, que el crecimiento econmico se haba converti~o er~ una
meta que los electores exigan a sus gobiernos. Esto era en esp~~ml Cierto,
deca, de los gobiernos en los pases menos desarrollados. Los dingentes de
esas naciones prometan en forma tpica un crecimiento econmico (como
resultado natural de la recin alcanzada independencia poltica) mayor que
lo que ningn rgimen podra alcanzar. Muchos de los nuevos gobiernos
fueron prontamente derrocados debido a la "incapacidad d~ todo gru~o de
mandatarios de responder a las demandas populares de meJoras especificas
o en general de un mejor nivel de vida". 16

Bajo tales circunstancias nadie debiera haberse sorprendido de 1~


explosin genocida en Burundi, una de las recin nacidas nac. .iones afncanas, o, casi aliado, de la subida al poder en Uganda de un despota que
expuls a las personas de origen asitico para permitirles a los ciudadan?s
negros del pas apoderarse de la propiedad y los n1ejores puestos de trabaJO
de los expulsados. Estas perversiones de las esperanzas exub~rantes e:a~ el
tipo de cosas que el anlisis que haca Merton del comportamiento anomico
permita predecir con facilidad.

121

EL CERCO Y LA EVASIN DE LA VERDAD

Sean o no reconocidos

,!;.

Pero lmites reales, que no se perciben, no son lmites superados.


Sea cual fuere el paradigma que usemos para comprender las cosas, sigue
siendo cierto que fueron necesarios barcos, adems de anhelos, para traer a
los emigrantes europeos al Nuevo Mundo. Se necesitaron muchos recursos
na~urales, no slo aspiraciones humanas, para volver moderno al Nuevo
Mundo. Habra hecho falta, adems de progreso industrial, una disciplina
recproca sin precedentes, para hacer que "brillaran ciudades de alabastro
sin ser empaadas por lgrin1as humanas".* Los lmites del mundo, sean
reconocidos o no, tienen que limitar. Los "avestruces" en el Departamento de
Estado o en agencias de las Naciones Unidas, atados a paradigmas propios
de la "Era de la Exuberancia", eran sinceros al negar los lmites naturales;
sin embargo, les estaban haciendo un flaco favor a los pueblos que supuestamente queran ayudar. El nuevo paradigma ecolgico era un prerrequisito
para ver que el desarrollo universal era. una meta inalcanzable. Era trgico que
una meta as fuera perseguida en forma universal. Los efectos de esta bsqueda de lo irrealizable eran penosos y fueron penosamente malinterpretados. Muchas de las naciones pobres del mundo nunca seran ricas. Y las
naciones ricas empezaban a descubrir cun improbable era que siguieran
siendo ricas en medio de un mundo pobre.
Por consiguiente, un estado de nimo semejante al de un pueblo
sitiado invadi la tradicional capacidad de los estadunidenses para sentir
una chispeante confianza en s mismos. Se perdi en buena medida la
confianza en el futuro. La razn no fue una simple apostasa ideolgica;
ms bien fue la conviccin, tradicionalmente entusiasta, de que el progreso
sera inevitable, que tambin cay vctima de nuestro tardo despertar a la
realidad "postexuberante".
Ninguna retrica, por inspirada que sea, lograr revivir la fe en el .
futuro que las generaciones pasadas obtenan no tanto de una magnfica
prosa, sino del anteriormente vasto excedente de capacidad de carga del
Nuevo Mundo. La persistencia de un paradigma obsoleto hizo que la gente
pasara por alto el hecho de que, para ninguna especie, ni siquiera para el
ser humano, una "Era de la Exuberancia" puede ser otra cosa que transitoria
Cita de la ltima estrofa de "America, the Beautiful ", cancin que describe el sueo americano.
Aparecen otras citas en las siguientes pginas. (N. del T.)

122

EL FIN DE LA EXUBERANCIA

en un mundo finito. Pero seamos suficientemente relativistas como para no


guardar rencores contra nuestros antepasados, que en su tiempo no podan
prever las presiones a las que nosotros, sus descendientes, estbamos siendo
condenados por sus elevadas expectativas.
Vivir en el crepsculo del sueo estadunidense y del modo exuberante de vida es doloroso de manera inevitable. El mundo atestado con
facilidad se vuelve un mundo en el qi1e losantagonistas se embarcan en ataque tras ataque de mutuas "represalias". Los actos de terrorismo engendran
actos de terrorismo_. Pero la amargura no sirv~ de nada, tampoco en estas
descorazonadoras luchas. La nostalgia es una respuesta ms til. No debiramos jams desdear el cultivo de recuerdos que alimentan el valor y la
compasin. Un tipo correcto de nostalgia puede ser una respuesta legtima
y racional a un cambio irreversible para una nacin o un mundo, tal como
lo es para un individuo que envejece.
Los estadunidenses han sido quiz golpeados con ms dureza, en
cierto modo, por la destruccin del sueo porque experimentaron la mayor
exuberancia. Quiz cultivando una forma ennoblecedora de nostalgia podamos impedir que la sangre derramada en Dalias y en Memphis, o el petrleo
derramado en las costas de Santa Brbara, borre nuestra visin de una
nacin "no empaada por lgrimas humanas, fraternal desde un mar a otro
brillante mar" como la coronacin de una esperanza.
Empezamos ya a sentir que esa situacin utpica est fuera de nuestro alcance para siempre. Pero cuando la realidad no est a la altura de
nuestro ideales, necesitamos n1s que nunca percibir que stos tienen un
valor en s mismos_ como expresin de la naturaleza humana.
No debemos olvidar.
Los colonos de un Nuevo Mundo crearon efectivamente una nueva e
inspirada forma de gobie_:no en una tiCrr-.:.de oportunidades. Esa tierra les
ofreci efectivamente un puerto seguro a millones de desposedos, y un refugio de la tirana religiosa y poltica. Hubo estadunidenses que se hicieron
pedazos entre s para rechazar la odiosa doctrina de que seres humanos pueden ser esclavos de otros seres humanos, y de manera penosa suturaron las
heridas de la nacin. Los estadunidenses efectivamente se ganaron el Oeste,
Yfue un Oeste que, por Inucho, super en brillo a su parodia en televisin.
Una gran nacin fue construida en la selva -y entonces su gente aprendi
a apreciar trozos de esa selva, antes de que todo cambiara. La nacin trat~
honesta y apasionadamente, de preservar tres docenas de parques naciona-

123

EL CERCO Y LA EVASIN DE LA VERDAD

les y decenas de monumentos nacionales como lugares de esplendor natural


y recordatorios de una herencia de pioneros: Trat honesta y generosaInente de compartir los frutos de su experiencia colonizadora con gente en
otros continentes, donde la idea de los parques nacionales fue a menudo
apreciada en forma genuina, aun cuando algunas de las otras exportaciones
culturales de Estados Unidos hayan sido rechazadas. 17
Hasta hace poco, nada exiga que los ciudadanos de una nacin
exuberante cayeran en la cuenta de que una comunidad pionera no puede
durar para siempre sin convertirse en algo muy distinto. No es una "comunidad clmax". El significado de estos trminos y del inexorable proceso de
cambio llamado "sucesin" ser aclarado en los siguientes captulos.

CUARTA PARTE

Hacia una comprensin ecolgica

[. ..]la vida humana representa un continuo proceso de metabolismo, recibiendo, transformando y gastando
energa, despidindla en Jonna de excreciones [. ..]A [este] proceso [... ] debiera prestarle atencin no slo
el bilogo, sino tambin el socilogo, es deci1~ el investigador del compmtamiento humano y de los procesos
sociales.
PITIRIM

A.

SoROKIN,

H-unger as a Factor in Human Affairs, p. 3-4.

Mientras otros animales dependen, en gran medida, de cambios genticos para adaptarse a su ambiente, la
principal forma de adaptacin del hombre se ha valido de objetos extemos a l, pero en gran parte creados por
l. En lugar de desarrollar garras, alas, caparazones, cuemos, etctem, el lwmbre ha construido herramientas, 1Jestido, armas y varios otros aparatos a partir de los materiales proporcionados jwr su entorno.
AMOS H. HAWLEY,

HumanEcology, pp. 24-25.

Una laguna en un bosque perenne puede recibir muy poca luz solar y obtener su energa del detritus del bosque
que cae o le trae el viento [.. .]Para ciertos fines es til conceptuar una ciudad como un ecosistema de detritus,
dependiente de fwmtes externas de energa y de otros recursos.
ARTHUR

S.

BouGHEY,

Man and the Environment (segunda edicin), p. 9.

[. ..] la tecnologa industrial es, por naturaleza, exj1lotadora y destructora de los materiales necesarios para
mantenerla [. .. ]y al menos tiene que encontrar y desarrollar sustitutos para esos recursos cuando se agotan.
RICHARD

T.

LAPmRE,

Social Change, p. 530.

Al final, no pueden ya sobrevi1lir bajo las condiciones que ellos mismos han creado.

Parte de la leyenda de un diagrama, en una muestra interpretativa


sobre el tema de la sucesin ecolgica, en el centro de visitas cerca
del Puente de Pescadores, Parque Nacional de Yellowstone.

124

LOSPROCESOSQUEIMPORTAN

Evitar la arrogancia
uando el curso de la historia humana dej de responder a las grandes
expectativas de la "Era de la Exuberancia", empezamos -en el mundo
"postexuberante"- a abrigar la ilusin de que podramos recuperar los buenos viejos tiempos odiando a alguien por habrnoslos robado. Los ejemplos
abundan. La gama de gente a quien odiar ha abarcado desde comunistas
hasta capitalistas, desde blancos hasta negros, de creyentes ortodoxos (equivocados) a revisionistas. Partidos, nacionalidades, razas, clases y confesiones,
todos han servido de objetivo a un odio provocado por la frustracin. La
Alemania de Weimar se convirti en el Tercer Reich genocida de Adolfo
Hitler, en parte porque haba multitudes desesperadas o humilladas, dispuestas a abrazar una doctrina que declaraba que eran los "no arios" los
culpables de las tribulaciones de su nacin.
Puesto que tambin nosotros somos susceptibles de caer, en circunstancias desesperadas, en el mismo tipo de respuesta violenta, 1 necesitamos
con urgencia ver que todo lo que afect a la humanidad no fue simplemente
la manifestacin de una conspiracin siniestra. Tampoco se deba a un
defecto crnico del carcter nacional de alguno de nosotros. Era el. resultado nltl1r..a~ de un proceso natural. Quiz podamos sobrellevarlo e~:f(;'fffia:
menos destructiva si aprendemos a verlo de ese modo. El ser humano_l:l_9.: ...
s~<;i() demasiado arrogante 1 exagerarlas. diferencias entre s mismo y otras
_c:riaturas, entre la historia humana y la historia natural.
De acuerdo con el paradigma ecolgico que este libro quiere recomendar, lo que le ha sucedido al sueo estadunidense, y lo que le sucede a
la vida humana en todo el mundo, puede entenderse como sucesin ecolgica (y procesos relacionados). 1\tluchos miembros de la especie humana no

127

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

prestaron atencin a los presagios claros de nuestra grave situacin porque


no sabamos que haba precedentes. Todava no habamos aprendido a
distinguir qu pro~esos eran los ms importantes. Algunos de los procesos
que afectaban de manera ms profunda la vida humana eran los que parecan triviales, segn los criterios corrientes de pensamiento. No quisimos
ver los innumerables casos en los que diversas poblaciones de organismos
cambiaron de tal modo su propio ambiente que socavaron sus propias vidas.
La mayora de nosotros no sabamos que eso era lo que estos casos ejemplificaban. Yjams supusimos que ese patrn pudiera incluirnos a nosotros.
En las cubas para fabricar vino, que son un hbitat limitado pero
generosamente nutritivo para los microorganismos que fermentan el jugo de
la fruta exprimida, los organismos crecen con intensidad al comienzo, agotan
los nutrientes, en un principio abundantes, donde prosperan para morir al fin
por la acumulacin de alcohol y dixido de carbono que producen. Lo mismo
sucede en un estanque cuando sus habitantes vegetales y animales lo llenan de
residuos orgnicos y lo convierten en un prado donde ya no pueden vivir criatqras acuticas. Y sucede de nuevo cuando el prado se convierte en bosque.
A quines les deben interesar estos episodios? Necesan:amentea todos.
Necesitamos ver que, en cada caso, los organismos, al usar su hbitat reducen
de forma inevitable la capacidad de ste para mantener a otros individuos
de la especie, debido a lo que por fuerza le ocasionan en su proceso vital.
,:Al hacer su hbitat menos apto para su propia especie, a veces los organismos lo hacen ms apto para otras especies: sus sucesores. Esto es lo que la
humanidad ha estado haciendo. Hemos sobrepasado los lmites ambientales
y comenzamos a causar serios daos a la capacidad de nuestro hbitat para
mantener a nuestra especie.
Puede ser muy humano responder a circunstancias nuevas que no
comprendemos culpando de modo pueril a otros, o tomando represalias
. . .).. contra los supuestos causantes de nuestros males. Pero sera ms humani: tario aceptar que no comprendimos tiempo la leccin de las especies pre, cedentes para evitar que se frustraran nuestras aspiraciones mal fundadas.
A pesar del retraso, todava podemos aprender algo importante si
somos capaces de ver que las especies precedentes fueron precedentes. Al
menos podemos aceptar que la prdida del suei.o estadunidense no es un
acontecimiento nico en la historia, de modo que no es necesario colmarnos
de ~n odio ~racundo ni contra nosotros mismos, por una supuesta apostasa
o cnmen, ni contra algn presunto tirano, villano o nacin enemiga.

128

LOS PROCESOS QUE IMPORTAN

El resto de este captulo esbozar algunos principios que ayudarn


a explicar la situacin humana. Difieren por completo de la retrica con
que los dirigentes de naciones, partidos, organizaciones industriales, grupos disidentes o tnovimientos revolucionarios quieren explicar la historia
contempornea. Son principios que no podemos darnos el lujo de descartar
como "simplemente acadmicos".
Interdependencia universal

Comencemos por el hecho de que las mltiples fonnas de vida de


este planeta tienen la misma base qumica fundamental. De muchas y variads formas, sus procesos vitales son tambin interdependientes. Cada forma
(incluyendo al ser humano) obtiene ciertas sustancias del medio y al mismo
tiempo descarga otras al medio, y estas sustancias afectan a otros organismos. Las influencias mutuas de diversas especies son a menudo intrincadas,
indirectas y sutiles.
Uno de los primeros en alcanzar una comprensin realmente profunda de estas complejas conexiones fue Charles Darwin, quien habl del
entramado de la vida. Darwin no slo detall con minuciosidad las implicaciones evolutivas de las formas en que interaccionan los seres vivos, sino
que tambin llam de tal tnanera la atencin sobre la interconexin en
las redes de la vida, que de manera inevitable surgi una ciencia dedicada
en especfico a las interacciones entre diversos organismos. Esa ciencia se
llam "ecologa" -un nombre que ms tarde lleg a tener un significado
demasiado superficial para algunos de los grupos en los que se convirti en
una palabra "de moda" durante la dcada de 1970. 2
La ecologa tiene que ver con ideas mucho ms fundatnentales que
modas de alimentacin, envases retornables, o incluso la prohibicin del
uso de aerosoles. Es peligroso e innecesario seguir preocupados por lo
perifrico, lo particular o lo superficial. Los princijJios bsicos de esta ciencia
son tan importantes en la comprensin de lo que le est sucediendo al ser
humano, y a sus esperanzas, que se vuelve necesario que formen parte del
conocimiento comn.
Si se parte del hecho, bien conocido, de que la mayor parte del
mundo orgnico est divido en dos "reinos" -plantas y anitnales- es posible comprender cosas de suma importancia. Entre estos dos reinos hay una ,
simple pero crucial divisin del trabajo: ambos "colaboran" para mantener

129

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

la vida sobre la Tierra. Las plantas verdes, mediante la energa de la luz


solar, extraen dixido de carbono de la atlnsfera (o del mar) y lo usan para
formar molculas orgnicas que luego otros organismos emplearn como
alimento. En este proceso de fotosntesis, las plantas despiden oxgeno que
se integra a la atmsfera. Los animales necesitan el oxgeno para respirar
a fin de oxidar su alimento y liberar la energa solar encerrada en l, del
mismo modo como la energa solar depositada en un trozo de lea es liberada cuando lo quemamos. Debido a que los animales no pueden fabricar
por s mismos las molculas orgnicas de carbono, necesitan plantas para
alimentarse (o carne de otros animales formada por la ingestin de plantas).
Cuando los animales respiran, devuelven dixido de carbono a la atmsfera
(o al mar). Estos dos elementos qumicos, carbono y oxgeno, circulan en un
ciclo biogeoqumico interminable.
La clara interdependencia entre los reinos vegetal y animal nos
proporciona un modelo para entender casos ms detallados de "cooperacin" entre diversas clases de organis1nos en el entramado de la vida. Si hay
interacciones cooperadoras, tambin las hay competitivas. Desde luego, slo
el ser humano puede aplicar estas etiquetas, en cierto modo antropomrficas pero iluminadoras, a estos procesos y entender cmo tales interacciones
surgen, cmo funcionan y cmo nos afectan inevitablemente.
Cuando comenz la vida sobre la Tierra, el reino vegetal era dueo
del campo, puesto que los animales no podan evolucionar mientras no
hubiera oxgeno en abundancia producido por millones de generaciones
de plantas. En un principio no haba oxgeno libre en la atmsfera de la
Tierra, as como p_arece haber muy poco, o nada, en las atmsferas de los
otros planetas del siste1na solar o en los satlites de Saturno y Jpiter, de un
tamao como el de la Tierra. 3 Los miembros del reino vegetal consuman
dixido de carbono, que era entonces abundante en el aire y, disuelto, en
el mar. Las plantas despedan oxgeno. Los efectos acumulativos de los
procesos vitales del reino vegetal cambiaron el mundo. (Los efectos podan
ser acumulativos porque algo de sustancia vegetal de cada generacin
quedaba enterrada de algn modo y el carbono que contena no se volva
a oxidar. Al final, esa materia orgnica enterrada se transform, por el
calor y la presin, en carbn, etctera. De lo dicho en captulos anteriores
puede apreciarse que tambin de ese modo, millones de aos despus,
estos procesos biogeoqumicos adquirieron relevancia poltica y econmica.
Sin embargo, mayor importancia tiene el hecho de que, como veremos

130

Los

PROCESOS QUE IMPORTAN

de inmediato, nosotros los humanos no podramos existir si todo esto no


hubiera ocurrido.)
A medida que la vida vegetal cambiaba el mundo, formas vegetales
que slo podan prosperar en una atmsfera rica en co2 se extinguieron
cuando el hbitat al que estaban adaptadas desapareci como consecuencia
de su uso exhaustivo. Otro resultado ms fue que otras formas de vida vegetal tomaron el lugar de las primeras, lo que al final tambin hizo posible la
vida animal. .
Al evoludoriar los animales, sus procesos vitales comenzaron a
equilibrar los efectos de la vida vegetal. Los animales consuman plantas,
absorban oxgeno, oxidaban los compuestos de carbono ricos en energa de
las plantas que coman y despedan dixido de carbono. Luego de cientos de
millones de aos, durante los cuales emergieron muchas nuevas especies y se
extinguieron muchas viejas, se alcanz un equilibrio qumico aproximado
entre los dos reinos. El ritmo al que el reino vegetal cambiaba al mundo en
una direccin era compensado, casi exactamente, por el ritmo en que el
reino animal lo modificaba de nuevo en direccin contraria.
A ese equilibrio se haba llegado mucho antes de que apareciera el
ser humano. La evolucin no poda producir ninguna criatura de rasgos
humanos mientras el planeta no hubiera sufrido los cambios que le permitieran mantenerla. 4 O, visto desde el otro extremo, somos el tipo de criatura
que somos porque nuestra especie se desarroll en un hbitat que haba
adquirido ciertas condiciones, aquellas de las que nuestros antepasados -no
tan distantes- hace poco tomaron conocimiento. Sin embargo, de igual
modo que lo hicieron los procesos vitales de todas las especies precedentes, los procesos
vitales humanos modifican el medio del cual dependen. Es una ley que ningn

credo puede derogar.


A medida que la poblacin humana y sus artefactos crecan, el
impacto humano sobre el medio aument, apartndolo cada vez con mayor
velocidad del tipo de ambiente en el que haba evolucionado nuestra especie.
Por ejemplo, en el medio prehumano, mucho de ese carbono retirado de
la atmsfera por las plantas verdes estaba guardado de forma segura en
la tierra, de donde no poda ser devuelto al aire por la respiracin. Pero,
insensible a su propia necesidad de una atmsfera casi libre de carbono, el
ser humano percibi los depsitos de carbn y petrleo no como almacenamiento seguro para contaminantes naturales, sino como "combustibles
fsiles"; se dedic entonces a desenterrarlos de manera intensa para cubrir su

131

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

creciente demanda de energa. Mediante esa combustin liberadora de energa, devolva el carbono a la atmsfera a un ritmo que hoy ha desequilibrado
. significativamente el ciclo del carbono. La experiencia hecha por tripulado. nes de submarinos ha mostrado a dnde puede llevarnos un desequilibrio
as. Por ejemplo, en 1973, el sistema de purificacin del aire de una nave
de investigacin submarina result insuficiente cuando sta se ator en los
restos de un naufragio; dos miembros del equipo investigador compartieron
la suerte de los microorganismos zimognicos en el ejemplo anterior de la
tinaja de vino, sus vidas se extinguieron debido a los productos autotxicos
acumulados por sus propios procesos vitales. 5
La fotosntesis y la base de la vida
Si disponer de aire respirable es esencial para nosotros, tambin lo
es disponer de energa. La energa del Sol es la base ltima de toda la vida.
La energa solar entra en el entramado de la vida a travs de las plantas
verdes. Gracias al proceso qumico llamado fotosntesis, inducido por la luz,
las plantas producen todo el alimento del reino animal. La luz solar que cae
sobre el cuerpo de un animal contribuye a calentarlo, desde luego, pero no
puede darle energa a sus msculos y a otros rganos. Para eso, el animal
depende, por fuerza, de una energa solar captada y acumulada de forma
qumica por las plantas al comienzo de su cadena alimenticia.
Tal dependencia es transitoria, como lo indica el trmino "cadena
alimenticia". Este importante concepto encierra las siguientes clases de relaciones. Primero, como hemos visto, la mayora de las plantas producen su
alimento a partir de sustancias abiticas (inorgnicas). Parte de la materia
orgnica de las plantas es consumida por animales. En los cuerpos de los
herbvoros (animales vegetarianos), las molculas orgnicas de origen vegetal se convierten en carne y sangre, o huevos, o secreciones tales como leche.
Los animales pueden comer los huevos de otros animales. Lo carnvoros
pueden comer carne de herbvoros, y algunos comen carnvoros de orden
inferior. En resumen, todos los organismos estn unidos a otros organismos
en una jerarqua de consumo. As, los organismos estn compuestos de
sustancias que se mueven en un continuo flujo hacia arriba a travs de una
cadena alimenticia.
Los animales, entonces, son consumidores; la mayora de las plantas
son productoras. Pero ciertas clases de plantas (as como de animales) con-

132

LOS PROCESOS QUE IMPORTAN

sumen detritus. Reprocesan la materia orgnica acumulada en su hbitat


-dehojas cadas de rboles vivos, del tronco de un rbol muerto o de los
cuerpos descompuestos de otros organismos en el suelo o al fondo de un
estanque. Las implicaciones de un estilo de vida basado en el consumo de
detritus sern examinadas en el captulo "La industrializacin: preludio al
colapso".
No todos los organisn1os ocupan lugares fijos en una cadena alimenticia. Por ejemplo, algunos animales son de forma parcial u ocasional
herbvoros y a veces carnvoros. Nosotros somos de este tipo; podemos correr
nuestra posicin en la cadena alimenticia hacia arriba o hacia abajo. Cada
eslabn intercalado entre nosotros y el tondo de la cadena tiene por consecuencia que, aproximadamnte, 90 por ciento de la sustancia y de la energa
del eslabn inferior se pierda en el hbitat inanimado. La conversin de
una forma de vida a otra tiene una eficiencia cercana a 10 por ciento. El
alimento disponible para el consutno humano es ms abundante, como se
comenz a escuchar en la dcada de 1970, si el ser hun1ano se ubica en la
parte baja de la cadena. El alimento es menos abundante si nos colocamos
ms arriba (comiendo ms carne, huevos o productos lcteos en vez de
granos). Elevar la calidad de la dieta humana es ms o menos diez veces tns
difcil que incrementar la cantidad de alimento disponible para el consumo
humano. 6 Mientras tns carnvoros pretendan ser los seres humanos, menor
es el nmero de ellos que el entramado de la vida es capaz de mantener.
Pero el ser humano est construido de tal modo que necesita nutrientes
particulares, difciles de encontrar en una dieta exclusivamente vegetal:_,
Por ejemplo, una carencia de protena en la infancia puede hacerlo menos i
humano daando su desarrollo cerebral de manera grave.
. ........ -~

1'!

,,

Simbiosis y antibiosis
Las interrelaciones entre organismos no sietnpre equivalen a las relaciones entre quien ome y quien es comido. Hay muchos casos de cooperacin involuntaria (simbiosis) entre una clase de organisrnos y otra. Anin1ales
herbvoros, por ejemplo, dependen de bacterias que coexisten en simbiosis
dentro de sus cuer_pos. Las bacterias contribuyen a los procesos digestivos del
animal husped. Este proporciona las condiciones apropiadas de humedad,
calor y oscuridad a las bacterias y recoge el alimento del que viven ambos: l Y
ellas. Las plantas que florecen les proporcionan alimento en forma de nctar

133

; l

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

a insectos voladores, y stos les hacen un servicio a ellas polinizndolas y


permitindoles reproducirse. Legumbres como el trbol Y. la~ alfalfa tien:n
en sus races ndulos de bacterias capaces de captar el nitrogeno del a1re
y convertirlo en sustancias necesarias para la planta husped. De hecho, la
simbiosis entre las leguminosas y sus bacterias asociadas pueden "fijar" el
nitrgeno en suficiente cantidad como para mejorar la fertilidad del suelo,
preparndolo para mantener otras formas de vida vegetal, tiles para el ser
humano.
T~nto en el reino vegetal corno en el animal, diversas especies le
exigen cosas diversas al medio. Cuando estas exigencias son recprocamente
complementarias, de modo que una especie introduce en el medio lo que
l otra necesita extraer y viceversa, su relacin es simbitica.7 Esta relacin
simbitica se da, conw hemos visto, a grandes rasgos, en los reinos animal
y vegetal tomados en conjunto. Nos ocuparemos de su vigencia ahora entre
especies diferenciadas dentro de un reino. Dicho de otro modo, hay una
simbiosis de detalle, as como la hay en general.
Sigamos entonces algunas de las ramificaciones de esta idea para
ver cmo se aplica al ser humano y por qu es peligroso hacerla a un lado.
Supongamos que acabamos de visitar un jardn zoolgico o botnico, en un
parque urbano, o bien hemos estado desmalezando una jardinera en una
ventana. Tenemos, por consiguiente, una aguda conciencia de que los organismos se presentan de muchas formas. Pero recordemos que lo que importa
para la ecologa no es el hecho manifiesto de que dos especies tengan diferentes formas o apariencias, sino el hecho menos obvio de que demandan
diferentes recursos del medio y al mismo tiempo le ocasionan diferentes
cosas. La especiacin, la separacin de organismos en tipos distintos ~ue. no
se cruzan entre ellos, tiene importancia ecolgica sobre todo como Indicacin de una diferenciacin "ocupacional", ms que una de forma.
A esta manera de entender la importancia de las diferencias entre
especies debe aadirse el hecho de que, entre las formas superiores de vida,
surgen relaciones simbiticas cada vez ms complejas en el interior de las
especies. Diferentes miembros de la misma especie pueden comportarse en
forma diferente unos de otros, haciendo diversas demandas al medio. El
ser humano, en particular, es una especie ya tan diferenciada en su comportamiento, que parece como si en ella se contuvieran m11cJ:1as esp~_~ies.
Las interacciones entre los paples de las personas, o entre diferentes ocu:.
paciones en la fuerza de trabajo, son funcionalmente equivalentes a las

134

Los

PROCESOS QUE IMPORTAN

interacciones entre diversas especies. Cada papel tiene una configuracin


distintiva de relaciones competitivas y simbiticas con organismos que ocupan otros papeles. As, n1uchos de los principios ecolgicos que describen
las relaciones entre las especies pueden tambin utilizarse para entender las
relaciones entre categoras diferenciadas en sus funciones, en el interior de
la especie humana. La enorme capacidad del Ho,ino sapiens de diferenciacin
en su comportamiento convierte a muchos de los principios ecolgicos en
principios sociolgicos.
Como lo seal William Graham Sumner, el socilogo y economista
que escribi Hambre de tierra, la proporcin entre una poblacin y la canti- ,
dad disponible de un recurso necesario es una determinante fundamental
de la intensidad de la competencia. Este principio ecolgico, tan claramente
aplicable a la sociedad humana, fue descuidado de forma trgica por la
mayora de los contemporneos de Sumner. Sin embargo, cuando cada
individuo de una poblacin afecta a los otros miembros por el hecho de
consumir parte de un recurso comn del cual dependen todos, existe competencia entre ellos.
En la medida en que los miembros de una especie en particular
tienden a exigir lo mismo del ambiente, las relaciones entre ellos tendern
a ser competitivas. Lo sern en pequea medida mientras la densidad de
poblacin sea baja en relacin con los recursos requeridos por la especie.
Al crecer la poblacin, la c01npetencia entre los miembros se intensificar.
Durante el proceso vital, cada especie no slo hace uso de las sustancias de su hbitat, tambin introduce sustancias en l. Los procesos vitales de
muchos organismos ponen en su hbitat ciertos compuestos qumicos solubles cuya presencia afecta los procesos vitales de los mismos organismos y de
otros que comparten el hbitat. Algunos de estos "extrametabolitos" actan
--. como inhibidores del crecimiento, otros como sus promotores. Los antibiticos usados en la prcca mdica son extrametabolitos. 8 La palabra "anti)
bitico" es slo lo opuesto a "simbitico". El moho u hongo penicillium produce un extrametabolito que inhibe el crecimiento de varias bacterias.
Entre ellas, hay muchas que causan enfermedades en el cuerpo humano.
Este extrametabolito entonces, en forma refinada (penicilina), tiene un
amplio uso mdico. Pocas de las personas cuya vida ha sido prolongada por , ' l!
la accin de un antibitico han entendido que son beneficiarios de un pro- 1
ceso ecolgico. De igual modo, pocos de aquellos en cuyo vocabulario "eco- -"'"'
loga" tiene slo el sentido de una piadosa denunciacin del despilfarro y la

135

~lt.;

Los

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

contaminacin, han captado todo el alcance del conocimiento ecolgico.


As las cosas, el trgico descuido de los dirigentes polticos en entender la
ecologa es perdonable.
' Cuando los subproductos de los procesos vitales de una especie son
dainos para otra, su relacin es antagnica. El hongo P:nicillium es anta?nico para varias bacterias patgenas. (Desde el punto de vista de las bactenas,
la penicilina secretada por el hongo es un "contaminante" del med~o-~De
igual manera, los sistemas hombre-mquina de Los Angeles so~ antagm_ncos
para los pinos ponderosa del bosque nacional de San Bernard1no;. la n1e~la
de humo, proveniente de los gases de los escapes de los autos y de la 1ndustna,
es una especie de extrametabolito secretado por la megalpolis y txico para
otros organismos como los rboles.
Aunque parezca obvio, vale la pena hacer notar que en un contexto
ecolgico el antagonismo es por completo impersonal. La palabra no tiene
las connotaciones emocionales que tendra en relacin con un conflicto
humano. Entre la gente de Los Angeles y los pinos ponderosa, o entre el
hongo penicillium y las bacterias, no existe ni animosidad ni viturerio. Es
importante poner nfasis en este aspecto neutral porque esta clase Impersonal de antagonismo puede darse tan verdaderatnente entre seres humanos
como entre otros seres vivientes. El antagonismo en ecologa slo significa que la satisfaccin de las necesidades de un organismo es contraria al
mantenimiento de condiciones ambientales en que las necesidades de otro
organismo pueden ser satisfechas.
.
Sin embargo, en los seres humanos puede ser que el antagonismo
ecolgico tienda a producir emociones correspondientes, del mismo modo
como la exuberancia ecolgica dio lugar a sentimientos exuberantes. La
mutua interferencia entre grupos humanos puede despertar animosidad,
aun cuando la interferencia sea indirecta y sin intencin. Si esto sucede, es
una de las maneras en que una era de superpoblacin puede convertirse en
una de guerras. Entonces, reconocer que un conflicto humano puede surgir
sin maldad, por causas ecolgicas, puede ser un paso importante para evitar
una escalada innecesaria de fricciones mal interpretadas. No siempre sern
bienaventurados quienes quieran ser pacificadores, si confan demasiado en
la exhortacin y no se interesan por descubrir las fuentes medioambientales
del antagonismo. Si son incongruentes con los hechos del mundo real, sus
esfuerzos exhortativos pueden intensificar, ms que calmar, las fricciones
humanas qne ellos mismos lamentan.

136

PROCESOS QUE IMPORTAN

Un liberalismo ingenuo (poltico y religioso) tiende a negar la existencia y descuidar la aparicin de cualquier base slida de relaciones antagnicas entre los seres humanos. Si no de forma explcita, atribuye implcitamente los conflictos slo a la perversidad humana. Elude la pregunta de si -~\
lo que pasa por ser un defecto de carcter no tiene causas ms profundas: \
si la capacidad de practicar el amor fraternal, la moderacin y un respeto L~~:/
decente por las opiniones de la humanidad depende, o no, de prerrequisitos i ."''"
ambientales,. tales como baja presin poblacional y ausencia relativa de
extrametabolitos causados por la civilizacin. Por ignorar estos temas, es
probable que tal ideologa liberal fomente sus contrarios: ideologas que }
consideran el conflicto como inherente en la naturaleza de la sociedad o en / 1
la naturaleza humana.

Comunidad, nicho, sucesin

Varios organismos diferenciados, que tienen influencia unos sobre


otros, se adaptan, en conjunto, a las condiciones del hbitat para mantener
la vida. Una "comunidad" es un entramado de vida ms o menos autosuficiente y localizado que se adapta colectivamente. Los papeles en una
comunidad son desempeados por muchas especies diferentes de seres vivos,
tanto plantas como animales, de modo que es llamada "comunidad bitica". 9
Hay comunidades biticas en las que los papeles ms importantes son desempeados por plantas, por lo cual se les denomina "comunidades vegetales", aunque entre ellas haya especies animales indispensables, por ejemplo,
insectos que polinizan, pjaros que dispersan las semillas, etctera. En otras
circunstancias, los animales desempean un papel ms conspicuo en la
forma en que la asociacin de diversos organismos se adapta, en grupo, a su
hbitat: stas pueden llamarse "comunidades animales", aun cuando algunas
especies vegetales son indispensables. Cuando el ser humano, por su propia
extensa diferenciacin social y ocupacional (cuasiespeciacin), dese1npea
tantos papeles que la comunidad parece estar mayoritariamente bajo su control, se la considera "comunidad humana". Pero el ser humano no se basta a
s mismo; el cuerpo humano, por ejemplo, no puede mediante la fotosntesis
producir su propio alimento a partir de sustancias abiticas. Debido a la
dependencia que el reino animal (incluido el Homo sapiens) mantiene con
el reino vegetal, no puede haber una comunidad exclusivamente humana, ni
una totalmente animal. La frase "comunidad humana", por consiguiente,

137

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

debe ser siempre considerada como una abreviatura para una comunidad
bitica dominada por seres humanos. Y de nu~vo, por obvios que parezcan
estos puntos, es importante recordar que no eran obvios en la "Era de la
Exuberancia". La ilusin de la autonoma humana ha seguido influyendo en
las polticas naCionales hasta muy entrada la era "postexuberante".
Cada tipo de organisino tiene su propio papel distintivo funcional
en la adaptacin colectiva de una comunidad. La parte distintiva que juega
es el nicho de ese organismo. A medida que aumenta la competencia entre
los organismos, hay una tendencia en ellos a diferenciarse, de acuerdo con
las modificaciones que le hacen al medio y con las exigencias que le plantean. En resumen, hay una tendencia hacia una "diferenciacin de nichos".
Cada organismo de una comunidad compite principalmente con el nmero
limitado de otros organismos dentro de su propio nicho, no con todos
los organismos del hbitat. La diversificacin de nichos es, entonces, una
respuesta adaptativa a la presin demogrfica. Es a travs de este proceso
que la evolucin ha alcanzado una complejidad cada vez mayor de comunidades. Aunque el socilogo francs mile Durkheim seal, en 1893, la
importancia sociolgica de los principios ecolgicos, la naturaleza ecolgica
de su estudio sobre La divisin del trabajo en sociedad no ha sido percibida ni
siquiera por los socilogos, y su obra no es conocida por mucha gente. 10
Sin embargo, esto nos conduce a los principios ms indispensables
para entender la peligrosa situacin humana. Una cmnunidad humana,
como cualquier otra comunidad bitica, es l. una asociacin de diversos
organismos, 2. colectivamente adaptados a 3. las condiciones de su hbitat.
Estas condiciones no son fijas. Los hbitats cambian. Los patrones de adaptacin a su vez tienen que cambiar. A menudo, una asociacin particular de
organismos no puede evitar alterar las caractersticas de su hbitat debido a
su modo de adaptacin a l. Al modificar de forma inevitable su hbitat durante
el proceso de vivir en l, una asociacin de organismos se obliga a s misma a cambiar
su propio modo de adaptacin. En otras palabras, la configuracin de nichos
en una comunidad bitica no es, por lo general, esttica. Las estructuras
de la c~munidad cambian. El cambio es resultado del mismo impacto de la
comunidad en su hbitat.
.
Se podra pensar (pero sucede raramente) que los organismos aso~Iados, en un hbitat particular, podran llegar a un equilibrio, donde su
Impacto colectivo en el hbitat deje a ste intacto de un ao a otro. Pero la
"comunidad clmax" 11 resultante puede producirse slo cuando la variedad

138

Los

PROCESOS QUE IMPORTAN

de nichos dentro de ella es tal que sus efectos sobre el medio son complementarios de manera mutua, y la poblacin en cada nicho se mantiene estable
por su interaccin con las poblaciones de los otros nichos. En esta condicin
de equilibrio, no hay tipos de organismos superfluos, porque ninguno permanece sin un nicho (un papel que cumplir en la adaptacin colectiva). En
la comunidad clmax, si consideramos los "lirios del campo", vemos que hay
una forma en que participan en el "trabajar" y el "hilar".
De forma breve, la comunidad clmax es aquella comunidad integrada que se autorreproduce indefinidamente. Encierra una combinacin
de especies que pueden competir con xito contra cualquier otra comqinacin alternativa que hubiera podido existir en su lugar.
Qu significa decir que es "integrada" y que se "autorreproduce
indefinidamente"? Considrese de nuevo el modelo de cooperacin implcito en la circulacin del carbono entre los dos grandes reinos, vegetal y
animal. En la cmnunidad clmax, la fijacin orgnica de carbono por la
fotosntesis, o lo que los ecologistas llaman "produccin", est en equilibrio
c_on la devolucin de carbono oxidado a la atn1sfera por la "respiracin".
Este es un punto importante, pero ha sido ignorado por la civilizacin industrial. La
mayora de las comunidades no son comunidades clmax. Estn sometidas a
continuos cambios, en los que de tanto en tanto una especie es remplazada
por otra. An ms, la mayora de las comunidades humanas (al menos en el
mundo nwderno) no pueden ser comunidades clmax. Con seguridad, en la
ciudad moderna la produccin fotosinttica no corresponde a la oxidacin
del carbono (de la respiracin ms la combustin). 12 Cmno lo n1ostrarn los
siguientes captulos, los esfuerzos humanos por hacer justo aquello para lo
que nuestra especie es apta en particular tienen el inevitable efecto de promover este desequilibrio, de modo que el predominio humano se socava a si mismo.
Esto sucede tambin en varias asociaciones de especies no humanas.
Las transfonnaciones de las comunidades resultan de modifica~iones en el
hbitat producidas por las comunidades que existen en l en un momento
determinado. A medida que cambia el hbitat, la asociacin de plantas y
animales que mantiene tiene que cambiar. Esto es "sucesin", el proceso de
cambio de un tipo de comunidad a otro.
A veces, incluso sin alteracin del medio~ una especie mejor adaptada vence en la competencia (y remplaza) a una especie peor adaptada.
Esto puede llamarse tambin sucesin, pero es de un tipo ms moderado. De
esta forma moderada del proceso de remplazo han hablado los socilogos
(

139
(.

Los

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

cuando aplican la palabra "sucesin" a hechos observados en comundades


humanas. El desplazamiento de un grupo tnico por otro en un vecindario
. dado de una ciudad es lo que de forma tpica significa la sucesin para los
socilogos. Por importantes que sean las repercusiones sociales de un cambio tnico y por traumticas que sean las experiencias para algunos de los
individuos implicados en el proceso, sta no es la forma ms importante de
transformacin en las comunidades de los seres humanos. Como veremos en
el prximo captulo, los socilogos le han prestado muy poca atencin a la
sucesin de mayores dimensiones, mediante la cual una comunidad causa su
. /::
propia desaparicin debido a los cambios ocasionados en el hbitat al hacer
uso de l.. Es por ello que sus estudios no han aclarado como debieran las
'- ms serias dimensiones de la situacin humana.
La secuencia completa de tipos de comunidad, que caracteriza un
lugar dado, es lo que los ecologistas llaman "serie", y las etapas seguidas en
el proceso de sucesin de comunidades son las "etapas seriales"P La idea
principal de este grupo de conceptos es que la mayora de las co1nunidades
biticas estn sujetas a cambio porque ellas mismas cambian las caractersticas de su propio medio. La sucesin es un proceso ecolgico muy comn (y
prcticamente inevitable). Les ocurre a las comunidades humanas as como
a las anitnales y vegetales. La "Era de la Exuberancia", en la que se despleg
el sueo estadunidense, fue una etapa serial temprana en la sucesin de
tipos de comunidad del Nuevo Mundo. La era "postexuberante" es una
etapa ms tarda dentro de la misma serie.
Al desconocer y no aceptar el patrn ecolgico, hemos malinterpretado nuestra propia historia. 14 Nuestra equivocacin nos ha permitido
sobrepasar la capacidad de carga. Si la equivocacin contina, puede hacer
que el antagonismo, de ecolgico se vuelva de tipo emocional, haciendo que
un destino duro sea ms cruel de lo necesario. A medida que otras especies de
mamferos han entrado en la etapa "postexuberante", un mayor antagonismo
y competencia han llevado tpicamente a mayor violencia y degeneracin conductual. Las jerarquas de estatus se hacen ms irritantes. El cuidado y la educacin de los jvenes se vuelven torpes y aun desganados: los jvenes empiezan
a ser tratados como intrusos. Un resultado de estos cambios es la disminucin
de la tasa de crecimiento de la poblacin. Otro es la difusin del miedo, la
hostilidad y afliccin en todos los aspectos de la vida. Cuidadosos estudios han
observado similares reacciones a la superpoblacin de un hbitat limitado en
15
otros primates (babuinos, monos), as como en ratas de laboratorio.

140
:!

PROCESOS QUE IMPORTAN

El ser humano ha credo ser ms diferente de los otros mamferos


de lo que es en realidad. De modo que cuando el comportamiento humano
ha mostrado estas mismas caractersticas, han surgido otras explicaciones
que ocultan la particular importancia de la presin poblacional. En el siglo
xx, con una mayor poblacin y un desgaste de recursos ya importante, el
ser humano recurri a la guerra. Caus disturbios callejeros. Cometi ms
y ms crmenes violentos. Las posiciones polticas se polarizaron y surgieron
gobiernos totalitarios, algunos de los cuales legitimaron tendencias sdicas.
Se agrand y profundiz la brecha generacional. A pesar de los serios
esfuerzos de activistas humanitarios para frenar el racismo y rectificar las
desigualdades econmicas, las diferencias entre las personas se mantuvieron
y las animosidades se hicieron ms virulentas. Las normas de decencia en el
trato con los dems y las expectativas de moderacin respetuosa se desvirtuaron y degradaron en muchas partes.
El nico mundo del ser humano
Tenemos que recordar que la humanidad es parte del reino animal.
La especie humana depende tanto del reino vegetal como el resto del reino
animal. Al aumentar la cantidad de seres humanos, una parte cada vez
mayor de la productividad total del reino vegetal se ha reorientado de la
alimentacin de otros animales hacia la de los seres humanos o de animales
que el ser humano usa. Un ecologista ha calculado esta parte como un
octavo de la produccin neta de las reas de tierra firme del mundo. 16 As,
con slo tres duplicaciones~ ms de las cifras de poblacin, nosotros y nuestros animales domsticos estaremos consumiendo el resto de todo lo que
crece en todos los continentes y todas las islas del mundo y comiendo todo, a
la misma velocidad con que puede ser cultivado y cosechado. Cuntos jefes
de gobierno o miembros de cuerpos legislativos han comenzado siquiera a
enfrentar las implicaciones de estas cifras?
Desde que el ser humano empez a trasladarse de la caza y la recoleccin a la agricultura, hace unos diez mil aos, nuestra especie ha modificado
de manera importante la estructura del entramado mundial de la vida. El
trabajo humano ha incrementado tremendamente aquella parte de la red
que consiste en carne humana, como vimos en la tabla l. En slo unas cuatrocientas generaciones humanas -un periodo corto en la perspectiva evolucionista-la poblacin humana se ha duplicado nueve veces. 17 Nueve parece

141

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

un nmero pequeo, pero nueve duplicaciones (esto equivale a un incremento


por un factor de dos elevado a la novena potencia) es an algo ms que una
multiplicacin por quinientos. Desde la aparicin de la agricultura, la gente
en el mundo se ha vuelto cerca de quinientas veces ms numerosa.
Entonces, en el mundo entero el esfuerzo por desviar partes mayores
de la produccin anual de la fotosntesis hacia el uso humano se ha vuelto
ms y ms urgente. Esta tarea tiene que tornarse cada vez ms difcil puesto
que las desviaciones menos difciles habran sido, obvimnente, las primeras
en ser abordadas. La mayor dificultad que encop.tramos hoy para desviar
todava ms productividad hacia la utilizacin humana de recursos parece
haber aumentado la nostalgia del ser humano por tiempos ms antiguos y
fciles, aunque las causas de los fenmenos que originan tales sentimientos
han permanecido ocultas, en la medida que estas relaciones ecolgicas no
han llegado a ser de conocimiento pblico.
Desde el inicio del siglo XIX en adelante, nuevas herramientas y nuevas tcnicas le dieron al ser humano un mayor poder para competir con xito
contra otros miembros del reino animal por el consumo de productos de los
procesos vitales del reino vegetal. En otras palabras, aun cuando se estaba volviendocada vez ms difcil aumentar la capacidad de carga humana mediante
' nuevas conquistas, los avances tecnolgicos incrementaban nuestro poder
para hacerlo a pesar de las dificultades. Fue as como seguimos avanzando
con el viejo mtodo de apropiacin; pero al mismo tien1po progresbamos, de
manera impetuosa y exuberante, con el mtodo ms nuevo de la sobreexplotacin. Por consiguiente, las cifras de la poblacin de la humanidad aumentaron
con mayor rapidez que nunca; dos de esas nueve duplicaciones producidas en
esos cien siglos, desde el surgimiento de la agricultura, ocurrieron dentro del
ltimo siglo y medio. Luego de que la agricultura mecanizada comenz a ser
el modo dominante para producir nuestro sustento, el entramado de la vida
fue alterado de un modo ms extenso y veloz que nunca. Si por algn motivo
fallara la modificacin agrcola humana de este entramado (con arados de
acero, cosechadoras mecnicas, tractores que emplean combustibles fsiles,
abonos y pesticidas sintticos) y ste volviera a una estructura semejante a la
de hace slo seis generaciones humanas atrs, entonces (debido a estas dos
duplicaciones ms recientes) seran necesarias cuatro Tierras para mantener a
la poblacin humana actual de nuestra nica Tierra.
Con una carga de cuatro Tierras de poblacin (segn criterios
anteriores a la mecanizacin) y con razones para dudar sobre la estabilidad

142

Los

PROCESOS QUE IMPORTAN

de un ecosistema modificado por el mtodo de la sobreexplotacin, el


mundo "postexuberante" se encontr con serias dificultades. El mtodo de
sobrepasar la capacidad de carga por sobreexplotacin le haba dado mayor
mpetu al mtodo, ms viejo, de extenderla: la apropiacin. Al aumentar el
componente humano del reino animal, de manera inevitable tenan que
disminuir sus partes no humanas. La base total de sustento de animales que
proporciona el mundo vegetal no fue agrandada por el esfuerzo humano;
datos recientes parecen indicar que ha sido claramente disminuida. 18 Lo
que los seres humanos hicieron a travs de la seleccin y el cultivo intenso
de plantas tiles fue desplazar tipos que no consumirnos por tipos que s
consurnirnos, o por plantas consumidas por los anilnales que consumirnos.
La ilusin de que el ser humano haca al mundo "ms productivo" surga
slo de hacer que una mayor porcin de su productividad limitada sirviese
a usos humanos. Ampliaciones locales de la productividad fotosinttica
total a travs de la irrigacin de desiertos fueron compensadas por la creacin
de desiertos mediante deforestacin, sobreexplotacin de pastos, etctera, y
mediante la conversin de tierras previamente productivas en desiertos de
otro tipo, sepultando tierra arable baJo edificios, carreteras, escombros
mineros o chatarra. El ser humano industrial tambin redujo la capacidad
del aire y del agua de la Tierra para mantener la vida, disminuyendo la
extensin fantasma marina, a la que a veces pens que podra recurrir.
El Homo sapiens se estaba convirtiendo en un "dominante" global.
Un dominante es una especie que posee una influencia mayor que cualquier
otra de su comunidad bitica sobre las caractersticas de su hbitat y sobre
las vidas de otras especies asociadas con U 9 El ser humano se consider
a s mismo como especie dominante mucho antes de haber pavimentado, \
envenenado o saqueado vastas porciones del planeta que lo produjo. Fue
consciente de su propio predominio incluso en tiempos bblicos, cuando
su "dmninio sobre toda criatura viviente que se mueve sobre la Tierra" se
supona establecido por Dios. Pero la mayora de los seres humanos nunca
ha reconocido las implicaciones de tal predominio para su propio futuro.
Nunca ha habido una ley natural que garantice que nuestra especie pueda
mantener, una vez alcanzado, su predominio para siempre. Se podra incluso
decir que las leyes de la naturaleza hacen imposible que el predominio de
cualquier especie llegue a ser permanente. 2Frente a estas consi~eraci~~es,
la insolente lucha de muchas naciones por obtener hegernonta pohuca,
econmica o militar parece casi grotescamente caduca.

143

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

i!
i

El antiguo aislamiento en que se encontraban las diversas partes


del globo entre s significaba que el mundo estaba, en efecto, dividido en
muchas comunidades biticas ms o menos independientes. Sin embargo, el
ser humano se convirti en una especie muy mvil. Las personas empezaron
a trasladar a otros animales y plantas desde los sitios en que evolucionaron
hasta otros hbitats, donde formaron parte de nuevas asociaciones biticas,
a tal grado que, virtualmente, hemos convertido al mundo en una nica
comunidad bitica. En la actualidad las actividades humanas dominan esa
comunidad global ms que nunca porque nuestra dotacin tecnolgica se
ha vuelto ms extensa y ms poderosa (en formas que sern evaluadas en los
captulos "La naturaleza y la naturaleza del ser humano" y "La industrializacin: preludio al colapso").
Sin embargo, predominio no es omnipotencia, ni siquiera para el
ser humano. La vida de cualquier organismo depende del ajuste adaptativo
entre sus propiedades y las caractersticas de su hbitat. Las caractersticas
del organismo son lo que son debido a la seleccin evolutiva en un hbitat
que se desarroll antes que l. Pero todas las especies producen cambios en
el hbitat que las mantiene, y stos pueden ser compensados, o no serlo, por
otros cambios producidos por otras especies coexistentes. A menos que en
una comunidad las influencias de las diversas especies se equilibren unas
. a otras, la especie dominante destruir su propia dominacin debido a su
impacto ambiental.
A medida que la forma de una comunidad bitica cambia mediante
la sucesin, una especie dominante remplaza a otra. La sucesin, as, encierra
diversos destinos alternativos para la especie dominante: prdida de predominio, extincin o migracin a otro lugar. Si la especie no puede reubicarse,
pero las condiciones que le permitieron prosperar y alcanzar predominio
han cambiado, puede continuar viviendo como miembro subdominante de la
comunidad. Si no puede hacerlo, es posible que deje de vivir en su ubicacin
anterior. Si la especie es mvil, podr migrar a otro lugar para evitar la prdida de predominio y la extincin.
Para el ser humano moderno ya no hay "otro lugar". La historia ha
presenciado cmo el Homo sapiens ha conservado su predominio ms de
una vez, emigrando de un hbitat local, que l haba cambiado, a otro, que
comenz a modificar desde el momento de su llegada. Ha emigrado a una
nueva "tierra prometida" una y otra vez, despus de haber agotado el suelo
del antiguo territorio o los peces de sus lagos y torrentes, o de haber matado

144

Los

PROCESOS

demasiados
animales
de caza ' o de haber talado los bosques q ue una vez
. .
.
lo hicieron neo, consumido sus depsitos minerales 0 secado sus cam
t l'f
L " . d
pos
pe ~o I e~os. as CIU acles fantasmas" que salpican el oeste americano dan
testimoniO de la importancia de la sucesin en la historia humana.
.~
La ?oveJa Las ~vas de la ira de John Steinbeck, de 1939, pint la situaCIOn .apremiante de miles de personas que emigraron de las tierras agrcolas
arruinadas d~ Oklahoma a California, donde otra gente ya era dominante
y no estaba dispuesta a compartir su precario nicho con los recin llegados.
Ant~s, durante los siglos xv~, XVII, XVIII y XIX, una Europa superpoblada
habia derramado muchos millones de poblacin sobrante al Nuevo Mundo.
L~ gent~ que ocupaba entonces el hemisferio occidental, los indios, no eran
ni sufici~~temente nu~1erosos ni estaban equipados tcnicamente como
para re_sistir con eficacia la invasin europea, ni podran haber dominado
Ycambiado en la medida necesaria las diversas comunidades biticas de las
que dep~ndan sus diversas tribus. Los europeos trajeron consigo el poder
de ca~bi_a~ todo: todo, menos las leyes de la naturaleza. No podan cambiar
los pnnCipiOs de la sucesin ecolgica que aseguraran que su predominio
no llegara a ser eterno.
c.uatrocientos aos de predominio europeo (y estadunidense) sobre
~a comunidad global ha~a. cambiado el mundo de tal manera que se asemeJaba cada vez men?s. al habitat en el que el Homo sapiens haba evolucionado y
al cual esta~a geneticame~te adaptado. Las comunidades humanas, separadas y repartidas sobre la Tierra, se unieron bajo el impacto de la tecnologa
Y.cultura europeo-estad~nidenses para formar una comunidad nica, pero
discordante. Esto sucedw en una poca en que la gente dominante result
ser europea y luego estadunidense. Pero ninguna ley de la naturaleza exige
que la pos!<::-in ~-ominan te deba ~st~r reserva~a para siempre a los europeos
o estadunidenses. Por el contrano, los precedentes en la naturaleza indican
d~~ ~anera notoria que el predominio del ser humano en la comunidad
biOtica glo~al es pasajero. De igual modo, el predominio estadunidense en
u~n~ comunidad global humana tiene que ser transitorio. Lo fue para los britanicos, sobre cuyo imperio al final se puso el sol, en los aos que siguieron
a un ga~to de sangre, sudor y lgrimas en apariencia exitoso para impedir
que la tierra de esperanza y gloria perdiera su predominio en favor de la
Luftwaffe y la Wehrmacht.

145

Los

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

Es necesaria una nueva actitud

La his.toria contempornea continuar siendo seriamente falseada,


a menos que usemos en nuestro vocabulario corriente los siguientes grupos
de conceptos:
entramado de la vida
fotosntesis
cadena alnenticia
productores, consumidores
ciclos biogeoqumicos
simbiosis, antibiosis
extrametabolitos
antagonismo

competencia
diversificacin de nicho
especiacin, cuasiespeciacin
comunidad bitica
predominio
sucesin, etapas seriales
comunidad clmax
ecosistema de desechos

Frente al cambio se requiere una actitud en extremo desacostumbrada, y sta ser posible si les aadimos a nuestros vocabularios econmico-polticos, por lo general miopes, estos conceptos ecolgicos. Entonces
podremos empezar a aplicar principios que incorporen estos conceptos a la
situacin humana.
En la naturaleza, la sucesin de comunidades (y el desplazamiento
de una especie dominante por otra) proviene de la transformacin del hbitat, no de conquistas violentas. No puede ser evitada por ninguna accin que
se parezca a una defensa militar. Una especie dominante no puede derrotar
a su futura sucesora; puede superarla, o no, en una adaptacin exitosa a las
condiciones ambientales.
Una serie natural de sucesiones nos transport de la "Era de la
Exuberancia" y del suei.o estadunidense a la era de la superpoblaci6n y del
trauma global. La guerra del ser humano contra sus competidores insectos
y sus depredadores bacterias fue al.parecer un xito resonante. Sin embargo,
sus consecuencias van a ser tan poco buscadas y tan mal recibidas como
las consecuencias del xito angloamericano en aquella guerra que, de
acuerdo con Winston Churchill, no tena por qu, una vez ganada, llevar a la
"disolucin del imperio". juzgada por sus consecuencias desde una perspectiva actual, la mecanizacin de la agricultura puede llegar a parecer ms una
maldicin que una bendicin. La llamada Revolucin Verde, agasajada con
el prenlio Nobel de la Paz, en 1970, por haber producido los granos de alto

146

PROCESOS QUE IMPORTAN

rendimiento que la impulsaron, puede agobiar los ltiinos aos del siglo con
una nueva duplicacin de la poblacin mundial. 21 El resultado ser, con gran J
probabilidad, una mayor intensificacin en el proceso humano de sustituir
comportamientos fraternales por fratricidas. El sueo estadunidense puede
volverse doblemente irrecuperable comparado con la situacin actual.
Si la Amrica colonizadora (con su promesa parcialmente cumplida
de libertad, igualdad y progreso) no fue, y no poda ser, una comunidad
clmax, esto no refleja ms que la cruda realidad. Ningn intento de reescribir la historia desde la ideologa podra cambiarla. Ni puede tampoco
una civilizacin industrial, basada en el uso de co1nbustibles fsiles, convertirse en una comunidad clmax, capaz de proporcionar eterna opulencia~ ........
Enfermedades, hambrunas o una nueva guerra podran diezmar a la huma- _\ ;,/
nidad, en cuyo caso una nueva, breve, edad de exuberante recuperaciori
para los sobrevivientes podra suceder a estos acontecnientos hasta que se
hubieran llenado los huecos. Pero un modo as de volver a la poca de etapas
seriales, cuyo trmino ahora deploramos, no puede ser bienvenido.
-
Visto desde ahora, hubiera sido muchsimo mejor que la pobl~~~Q_I!.J
humana hubiera tenido la sabidura de detener su propio aumento/un par
1
de duplicaciones atrs.
_,.;
~\

147

SUCESIN Y RESTAURACIN

SUCESIN Y RESTAURACIN

De histrico a anodino

uevos aparatos han pennitido que la gente tenga ms y ms xito e?


su competencia con otras especies, pero a menudo a costa de destruir
los recuerdos visibles de su patrimonio. As, cuando el exrector de Bruton
Parish volvi al pueblo qu.e amaba, despus de una ausencia de quince
aos, se encontr con cambios que lo horrorizaron. El tranquilo pueblo
de Willian1sburg haba sufrido cambios antes, pero cuando su principal
conexin con el resto de Virginia era un polvoriento camino para carruajes, el cambio era lento. Durante su anterior vida all, ~1 reverendo, doct~r
W. A. R. Goodwin haba tenido as el privilegio de caminar en la presencia
imaginaria de grandes figuras de la Virginia del siglo XVIII, cuyas decisivas
tareas polticas haban tenido como escenario las calles de Williamsburg y
muchos de los edificios an en pie. 1
Antes de dejar el lugar, en 1908, el doctor Goodwin haba pasado
seis gratos aos como pastor de la vieja iglesia de ladrillo en la ~alle_ Duque
de Gloucester. En 1923 volva para asumir un puesto en la UniVersidad de
William y Mary. Entre tanto, los estadunidenses haban participado en una
guerra en Europa, las visiones del mundo haban sido reestructuradas, y en
su pas el automvil se haba instalado como un factor importante de una
nueva forma de vida emergente. A travs de un proceso, natural pero lamentable, de sucesin local, casas coloniales y edificios histricos insuficientemente apreciados estaban cediendo lugar a gasolineras, talleres mecnicos
y nuevas tiendas, en las que ya no era posible sentir la presencia de George
Washington, Thomas Jefferson, George Mason o Patrick Henry. Postes de
electricidad desfiguraban ahora las calles, bordeadas con anterioridad por
rboles, dificultando el recuerdo de los acontecimientos polticos monun1en-

148

tales que haban ocurrido all seis generaciones atrs. Williamsburg pareca
estar, sin pensarlo, sacrificando su patrimonio en el intento por convertirse
slo en una ciudad moderna ms.
A los ojos del doctor Goodwin, Williamsburg era algo especial. No 1
~acaJalt~l ser enern_igo del cambi() y la .I??~ernizac~n en otros lugares para J
lamenJar el_S~!ll.bi<:>.Y la Il1o?e~izaci~ que vea sufrir a esta ciudad parti- .\
cular. Edificios venerables,' ca1les y paisajes erari remplazados por sucesores
nuevos y tiles, pero histricamente anodinos. Es probable que no supiera
cun irresistible es a menudo la sucesin en comunidades biticas, pero s
saba que en esta comunidad en particular era necesario hacer, de algn
modo, grandes esfuerzos para resistir tendencias inaceptables.
A menudo los esfuerzos por resistir las mareas estn condenados al
fracaso, pero el esfuerzo del doctor Goodwin fue extraordinario. Brotaba de
la apasionada conviccin de que el antiguo Williamsburg haba simbolizado
un patrimonio valioso. Esto lo haca sentir que el inters de la humanidad
exiga que ese Willian1sburg continuara visible.
Sucesin pasada

El pasado que esperaba conservar el doctor Goodwin no haba sido


la primera etapa serial de Williamsburg. El crecimiento y la sucesin no eran
slo fenmenos del siglo xx; muchos de los acontecimientos histricos que
hacan famosa a la ciudad haban ocurrido cuando sta haba entrado en su
segundo siglo, ya muy cambiada desde sus primeras dcadas. 2 Uno de los primeros cambios experimentados por Williamsburg y, en especial, la sucesin
de usos que se le dieron a sus principales solares edificados servirn como
ejemplo de los procesos, naturales y nada extraordinarios, caractersticos de
toda clase de comunidades biticas. Han sido bien estudiados en comunidades de plantas y animales. 3 Los cambios en Williamsburg mostrarn tambin
el alcance de la misin que este hombre, con mucha seriedad, tom para s
mismo: implicaba verdaderamente la interrupcin (y, gracias a una generosa
filantropa, incluso la vuelta atrs) de una serie.
En un principio, los colonos ingleses se haban establecido, en el
continente americano, en el vecino Jamestown. Una generacin ms tarde,
esa cabeza de playa, duramente conquistada, haba permitido que surgieran otros asentamientos ingleses en la vecindad. Uno de ellos, algo ms
tierra adentro, se llamaba Middle Plantation. Sigui siendo un pueblo ms

149

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

bien insignificante durante sesenta aos, hasta que su poblacin y la de


la colonia de Virginia crecieron lo suficiente como para mantener una
universidad. Cuando se fund Willia1n y Mary, la segunda institucin de
enseanza superior (despus de Harvard) en las colonias inglesas, la ciudad
pas a ser un centro intelectual, y pronto estuvo claro que deba, por consiguiente, ser la capital de la colonia. El gobierno fue transferido all desde
Jamestown en 1699, y la ciudad de la Middle Plantation fue rebautizada
como Williamsburg. Sigui como sede del gobierno hasta que el crecimiento
ininterrumpido de la colonia, y ulteriores traslados de poblacin ms al
interior, llevaron a elegir, en 1780, a Richmond como capital, en posicin
ms central, 64.37 kilmetros ms arriba en la pennsula de York.
Siete aos despus de que el gobierno colonial se traslad a
Williamsburg, la asamblea general asign tres mil libras a la construccin
de una casa del gobernador. El edificio no se termin hasta 1720 y se le
llamaba el "palacio". A medida que un gobernador real segua a otro, la
casa fue agrandada y ampliamente remodelada, llegando a ser muy elegante
mediante el aadido, por ejemplo, de una hermosa ala con una sala de baile.
Estaba rodeada de terrenos cultivados con magnificencia y varios edificios
auxiliares.
Si los seres humanos construyen un edificio, modifican para su propio uso una porcin localizada de hbitat. Cuando remodelan o agrandan
ese edificio, modifican de nuevo su primera modificacin. La propensin
que tienen de hacer todo eso no es algo extraordinario; es un rasgo adaptativo que tienen en comn con castores, pjaros, avispas, topos, perros de
las praderas, etctera. No era en absoluto extraordinario que el palacio de
Williamsburg, un edificio destinado para uso oficial, creciera en la medida
que la importancia del cargo creca (al aumentar la poblacin de la colonia).
Ni haba nada de extraordinario en el hecho de que al final la casa fuera
destruida; tales desgracias suceden. Despus de su destruccin, era de suponer que los fundamentos restantes, construcciones aadidas, escom_bros y
terrenos volveran a ser utilizados.
Temprano por la maana, el 8 de junio de 1775, el ltiino gobernador
real de Virginia dej el palacio con su familia y varios sirvientes, refugindose
en un barco de guerra britnico en el ro York. La mansin permaneci vaca
durante un tiempo como propiedad de la Asamblea General y cuidada probablemente por esclavos, que permanecieron como parte de la propiedad. Pero
en 1776 el prado del palacio sirvi como campo de desfile para las tropas

150

SUCESIN Y RESTAURACIN

revolucionarias, el parque del gobernador fue ocupado por la caballera y el


general al mando de las tropas us el palacio por un tiempo como residencia.
Cuando Virginia se proclam a s misma estado y eligi a Patrick Henry como
gobernador, la asamblea destin Inil libras para reamueblar _el pal~cio para
su uso. Thomas Jefferson le sucedi como gobernador tres anos mas tarde y
vivi un corto tiempo en el palacio, antes de mudarse a Richmond.
El edificio qued de nuevo vaco por un tiempo. Cuando el ejrcito
de Washington conquist Yorktown, a pocos kilmetros de d~stancia, e!_..Pa.la~
cio se convirti en un hospital militar. De los soldados hendas del ejercito
revolucionario que fueron llevados all, ms de ciento cincuenta murieron
y fueron enterrados en tumbas annimas en st~s jardines. E_n ~iciembre de
1781, un incendio quem en tres horas el palaciO hasta los cimientos. Hubo
sospechas de un incendio intencionado. Al a~o siguiente un agente del
gobernador fue autorizado para vender los ladnl~os .aprovechables.
Dos edificios que flanqueaban lo que hab1a sido la entrada delantera
al palacio tambin fueron vendidos. (Uno haba sido la oficina del gob~rna
dor.) Fueron entonces usados como residencias privadas y permanecieron
en pie hasta la mitad de la Guerra Civil.
Despus de la Guerra Civil se construy una escuela sobre el. te~reno,
justo enfrente del palacio, con su pared posterior apo~ada en los ~Imiento~s
delanteros de aqul. Es probable que la escuela haya sido construida preCIsamente en ese lugar porque el palacio proporcionaba cimientos aprovechables. Adems, ahora que el Norte, ms industrializado, haba derrotado al
Sur de las plantaciones, los estados de la Confederaci~ ..secesionista in~re
saran a la edad industrial (siguiendo al resto de la Union, a la que tenian
que volver a unirse). As, algunos a~s d~spus ~e.la Guer_ra Civil, se instal?
una fbrica en el extremo norte del Jardin del vieJO palaciO y un ferrocarnl
atraves sus terrenos. Luego de un nuevo aumento de poblacin Yde nuev?s
cambios en el patrn de vida estadunidense, una gran. escuela. secundana
fue levantada justo donde comenzaba el prado del palacio, el antiguo campo
de desfiles de los soldados revolucionarios.
Thomas Jefferson haba ayudado a darle impulso a la educaci~ en
Virginia; no se habra sorprendido si al volver a visi~ar Williamsburg l:ubt~ra
encontrado nuevos edificios escolares. Estaba muy Interesado en la cien~Ia Y
tecnologa, de modo que, a pesar de su preferencia por un Estados Unidos
agrario, quiz no hubiera quedado estupefacto ante la fbrica, ~ aun ante el
ferrocarril. El comienzo de la industrializacin en Estados Unidos y, final-

151
(

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

mente, en esta pequea comunidad de Virginia, era la consecuencia natural


de las fuerzas econmicas desencadenadas por la expansin de la poblacin
y la cultura europea en el Nuevo Mundo.

Revirtiendo la marea

En retrospectiva, esas fuerzas y sus efectos no eran difciles de entender.


Pero tampoco lo eran los esfuerzos del doctor Goodwin por rescatar, en el
siglo xx, una versin dieciochesca de Williamsburg.
.
Algunos de los usos sucesivos de este sitio afloraron gracias a la meticulosa investigacin arqueolgica realizada para cumplir el sueo del doctor
Goodwin de revertir la marea. 4 Unos mapas, en posesin de la Universidad
de William y Mary, muestran la disposicin de los edificios en tiempos coloniales. Los restos mortales de los ciento cincuenta y seis soldados de la guerra
revolucionaria, que murieron en el palacio, fueron encontrados sepultados
en hileras en el antiguo jardn cuando el sitio fue excavado para revelar unos
bien conservados cimientos. De la Sociedad Histrica de Massachusetts se
obtuvo un plano de la planta del palacio, dibujado por Thomas Jefferson.
Se encontr en Oxford, Inglaterra, un grabado de cobre que mostraba la
fachada del edificio entre 1732 y 1747. Las Actas de la Cmara de Burgueses
contenan referencias informativas acerca del palacio y tres gobernadores
coloniales haban hecho inventarios de su mobiliario.
Con esa informacin fue posible deshacer cambios realizados desde
los tiempos coloniales. Se retiraron edificios ms recientes y el palacio fue
reconstruido sobre los cimientos originales. En total, ms de seiscientos edificios modernos fueron eliminados para dar lugar a una reconstruccin de
docenas de sus predecesores coloniales. Cerca de ochenta edificios coloniales estaban todava en pie cuando se comenz con las obras y fueron restaurados. Asimismo, ms de sesenta jardines coloniales fueron reconstruidos. 5
Para nuestro propsito, el restablecimiento de esos jardines adquiere
una particular importancia. Ayuda a destacar importantes caractersticas
del proceso de restauracin y a mostrar lo que en verdad significa la sucesin.
El restablecimiento del Williamsburg colonial fue ecolgicamente
equivalente a la restauracin de un jardn. Un jardn es un ecosistema artificial; requiere del cuidado continuo de un jardinero para mantenerlo en
la forma deseada. Su tarea consiste en compensar los cambios introducidos
en el suelo por sus ocupantes e impedir la invasin de plantas no deseadas

152

SUCESIN Y RESTAURACIN

(maleza). Cuando un jardn ha sido largo tiempo descuidado y ha avanzado


a un estado serial posterior, restablecerlo como jardn significa deshacer
de forma artificial la sucesin natural. De igual modo, la restauracin de la
versin colonial de la ciudad significaba deshacer con artificios un caso de
sucesin humana. sta haba ocurrido tan naturalmente como la sucesin
de plantas en los jardines.
Para restaurar un jardn, hay que quitar las plantas sucesoras, los
suelos deben ser devueltos a su condicin anterior y los antiguos ocupantes
del lugar deben ser reintroducidos. Para restaurar una etapa serial ms
antigua en Williamsburg era necesario, de la misma manera, remover
unos trescientos sesenta metros de veredas de concreto y remplazadas por
materiales antiguos, como conchas de ostras, ladrillo, baldosas y gravilla.
Cercas, bancos, muros de jardines, postes para atar caballos y seales
para tiendas y tabernas haban desaparecido a medida que Williamsburg
avanzaba por el siglo XIX hacia el xx; todo eso tena que ser devuelto, como
las antiguas calles y edificios. Detener y revertir la sucesin era una tarea ,...\
cara, difcil y lenta.
.~
La taberna Raleigh (un edificio que sirvi por lo menos durante
ciento diecisiete aos como lugar de encuentro social y comercial para
Williamsburg y todo Virginia, y como centro de reuniones polticas secretas sediciosas justo antes de la Revolucin) fue el primer edificio colonial
reconstruido sobre sus cimientos originales y abierto al pblico. Con la
ayuda de inventarios de mesoneros coloniales, la nueva taberna Raleigh
fue de nuevo amueblada con mobiliario y accesorios autnticos de la poca
colonial. Se dice que sucedi all, en el edificio original, que fue fundado en
1776 por estudiantes de William y Mary, el primer captulo de la sociedad
Phi Beta Kappa.*
En 1924 el doctor Goodwin dio un discurso en un banquete de la Phi
Beta Kappa en Nueva York, al que asistaJohn D. Rockefeller (hijo)~ hmnbre
extraordinariamente rico. Estos dos hombres mantuvieron contacto y ms
de dos aos despus, mientras conversaban en privado durante una comida
oficial de la Phi Beta Kappa en la universidad de Williamsburg, Rockefeller
decidi financiar la restauracin del Williamsburg colonial. Cost ms de
Sociedad fundada en 1776, en Estados Unidos, para universitarios sobresalientes. Su lema:
Philosophia biou kubernetes (La filosofa como motor de la vida) se forma con las iniciales de
las letras griegas phi, beta, kappa. (N. del E.)

153

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

setenta millones de dlares llevar a cabo esta reversin de los efectos de la


sucesin natural en una comunidad humana pequea pero histrica.
La lucha contra la sucesin

Un gasto tan grande para apenas devolver una parte de una pequea
ciudad a una etapa serial anterior indica ciertamente que la sucesin es un
proceso monumental en las comunidades humanas. Puede imaginarse lo
costoso que sera una restauracin as, en la escala requerida, para comunidades como Nueva York, Boston o Filadelfia! El filntropo ms rico del
mundo apenas podra financiar una pequei.a parte de un proceso antisucesin de esas dimensiones.
La tarea de restaurar una cornunidad de esta forma, al parecer
monumental, practicada en esta pequea ciudad de Virginia fue un ejemplo
diminuto de algo que el Homo sapiensvena haciendo desde el amanecer de la
agricultura. En especial, el restablecimiento de los jardines coloniales de
Williamsburg, mediante la eliminacin de las plantas sucesoras, la restauracin de los suelos a sus condiciones anteriores y la reintroduccin de plantas
que ocupaban anteriormente el sitio, represent, en miniatura, un proceso
del cual la humanidad se ha vuelto dependiente a lo largo de los ltimos diez
mil ai.os. Lo que revela el ejemplo de Williamsburg es lo siguiente: si la poblacin humana ha podido elevarse de unos pocos millones a varios millardos
en slo diez milenios (como vimos en el captulo "La trgica historia del xito
humano") es porque los seres humanos han aprendido cmo consagrar sus esfuerzos
a impedir la sucesin. La tierra de labranza (no menos que un jardn o una
ciudad) es un ecosistema artificial. Es una comunidad vegetal muy simplificada. En trminos de sucesin es, entonces, un estadio serial muy ten1prano
y por consiguiente intrnsecamente inestable. Dejado a su suerte, un campo
sufrir una sucesin natural hacia un clmax muy distinto: una especie de
6
selva. La agricultura, entendida de fonna ecolgica, es un continuo deshacer
la sucesin.
Como hicimos notar a comienzos del captulo "El fin de la exube', rancia", el implacable desplazamiento de plantas y animales indeseados fue
parte del proceso de apropiacin, mediante el cual los pioneros americanos
impusieron la agricultura europea en el Nuevo Mundo. La tendencia de
la naturaleza es convertir campos en selvas; la tendencia del ser humano
durante los ltimos diez mil ai1os ha sido convertir selvas en campos. Los

154

SUCESIN Y RESTAURACIN

europeos que llegaron al Nuevo Mundo no slo lucharon contra los indios,
tambin lo hicieron contra la sucesin, reclamando as para el Homo sapiens
una parte mayor de la capacidad de carga del Nuevo Mundo que la que
reclamaban los indios.
Todos los seres humanos vivos en la actualidad, tantas veces ms
numerosos que sus antecesores preagrcolas, dependen para subsistir del
esfuerzo humano -exitoso hasta ahora- por convertir de forma artificial
una comunidad clmax (con capacidad de carga humana mnima pero
permanente) en una etapa serial menos madura (con una capacidad de
carga humana muy agrandada pero precaria). Aunque una comunidad
clmax, o selva, tiene una mayor estabilidad inherente que un campo, no es
capaz de alimentar a tantos seres humanos, porque una parte mayor de su
produccin total neta es consumida por otras especies.
\
Como hemos visto, el mtodo de sobreexplotacin aumenta la capa- ! P
cidad de carga humana en forma estrictamente temporal. Pero hasta este
momento hemos supuesto que el mtodo de apropiacin entrega un incremento permanente de capacidad de carga. Ahora, relacionando ese mtodo
con la sucesin, podemos ver que esa ventaja es precaria. Los incrementos
son slo potencialmente permanentes.
La agricultura era mucho ms que un simple mtodo cmodo para
que el ser humano se independizara de la necesidad de ser afortunado en
la caza y en la bsqueda de alimento. Haca algo ms que slo remplazar
la incertidumbre por la rutina. Era como un dique, que requera continua
manutencin y perpetuas mejoras para sujetar la arnenazante inundacin de
la sucesin (y una hambruna generalizada). En un mundo populoso, "postexuberante", un gobierno ecolgicamente racional no pensara que para
crear un verdadero Ministerio de Defensa haca falta unir los ministerios de
Guerra y Marina y darle a la combinacin un elevado presupuesto. En vez de
eso, a fin de defender a su gente de los verdaderos enemigos de su seguridad,
combinara su Ministerio de Agricultura, su Servicio de Salud Pblica, su
Fundacin Nacional de Ciencias y le dara la mejor parte de su presupuesto
a esa combinacin.
La sucesin mal entendida

El continuo aumento de la poblacin mundial se hizo cada vez ms


dependiente de esta permanente lucha por revertir la sucesin. Pero la

155

\.

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

cultura de la exuberancia hizo que casi todos (incluyendo, por un tiempo,


incluso los socilogos que comenzaban a lla1narse a s mismos ecologistas
humanos) fueran ciegos a esta importante idea. 7 Insistimos en que haba,
como dijo Roderick D. McKenzie, "una diferencia bsica entre la ecologa
humana y las ecologas de organismos inferiores". Esa diferencia, pensbamos, yaca en la capacidad humana de lo que McKenzie llamaba "nivel
superior de comportamiento" mediante el cual el ser humano, como animal
cultural, "creaba [...] su propio hbitat". 8 La cultura de la exuberancia pareca atribuirle al Homo sapiens cualidades casi sobrenaturales. Esto impidi
que viramos que el proceso de "crear nuestro propio hbitat" poda ser
una trampa, que la tecnologa poda conseguir agrandar nuestro apetito
por recursos, en lugar de ampliar la capacidad de carga de nuestro mundo.
Un importante volumen, Plant Succession (Sucesin vegetal), fue
publicado en 1916 por Frederic Clements. Pona de manifiesto el hecho
de que el tipo de comunidad bitica que poda prosperar en un hbitat
determinado dependa de las caractersticas de aquel medio y de cmo esas
caractersticas actuaban sobre los organismos en la comunidad. Tambin
mostraba con claridad que los organismos, en el proceso de vivir, reaccionan
sobre el hbitat. 9 Las plantas cambian el suelo en el que crecen. Las plantas
altas producen sombra, haciendo el sitio apto para especies que toleran la
sombra y que no habran podido crecer antes all. Plantas que requieren
una humedad constante pueden prosperar slo despus de que otras plantas
han establecido una capa de tierra que conserve la humedad. La reaccin de
una comunidad sobre sus hbitats, vea Clements, constituye el corazn del
proceso de sucesin. Las etapas seriales tempranas "pavimentan el camino"
para su propio remplazo por etapas seriales posteriores.
Casi de inmediato; unos cuantos socilogos (como Robert E. Park,
de la Universidad de Chicago) empezaron a utilizar algunas de las ideas
de Clements y otros ecologistas en su tarea de entender la experiencia
humana. 10 Al hablar de sucesin, muchos de ellos perdieron de vista la idea
central de la naturaleza de sta. Los alumnos del colega de Park, Ernest W.
Burgess, consideraron la sucesin en las comunidades humanas en esencia
como un proceso de agresin; se pensaba que la fuerza propulsora de la
sucesin eran organismos invasores, empujando hacia afuera a los ocupantes
originales, que supuestamente habran podido de otro modo prosperar para
siempre en un sitio determinado. El hecho de que los ocupantes de un sitio pueden hacerlo inadecuado para s mismos despus de un tiempo, debido al uso que

156

SUCESIN Y RESTAURACIN
--------------------------------

han hecho de l, no se perciba. La idea era incompatible con la culturad~ la


exuberancia, de modo que los socilogos, pioneros en una especialidad que
empezaron a denominar "ecologa humana", no la captaron.
La idea de que el dominio humano de un ecosistema mundial
pudiera ser slo una etapa precl max en una serie con etapas venideras (no
dominadas por el ser humano) era muy,ajena a la cultura de la exuberancia. La idea de que el impacto del ser humano industrial sobre su hbitat
pudiera hacer a ste inadecuado para el mismo ser humano chocaba con la
idea, extendida, de que el control humano sobre la naturaleza era un gran
logro en la explotacin de recursos ilimitados. Pero slo diez aos despus
de la sugerencia de McKenzie, de que los seres humanos estaban exentos
con respecto a los principios ecolgicos aplicables a organismos inferiores,
Amos Hawley insista en que "la nica justificacin concebible para una
ecologa humana debe derivarse de la utilidad intrnseca de la teora ecolgica como tal ".U Hawley afirmaba, adems, en sus escritos posteriores, que
el ser humano era similar a cualquier otra criatura viviente al estar "inextricablemente involucrado en el entramado de la vida". Toda vida requiere
la asociacin de especies diversas, deca. Las necesidades humanas se han
multiplicado, e igualmente las tcnicas para satisfacerlas. Ms que eximir a
nuestra especie de los principios ecolgicos, de acuerdo con Hawley, "esto
haba servido para involucrar al ser humano, como nunca antes, en el
ambiente natural". El Homo sapiens, dondequiera que estuviera, era "parte
integrante de una comunidad bitica". 12
,
Hacia la dcada de 1960, otros socilogos, como Otis Dt.Idley
Duncan, comenzaron a adoptar esta perspectiva y a disminuir la brecha
entre la ecologa humana y la generalP Pero entrando a la dcada de 1970,
sus intuiciones estaban an eclipsadas, en gran medida, por las creencias populares, restos de la cultura de la exuberancia. A estas alturas, el
autodesplazamiento humano provocado por la reaccin de la civilizacin
industrial sobre su hbitat haba avanzado mucho ms que cuando comenz
la restauracin de Williamsburg. La dependencia de la humanidad de una
tecnologa compleja que descansaba en una extensin fantasma se haba
expandido y la carga humana de la Tierra se haba ms que duplicado en
el medio siglo desde que Robert Park vio, por primera vez, la relevancia
humana de los estudios de Clements sobre la sucesin vegetal.

157

CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

Potencial bitico contra capacidad de carga


n las siete generaciones que siguieron a la publicacin, en 1798, de
las pesimistas conclusiones del clrigo ingls Thomas Robert Malthus,
en su "Ensayo sobre el principio de la poblacin", millones de britnicos
. emigraron al Nuevo Mundo. A pesar de eso, la poblacin de Gran Bretaa
se.,. duplic durante ese tiempo, se volvi a duplicar y casi se duplic por
tercera vez!
r
Una de las afirmaciones del ensayo de Malthus lleg a ser muy
conocida: "La poblacin, si no encuentra obstculos, aumenta en propor, cin geomtrica. Los medios de subsistencia aumentan slo en proporcin
:.. aritmtica". 1 A lo largo del ensayo Malthus se refera a la poblacin humana
y por medios de subsistencia quera decir alimento. Como veremos, estas
concepciones eran excesivamente estrechas. Pero el verdadero principio
bsico maltusiano es tan importante que es necesario reformularlo con el
vocabulario ms preciso de la ecologa moderna. Afirma una relacin de
desigualdad entre dos variables:

-f~

El potencial bitico acumulativo de la especie humana excede la


capacidad de carga de su hbitat.
Ninguna interpretacin de la historia reciente puede ser vlida a
menos que tome en cuenta estos dos factores y esta relacin entre ambos.
Nadie puede entender en verdad la intensificacin de la competencia a
menos que comprenda este principio. Las personas, cuyas perspectivas polticas, religiosas e ideolgicas les hacen ignorar estas dos variables, no conseguirn, aun con las mejores intenciones, mejorar la condicin hun1ana. 2

158

La frase "potencial bitico" se refiere al nmero total de descendien- ..


tes que en teora una pareja puede producir. El potencial bitico acumulativo de la especie humana se refiere al nmero total de personas que podra
resultar luego de una serie de generaciones, si cada generacin ejerciera ,
por completo su poder reproductor. La capacidad de carga del hbitat es,
desde luego, slo el nmero mximo de individuos vivos que los recursos
disponibles pueden mantener de manera indefinida. Est limitada no s~o .
por la cantidad finita de alimento, sino tambin po~ cualquier otra s~s~anCia
0 circunstancia indispensable, pero finita en cantidad. El factor hmitante .
ser el recurso necesario menos abundante; puede ser o no el alimento. En
la dcada de 1970, el petrleo pareca ser el factor linlitante para los pases
con una industria desarrollada, mientras en algunos otros era el agua, o
bien algn otro recurso necesario.
Durante la mayor parte de estas siete generaciones, la gente crey,
con agrado por cierto, que Malthus estaba, por algn motivo, comprobadamente equivocado .. 3 Con la gran expansin territorial aportada por el
Nuevo Mundo y con una nueva tecnologa agrcola para explotarla, adems
de nuevos medios de transporte y con1ercio y una organizacin perfeccionada, ampliamos la produccin de alimentos como Malthus jams lo pudo
soar. Sin embargo, el principio maltusiano segua siendo vlido. Pudimos
suponer que estaba equivocado porque circunstancias excep~ionales. (en la
"Era de la Exuberancia") nos llevaron a cometer dos descuidos. Pnmero,
debido a que la poblacin existente a la fecha fue, por un tiempo, muy
inferior a la capacidad de carga, en rpido aurnento, del mundo, no nos
percatamos de la in1portancia del concepto de ca~~cidad de c~rga para
la humanidad. Segundo, no pensamos en la poblac10n acumulatzva. Hasta
hace poco, siempre pareca haber suficiente espacio para el aumento que
esperbamos para el ao siguiente o la siguiente ge,neracin. . ,
Charles Darwin fue ms perspicaz. No solo reconociO la verdad
del principio maltusiano, sino tambin su importancia. Era la intuicin
clave que necesitaba para resolver el enigma de la evolucin: y de ese m~do
establecer los fundamentos sobre los que sus sucesores podnan construir la
ciencia de la ecologa:1 En efecto, Darwin vio que el adjetivo "hu~a~o" era
innecesario en el principio maltusiano, puesto que ste no es~aba h~I~ado a
una especie. La versin de Darwin (reformulada en el lenguaJe ecolog1co de
hoy) era universal y ms que especfica:

159

'?

(.

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

El potencial bitico acumulativo de cualquier especie excede la capacidad de carga de su hbitat.

Como resultado, hay competencia entre los miembros de una especie


por el uso de recursos escasos en relacin con su nmero. No todos los competidores tendrn xito; no todos los individuos vivirn durante tdas las etapas
del ciclo vital. La poblacin, ejerciendo presin sobre sus limitados recursos,
sufrir un desgaste.
Sin embargo, el desgaste de la poblacin no ser aleatorio. Darwin
vea que, debido a las diferencias entre los individuos, algunos competidores
tendran las ventajas (por pequeas que fueran) de las que otros careceran.
Aquellos dotados de esas ventajas tendran ms probabilidad de s~brevivir
hasta la edad reproductiva; y seran ms exitosos al aparearse, reproducirse
y cuidar de su prole. As, dejaran, en promedio, ms descendientes que los
menos aventajados. Adems, Darwin vio que la caracterizacin de un rasgo
como ventajoso o desventajoso dependa de las circunstancias ambientales
a las que el organismo tena que enfrentarse. Las presiones selectivas del
medio no tienen por qu cambiar los rasgos de individuo alguno. La evolucin se produce cuando las presiones ambientales influyen en el xito
reproductivo diferenciado. Al influir en la abundancia comparativa de los
descendientes de un organismo particular, los requisitos impuestos por el
hbitat influyen sobre el futuro predominio de los rasgos hereditarios de ese
organismo en la poblacin total.
El que la evolucin realmente funcione muestra que el principio
maltusiano es vlido, as como tambin el hecho de que haya cadenas alimenticias. Si cada especie no tendiera a reproducirse en exceso, la rapacidad
llevara siempre a la extincin de la presa; la especie depredadora morira
a su wiz de hambre, y la vida habra desaparecido de la Tierra hace tiempo.
Los herbvoros no esperan escnipulosamente a que las semillas maduren y
caigan a la tierra antes de consumir las plantas que las producen. Los carnvoros no se abstienen generosamente de comer herbvoros mientras stos no
se hayan remplazado a s mismos mediante su progenie. Cada especie que
le sirve a otra de sustento puede durar slo gracias a una capacidad reproductiva suficiente como para compensar ese desgaste. La permanencia de la
vida, en un mundo donde unos organismos consumen a otros, confirma el
principio de Malthus. Negar ese principio, como lo hemos hecho de manera
ingenua, es negar toda prueba a nuestro alrededor.

160

CAUSAS E.COLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

Gracias a la autolimitacin, en ocasiones los seres humanos han


sido capaces de cosechar madera, pescado u otras especies tiles en forma
"sustentable". 5 Este hecho debiera ser visto como argumento a favor, no en
contra, del principio maltusiano. El agotamiento de esos recursos por una
especie humana demasiado prolfica no fue nunca el nico resultado predecible del principio de Malthus. Supusimos que lo era porque entendimos el
principio en forma demasiado antropocntrica. La existencia de suministros
sustentables refleja que hay una especie recurso que se reproduce por encima
del remplazo; el exceso es entonces "cosechado" por una especie explotadora, en este caso el Homo sapiens. Si Malthus estuviera equivocado, no
habra suministros sustentables de nada. En cada pedazo de nuestro pan de
cada da se encuentra un recordatorio de la capacidad de la planta de trigo
para producir ms semillas que las requeridas para su propio remplazo.
Una de las grandes ironas de la historia ha sido la idea de que nuestra
especie estaba de algn modo exenta de aquel principio, que se aplica de
manera manifiesta a todas las otras. Malthus formul el principio de reproduccin por encima de la capacidad de carga para el ser humano en particular.
Darwin lo generaliz ms tarde para abarcar a todas las especies y lo extendi,
descubriendo sus implicaciones evolutivas. En los aos que lo sucedieron, la
mayora de los no bilogos parecen haber dado vuelta en forma arrogante a
Malthus, "corrigiendo levemente" la versin generalizada de Darwin, aceptando su aplicacin a todas las especies salvo una, nosotros mismos, la especie
misma para la cual el principio fue formulado por primera vez.
Sin duda alguna, el ser humano difiere de otros animales, puesto
que les transmite a sus descendientes un patrimonio cultural, a la vez que
uno gentico. El patrimonio cultural es transmitido de manera social antes
que biolgicamente, mediante ellenguc.e simblico ms que con un cdigo
qumico. As, es mutable de modo ms fcil y deliberado. 6 Sus mutaciones
pueden a veces surgir ms por necesidad que por un accidente fortuito, y
quiz una mayor cantidad de ellas puede ser adaptativa antes que letal. Pero
desde hace algn tiempo hay ms y ms seales de que este patrimonio cultural no exime a nuestra especie de todas las consecuencias de una presin
poblacional en un hbitat finito. La proporcin entre la carga efectiva y la
capacidad de carga puede cambiar a la cultura misma. Habamos supuesto
que nuestra diferencia con otras especies nos exima .. En los aos setenta,
ciertos recuerdos melanclicos de tiempos pasados reflejaban el deseo de
poder seguir suponiendo eso.

161

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

Aprendiendo a ver

En ~oda~ pa.r_tes, pero en .~special en Estados Unidos y en Europa,


la gente tenia la llus10n de que la Era de la Exuberancia" podra ser perpetua.7 Hemos llevado nuestras vidas como individuos y como naciones de un
modo que slo tendra sentido si el vivir en una poca cientfica y saber de la
evoluci?n, ~~ ~adenas alim~nticias, etctera, nos hubiera hecho creer que el
potenCI~l biOtico acumulativo_ de toda especie, excepto el Homo sapiens, excede
la capacidad de carga de su habitat. .
En los aos setenta empezamos -algunos de nosotros- a abrir los
ojos y mirar de nuevo lo que en realidad estaba ocurriendo. 8 Para esto, tuvimos que aprender otra leccin de Darwin, una acerca de cmo ver. Darwin
era un meticuloso observador de la naturaleza. Coleccion laboriosamente
grandes cantidades de informacin basada en una cuidadosa observacin
de especm~nes nat'::ales. ~ero, tal como Thomas Kuhn ms de un siglo ms
tarde, Darw1n tamb1en se d10 cuenta de que uno ve con las ideas tanto como con
los.CJjos. Era muy consciente de que, por haber asimilado una importante idea
(de Malthus), era capaz de percibir el patrn y el sentido de sus observaciones acerca de la naturaleza. Para Darwin, fue la lectura de Malthus lo que le
provoc un cambio en su paradigma.
Las ideas de acuerdo con las cuales la gente de una edad "postexuberante" ?ecesita
.su mundo y su experiencia en l, son los principios de
la ecologm. Esto significa que muchas cosas, comnmente vistas desde una
p_erspect~va muy dis~inta, deben ser reinterpretadas. No significa que debenam?s. ~olo convert1r~os en ecofariseos; lamentando de manera piadosa la
condicion del lago Ene, por ejemplo, y pronunciando nuevas palabras de
moda c?mo "reciclado" y "biodegradable", con poca cmnprensin verdadera, mientras no tomamos en cuenta el proceso, realmente bsico de la
sucesin.
'

:er

.
Hasta ?ace unos aos, ramos muy pocos los que habamos aprendido el lenguaJe de la naturaleza, de modo que continubamos equivocados ~l leer el mensaje implcito de nuestra propia experiencia. La forma
cornente de ver las cosas ha puesto de relieve ciertas facetas de la historia
que no tomaremos en cuenta en las prximas pginas, pero nos ha hecho
pasar por alto otras que ahora debemos considerar. La interpretacin que
ofrece~os r_ns adelante, entonces, no pretende ser un recuento exhaustivo
de la histona moderna. Tampoco quiere dar la impresin de ser una expli-

162

CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

cacin completa de los sucesos mencionados. Debe ser leqa slo como un
intento de revisar una historia familiar, de modo de llenafciertos huecos en
nuestra comprensin habitual de cmo sucedieron esas cosas. Este intento
recalca algunas nplicaciones ecolgicas a las que hemos sido poco sensibles
en el pasado.
Cmo leer las seales

'i
'!

El estilo de vida estadunidense surgi del tremendo contraste entre el


hemisferio occidental, de escasa poblacin, y el densamente poblado hemisferio oriental. 9 En los inicios del siglo XIX, los estadunidenses adoptaron la
idea de que estos dos hemisferios eran dos mundos separados, cada uno
con su propio destino. La historia impartida en las escuelas estadurtidenses
presentaba la doctrina Monroe como un vvido ejemplo de la sabidura estadunidense; sta haba declarado al Nuevo Mundo como prohibido para siempre para los dirigentes del Viejo Mundo. El desarrollo separado de ambos
hemisferios se convirti en un artculo de fe para los estadunidenses. stos
se sentan ms y ms alejados de las "peleas" del Viejo Mundo y se felicitaban
a s mis1nos por haber sido bendecidos gracias a ilimitadas posibilidades de
progresar sin peleas, en su vasto territorio todava no desarrollado.
Esta fe en la separacin de los dos mundos se super y, sin embargo,
en cierto sentido se reafirrn, por el continuo flujo de inmigrantes europeos
a las costas estadunidenses. Cada una de las decisiones de emigrar, abandonando un "viejo pas" sumido en la oscuridad para probar fortuna en la
tierra de los hombres libres, pareca dar un testimonio evidente del brillante
destino de Estados Unidos. Le proporcionaba al sueo estadunidense lo que
los socilogos llaman "validacin consensual". Pero una idea o un sueo
pueden ser "validados" por consenso, pero, a la vez, ser flagrantemente
invlidos de acuerdo con las condiciones impuestas por el mundo real.
Los estadunidenses confiaban demasiado en la supuesta permanencia de
condiciones que tenan que ser pasajeras. A medida que la gente llenaba el
territorio, explotaba sus recursos y construa grandes ciudades, el contraste
entre el Nuevo Mundo y el Viejo disminua en forma continua. Los estadunidenses socavaban su propio estilo de vida eliminando su base ambiental,
exactamente de1 mismo modo como otras especies dominantes, en otras
comunidades biticas, han modificado (en forma perjudicial para ellas) los
hbitats de los que dependan.

163

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HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

En lugar de reconocer estos cambios como sntomas de sucesin,


tanto los funcionarios pblicos como los disidentes interpretaron de modo
persistente algunos sucesos, que haba que mirar en forma ecolgica, en
trminos polticos y morales. Prcticamente todo el mundo pas por alto las
causas ecolgicas de cambios indeseados. Nuestra "Era de la Exuberancia"
no termin justamente en los aos setenta, ni siquiera en los sesenta. La fase
exuberante ya estaba deslizndose hacia una fase de carga excesiva cuando la
infantera estadunidense se embarcaba hacia Europa para "hacer al mundo
seguro para la democracia" en la primera guerra mundial. Ese compromiso
con el Viejo Mundo signific un neto abandono del esquema de desarrollo
separado de los dos herrlisferios. Implicaba que los estadunidenses empezaban a considerar las relaciones internacionales como antagnicas (en el
sentido ecolgico de la palabra): el pueblo estadunidense empezaba a creer
que sus posibilidades de bsqueda de la felicidad se veran limitadas si otros
pueblos, en otras naciones, perseguan sus propios fines. No quiero sugerir
que los antagonismos que nos estaban preocupando fueran iinaginarios.
Es que estbamos demasiado acostumbrados a interpretarlos en trminos
polticos. No habamos aprendido a entender la verdadera naturaleza y los
verdaderos efectos de la "Era de la Exuberancia". La rnayor parte de la gente
nunca haba odo hablar de conceptos como "capacidad de carga" y no
pensaban en trminos de lmites de esa carga.
A finales del siglo XIX, la cultura estadunidense de la exuberancia
perdi las condiciones de colonizacin que la haban nutrido. Desfigurada
por este cambio, se expres militarmente justo como Sumner lo haba advertido en su Hambre de tierra (vase el captulo "El fin de la exuberancia"). En la
Guerra hispano-estadunidense, Estados Unidos, sin saber exactamente lo que
haca, se convirti en el tipo de potencia poltica del Viejo Mundo al tratar
de tmnar posesin de territorios en el extranjero. Laexpansin estadunidense
anterior afectaba tierras contiguas, que deban convertirse, al final, en parte
integral de la nacin. Esta nueva adquisicin de posesiones coloniales ms
remotas, no contempladas como futuros estados y miembros plenos de la
unin federal, marc un cambio de Estados Unidos hacia perspectivas propias del Viejo Mundo.
El tpico mtodo del Viejo Mundo de aprovecharse de las ventajas
de la "Era de la Exuberancia", a pesar de una saturacin de la capacidad de
carga en casa, haba consistido en apropiarse de una extensin fantasma
en el extranjero. Pero las colonias que adquiri Estados Unidos fuera de

164

CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

su territorio no podran nunca funcionar de manera muy eficaz como una


extensin fantasma; no eran fuente de riqueza material en la forma que lo
haban sido las tierras del Nuevo Mundo para las naciones de Europa. As, el
imperialismo estadunidense fue, en esencia, intil (y le signific a Estados
Unidos una prdida considerable de su pretendido prestigio moral, anteriormente indiscutido). Luego de haber adquirido algo de territorio colonial
remoto, Estados Unidos sigui afirmando la separacin de ambos mundos
sin practicarla en realidad.
Se hace difcil creer que los estadunidenses, con su orientacin pragmtica, hayan sido presa tan fcil (y torpe) de un autoengao as, si la colonizacin de su propio territorio continental no hubiera ya disminuido las
diferencias entre la vida del Nuevo y el Viejo Mundo. Por qu motivo, si no,
hubiera acabado la gloriosa pequea guerra, librada con Espaa, al parecer
con el fin de consolidar la separacin de los hemisferios (liberando a Cuba),
con la ocupacin de las Filipinas (difcilmente parte del Nuevo Mundo) por
Estados Unidos?
Casi veinte aos ms tarde, la "guerra submarina total" de la marina
alemana hizo del comercio entre el Nuevo y el Viejo Mundo un motivo para
comprometer a Estados Unidos en lo que sus ciudadanos hubieran llamado
antes "una pelea del Viejo Mundo". Ms tarde, en medio de las recriminaciones de la posguerra, los estadunidenses no cayeron en la cuenta de que su
comercio con Europa haba sido una seal (antes que una causa) de que
Estados Unidos abandonaba el concepto de que los dos hemisferios eran
dos mundos. Los progresos tecnolgicos haban aumentado la posibilidad
de comerciar a travs del ocano. El mayor comercio que haba a travs del
Atlntico mostraba que los dos hemisferios no eran dos mundos separados.
Al elogiar las seales de progreso, como el trfico regular de vapores entre
Europa y Amrica, y el cable transatlntico, por haber "achicado el globo",
los estadunidenses a la vez racionalizaban el fin de su firme compromiso con
la separacin hemisfrica y cerraban sus ojos al hecho de que no podran
volver a las favorables condiciones de la "Era de la Exuberancia". 10
Despus de la Gran Guerra, el pueblo estadunidense efectivamente
trat de volver, por un corto tiempo, a la vieja nocin de separacin hemisfrica. Estados Unidos se mantuvo fuera de la Liga de las Naciones y piadosamente proclam la firme intencin de jams volver a comprometerse
en "sacarle a Gran Bretaa las castaas del fuego". El congreso promulg
una "legislacin de neutralidad" para evitar que el pas fuera arrastrado a una

165

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

nueva guerra europea, pero pronto tuvo que enmendarla, evadirla y por
ltimo revocarla. El pueblo estadunidense tuvo que aceptar, de mala gana,
que ambas orillas del Atlntico (y aun ambas orillas del ms ancho Pacfico)
estaban en el mismo planeta, y responder a esa realidad. Tambin se intent
"volver a la normalidad" de otros modos. Pero se vio que un cinismo desilusionado simplemente ya no poda restaurar la fe estadunidense en un Nuevo
Mundo de destino exuberante y por completo autnomo. No poda haber
sido de otro modo, puesto que el mundo haba en verdad catnbiado: la base
ecolgica para la "Era de la Exuberancia" ya no exista.
Mientras tanto, los que haban llegado antes iban sintiendo el continuo flujo de inmigrantes al pas de las oportunidades, no slo como testimonio de la validez del sueo estadunidense, sino como una amenaza econmica. Sin embargo, la presin hacia una restriccin legal a la inmigracin
fue resistida por un idealismo poltico que lleg a provocar incluso un veto
presidencial. Aun una mente del calibre de Woodrow Wilson sigui viendo
estos asuntos a la luz de principios idealistas, sin el freno de la intuicin
ecolgica. Continu insistiendo en reafirmar el concepto, ahora anacrnico,
de Estados Unidos como un pas de oportunidades ilimitadas. Porque la
antigua densidad poblacional escasa de Estados Unidos le haba permitido
de manera eminente servir de puerto para los oprimidos. Para Wilson (cuyo
paradigma era preecolgico) era impensable que esto fuera imposible en el
futuro.
En la primera parte del siglo xx, el nmero de recin llegados del
Viejo Mundo excedi en ocasiones el milln anual. Su aparicin como competidores en el mercado de trabajo tenda a impedir que subieran los salarios. Los dirigentes de los sindicatos consideraron que la competencia de los
inmigrantes por trabajo era un obstculo para organizar a los trabajadores
para llegar a una negociacin colectiva. Finalmente, en la dcada de 1920,
cuando al miedo a la competencia por puestos de trabajo se uni la preocupacin de algunos desorientados intelectuales por una "bastardizacin" de
la poblacin estadunidense, ocasionada por el aumento de la inmigracin
desde la Europa meridional y oriental, surgieron una serie de leyes que
restringieron en forma cada vez 1ns severa la inmigracin. La importancia
ecolgica de la legislacin yaca en el hecho que en realidad fue una respuesta a una renovada competencia intraespecfica. En el Nuevo Mundo,
donde la competencia pareca surgir sobre todo entre el ser humano y otras
especies, se haban saturado los nichos humanos. Desde una perspectiva

166

CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

ecolgica, la promulgacin de estas leyes restrictivas puede verse como un


anuncio del crepsculo de la "Era de la Exuberancia" en el Nuevo Mundo.
Pero por medio siglo algunos estadunidenses de altos principios siguieron
suponiendo que era ms importante considerarlas vergonzosas en forma
inequvoca, y acumular condenas sobre ellas, que entender que tales leyes
eran producto previsible del cambio ecolgico.
El elemento racista en las leyes era real. Pero de igual manera la
creciente saturacin de los nichos y la competencia intensificada eran
hechos que despertaban sentimientos de exclusin. En 1975 estos sentimientos fueron reafirmados: 54 por dento de los que respondieron a una
encuesta Gallup se pronunciaron en contra de admitir refugiados de un
Vietnam arrasado por la guerra en tiempos de desocupacin en Estados Unidos.
El presidente Ford, como Wilson, deplor esos sentimientos, considerados
como un indigno alejamiento del patrimonio estadunidense de ser "lugar
de refugio". Pocos aos antes, sentimientos de exclusin tambin aparecieron en Gran Bretaa, violando la larga tradicin de ciudadana comn,
vlida en toda la Commonwealth. Esa tradiCin fue vctima de la sobrepoblacin britnica y del hecho que esa Gran Bretaa, que se apoyaba en una
extensin fantasma, se consider por un tie1npo un refugio para los inmigrantes de color de varias excolonias britnicas gravemente sobrepobladas
en Asia, frica y las Indias Occidentales. Las nuevas leyes de inmigracin
de Gran Bretaa trataron de suavizar el estigma del racismo, recortando
tambin los antiguos supuestos "derechos" de canadienses, neozelandeses
y australianos de instalarse en su madre patria. La vieja idea de que los
emigrantes de Gran Bretaa (y sus descendientes) podan seguir siendo
britnicos, con plenos derechos de retornar, simplemente no era viable
en un mundo "postexuberante". Los britnicos de ultramar haban sido
demasiado exuberantes y se haban vuelto demasiado numerosos, como el
resto del mundo.
Al informar sobre estos cambios, los medios de informacin seguan
quitndole- importancia al hecho de que la capacidad de carga de Gran
Bretaa era simplernente insuficiente para acoger a todos los descendientes
britnicos. Alimentaron una ilusin al exagerar el papel causal de polticos, tales como Enoch Powell, miembro conservador del parlamento, que
se expresaba en forma racista. Posteriormente, incluso Australia y Nueva
Zelanda, a pesar de ser naciones jvenes, se sintieron obligadas por dificultades econmicas a reducir la inmigracin britnica a sus tierras.

167

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li~"'

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

Todos estos cambios podran haber sido vistos como seales de


sucesin, si esa palabra hubiera sido conocida y se la hubiera entendido en
forma correcta. La exuberante expansin del europeo en nuevos nichos de
otras tierras haba borrado la base de una expansin exuberante. La cultura
de la exuberancia era un obstculo para ver en esto un caso de sucesin.
Por supuesto, es n1uy lamentable que los estadunidenses 1aya~f egado al punto de cerrar sus puertas y excluir a otros, deseosos de convertirse
en estadunidenses, pero es tambin larnentable que hayan seguido equivocndose acerca de las razones de este cambio. Los grandes ideales de la
"Era de la Exuberancia" no podan ser restablecidos, en el poblado mundo
de la dcada de 1970, abriendo de manera valiente las puertas. Por consiguiente, los ecolgicamente realistas no podan dejar de ser comprensivos
cuando pensaban en Gran Bretaa, cuyo sueo de ser "hogar" para todos
los ciudadanos de la Commonwealth estaba vinindose abajo por la erosin
de la marea de casi tres. duplicaciones de poblacin y un fuerte crecimiento
industrial desde los tie1npos de Malthus. La capacidad de carga de cualquier
hbitat no es ilimitada; ni de Gran Bretaa, de Estados Unidos o de cualquier otro pas.
Frenos ambientales a la exuberancia
Las naciones modernas haban puesto su confianza para el futuro en una
permanente cosecha de recursos no renovables. El ser humano construa
ahora con acero, concreto o aluminio, n1s que con madera. Nos habamos
convertido en sociedades tan grandes y complejas que las cantidades de
energa requeridas eran demasiado vastas para satisfacerlas con la cosecha
contempornea de combustible orgnico. Nos permitimos ser tan numerosos que no poda1nos en realidad cultivar el alimento necesario sin enormes
"subsidios de energa", remplazando la luz solar y la fuerza del msculo en
la agricultura con fertilizantes qumicos producidos de manera industrial,
y maquinaria quemadora de combustible para plantar, cultivar, cosechar,
transportar y procesarY Los estadunidenses no estaban slo cosechando
las grandes planicies de Iowa y Nebraska, sino tambin los pozos gasferos
de Texas y Alaska y los pozos petrolferos de la plataforma continental de
la costa. Aun la agricultura, el supremo logro en el desarrollo humano
del mtodo de apropiacin para expandir la capacidad de carga, recurra ahora a mtodos de sobreexplotacin.J Las naciones ms "prsperas"

vivan de la capacidad de carga fantasma, pero no conocan el concepto.


Al utilizar todava enormes cantidades de energa para mantener nuevas
ocupaciones que no tenan relacin con la agricultura, postergamos el caer en
la cuenta de que nuestra poblacin haba crecido ms all de la capacidad
de sus nichos pern1anentes. Si la gente hubiera entendido las implicaciones
ecolgicas de la Revolucin industrial quiz no la hubiera considerado
tanto como un gran paso adelante de la humanidad sino como una transicin trgica a una dependencia humana de recursos slo disponibles en
forma transitoria, segn mostraremos en el captulo "La industrializacin:
preludio al colapso".
Para disponer de carbn vegetal para la fundicin del hierro, los
britnicos del siglo XVIII haban talado sus rboles a una velocidad mayor
que su crecimiento. El agotamiento de los bosques britnicos llev a un
aumento de la minera del carbn. 12 La necesidad de bombas para sacar el
agua que se escurra dentro de las minas impuls el desarrollo de mquinas
de vapor. Estas mquinas podan convertir la energa qumica, contenida en
un combustible como el carbn, en energa mecnica con la que se poda
realizar trabajo til. Adems de poner en funcionamiento las bombas en
las minas, se encontraron pronto nuevos usos para las mquinas de vapor,
con lo que fue posible una gran expansin industrial. La confianza en la
fotosntesis actual (crecimiento anual de los bosques) fue remplazada por la
dependencia en la fotosntesis acumulada del pasado (depsitos de carbn).
Hubo una rpida proliferacin de maquinaria consumidora de carbn.
Como resultado, Gran Bretaa desarroll una economa que intercambiaba
productos de las fbricas britnicas por alimentos y otros productos agrcolas cultivados en el extranjero. Las duplicaciones de la poblacin britnica
desde Malthus y la migracin de habitantes a otras tierras del n1undo fueron
posibles gracias al remplazo de un modo de vida basado en extensin visible .
por un modo de vida basado en dos niveles de extensin fantasma. Debido
al uso intenso de la extensin fsil, la industria britnica produca los bienes
que le daban a Gran Bretaa acceso a una extensin comercial.
As, la exuberancia britnica, desde Malthus, no significaba la refutacin del principio maltusiano. Con el mtodo de la sobreexplotacin, los
britnicos slo post_ergaban la hora de la verdad. Vivan por encima <:!~. ..-g~
i~gr,~s.()_t::I1.~r_gtic:9.,''.. cosechando madera de manera ms rpidil'que su tasa
de reposicin permanente. Compraron entonces una prrroga, explotando
extensin fantasma, tanto en el extranjero como b~o el suelo. A pesar de

168

169

'f'r

CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA


esas medidas, slo doscientos aos despus de la invencin de James Watt, la
prrroga comprada por Gran Bretaii.a pareca estarse agotando. 13
Gran Bretaii.a fue la primera nacin que experiment lo que los economistas llegaron a llamar el "despegue" hacia un crecimiento econmico
supuestamente autosustentable. Mucho tiempo despus de que surgieran
pruebas contra esa idea, persisti la ilusin de que un destino de semejante
brillo segua siendo posible para todas las naciones. Esto se debi, en parte,
a la creencia de algunos tericos de la economa de que el despegue haba
sido producto de la acumulacin de ahorros monetarios britnicos, bajo la
forma de utilidades del comercio internacional. 14 En realidad dependa de
la acumulacin geolgica de ahorros energticos bajo la forma de depsitos
de carbnY' En el ltimo tercio del siglo xx, a pesar de que la mayor parte de
los depsitos mundiales de energa estaban todava bajo suelo, la gran Inayora de la parte ms accesible de esos ahorros ya haba sido extrada y gastada.
En las dcadas siguientes a la segunda guerra mundial las principales naciones industriales se sumergieron de manera todava ms profunda
en la dependencia del legado agotable de la naturaleza. Adems, se comprometieron con una tecnologa basada en la gran vent~ja del petrleo,
como lquido, frente al carbn, que era slido. El consumo de productos
derivados del petrleo creci enonnemente, aunque ste es mucho menos
abundante en la Tierra que el carbn. La proporcin relativa de energa
derivada del carbn, incluso disminuy su cantidad absoluta para ciertos
pases. Muchas economas nacionales se hicieron muy dependientes del
continuo navegar de las crecientes flotas de superpetroleros. Entre tanto, el
volumen de reservas petroleras descubiertas por cada milln de pies de perforaciones exploratorias disminua rpidamente, a pesar de los desarrollos
tcnicos. Esto demostr que ya se haban extrado y quemado las existencias
ms accesibles, y que la tasa de consumo actual, en continuo creci1niento,
agotara prcticamente las reservas menos accesibles dentro del periodo de
vida de las personas actualmente vivas. Sus repercusiones sociales seran
demoledoras.
Mucha gente se negaba a creerlo y las polticas econnlicas continuaron basadas en el mito de la inagotabilidad. La huelga de 1972 de mineros
del carbn en Gran Bretaa fue un breve anticipo del caos econmico y
social que sobrevendra, si a un mundo dependiente de combustible le
llegara a faltar steY Adems, a esto se le sum el embargo petrolero rabe
del aii.o siguiente como una severa advertencia. Sin embargo, antes de dejar

170

su cargo corno primer ministro, el caracterstico e indomable Harold Wilson


vio la "produccin" futura de petrleo del Mar del Norte como la salvacin
econmica de Gran Bretaii.a, sin tomar en cuenta que una salvacin debida
a la sobreexplotacin de la extensin fsil tendra que ser transitoria.
Tambin estaban escaseando, ms de lo que la gente imaginaba,
otros recursos minerales requeridos por la industria. Probablemente estaban funcionando como lmites de la tasa de industrializacin del mundo.
Incluso, tal vez, estaban ya limitando la productividad de las instalaciones
industriales existentes. Por ejemplo, en 1965, el nmero de libras de cobre
obtenidas por tonelada de mineral de cobre extrado en Estados Unidos equivala a menos de la mitad de lo que se obtena en 1925. A lo largo de esas
cuatro dcadas, la produccin total de cobre casi se duplic, situacin que
le impidi a un pblico poco crtico tomar conciencia de los problemas
relacionados con el hecho de que la extraccin de mineral de cobre se cuadruplic.17 La intensificacin de esfuerzos para asegurarse recursos que se
hacan cada vez ms escasos tendra serias repercusiones sociales. Dos casos
bastarn para mostrar la naturaleza del problema.
Primero, en Gran Bretaii.a haba una creciente preocupacin debido
a la probabilidad de que las "reas de esparcimiento" del pas, como el parque nacional Snowdonia en el pas de Gales, fueran pronto devastadas por
18
la minera a cielo abierto, necesaria para la industria britnica y europea.
En el caso de muchos metales, los minerales ms ricos ya haban sido explotados y fundidos. La demanda por minerales de baja ley empez a crecer.
Mientras ms baja sea la ley del mineral, mayor es el volumen de roca que
hay que remover por tonelada de metal obtenido. Aun si el presupuesto de
operaciones mineras estuviera obligado a incluir un fondo para limpiar y
reforestar, luego de que una extensin hubiera sido destruida, sera imposible restaurar las caractersticas del paisaje que la era glacial concedi a Gran
Bretaa. Fueron estas caractersticas las que contribuyeron, en gran medida,
a la belleza del campo del norte britnico.
.
Segundo, con el fin de evitar que Rodesia,* controlada por una mmora blanca, declarara su independencia sin tomar en cuenta los plenos derechos
y aspiraciones de su amplia mayora negra, la Organizacin de las Naciones
Unidas (ONU) le impuso al pas sanciones econmicas. Las naciones ~iembros
de la ONU estaban obligadas a dejar de importar bienes de Rodesm; pero,
Hoy Zambia y Zimbabue. (N. del 7:)

171

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

ante la dificultad de obtener de otros lugares (adems de Rusia) cantidades


adecuadas de cromo, necesario para ciertas aleaciones, el gobierno de Estados
Unidos decidi, en 1972, dejar de cumplir las sanciones. Fue as que las
empresas estadunidenses reanudaron la importacin de cromo de Rodesia. 19
El gobierno estadunidense decidi permitir esto a pesar de fuertes presiones
internas en contra de prestar ayuda y alivio a un rgimen que en el mbito
internacional se le consideraba racista.
Si, cmno lo muestran estos ejemplos, naciones industriales avanzadas, con tradiciones hun1anitarias democrticas, se vieron de esta manera
presionadas a tomar medidas, que la mayora de sus habitantes lamentaba
profundamente, estaba claro que las economas nacionales sentan ya los
apuros de los lmites ecolgicos. Estos lmites eran la base profunda de algunos de los ms revolucionarios cambios de nuestras vidas, en particular del
creciente sentido de desesperacin y opresin "postexuberantes". El nmero
de recursos del que dependa nuestro estilo de vida para mantenerse haba
sido agrandado, en gran medida, por las caractersticas distintivas ecolgicas de los seres humanos modernos. De ese modo, el agotamiento de casi
cualesquiera de los muchos recursos ahora esenciales podan poner frenos
a nuestra "neoexuberancia".
El verdadero error

Malthus ciertamente se equivoc, pero no del modo como se supone por lo


comn. Tuvo razn en percibir que la "capacidad de crecimiento" llevaba a
un au1nento exponencial "si no encuentra obstculos". Estaba en lo cierto
al sealar que el crecimiento poblacional, por lo general, no encuentra
obstculos. Vio que vala la pena investigar las formas cmo se frena normalmente la tendencia al crecimiento exponencial. Fue perspicaz al asignarle
el nombre de "miseria" a algunas de las ramificaciones de estas formas.
Donde s.~---~qlJ.ivoc fue en supon~~ que los frenos funcionan plena._ e -~nJ!le.:
diatamente. (Que ste haya sido su error no ha sido percibido 'as por quienes
rechazan sus opiniones.)
Como l mismo tena la idea de que no era posible que la carga
demogrfica humana excediera la capacidad de carga de la Tierra, Malthus
permiti que sus sucesores hicieran una interpretacin equivocada del continuo e impresionante crecimiento como prueba contra sus ideas bsicas
en lugar de a favor de ellas. Estuvo a punto de comprender el concepto de

172

CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

capacidad de carga. Incluso presinti que las capacidades de carga de varias


regiones de la Tierra haban sido varias veces agrandadas por el progreso
cultural humano. 20 Si l no era todava capaz de tener un concepto claro
de la distincin entre medios para agrandar la capacidad de carga y medios
para sobrepasarla, nosotros nos perjudicamos de.manera grave perpetuando
su falla. Y exactamente nos perjudjcamos al continuar confundiendo el
habernos sobrepasado con progreso, suponiendo que la sobreexplotacin
no es diferente de la apropiacin. Con ese error prolongamos y profundizamos nuestra grave situacin.
A pesar de la creencia contraria de Malthus, es posible exceder
transitoriamente la capacidad de carga de un ambiente. Muchas especies lo
han hecho. Es muy probable que una especie lo haga si tiene un intervalo
tan largo entre las generaciones como el que nos caracteriza, as como si
posee apetitos culturales adems de biolgicos. Slo empezamos a imponer
mayores exigencias per cpita sobre los recursos del mundo aos despus de
haber nacido nuestra generacin. El agotamiento de recursos, que puede
frustrar las aspiraciones de nuestros hijos al convertirse en adultos, no era
todava tan grave como para ser tomado en cuenta por nuestros padres
cuando estaban engendrndonos, gestndonos y dndonos a luz.
Al no captarse que la capacidad de carga poda ser excedida de
manera transitoria, Malthus subestim los peligros de la vida. As, les permiti tanto a los admiradores de sus escritos admonitorios como a sus detractores descuidar los efectos de sobrepasarse, lo cual significaba la degradacin
del medio y la disminucin de la capacidad de .carga. En sus anlisis supuso
que la capacidad de carga aumentara de forma linea[ Aunque esto no bastaba para mantener un crecimiento exponencial de futuros consumidores
era, sin embargo, mucho ms favorable como perspectiva a futuro que la
reduccin de la capacidad de carga.

173

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LA NATURALEZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO

LA NATURALEZA Y LA NATURALEZA
DEL SER HUMANO

rganos desmontables

En un_ lugar d: Dako~~ ~el N?rte tuve la inesperada oportunidad de des. cu~r~r con 11_1~~ precisiOn que caracteriza ecolgicamente al Homo sapiens.
~I famiha y y~ viaJabamo~ en. automvil hacia el este por una carretera de dos
VIas.,. Pero tuvn1_1~s que disminuir la velocidad cuando quedamos atrapados
detras de ~n~ bicicleta. Acotamientos blandos a los lados de la carretera obli?ab~n. ~l Cichsta a permanecer sobre el pavimento y el trfico hacia el oeste
ImpidiO, d~rante algo as~ como un kilmetro y medio, que lo adelantramos.
Mientras maneJaba a esta desusada velocidad, observ algunos
detalles de esta "obstruccin del trfico", que de otro modo me hab ,.
d

nan
pasad o Ina vertidos. Primero estudi la bolsa que colgaba a ambos lados
de la ru~da trasera de,. la bicicleta, porque algunas crisis espordicas de
com~ustible ya nos hab1an hecho pensar que los viajes en automvil seran
un d1a ~n. recuerdo nostlgico, y me pregunt qu ropa se podra incluir
en un_ ,.hm1tad~ e~uipaje para viajar sobre dos ruedas en lugar de cuatro.
~a~b1en ce~tre mi atencin en los msculos de las tostadas pantorrillas del
Ciclista Yel ~Itmo regular ~e su pedaleo. Luego, un pequeo movimiento de
su cabeza. hiZo que me fU ara en un alambre corto, tieso, que formaba una
curva ~aCia delante desde su gorra escocesa. En la punta del ;:tlambre haba
un objeto ~edondo que, como not de pronto, era un espejo tan pequeii.o
com<:> la una de un pulgar. Como lo tena a poca distancia de la cara este
espe~o, que apenas of~eca resistencia al viento, bastaba para darle al oJo un
considerable campo VIS~~l h_acia atrs, sin tener que torcer trabajosamente
el cuello Ype:der el equ1hbno para mirar por encima del hombro.
Me di,cuenta de que este ciclista tena entonces prcticamente "ojos
en la espalda Antes de que se presentara la oportunidad de adelanta1~lo,

174

otra observacin se hizo evidente: que disponer de una fcil y adecuada


retrovisin puede ser importante para sobrevivir, para quien quiera que
pedalee por una carretera transitada, sobre todo por automviles. Ese "valor
de supervivencia" me hizo entonces pensar en Darwin.
Aun a la velocidad normal de un autmnvil, cruzar la llanura de
Dakota del Norte permite el tienipo suficiente para reflexionar. Despus
de qu<1 el turista en bicicleta desapareci de 1ni propio espejo retrovisor (un
artefacto que nunca me haba llamado la atencin), segua pensando en las
miles de generaciones que seran necesarias para eliminar las mutaciones
desfavorables y, por seleccin natural, para acumular las escasas mutaciones que conducen a rasgos fenotpicos favorables, de tal manera que, algn
da, unas criaturas humanoides tuvieran, literalmente, un ojo o dos mirando
a popa. Saba que no podra ocurrir. Aunque los seres humanos tuvieran el
ingenio necesario para acortar el proceso, colgando un espejo de una gorra,
la era en que las bicicletas pudieran ser seguidas por auto1nviles no durara
suficientes generaciones como para que las presiones selectivas, provocadas
por esta situacin, influyeran en la evolucin.
Pero s lo hizo con los conejos! Record haber aprendido en mi
niii.ez que los ojos de un conejo, colocados a los lados de su cabeza, tenan
campos visuales parcialmente superpuestos hacia atrs, como resultado
evolutivo de lo que les suceda si no podan ver durante la persecucin a
1
su depredador 1nientras saltaban y buscaban un refugio. Para el conejo la
retrovisin que le dio la evolucin implicaba costos menores. Con un ligero
movitniento de cabeza, el campo visual del conejo poda abarcar trescientos
sesenta grados, y el hecho de que sus ojos no miraran hacia delante no era
una desventaja. La forma de vida del conejo no requiere de la percepcin
precisa en profundidad, alcanzada por simios y humanos gracias a la ubicacin de ambos ojos en posicin frontal, lo que hace posible una visin
estereoscpica.
Para los monos, sin embargo, la retrovisin tena menos valor de
supervivencia que una exacta percepcin de la profundidad. Para moverse
con xito en un medio compuesto de ramas de rboles, donde un error
de percepcin puede significar una cada fatal, eran necesarias no slo una
reestructuracin de las patas de los mamferos (como manos prensiles),
sino una reestructuracin de la cabeza, de modo que los ojos convergentes permitieran percibir las distancias entre las ramas con una precisin
de centmetros. 2 Un nicho arbreo impona una presin selectiva que hizo

175

(.

HACIA liNA COMPRENSIN I:COLGICA


-----------

que la til combinacin de manos y visin binocular evolucionara hasta la


perfeccin. Ms tarde, algunos descendientes de criaturas as dotadas se
convirtieron en habitantes de la superficie. En este nuevo nicho, las ventajas
de la percepcin en profundidad y las rnanos prensiles podan ser usadas de
otro modo. Al final, el resultado fue que el uso de herramientas prolifer.
Las herramientas (incluidas las armas) permitieron a los descendientes de
los simios arborcolas hacer en tierra cosas que no hubieran podido hacer
slo con los rganos inscritos en sus genes. 3 Algunos trozos de piedra filosos
eran capaces de cortar objetos que los dientes no cortaban -y podan ser
remplazadas, a diferencia de los dientes rotos. Calabazas huecas (y ms tarde
canastos revestidos de barro, y todava rns tarde cermica cocida) podan
transportar, desde la orilla del ro, ms agua, y a mayores distancias, que un
par de n1anos juntas en forma de taza.
As lleg a formarse una poblacin de criatras cuya forma de vida
implkaba un uso importante de suplementos externos a su propia dotacin
orgnica. En la rnedida en que les resultaba ventajoso usar tales rganos
desmontables (porque eso es una herramienta), estas criaturas se vieron
sometidas a nuevas presiones selectivas. Ahora que el uso de herramientas
era parte de su mtodo de entendrselas con el hbitat, los ms hbiles para
inventar y usar herramientas dejaran (en promedio) ms progenie que los
menos hbiles. En resun1idas cuentas, ahora habra una seleccin basada en
la habilidad de hacer y usar rganos desmontables. Antes, la seleccin slo
favoreca a rganos (o patrones de comportamiento) capaces de hacer uso
del hbitat, pero que formaban parte integral del cuerpo de la criatura.
El ser humano, animal protsico

La naturaleza haba hecho, por decirlo as, un descubrimiento evolutivo. Las prolongaciones humanas de los rganos naturales han recorrido
un largo camino desde que, adems de los dientes, empezaron a usarse
raspadores de slex. Algunos de los rganos artificiales suplementarios estn
dentro del cuerpo. Todo el que tiene una dentadura postiza (o incluso un
empaste) en la boca puede apreciar los progresos tcnicos que permiten, de
hecho, reparar o remplazar los dientes. Los defectos o daos en otros rganos tambin pueden ser compensados de modo artificial. Cualquiera que
use anteojos comprende con facilidad la utilidad de rganos desmontables,
aun cuando nunca haya pensado en usar esta expresin para el aparato que

176

LA NATURALEZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO

se st~eta en el puente de la nariz y engancha tras las orejas todas las maanas. Su agudeza visual depende de suplementos externos a los imperfectos
lentes orgnicos de los ojos.
Para una pequea minora de la especie humana, la posibilidad de
tener rganos desprendibles ms sofisticados ha significado ms que una
simple: conveniencia. Ha sido asunto de vida o mer:te. Pienso en varios
buenos amigos cuyos corazones se detuvieron y fueron reparados por intervencin quirrgica. No slo las herramientas esgrirnidas por el cin~ano
(como prolongaciones de sus manos) fueron vitales para estos pacientes; se
mantuvieron con vida durante la operacin quirrgica a que fueron sometidos con la ayuda de mquinas de corazn-pulmn, sustitutos temporales de
sus propios corazones y pulmones. Miles de personas tambin han podido
seguir viviendo, luego de una falla total de sus riones naturales, conectndose peridicamente a una mquina que produce desde el exterior una
hemodilisis que purifica su sangre como ya no lo puede hacer su propio
cuerpo.
De modo menos drstico, una pierna artificial es una herramienta
diseada para realizar, al menos, algunas de las funciones de un miembro
natural. La palabra "prtesis" se refiere a la rama de la ciruga que se ocupa
del remplazo de partes que faltan. 4 Puede parecer un tema ms bien lejano
y 1norboso, pero todos los seres humanos que no viven en zonas tropicales
usan objetos, en esencia, protsicos: la ropa. El Hamo sapiens puede sobrevivir gracias a que usa la cubierta protectora de otro animal, que es para ste
producto normal de la seleccin natural. De igual manera, nuestros zapatos
han servido como una especie de prtesis, en lugar de las pezuas que no
recibimos al nacer. Nos permiten caminar por ms lugares de la desigual
superficie de la Tiena que si no los usramos. Los aparatos protsicos han
tenido la funcin evolutiva y ecolgica de permitirle a la humanidad difun-
dirse sobre un campo ms extenso que el que hubiramos ocupado con slo
los rganos de nuestros cuerpos. 5
Al final, el ser humano pudo obtener proteccin trmica protsica
sin tener que matar a un animal: trasquilando ovejas, hilando lana y tejindola para hacer prendas de vestir. En pocas recientes an es posible realizar
todo ese hilado y tejido, sin utilizar en absoluto animales (contemporneos),
a partir de los restos de organismos que vivieron en la era carbonfera para
producir fibras sintetizadas qumicamente de derivados del carbn o del
petrleo.

177

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

Las implicaciones ecolgicas de las prtesis no han sido claramente


apreciadas ni por los cientficos sociales ni por los bilogos porque el concepto pareca estar ms vinculado a la medicina. Sin embargo, este descubrimiento de la evolucin puede ser comprendido mejor si se le ve como un
desplazamiento desde: a) la perpetuacin selectiva de rasgos orgnicos sobre
la base de su utilidad adaptativa y b) la perpetuacin selectiva de herramientas
protsicas en la medida en que tambin son tiles a la adaptacin. Ya no haca
falta desarrollar ojos detrs de la cabeza cuando una especie necesitaba
retrovisin; una herramienta poda resolver el problema.
Ver las herramientas como rganos desmontables, ver al ser humano
como la especie protsica y ver al conjunto hmnbre-herramienta como un
nuevo componente de los ecosistemas eran quiz formas novedosas de mirar
cosas conocidas. Pero en realidad no significaba abandonar radicalmente la
opinin evolucionista comn. La naturaleza ya haba hecho descubrimientos evolutivos comparables. La semejanza poda ser apreciada y poda ser
esclarecedora.
.
Antes slo haba vida en el mar. Los procesos qumicos propios de
la VIda dependen de la humedad. La invasin de la tierra seca por formas
vivient~s slo poda ocurrir a medida que se desarrollaban pieles ms 0
menos Impermeables que permitieran a los organismos mantener dentro de
s mismos un "medio ambiente interno" hmedo, aun sin estar sumergidos
en agua. Encerrando un pedazo de mar dentro de s mismos, los organismos
podan escapar del mar. 6 Cientos de millones de aos despus (pero todava
docenas de millones de aos atrs) un principio similar fue aplicado de
nuevo por la naturaleza al inaugurar una nueva gama de nichos. Cuando los
animales dependan en gran parte de la temperatura ambiente como factor
principal para regular la temperatura en el interior de su piel, las posibilidades para la vida animal eran escasas, ya que si las temperaturas ambientales
s~ban en exceso se daaban los tejidos o, si b~aban, se eliminaba toda actiVIdad. L~ evolucin de p~jaros y mamferos "de sangre caliente" inaugur
n~evos ?Ichos en nuevos climas, encerrando dentro de la piel del animal un
microchma homeostticamente te1nplado.
El ser humano ha aplicado este principio de la naturaleza al incorporar-y-controlar no slo la ropa, sino tambin edificios con calefaccin o
con aire aco~dicionado. Si el micromar o microclima encerrado en la piel
de un or~a?1smo es normalmente considerado parte del organismo, ms
que del hab1tat, entonces, hablando en trminos generales, incluso las estu-

178

LA NATURALEZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO

fas, unidades de refrigeracin y termostatos pueden ser vistos, todos, como


aparatos protsicos. Son partes desmontables de seres humanos extendidos.
Las paredes de nuestros edificios y las carroceras de nuestros vehculos son
(como la parka de piel del esquimal) una especie de piel protsica con la que
rodeamos nuestros propios yos ampliados, incorporando microambientes
dentro de ellos.
Cuando la naturaleza engendr al ser humano, gener una nueva
forma de interaccin entre el organismo y el hbitat.7 El ser humano inventara nuevos modos de incorporar dentro de sus propios ln1ites, expandindolos, las condiciones requeridas por sus rasgos orgnicos originales. Mucho
de lo que sucedera luego de que la naturaleza descubri al ser humano no
sera otra cosa que una exploracin, espontnea y prolfica, del potencial de
aquel nuevo modo de interaccin entre el organismo y el hbitat. Cuando la
"Era de la Exuberancia" se convirti en una edad "postexuberante" superpoblada, se vio no slo cun asombrosa1nente lejos la naturaleza protsica del
ser hu1nano haba llevado este experimento de la naturaleza, sino tambin
que su enorme potencial no dejaba de tener peligros y lmites. 8
Especie de muchos nichos
Varios aos antes de ver al ciclista y su espejo en la carretera de
Dakota del Norte, haba asistido, en Boston, a un encuentro de la Sociedad
Estadunidense de Naturalistas. El discurso presidencial lo pronunci G.
Ledyard Stebbins, un genetista de California. 9 Su tema fue "La historia
natural y el futuro evolutivo de la humanidad". Estudi a la especie humana
como los naturalistas miran otras especies, hacindose n1s o menos las preguntas estndar sobre ella. Dnde se encuentra el ser humano?, pregunt.
En toda la Tierra, contest. Por qu ocupa el ser humano un nicho ubicuo?,
pregunt. Porque puede modificar su ambiente externo, contest. Cundo
ocup ese nicho? Desde hace muchos miles de aos atrs hasta el presente.
Cmo? Con el uso de herramientas, organizndose en sociedades y resolviendo problemas mediante una deliberada previsin. El futuro de la humanidad, deca Stebbins, dependera de m~jorar su capacidad de organizacin
social y de superar su tendencia al autoengao, ya que a veces persigue fines
atractivos pero desastrosos.
Fue un discurso digno de reflexin. pero me fui preocupado por su
referencia al nicho (en singular) del ser humano. Como socilogo, estaba yo

179

,,;r

HACIA lfNA COMPRENSIN ECOLGICA

entrenado para prestar atencin a la diversidad de los rnodos humanos de


vida, y me pareca que era ms razonable pensar que nuestra especie llenaba
muchos nichos.
Especialmente en las modernas sociedades in eh tstriales, la vida humana
se caracteriza por una divisin del trabajo altamente ramificada en una gran
variedad de especialidades ocupacionales. Esto ha tenido ventajas adaptativas. Si cada autor tuviera que cultivar ~u propio trigo y hornear su propio
pan, para reunir las fuerzas a fin de extraer su propio mineral y fundir su
propio hierro, para construir su propia mquina de escribir antes de comenzar su tarea, el mundo tendra pocas mquinas de escribir y pocos libros
(aun si tratan acerca de agricultura, horneo, minera o manufactura). El
clich es apropiado: si las personas tuvieran que ser aprendices de todo, no
seran maestros de nada -y habra pocos oficios y relativamente poca gente.
Lo que ocurri es que los miembros de una nica especie descubrieron formas de comportarse casi como si fueran muchas especies diferentes.
La tecnologa facilit esta til diferenciacin de una especie en muchas "cuasiespecies". Un hombre o mujer con herramientas de un cierto tipo poda realizar un tipo de oficio (ocupar un tipo de nicho), mientras que otra persona
con herramientas de otro tipo poda hacer otra clase de tarea (ocupar otra
clase de nicho).
Mucho tiempo despus de haber escuchado el discurso del profesor
Stebbins, fue el espejo de la gorra del turista en bicicleta el que me dio la
solucin! Se me ocurri que la decisin entre hablar de un nicho global
nico y hablar de muchos nichos diversos repartidos por todo el planeta
depende simplemente de si las herramientas se ven como aparatos que modifican los hbitats para adaptarlos a las personas, o como Inodificaciones,
desmontables, de las personas, que se adaptan a diversos hbitats.
Combinaciones muy diversas hmnbre-herramienta pueden vivir en
medios muy diversos; se era el hecho que sealaba Stebbins. Pero poda
ser interpretado de dos modos. Desde la perspectiva de un nico nicho se
poda decir que las herramientas le permitan al Horno sapiens homogeneizar
un mundo muy variado, haciendo todas sus partes habitables para el ser
humano. Desde la perspectiva de nichos mltiples, se poda decir que esas
mismas herramientas le permitan a una especie, bastante homognea, diversificarse lo suficiente como para vivir en muchos hbitats diferentes. Para
un antroplogo cultural o un socilogo, la ltima interpretacin era ms
connatural. El Horno sapiens sigue siendo una especie, hablando en trminos

180

LA NATURALEZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO

genticos, pero gracias a diversos tipos de artefactos (y diversos hbitos de


cmo usarlos) esta especie nica se ha diversificado ecolgicamente. Pero
los cientficos sociales llevaron su intuicin demasiado lejos, como estamos
viendo. Insistieron del tal modo en la capacidad de la humanidad de diversificarse culturalmente (incluso tecnolgicam~nte) que supusieron que esto
haca al Horno sapiens diferente de todas las'" otras especies, e irrelevantes
para el ser humano los conceptos acerca de las fuerzas que afectaban otras
formas de vida. Los socilogos, impresionados por la especial humanidad de
los hum.anos, casi perdieron de vista el impacto recproco entre organismo y
hbitat, de uno sobre el otro. Recuperar la conciencia de la interaccin entre
organismo y hbitat era necesario como antdoto para nuestra tendencia al
autoengao que, como lo indicaba Stebbins, le ha permitido a nuestra especie
perseguir algunos fines desastrosos (como sobrepasar de manera exuberante
la capacidad de carga permanente).
Todo organismo tiene que adaptarse. Pero siempre se ha discutido
si la adaptacin se refiere a lo que el hbitat le hace al organismo o lo que el
organismo le hace al hbitat. El efecto es siempre mutuo en realidad. Como
vimos en la ltima seccin del captulo "Sucesin y restauracin", a<;eptar la.
reciprocidad de los efectos es precisamente la intuicin ecolgica que tnto
le ha costado a la especie humana tener presente despus de la "Era de la
Exuberancia".
La adaptacin significa que algo ha sido modificado para "ajustarse"
o "acompaar" a otra cosa. Yo haba visto el espejo de la gorra del ciclista
como una modificacin (extensin) de sus rganos visuales, no como una
modificacin del medio. Del mismo modo,. podamos ver raspadores de slex
corno dientes o uas adicionales. Protohun1anos con raspadores de slex
podan interactuar con sus ambientes de un modo imposible para otros
protohumanos con slo dientes y uas. Despus de miles de generaciones,
estas herramientas, primitivas en extremo, seran suplantadas por rganos
adicionales ms sofisticados. Por ejemplo, el cortaplumas que llevo conmigo
desde que estoy en la escuela primaria supera en utilidad al raspador de
slex, tanto como una herramienta de piedra superaba al diente y la garra
de la naturaleza.
El ser hun1ano no slo inventara artefactos capaces de hacer mejor
aquellas cosas que sus propios rganos hacan toscamente, tambin los diseara de tal modo que pudieran hacer cosas que l jams hubiera podido
hacer. Del mismo modo que no hizo falta que desarrollramos ojos en la

181

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

parte trasera de la cabeza cuando surgi la necesidad de mirar hacia atrs,


tampoco necesitamos desarrollar extremidades anteriores emplumadas para
volar. Muchos de nosotros estamos acostumbrados a suponer que volamos
"subiendo" a un aeroplano. Pero si un piloto de una lnea area, con treintaitrs aos de experiencia de vuelo, habla del familiar acto de abrocharse el
cinturn del asiento de su cabina como un "amarrarme un no-8 a la cintura",
est claro que incluso un avin moderno puede mirarse cmno un aparato
protsico complejo. Desde la perspectiva del nicho nico, habramos podido
considerarlo como una herramienta para modificar la enrarecida atmsfera
superior, a n1odo de hacerla habitable para un habitante de la superficie.
Las alas cortando el aire enrarecido lo hacen suficientemente "slido" como
para soportar el peso de los pas~eros, y las bombas que presurizan la cabina
lo hacen adecuadamente denso como para que stos puedan respirar. Desde
la perspectiva multinicho, el aeroplano es un conjunto de alas y pulmones
protsicos que la gente "se pone" cuando tienen la oportunidad de volar en
un medio para el que no estn preparados genticamente.
Miradas las cosas de este modo, no fue simplemente Neil Armstrong
quien dio, en 1969, un "pequeo paso para un hombre" desde el ambiente
modificado en el interior de la nave con que aluniz a la inhspita superficie
de la Luna. Fue una fantstica combinacin hombre-herramienta (el astronauta vestido con un traje espacial y provisto de un sistema de manutencin
vital) lo que dio ese "salto gigantesco para la humanidad". De acuerdo con el
principio de incorporar-y-controlar, esta combinacin hombre-herramienta
retomaba la experiencia de aquella criatura marina que por primera vez
intent dar un paso en tierra firme.
Una capacidad de carga modificada

Dos millones de aos despus de que .sus antecesores hubieran


aprendido a caminar erguidos, el Homo sapiens (con herramientas par excellence) haba dejado huellas en la Luna. Tambin haba aprendido a volar en
grupos de trescientas o cuatrocientas personas a conferencias al otro lado
del continente, o por vacaciones al otro lado de un ocano, "amarrndose"
al cinturn un nc-10 o un Boeing 747.
Si la gente del mundo "postexuberante" pudiera en realidad acostumbrarse a pensar que hasta un avin jumbo puede verse como un enorme
aparato protsico, un rgano desmontable, quiz podra avanzar en la com-

182

LA NATURALEZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO

prensin de la verdadera naturaleza ecolgica de la apurada situacin en


que nuestra especie se ha 1netido.
Como hemos visto, el Homo sapiens hizo un descubrimiento, diez mil
aos atrs, que agrand (de manera provisional) la capacidad de carga de su
hbitat. Aprendi a plantar semillas y a manejar el crecimiento de la materia
vegetal para su propio sustento, antes que dejarle la tarea a la naturaleza. A
medida que progresaban sus esfuerzos hortcolas, se desarrollaban mejores
mtodos de cultivar el suelo. El simple palo de cavar fue remplazado por
la azada y luego por el arado de madera tirado por bueyes. Slo cien siglos
despus de que la agricultura comenzara se llev a cabo el proceso de cavar,
en las naciones ms "avanzadas", mediante arados de acero impulsados por
tractores que quemaban combustible fsil.
En esas mismas sociedades, el Horno sapiens descubri otras razones
para horadar la superficie de la tierra. Adems de querer plantar semillas, la
gente quera ahora extraer del subsuelo grandes cantidades de recursos no
renovables, como el carbn. Si el palo para cavar era un aparato protsico,
tambin lo era la excavadora mecnica moderna, por enorme que se hubiera
vuelto. La dependencia del ser humano moderno de la extensin fantasma
de combustibles fsiles era tan grande que sus palas mecnicas crecieron en
forma increble. Un abogado de Kentucky describa, en The Atlantic Monthly
de septiembre de 1973, al ser humano industrial como "la mayor calamidad
geolgica que jams haya golpeado al mundo desde el derretimiento de las
capas de hielo". Pintaba uno de los aparatos usado por la Compaa Central
de Carbn de Ohio. "La mquina tiene veinte pisos de altura (deca). Usa
cables de acero de doce centmetros [de dimetro], para levantar un mstil
de ochenta y nueve metros de largo." "Con cada mordisco en la tierra poda
sacar trescientos veinticinco toneladas de material para 'recuperar' el carbn situado bajo l." 10
A partir del momento en que un descubrimiento evolutivo de la
naturaleza produjo la evolucin de la forma humana, la capacidad de carga
del hbitat del ser humano nunca ha sido fija. Desde que este ltimo se volvi humano y se torn dependiente del uso de herramientas, su dependencia ha consistido, cada vez ms, en el hecho de que ocupa nichos producidos
gracias a sus herramientas -nichos anteriormente inexistentes. Entonces,
en trminos muy generales, la funcin de la tecnologa ha sido agrandar la
capacidad de carga humana en cualquier hbitat. Desde la canoa de tronco
ahuecado hasta el avin intercontinental, y desde el palo de cavar hasta la

183

HACIA UNA COMPRI~NSIN ECOLGICA

excavadora mecnica gigante, la tecnologa le ha permitido al ser humano


ir a lugares de otro modo inalcanzables y usar sustancias que no hubi~ra
podido explotar. Sin la tecnologa que permite su us~, muchas sus~anCias
del medio ambiente del ser humano nunca se hubieran convertido en
"recursos".
Demasiado de algo bueno

El progreso tecnolgico hizo algo ms que simplemente facilitar


el mtodo de apropiacin para expandir la capacidad de carga. Nos hizo
adoptar, de manera irremediable, el mtodo autodestructivo de la sobreexplotacin. Facilit una til "cuasiespeciacin", pero tambin favoreci una
"cuasiespeciacin" excesiva, como veremos en seguida. Nada inherente a_ las
herrarnientas garantizaba que siempre fueran usadas como modos convenientes de adaptacin. La capacidad de autoengao mencionada por Stebbins era
importante. Era posible usar mal las herramientas, y su uso poda tambin
llevar a un "xito" espectacular que equivaldra a un fracaso.
Considrese primero el abuso. Tmese como ejemplo el fuego, y las
herramientas para producirlo, desde el comienzo parte importante de la
tecnologa humana. Estas herramientas le ayudaron a la humanidad a multiplicarse y expandirse en nuevos nichos. Alargaron la lista de sustancias inorgnicas que poda usar para hacer otras herramientas. Comple~entaron
la capacidad para generar calor, propia del cuerpo de sangre cahent~, ~~1
mamfero.U Finalmente, se hicieron tan sofisticadas como para permitir
el acceso a esa capacidad de carga transitoria enterrada, como extensin
fantasma: en el periodo carbonfero. Pero siempre estaba la posibilidad del
abuso, accidental o deliberado, del fuego. El fuego poda herir. El fuego
poda destruir herramientas; poda destruir cosechas; poda destruir bosques que la gente crea no estar usando (porque no haban aprendido a
percibir las formas indirectas en que aquellas tierras "sin uso" les servan).
Despus del incendio intencional de un bosque, perdida la capacidad de
la superficie desnuda de retener agua, poda sobrevenir una erosin que_
destruyera la capacidad de rendir cosechas de esas tierras que la gente sz
saba que estaba usando.
Pero considrese tambin el hecho de que se generaron entre los
seres humanos relaciones esencialmente simbiticas (e incluso rapaces y
parasitarias) cuando sus culturas, apoyadas en herramientas, les permi-

184

LA NATURALI<:ZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO


--------------- ------------------------ - - - - - - - - - - - - - - -

tieron diferenciarse en varias "cuasiespecies", que interactuaban entre s.


Uno de los resultados fue que surgi y se generaliz otra forma de abuso.
El bienestar de cada persona ya no dependa simplemente de lo que ella
misma poda cosechar de la tierra y el agua. Ahora dependa de lo que
poda obtener 1nediante el intercan:1bio con otros seres hu1nanos, especializados en formas diferentes. Cualquiera que hubiera sido el producto
o servicio producido por los propios esfuerzos especializados, era poco
probable que un individuo pudiera subsistir slo de l. Una persona tena
que obte~er de_ ?tras la satisfaccin de algun,as de sus propias necesidades, y
darles sat1sfacc10n a algunas de las de ellas. Ese era un aspecto bsico de ser
humano. Debido a la relacin de intercambio, engendrada por este aspecto
de la condicin humana, los seres humanos llegaron a ser definidos como
recursos. Cuando unos seres humanos definen a otros como recursos, el
abuso se hace probable.
Dentro de la naturaleza era normal que una especie fuese recurso
para otra. Los leones coman cebras no porque fueran despiadados, sino
porque los leones eran leones (y las cebras, comestibles). El ser humano, la
especie protsica, era capaz de (o efecto de) "cuasiespeciacin", en la medida
en que diversas personas usaban diferentes herramientas. Como resultado,
el ser humano explotara (usara) a otros seres humanos simplemente porque eran lo que eran (y los otros seres humanos, diferentes).
El Romo sapiens era una especie que poda agrandar la capacidad
de carga de su propio hbitat usando herramientas. Esta habilidad quera
decir que los seres humanos descubriran, de modo progresivo, fonnas de
usar como herramientas cosas que no lo eran en un principio, incluyendo a
otros seres humanos. Del mismo modo como una madre no lactante poda
usar una vaca para dar leche a su nio, o una persona ciega poda usar un
perro como gua, as un ser humano poda hacer uso de las destrezas de otro
ser humano. 12
Un organismo puede ser un aparato protsico para otro. Una poblacin humana, debido a la diferenciacin social, puede ser protsica para otra,
aunque los seres humanos jams fueron exclusivamente aparatos protsicos.
Las vacas y los perros, en general, aceptaron sus papeles como herramientas,
pero los humanos podan no hacerlo. Al igual que poda ser natural algunas
veces para los humanos funcionar con10 herramientas, tambin les era natural a esas "herramientas" humanas hacer valer aspectos de su humanidad que
los hacan en realidad una no-herramienta. Inherente, entonces, a la capaci-

185

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

dad humana de "cuasiespeciacin" exista una fuente de tensiones crnicas.


La diferenciacin protsica de la especie humana fue una causa endmica de
desesperacin, de manera ms profunda que las "contradicciones", supuestamente especficas del capitalisn1o segn los marxistas, o que las tendencias,
agresivas y engaosas, especficas de los regmenes autoritarios, de acuerdo
con lo que suponan los dirigentes del "mundo libre".
El mismo aspecto de la naturaleza humana, que le permita al Homo
sapiens convertirse en especie dominante de toda la naturaleza, era lo que
haca que el predominio humano fuera precario en el mejor de los casos,
y quiz inexorablemente condenado al fracaso. Aunque el ser humano no
puede ser humano sin "cuasiespeciacin", quiz debido a ella tampoco
pueda evitar la destruccin del hbitat, ni continuar siendo humanitario.
Lo anterior nos devuelve al problema de que el xito puede llevar al
fracaso. La humanidad llev a extrernos inslitos el principio de la naturaleza de que los nichos pueden ser multiplicados mediante la tcnica de incor-
parar-y-controlar. Los seres humanos se volvieron numerosos usando un
amplio surtido de rganos desmontables, muchos de ellos fantsticamente
complejos y prodigiosamente grandes. Una gran parte de la biosfera fue de
ese modo incorporada y controlada por sistemas hombre-herratnienta. Esta
situacin tena que llevar a nuestra especie a enfrentar factores limitantes.
Creer en la ilusin de recursos ilimitados no poda protegernos; de hecho,
probablemente precipit nuestro choque con los lmites de la naturaleza,
acelerando la extraccin de recursos.
Para todos los organismos, la necesidad de mantener una cierta
constancia de condiciones en el interior de su sistema ha requerido la existencia de un "exterior". Mantener una constancia dentro del sistema involucra procesos de importar y exportar material y energa para compensar
cambios que de otro modo habran ocurrido en el interior de las fronteras
del organismo. La vida siempre ha dependido de las posibilidades para los
sistemas vivientes de obtener "recursos" de su ambiente y de expeler sustancias usadas (con propiedades autotxicas) hacia el medio. As, la ventaja
_ganada cuando se incorpora un pedazo del ambiente dentro del sistema
siempre ha dependido de que haya suficiente ambiente restante en el exterior. Sistemas demasiado agrandados y numerosos arruinan esta ventaja
al disminuir en forma grave la proporcin medio/sistema. (Quienes usan
la palabra "explotacin" en sentido poltico antes que ecolgico no logran
percibir la itnportancia de todo esto.)

186

LA NATURALEZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO

El Homo sapiens ha llevado demasiado lejos la explotacin. El "xito"


humano implic la incorporacin de una proporci~, sin precedentes d~l
medio total en el interior de las fronteras en expans10n, de cada vez mas
sisten1as hombre-herramienta. Haba por consiguiente menos "afuera" que
nunca, en proporcin con "adentro". El resultado irnico fue ~ue la tecnologa, que originalmente haba sido un medio de incrementar la c~paczdad d~ ~~rga
humana por O. 40 hectrea de espacio o por tonelada de sustancza se convzrtzo en
un medio de incrementar el espacio requerido por habitante humano y los recursos
requeridos por consumidor humano.
.
El ser humano "postexuberante" se encontr jugando un JUego con
las reglas alteradas. Ya no vala siempre aquello de que, a ms tecnologa,
ms capacidad de carga del hbitat. A ochocientos kilme~ros po~ hora se
atestaban las rutas areas con menos aeroplanos que a dosCientos Cincuenta
kilmetros por hora. Con "mordidas" de trescientas veinticinco toneladas,
menos excavaciones bastaban para devastar el campo que antes con un palo
de cavar.
El ser humano viva en un mundo donde la capacidad de carga era
igual al producto: recursos multiplicados por tecnologa ..su :xito" con:irti
ese mundo en uno en el que la capacidad de carga equiVaha a un coCiente:
recursos divididos por tecnologa. Lo angustioso de la situacin humana ya
no consista meramente en el simple problema maltusiano de una poblacin en expansin, presionando contra los lmites fijo~ de un hbita~ ~nito
(o contra los lmites ampliables, pero a menor veloCidad, de un habltat).
Ahora se trataba de algo peor: una poblacin en expansin, dotada de un
floreciente poder tecnolgico, estaba disminuyendo la capacidad de carga de
su hbitat.
La comunidad humana estaba sufriendo una sucesin como consecuencia directa de que la naturaleza humana es una especie protsica, o
utilizadora de instrumentos. Mientras ms potente se haca la tecnologa
humana, ms colosal se volva el ser humano. Cada coloso humano requera ms recursos y ms espacio que el ser humano precolosal. Comprese
el impacto ambiental de la Compaa Central de C~rbn de Ohi? y sus
inmensas mquinas con el de la gente de la Edad de Piedra qu~ habitaba ~a
misma zona algunos siglos antesP Los indios no eran necesanamente mas
virtuosos, slo usaban herramientas ms toscas. Eran no colosales.
El mismo tipo de problema sera mucho ms fcil de apreciar si la
humanidad sufriera una especie de mutacin que tuviera el curioso efecto de

187

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

hacer que los nios crecieran al doble del tamao de sus padres. Requeriran
el doble de alimento y fibra per cpita para mantener la vida y su bienestar.
Supngase, adems, que el efecto fuera, por algn motivo, acumulativo, de
modo que cada generacin se hiciera dos veces ms grande y voraz que la precedente. Obviamente, la capacidad de carga del n1undo sera mucho menor
para las ltin1as generaciones de gigantes que para las anteriores de enanos.
E igualmente obvio es que ni los remedios polticos convencionales ni la
agitacin revolucionaria podran hacer mucho para remediar la situacin.
Quiz sabramos esto si dejramos de llamarnos Homo sapiens y
empezramos a llamarnos Homo colossus. Si estuviramos acostumbrados a
pensar en un ser humano no simplemente como un mono desnudo o un
ngel cado, sino como un siste1na hmnbre-herramienta, nos habramos
dado cuenta de que el progreso poda convertirse en enfermedad. Mientras
ms colosal se volva la caja de herramientas del ser humano, ms creca ste,
y se volva ms destructor de su propio futuro.

188

LA INDUSTRIALIZACIN:
PRELUDIO AL COLAPSO

Anticipo no visto como tal


a Revolucin industrial nos puso en frgil dependencia de un legado
natural, menguante, de recursos no renovables, aun cuando al principio
no nos dimos cuenta de esto. Muchos acontecimientos importantes de la his-~
toria moderna fueron un resultado imprevisto de acciones emprendidas sin ! .~.'''
la adecuada comprensin de los mecanismos ecolgicos. Ni los ciudadanos .\
ni sus gobernantes jams hubieran querido que ocurrieran los sucesos que
resultaron de sus acciones.
Para ver hacia dnde nos dirigimos, ahora que nuestro destino se ha
apartado tan radicalmente de nuestras aspiraciones, tenemos que examinar
algunos ndices histricos que sugieren que aun el concepto de sucesin
(como fue analizado en captulos anteriores) no se hace cargo plenamente
de las consecuencias finales de nuestra propia exuberancia. Podemos comenzar echndole una nueva mirada a la Gran Depresin de 1929, un episodio
que la gente interpret, de forma superficial cuando lo viva, en trminos
ante todo econmicos y polticos.:~ Qu podemos ahora captaren ella desde
una perspectiva informada en cuanto a aspectos ecolgicos?
La Gran Depresin, vista desde la perspectiva ecolgica, fue un anticipo de la suerte a la que es arrastrada la humanidad por aquellas formas de
progreso que dependen del consumo de recursos agotables. Tenemos que
ver por qu no se la percibi como la advertencia que era; eso nos ayudar a
captar, por fin, el significado que no vimos con anterioridad.
No supimos que estbamos frente a un anticipo porque, cuando la
economa mundial se desmoron entre 1929 y1932, no fue debido a un agotamiento de combustibles o de materiales esenciales. La misma definicin
de capacidad de carga -la carga mxima indefinidamente sustentable- nos

189

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

dice que los recursos no renovables no proporcionan una capacidad de


carga real; nos proporcionan slo una capacidad de carga fantasma. Si bien
hacernos dependientes de una capacidad de carga fantasma es un pacto
fustico, que hipoteca el futuro del Homo colossus a cambio de un presente
exuberante, no fue sa la hipoteca ejecutada en la Gran Depresin. Pero
aun as, gran parte del sufrimiento que afligi a un sector tan grande de la
humanidad en la dcada de 1930 sin duda necesita ser visto como resultado
de un dficit de capacidad de carga. En ese caso, el hecho de que ese dficit
no se haya producido por agotamiento de recursos no impide que sea un
indicio del tipo de tribulaciones que sobrevienen cuando los mismos se
acaban. Por consiguiente, tene1nos que comprender qu fue lo que acarre
un dficit de capacidad de carga en la dcada de 1930.
La capacidad de carga y la ley de Liebig
Para alcanzar esa comprensin tenemos que abandonar la manera
habitual econmica y poltica de ver las cosas, retroceder a dos tercios
de siglo antes de la quiebra de 1929 y reexaminar la profunda relevancia
humana de un principio de la qumica agrcola, formulado, en 1863, por un
cientfico alemn, Justus von Liebig. 2
Ese principio estableca con gran claridad el concepto de "factor
limitante", mencionado de paso en el captulo "Causas ecolgicas de cambio indeseado". La capacidad de carga se ve limitada, como viinos all, no
slo por el suministro de alimento, sino en forma potencial por cualquier
sustancia o circunstancia _q11.e es indispensable pero escasa. El principio
fundamental es: el elemento necesario menos abundante (en relacin con
lo que se necesita per cpita) determina la capacidad de carga del medio.
Aunque no es posible invalidar este principio, conocido como la
"ley del mnimo", o ley de Liebig, hay formas de hacer su aplicacin menos
restrictiva. La gente que vive en un entorno, con una capacidad de carga
limitada por la escasez de un recur-so esencial, puede iniciar relaciones de
intercambio con residentes de otra rea, que tienen la suerte de tener un
-excedente de ese recurso pero que carecen de otro, abundante en la zona
donde el primero es escaso.
El comercio no deroga la ley de Liebig. Sin embargo, slo conociendo
sta podemos percibir claramente lo que el comercio hace, en trminos
ecolgicos. El comercio ampla e1 campo de aplicacin de la "ley del mnimo".

190

LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

La capacidad de carga compuesta, de dos o ms reas con diferentes perfiles


de recursos, puede ser mayor que la suma de sus capacidades de carga separadas. Llmese esto el "principio de la ampliacin del campo"; esto puede
expresarse con notacin matemtica de la forma siguiente:

cc(A+B> >ceA+ CC 8
El arnbiente combinado (A+ B) sigue teniendo una capacidad de
carga limitada, y sta sigue determinada por el recurso necesario menos
disponible (en la combinacin). Pero si los dos entornos se unen en verdad
por el comercio, entonces las escaseces locales de A o B ya no tienen que ser
limitan tes.
Una buena cantidad de los acontecimientos de la historia humana
deben verse como intentos de actuar segn el "principio de ampliacin del
campo". La mayora de ellos fueron fruto de decisiones y actividades de
personas que jams haban odo hablar de Liebig o de su "ley del mnimo".
Sin embargo, ahora conociendo la ley y entendiendo el principio, podemos
ver, con una nueva luz, importantes procesos de la historia. Los progresos
en la tecnologa del transporte, junto con avances en la organizacin del
comercio, a menudo conseguidos luego de una conquista o de una consolidacin poltica, han tenido por efecto la ampliacin de la capacidad de
carga humana mundial. sta ha permitido que las restricciones de ms y ms
poblaciones locales (o de sus estilos de vida) sean determinadas no por una
escasez local, sino por una abundancia distante.
Vulnerabilidad a una reduccin dl.el campo
A n1edida que la poblacin (y los apetitos) crecan, respondiendo a
este incre1nento de la capacidad de carga compuesta basada en el intercambio, un continuo acceso a recursos no locales se hizo cada vez ms vital para
el bienestar y la sobrevivencia humanos. Al crecer la carga ecolgica ms all
de lo que la suma de las capacidades de carga separadas de los ambientes
locales, antes aislados, podan-mantener, la vulnerabilidad de la humanidad
frente a cualquier tropiezo del comercio se hizo 1ns y ms crtica. Las secuelas de la quiebra de 1929 demostraron esa vulnerabilidad.
Por desgracia, los sistemas de transporte modernos y algunos aspectos de la organizacin moderna estn fuertemente basados en la explotacin

191

HACIA lTNA COMPRENSIN ECOLGICA


LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

de recursos agotables. En la medida que esto es cierto, al final tendrn que


naufragar debido a un agotamiento de recursos. Pero aun antes de sucumbir a tal desastre fsico, los acuerdos comerciales, de los que depende la
capacidad de carga aumentada de la Tierra para el Homo colossus, pueden
ser destruidos por una catstrofe sociaZ.S Es importante reconocer, por fin,
que eso fue lo que ocurri entre 1929 y1932. De hecho, algo as comenz a
suceder durante, o como consecuencia de, la Gran Guerra de 1914 a1918.
La primera guerra mundial trastorn las relaciones entre los diversos pueblos de Europa, y entre Europa, el Nuevo Mundo y el Oriente. Tuvo
tambin por consecuencia la reasignacin de aquellas partes del mundo,
todava colonias, entre las diversas potencias que queran explotarlas como
una extensin fantasma. No todos los aspectos de estos cambios, ocasionados
por la guerra, habran reducido el campo de aplicacin de la l~y de Liebig,
pero algunos sin duda lo hicieron; para ciertos pueblos, hasta oerto punto.
En el caso de la derrotada Alemania, se le cort el acceso a recursos
fuera de su territorio. Al mismo tiempo, los espectaculares pagos por reparaciones a los Aliados victoriosos agravaron la carga que pesaba sobre su
limitada capacidad de carga nativa. Dentro de la misma Alemania, la inflacin destruy las vitales relaciones de intercambio entre sus diversas zonas
y entre las distintas categoras ocupacionales (cuasiespecies) en las que su
culturalmente avanzada poblacin se haba diferenciado.4 La destruccin
del valor de la moneda implicaba la destruccin del medio de los servicios
mutuos cuando se deshizo la simbiosis entre las diversas ocupaciones, la
'
penuria se desat.
,
.
La astronmica inflacin alemana no fue, entonces, solo un acCIdente de la historia. Ms bien fue un anticipo del anticipo an mayor que
sobrevendra cuando otras formas de destruccin financiera desgarraran
el entramado del comercio en todo el mundo. Esa dislocacin ,del comercio
oblig a reducir el campo de aplicacin de la ley de Liebig a la base local
de recursos. Convirti as la carga existente de personas consumidoras de
recursos -previamente soportable gracias a una capacidad de carga compuesta- en una sobrecarga incapaz de ser mantenida por una capacidad de
carga fragmentada.
En el Estados Unidos de la dcada de 1920, luego de una breve
depresin de posguerra, se instal un periodo de neoexuberancia. Este
periodo condujo en los ltimos aos de la dcada a ~na expectativa, de
progreso y prosperidad tal que algunas personas descubneron que pod~an

192

enriquecerse explotando la expectativa misma. La "especulacin" en la


bolsa se convirti en la forma natural de hacerse rico. 5 Los frenos a la
especulacin se relajaron; la gente parti de la base de que la democracia
prototipo estadunidense, luego de haber permitido a los Aliados triunfar
sobre la Alemania del Kiser, converta al mundo en un. lugar seguro para .
enriquecerse y les daba a todos el derecho de intentarlo.
El contraste esencial entre una especulacin y una inversin genuina
es ste: los especuladores no compran valores con el propsito de sacar pro
vecho de los futuros dividendos de la empresa, cuyas acciones adquieren.
Ms bien quieren obtener ganancias de la esperada alza del valor de reventa
de sus acciones. Cuando casi todos los compradores son especuladores,
entonces, prcticamente el nico valor que tienen sus acciones es ese precio
de reventa. En tales circunstancias, los precios de los valores seguirn al
alza, slo mientras todo el mundo espere que los valores de reventa sigan
subiendo y estn dispuestos a comprar por eso. El hecho de que los precios
exageren ya en extremo el valor intrnseco (capacidad de pago de dividendos) no le interesa al especulador mientras haya confianza en que el alza
de precios continuar. Sin embargo, si esa fe falla, el proceso se revierte: La
expectativa de un enriquecimiento inexorable cede al temor de la ruina,
en el momento en que la escalada de precios autoinducida se convierte. en
una declinacin general, tambin autoinducida. El pnico, en el sentido
de la bolsa, significa la competencia por vender antes que los precios sigan
cayendo, cosa que acelera su cada.
.
Lo que relacion la quiebra de Wall Street en 1929 con la _ley de
Liebig fue que una proporcin tan grande de compras especulativas se
realizaran con dinero prestado. El derrumbe del "valor" de las acciones
provoc as una epi~emia de quiebras bancarias, ya que los bancos n?
pudieron recuperar. los fondos prestados a los especuladores. Los certificados de acciones, recibidos por los bancos como aval de los deudores,
valan mucho menos despus de la quiebra que los prstamos concedidos
antes de ella. Cuando fallaron los bancos, los depositantes se vieron sin el
poder adquisitivo que antes les significaban los depsitos en su_s cuentas. A
medida que quebraban, dejaron de ser capaces de comprar bienes o contratar empleados. Los vendedores de todo lo que ellos h~bran co~~ra~o
o los trabajadores que hubieran empleado de pronto se vieron tamb1en sin
sus fuentes de ingresos. En una sociedad con una compleja divisi~ ?el
trabajo y una economa monetaria, la "fuente de ingresos" es la llave magica

193

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

que proporciona acceso a la capacidad de carga. El colapso de las redes


financieras pona as a millones de personas frente a la prdida de acceso a
capacidad de carga en forma tan real como si los recursos en venta hubieran
deJa~o de existir. Las nacio~es, cuyos c~udadanos se haban vuelto ms y
mas maestros de cada negocio y aprendiCes de algunos otros", se vieron de
pronto sin la posibilidad de apoyarse en la capacidad de carga compuesta
proporcionada por un ambiente no local. Lo que he llamado el "medio de
los servicios mutuos" ya no funcionaba; de modo que el campo de aplicacin
de la "ley del n1nimo" de Liebig se vea restringido de nuevo los recursos
locales (o personales).

~ . En aquellos das n.o exista una Corporacin Federal de Seguros de


Depositas (FDIC, por sus siglas en ingls) para respaldar la solvencia de un
banco individual cuando ste sufra una "huida" por parte de sus depositantes. La falla de un banco tras otro, en una poca en que los bancos no
tenan una forma institucionalizada de sumar sus recursos para proteccin
mutua,. puede verse co~o un ejemplo, en las finanzas, de los peligros de la
redu~cc!on del campo. SI los banqueros hubieran entendido que un principio
ecologiCo formulado por un qumico agrcola poda aplicarse al mundo de
las finanzas, quiz hubieran inventado antes algo as como un FDIC.
El colapso fiscal tena una implicacin todava ms importante para
nuestra comprensin ecolgica de la situacin humana. Se pone de manifiesto en la depresin generalizada que lo sigui. Considrese la poblacin
~e graftieros en ~stados Unidos. Como todo el resto, las familias de granJeros estaban obligadas, por las repercusiones de las quiebras bancarias y
las consecuencias del pnico general, a recortar sus gastos de consumo. A
men~do tuvieron que dejar que sus tierras, sus edificios y su maquinaria se
d.~tenorasen por carecer de dinero para pagar su mantenimiento y reparaClan. Muchas graftias estaban hipotecadas, hipotecas que ahora ejecutaban
los ~ancos en la desesperada necesidad de los pagos que los graftieros ya no
podian hacer. (Las q~iebras bancarias eran an ms frecuentes en regiones
r~rales que en las ciudades importantes.) Sin embargo, pese a todas esas
dificultades, la poblacin agrcola de Estados Unidos dej de disminuir
{com~ 1~ haca hasta entonces) y se increment entre 1929 y 1933 en ms de
un m.Illon. La tendencia a largo plazo de abandonar los nichos del campo
para Ingresar en los urbanos fue revertida durante la Gran Depresin. 6
.
En todas partes los nichos se reducan por causa de la depresin.
Sin embargo, la tendencia hacia la urbanizacin, resultado del crecimiento

194

industrial en las ciudades y de la eliminacin de nichos rurales por la mecanizacin de la agricultura, fue interrumpida por este desastre econmico.
En el corazn del cambio estaba un hecho sin1ple: la agricultura de la dcada
de 1930 permita todava que, por mucho que fuera a lo que tuviera que
renunciar la familia granjera, siguiera siendo cierto el clich de que "la
familia granjera siempre tendr qu comer". Otros grupos ocupacionales
(no productores de alimento), que ahora tenan que recurrir (como los granjeros) a capacidades de carga pequeas, podran encontrarse en estrecheces
mucho peores.
Entonces, si hacemos una interpretacin correcta podemos ver el
diferente impacto de la depresin sobre las poblaciones agrcolas, por una
parte, y las no agrcolas por otra, como un claro indicador de la dependencia en que la poblacin total se encuentra de las ampliaciones del campo y
la aplicacin de la ley de Liebig conseguidas con anterioridad. Al destruirse
los mecanismos de intercambio, varios sectores de esta moderna nacin de
nuevo tuvieron que conformarse con vivir de una capacidad de carga limitada debido a los recursos locales menos abundantes, antes que ampliada
por los recursos menos escasos provenientes de otros lugares. Aun cuando
la reduccin del campo afect a todo el mundo, la poblacin rural tena
recursos locales a la mano; la urbana, por el contrario, se haba distanciado
hasta ya casi no percatarse de lo indispensable de esos recursos. Por motivos
que examinaremos ms tarde, los tiempos difciles afectaron a las granjas
antes que a las ciudades, pero en la crisis final los granjeros resultaron
tener suficientes ventajas como para interrumpir la clara tendencia a la
urbanizacin.
No hay hada madrina
La Depresin tambin interrumpi la progresiva industrializacin y
la respectiva diversificacin ocupacional de la poblacin. ~I1 retrospectiva,
esa interrupcin nos da la oportunidad de enfocar de forma ecolgica esa
diversificacin.
En una perspectiva ecolgica, la presin hacia una diversificacin
de nichos aparece como el resultado natural de que se exceda la capacidad
de los nichos existentes. En los organismos no humanos, esta presin lleva,
al final, a la aparicin de una nueva especie. En los seres humanos lleva, a
travs de procesos socioculturales, a la aparicin de nuevas ocupaciones

195

(.

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

(cuasiespecies). Esto, como lo hicimos notar en el captulo "Los procesos


que importan", ya lo haba dicho con claridad mile Durkheim en 1893. Sin
embargo, para aplicar el anlisis de Durkheim y la perspectiva ecolgica a
la Gran Depresin tenemos que tomar en cuenta que la naturaleza no es un
hada madrina y no da garantas de que nue-vos nichos estn a disposicin
de manera automtica, en el momento y en la cantidad precisos para absorber, de inmediato, el exceso de poblacin, producido por los sobrecargados
nichos anteriores. Y tampoco garantiza que los individuos sobrantes estn
preadaptados para cualesquiera nuevos nichos que estn disponibles.
En la naturaleza, desbordar los viejos nichos puede dar por resultado una mortandad generalizada. Muchos organismos se quedan por el
camino, rumbo a la especiacin. En los organis1nos humanos los principios se
mantienen, pero el proceso es moderado porque los humanos se diferencian
de manera ocupacional ms por procesos sociales que biolgicos. Entonces,
de forma manifiesta, cuando los antiguos nichos se vuelven obsoletos, tenemos la posibilidad de aprender nuevos papeles. De modo que, para el Romo
sapiens, la sobrepoblacin y la muerte son resultados evitables d~.la saturacin
de nichos. Sin embargo, evitarlas no es fcil y reentrenarse para nichos
nuevos puede ser traumatizante.
Una perspectiva ecolgica pone as de relieve la importancia de
un clsico estudio sociolgico que mostr con claridad lo poco probable
que es, aun entre los miembros de una especie relativamente flexible y
plstica como la humana, que la readaptacin a nuevos nichos (a medida
que se cierran los antiguos) ocurra de manera fcil o automtica. Entre
1908 y 1918, W. l. Thomas, de la Universidad de Chicago, analiz montaas de datos bien documentados acerca de la experiencia de inmigrantes
polacos en Estados Unidos. 7 Las personas investigadas haban llegado al
Nuevo Mundo despus de absorber las costumbres de su Polonia nativa.
En Estados Unidos se vieron en la necesidad de adaptarse a circunstancias
desconocidas. Thomas descubri que difciln1ente se abandonaban o cambiaban las antiguas formas de comportamiento y pensamiento. Las nuevas
formas se aprendan con dificultad cuando contradecan la educacin que
los inmigrantes traan del viejo pas. A partir de la situacin de los inmigrantes, Thomas generaliz para sacar conclusiones sobre el cambio social
en contextos ms amplios. Concluy que una manera habitual de actuar
tenda a persistir nlientras las circunstancias lo permitieran. Si las circunstancias cambian y las costumbres familiares y cmodas se hacen ineficaces

196

LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

(o inaceptables), es inevitable una cierta crisis. La readaptacin lastima. Es


resistida. 8
Ahora sabemos que el cambio que hace necesaria una readaptacin
no tiene que ser un cambio de lugar. Cualquier acontecimiento que haga
ineficaces los modos antiguos, y obligatorios los nuevos, puede provocar una
crisis de reorientacin. El conflicto y la tensin son secuelas naturales del
cambio; tienden a continuar mientras no se logre un nuevo modus vivendi.
Por lo general la nueva forma de adaptacin combinar elementos de lo
antiguo con algurios rasgos impuestos por los cambios de circunstancias.
El "choque cultural" se convirti en un trmino corriente para
designar la enervante desorientacin y perplejidad asociadas con la llegada
a contextos sociales extraos. Aun el simple turista ocasional puede sentirlo cuando viaja al extranjero. Medio siglo despus de que el fenmeno
fuera estudiado por W. l. Thomas en los campesinos polacos reasentados en
Estados Unidos, Alvin Toffler cre y populariz otra frase que extenda el
concepto. "Shock del futuro" fue su acertado nuevo trmino; adaptarse de
manera forzada a nuevas formas puede ser tan traumtico como la adaptacin forzada a formas extraas. 9
Las personas del mundo "postexuberante" se vieron rodeadas por
condiciones extraas. Sufrieron una fuerte dosis del "shock del futuro" aos
antes de que existiera ese nombre. Con la mecanizacin de la agricultura en
el siglo XIX y comienzos del xx, el mundo occidental redujo de forma considerable el nmero de labradores necesarios para proveer alimento para
s mismos y los habitantes de las ciudades. Desplazados de sus ocupaciones
agrcolas, los exlabradores emigraron natural-ment a las ciudades en busca
de empleos alternativos, para los que su formacin o su experiencia rural no
los haban preparado. La expansin industrial relacionada con la primera
. guerra mundial absorbi por un tiempo la falta de actividad, permitindoles a muchas personas, que de otro modo habran sido pasadas por alto
como poco preparadas para un empleo determinado, obtener empleos de
emergencia. La guerra tambin aceler la mecanizacin de la agricultura,
responsable del excedente de labradores desplazados. Despus de la guerra,
la urbanizacin y la proliferacin de ocupaciones industriales no lograron
compensar del todo el continuo desplazamiento de trabajadores del sector
agrcola. Siguieron sobrando labradores, de modo que la porcin agrcola
de la economa fue afectada de "sobreproduccin". Esto deprimi los precios
agrcolas, varios aos antes que la quiebra de Wall Street provocara la cada

197

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA


LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

de precios para todos. A su vez, la prdida resultante de poder adquisitivo


en la poblacin agrcola ayud a deprimir los sectores urbano-industriales
de la economa mundial.
Las dificultades ecolgicas fueron, desde luego, agravadas por
errores humanos. Un ejemplo de stos fue el haber tolerado en 1928, con
una confianza hipcrita, la especulacin. Pero su importancia fue sobreestimada con facilidad. En medio de los acontecimientos econmicos y
polticos entre 1929 y 1932 era natural que los estadunidenses, puesto que
ignoraban las bases ecolgicas de lo que ocurra, vieran todas las dificultades como simple producto de los errores del gobierno de Hoover. Esta
atractiva sobresimplificacin descuidaba un factor que debiera haber sido
obvio: muchas otras naciones, no gobernadas por Hoover, estaban sufriendo
la misma calamidad.
Quienes se inclinaban por el radicalismo (faltos de un paradigma
fundado en la ecologa), encontraban lgico atribuir la desesperada situacin a una falla "del sistema capitalista". Pero los socialistas crean, con el
mismo ardor que los capitalistas, en el mito de los recursos ilimitados. A
pesar de la intencin socialista de producir para el uso ms que para la
ganancia, no eran entonces (ni lo han sido desde entonces) ms prudentes
que los capitalistas al adoptar el mtodo de la sobreexplotacin. Supusieron
que las versiones de la sobreexplotacin apoyadas por socialistas podran de
algn modo eliminar "contradicciones capitalistas", como la coexistencia
de sobreproduccin con la abyecta pobreza. Sobrepasar la capacidad de
carga les import tan poco como a los capitalistas. 10
Por otro lado, los conservadores, que no eran necesariamente misntropos, hallaron que era plausible silbar en la oscuridad. Insistieron en que
la prosperidad retornara de forma automtica si slo se esperaba a que el
sistema volviera a ajustarse por s mismo. Eran los avest~:uces de su tiempo,
los que tenan la actitud V (descrita en el captulo "Ao decisivo: modos de
adaptacin"). Crean que no haba cambiado nada esencial desde la "Era
de la Exuberancia".
Roosevelt fue elegido para remplazar a Hoover. Se pusieron en prctica nuevos enfoques y una nacin descorazonada volvi a cobrar nimos.
Pero la total recuperacin econmica sigui resistindose, aun con la poltica del Nuevo Trato. Fueron los preparativos para la segunda guerra mundial los que llevaron a una actividad industrial1nasiva; que se preocup an
menos que de costumbre de los costos a largo plazo de la sobreexplotacin.

La recuperacin econtnica bajo el Nuevo Trato no fue exclusiva


de Estados Unidos. Tambin la Alemania nazi super su depresin, reduciendo la desocupacin en los prhneros cuatro aos bajo Hitler, d~ seis
millones de desocupados a un milln. (La gente fuera de Alemania no
interpret este logro automticamente como si legit~mara las tcticas nazis.)
Bajo el mtodo nazi, millones de desocupados pod1a~ ser empl:ado~ como
soldados y otros millones ms ser readiestrados y ubicados oblzgatorzamente
en nichos dedicados a producir material blico. La economa de guerra
traa consigo una demanda de bienes de consumo para .s?ldados y ~ara los
productores, ahora de nuevo empleados, de matenal militar; ~de1nas, proporcionaba "la correcta atmsfera psicolgica", hacindole posible al se~tor
civil aceptar una dolorosa readaptacin. La psicologa de guerra supero la
resistencia natural humana a abandonar sus costumbres.U Pero la guerra
tambin us tecnologa compleja y redujo las existencias mundiales de
recursos naturales.
En Estados Unidos, Ja recuperacin econmica en tiempo de guerra demostr, en apariencia, que ese Nuevo Trato, al "cebar la bomb~"
mediante dficit fiscales, haba sido la respuesta correcta para una econor:ua
estancada. Pero con la salvedad de que dficit suficienten1ente grandes solo
llegaron a ser aceptables, en trminos polticos,. cuando surgi la necesi~~d
de un rpido rearme para una guerra general. S1n em.bargo.' la r~cup~raciO~
estadunidense de la depresin de la dcada de 1930 no le diO vahdez Inequivoca a la teora econmica keynesiana implcita en el enfoque de Roosevelt.
En cualesquiera de las dos versiones, alemana o estadun~dense, de la
Gran Depresin, una interpretacin slo econmi~a (de me~1tahdades p~co
acostumbradas a una perspectiva ecolgica) nos hizo descuidar lo esenciaL
Dicho de forma simple, el paradigma ecolgico permite ente~1?er estos acontecimientos del siguiente modo: la expansin del aparato mihtar, a cos~a d:
un au 1nento en el consumo ya excesivo de recursos, de pronto proporciOno
nuevos nichos (tanto en la industria como en las fuerzas armadas) cap~ces
de absorber el rebase de toda las ocupaciones civiles saturadas. Y el chma
social del tiempo de guerra daba el impulso patritico q~e haca t?le:able
tener que adaptarse a nuevos papeles oc~1p~cionales. Con anten?nda~,
los nichos militares e industriales o no ex1st1an o estaban muy estigmatizados. Lo importante, ecolgica1nente hablando, era que los nichos a?tes
existentes y aceptables se haban saturado. Sobraba gente; en Estados Untd?s
por causa del progreso tcnico y el crecimiento de poblacin; en Alemania

('

198

199
(

LA INDlJSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

HACIA UNA COMPRI<:NSIN ECOLGICA


-------------

por la debacle de la primera guerra mundial y sus secuelas, que dejaron su


economa, estructura ocupacional y moral nacional en ruinas. Adems, el
exceso de poblacin que sufra gran parte del mundo se haba manifestado
cuando se desbarat, de varias formas y en varios lugares, el medio de los
servicios mutuos, dejando a cada persona sola para lidiar con una capacidad
de carga limitada por mnimos locales.

En el caso de Estados Unidos, los dficit fiscales acumulados durante


la segunda guerra mundial no fueron la causa del alivio del proble1na, sino
slo la expresin del cambio en libros de contabilidad. No fue el dficit el
que emple a las personas sin trabajo. La creciente deuda nacional (expresada en dinero) era una ficcin de contabilidad, una que les permita a los
estadunidenses creer que la sobreexplotacin del depsito de recursos del
ex Nuevo Mundo durante la guerra slo constitua una "deuda con nosotros
mismos", antes que un robo al futuro. Se segua sin reconocer la competencia diacrnica. Pese a eso, los recursos gastados en la segunda guerra
mundial ya no estaban a disposicin de la posteridad.
Ecosistemas circulares versus lineares

Cualesquiera que sean los orgenes de la sobrepoblacin humana y


sus secuelas,_ necesitbamos ver (pero no veamos) que lo sucedido entreguerras en Estados Unidos y, especialmente, lo que suceda desde la segunda
guerra mundial, no era el simple resultado de la poltica o la economa en
su sentido convencional. Los acontecimientos de ese periodo no haban
hecho ms que acelerar un destino que nos daba alcance desde siglos atrs.
La explosin de poblacin -despus de 1945 y el violento crecimiento de
la tecnologa durante y despus de la guerra fueron slo los medios ms
recientes de esa aceleracin.
Con anterioridad, las comunidades humanas descansaban, de forma
casi total, en fuentes orgnicas de energa -combustibles vegetales y poder
muscular animal. Dichas fuentes eran completadas de forma muy modesta
con las energas renovables del aire y el agua en movimiento. Todas esas fuentes de energa provenan del ingreso solar corriente. Mientras las actividades
del ser humano estuvieran basadas en ellas, estbamos, como decan los clrigos, en un "mundo sin fin". Esa frase jams debiera haber sido interpretada
como "mundo sin lmites", puesto que los suministros pueden ser perpetuos
sin, por eso, ser infinitos.

200

En el_ mbito local, las verdes praderas pueden erosionarse y las


aguas tranqmlas ser usadas en exceso. A travs de los siglos, el cambio local
ambiental puede obligar a las comunidades humanas a emigrar. Mientras
los recursos humanos disponibles en algn lugar fueran suficientes para
mantener a la poblacin humana existente en el momento, la capacidad de
carga (global), segn la ley de Liebig, no haba sido todava excedida. El ser
humano viva entonces dentro de los lmites de ingreso corriente recibido
de la tierra, pero no por su sabidura, sino por su ignorancia del tesoro
enterrado todava por descubrir.
.
Entonces, comenzaron a ser descubiertos los ahorros de la Tierra y
a Inventarse nuevos usos para ellos. La humanidad decidi cometer el fatal
error de suponer que la vida podra ser vivida en adelante en una escala
y a un ritmo proporcionales a la tasa con que el tesoro era descubierto y
desenterrado. Vaciar las existencias de recursos agotables no debe haberle
parecido muy distinto a recurrir a importaciones de capacidad de carga,
en un momento en que an nadie conoca la ley de Liebig, el principio de
ampliacin del campo, la distincin entre capacidad de carga real y fantasma o las diversas categoras de la extensin fantasma.
El Horno sapiens confundi la tasa de retiro de depsitos de ahorro
con un alza de ingresos. No pareca que hiciese falta considerar para nada
el tamao total del legado o la tasa en que la naturaleza poda todava almacenar carbono. El Horno sapiens se dedic a convertirse en Horno colossus, sin
preguntarse si la transformacin no corra peligro de ser muy transitoria.
(Ms tarde, nuestra ceguera preecolgica de qu estbamos haciendo con
nuestro futuro fue ejemplificada por aquella venerable laguna jurdica en
las leyes de impuestos a las empresas de Estados Unidos, el descuento por
agotamiento del petrleo. Esta medida les permita a los "productores de
petrleo" reducir sus cargas impositivas en un generoso porcentaje bajo
el pretexto de que reflejaban el agotamiento de "sus" reservas de petrleo
crudo. Aun cuando fue la naturaleza, no las compaas petroleras, quien
puso el petrleo bajo la tierra, aquella eliminacin de impuestos fue racionalizada como un incentivo a la "produccin". Puesto que "produccin"
significa en realidad "extraccin", esto equivala a manejar un banco con
reglas segn las cuales se paga intereses por cada retiro de fondos, ms
que por el capital acumulado en el banco. Era, de forma breve, un subsidio
gubernamental al robo del futuro.)
La esencia del mtodo de la sobreexplotacin es sta: el ser humano

201

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

comenz a gastar el legado de la naturaleza como si fuera ingreso.


Durante un tiempo, esto posibilit un incremento drstico de la cantidad
de ene:~a anual per cpita, con la que el Homo colossus podra hacer lo
que quisiera. El aumento llev, entre otras cosas, a una reduccin de las
necesidades de mano de obra en la agricultura. Llev tambin al desarrollo de muchos nuevos nichos ocupacionales para seres humanos cada
vez ms diversos. (La expansin de nichos en Alemania, Estados Unidos
y otras partes desde 1933 hasta 1945 fue, como se ve ahora, slo un breve
episodio en este desarrollo a largo plazo.) Debido a que los nuevos nichos
dependan del gasto de ahorros, eran nichos dentro de un ecosistema
que acababa por ser uno "de detritus". El detritus, una acumulacin de
materia orgnica muerta, corresponde a nuestra extensin fantasma en la
versin de la naturaleza.12
Los ecosistemas de detritus no son raros. Cuando los nutrientes de
las hoja.s de otoo. en desco~posicin son arrastradas a un estanque por la
afluenCia del deshielo, las bajas temperaturas, que frenan el crecimiento de
las algas, pueden impedir que las algas los consuman hasta llegada la primavera. Cuando sube la temperatura, la afluencia de nutrientes ha terminado
ya para el ao. La poblacin de algas, incapaz de planificar hacia delante,
estalla en esos idlicos das primaverales en una irrupcin o florecimiento
que pronto agota el legado finito de sustento. Esta "Era de la Exuberancia"
alga1 dura slo unas pocas semanas. Mucho antes de que el ciclo estacional
pueda producir nuevos detritus, estos organismos perecen, despreocupados
Yexuberantes en su inocencia, en forma masiva. Su "era de superpoblacin"
es muy corta, y su secuela rpida e inevitable.
Cuando el legado fsil, del que se serva el Homo colossus para prosperar por un tiempo, se vea seriamente reducido, los nichos humanos que
se basan en su quema se derrumbarn; del mismo modo como los nichos
detritvoros colapsan cuando el detritus se agota. Para los seres humanos
pensar en .las consecuencias sociales de ese colapso resulta desagradable. La
Gra~ Depresin, como hemos visto, anticip ligeramente este colapso. Los
e:osistemas de detritus prosperan y perecen porque carecen de la circulandad biogeoqumica de otros tipos de ecosistemas. Son la versin natural
de comunidades que prosperan en forma breve gracias al mtodo de la
sobreexplotacin.
La frase "ecosistema de detritus" no era, desde luego, familiar para
todos. El hecho de que ciclos de "florecimiento" y "quiebra" fueran comu-

202

LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

nes en organismos que dependan de acumulaciones agotables de materia


orgnica muerta no era de dominio comn. Por eso es comprensible que
las personas acogieran de buena gana maneras de convertirse en colosos,
sin darse cuenta de que esos restos orgnicos transfonnados, que llamamos
"combustibles fsiles", eran una especie de detritus y sin notar que el Homo
colossus era, de hecho, un detritvoro, sujeto al riesgo de una quiebra como
consecuencia de su florecimiento.
Florecimiento y quiebra constituyen una especie de serie; ciertas
poblaciones en determinadas circunstancias experimentan, por lo general,
estos dos estadios seriales: irrupcin, seguida por extincin. La quiebra
puede ser considerada como un caso abrupto de "sucesin sin un sucesor
manifiesto". Como sucede en una sucesin corriente, la comunidad bitica
ha modificado su hbitat, usndolo, y se ha vuelto (mucho) menos viable en
el medio alterado. Entonces, si despus de la quiebra el medio logra recuperarse del agotamiento de recursos infligido por la especie irruptora, puede
ocurrir una nueva multiplicacin, y esa especie se convierte en "su propio
sucesor". De all que haya ciclos de irrupcin y extincin (entre especies tan
diversas como roedores, insectos, algas). No podemos contar con que la singularidad de nuestra especie nos proteja. Adems, algunos de los recursos
que usamos no podrn recuperarse. Hl
Cuando se introducen clulas de levadura en una tinaja de vino,
como observamos en el captulo "Los procesos que importan", stas encuentran su "Nuevo Mundo" (el pur hmedo de fruta, cargado de azcar)
dotado en abundancia de los recursos necesarios para un crecimiento exuberante. Pero a medida que su poblacin responde de forma explosiva a
esta magnfica situacin, la acumulacin de productos de su propia fermentacin hace la vida progresivamente ms difcil y, si se nos permite algo de
pensamiento antropomrfico sobre su situacin, miserable. Al final, todos
los habitantes microscpicos de este ecosistema de detritus (preparado
de manera artificial) mueren. Volviendo de nuevo al antropomorfisino,
el informe del juz tendra que ser que murieron de una contaminacin
autoinducida: los productos de la fermentacin.
La naturaleza trat a los seres humanos como los vinicultores tratan
las clulas de levadura, dotando a nuestro mundo (en especial al Nuevo
Mundo de Europa) de abundantes pero agotables recursos. La gente respondi con rapidez a esta situacin como las clulas de levadura a las condiciones _que encuentran cuando se las pone en una tinaja de vino.

203

HACIA TJNA COMPRENSIN ECOLGICA

Cuando los depsitos de combustibles fsiles y recursos minerales


de la Tierra fueron creados, el Horno sapiens no haba sido todava preparado por la evolucin para sacar provecho de ellos. Apenas la tecnologa lo
hizo posible, la gente ansiosamente (y sin prever las consecuencias ltimas)
pas a un estilo de vida de elevado consumo de energa. El ser humano
se convirti realmente en un detritvoro, el Horno colossus. Nuestra especie
floreci y ahora tenemos que prepararnos para la quiebra (de algn tipo)
como secuela natural. Qu forma tomar esta quiebra ser considerado en
la seccin final.
Una de las cosas que nos impidi ver todo esto y nos permiti abalanzarnos de forma exuberante a nichos por fuerza pasajeros fue nuestra
capacidad de legitimar, de manera ideolgica, ocupaciones que no tenan
sentido, desde la perspectiva ecolgica. Cuando el general Eisenhower, al
retirarse de la presidencia, le advirti al pueblo estadunidense que se cuidara de la influencia inexcusable del complejo militar-industrial, 14 estaba
pensando con seguridad en influencias polticas y econmicas. Pero el complejo militar-industrial era un vasto conglomerado de nichos ocupacionales.
Como tal, ejerca un tipo de influencia por completo diferente (y todava
ms insidioso). Ayudaba a perpetuar la ilusin de que todava tenamos un
excedente de capacidad de carga; hizo rentable, para la generacin actual,
extraer y consumir recursos naturales que de otro modo habran podido
ser guardados para la posteridad. Absorbi por un tiempo la mayor parte
de la fuerza de trabajo sobrante desplazada por el progreso tcnico de otros
nichos ocupacionales antiguos, menos dependientes de la extraccin de
recursos agotables de sus depsitos. Nos permiti as creer que la "Era de la
Exuberancia" poda continuar.
Pero no fue slo el general Eisenhower quien pas por alto la importancia ecolgica y recalc demasiado los elementos polticos de las tendencias de su tiempo. Su sucesor bostoniano -joven, expresivo y sofisticadoinaugur un nuevo gobierno con un discurso cuya calidad inspiradora yaca
parcialmente en la elocuente solucin que propuso para la ambivalencia
estadunidense. Si bien queramos mantener la plena ocupacin, nos espantaba alcanzarla mediante una carrera arnmmentista. De forma sutil y con el
brillo de un elevado idealismo, John F. Kennedy le asegur a su auditorio
en cadena nacional, en aquel fresco y brillante da de enero de 1961, que los
nichos ocupacionales pasajeros del complt::jo militar-industrial podran ser
de larga duracin. Y que, en vez de ser algo horrible, podran volverse hono204

LA J N DUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

. j

rabies. Vendra una "nueva Alianza para el Progreso" y debamos abrigar la


esperanza de emanciparnos del "precario equilibrio de terror que detiene
la mano de la postrera guerra de la humanidad". Pero los nichos creados
por el conflicto duraran puesto que "los clarines vuelven a llamarnos [...] a
sobrellevar la carga de un~ larga lucha ao tras ao [... ] contra los enemigos
con1unes del hombre: la tirana, la pobreza, la enfermedad y la guerra
1nisma". 15
Tanto b~o el partido republicano como bajo el demcrata, el con1plejo militar-industrial nos permiti dedicarnos a temas que facilitaban
pasar por alto los lmites de los recursos. Ayud a ocultar el hecho de que
la poblacin se expanda y llenaba nichos que no podran ser permanentes
porque se fundaban en la sobreextraccin de ahorros prehistricos, en las
existencias de energa fsil agotable.
La familia humana, incluso si pronto dejara de crecer, ya haba
decidido vivir ms all de sus posibilidades. El Horno sapiens, como vimos
en el captulo "La naturaleza y la naturaleza del ser humano", era capaz de
transformarse en una nueva "cuasiespecie". Mediante la Revolucin industrial los seres hun1anos se haban convertido en "detritvoros", dependientes
de un feroz consumo de restos orgnicos acumulados mucho tiempo atrs,
en especial de petrleo.
Si vamos a entender lo que nos sucede, a nosotros y a nuestro
mundo, tenemos que aprender a ver la historia reciente como un crescendo
de prodigalidad humana. Cuando la tasa de nacimientos estadunidense )
disminuy, al pasar de la dcada de 1960 a la de 1970, eso no quiso decir Ji."
que nos libraramos de la catstrofe, como le ocurre a la poblacin de lasalgas. Tampoco las resonantes palabras del discurso inaugural del presidente Kennedy significaban, en realidad, que podamos a la vez comernos
el pastel y conservarlo. Ms bien haba sucedido algo fundamental, que no
poda ser revocado por una retrica brillante: haba tenido lugar una mar~
cada aceleracin en nuestro cambio, iniciado tiempo atrs, desde un estilo!
de vida autosustentable, que descansaba en la circularidad de los procesos\
biogeoqumicos naturales, a una forma de vida que en ltimo trmino era:,
autoeliminadora porque descansaba en transformaciones qumicas lineares.
Eran lineares (y slo en una direccin) porque el ser humano estaba u.sando !,
(con la ayuda de su dotacin protsica) muchas sustancias no cultivables. El i
ser humano no estaba ya incorporado a un sistema equilibrado de relaciones
simbiticas con otras especies. Cuando degradaba el hbitat, ste tenda a

205

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

seguir degradado; no era rehabilitado por otros organismos con diferentes


necesidades bioqumicas.
Peligros del derroche: la quiebra que se avecina
El ser humano no vive slo de detritus. Engaados por nuestro
prdigo gasto de los ahorros, le hemos permitido a la familia humana muliiplicarse tanto que en la dcada de 1970 la humanidad estaba utilizando
para uso humano algo as como un octavo del total anual de materia orgnica
gue produce la fotosntesis contempornea de toda la vegetacin de la Tierra.
Esa era la cantidad usada por el ser humano y sus animales domsticos. 16
Requerira apoderarse de ms de los siete octavos restantes si quisiramos
obtener de fuentes orgnicas las grandes cantidades de energa extradas
de los combustibles fsiles para hacer funcionar nuestra civilizacin mecanizada, aun si detuviramos el crecimiento econmico y el aumento poblacional a inicios del siglo xx. As (como empezamos a ver en el captulo "La
dependencia de una capacidad de carga fantasma"), el tamao alcanzado
era tal que ya no era posible (sin una severa despoblacin) readaptarnos
a un estilo de vida sustentable cuando no hubiera ms ahorros. Por otra
parte, de producirse slo tres duplicaciones ms de la poblacin (apenas
algo ms de las experimentadas por Gran Bretaa en el breve tiempo desde
Malthus) significara que toda la produccin neta fotosinttica de todos los
continentes y todas las islas de la Tierra tendra que ser usada para mantener
a la comunidad humana. Nuestros descendientes estaran entonces condei
j nados a vivir en un nivel de "subdesarrollo" abyecto porque no quedara ya
L. extensin fsil capaz de mantener la industria moderna.
La explotacin total de un ecosistema por parte de una especie
dominante ha sucedido en muy raras ocasiones, con la excepcin de las
especies que florecen y quiebran. Los detri.tvoros son un claro ejemplo,
pero hay otros y les echaremos una mirada detallada a algunos de ellos en
el captulo final. En el caso del Hamo sapiens, es poco probable que podamos
desviar para nuestro uso una porcin mucho mayor de la fotosntesis que la
actual, ya de por s inusitadamente grande.
Ya comenzaba a vislumbrarse que, en un futuro no lejano, la naturaleza iba a tener que iniciar un proceso de quiebra contra la civilizacin
industrial y quiz contra el sostenido cultivo de especmenes humanos. Del
mismo modo como lo haba hecho muchas veces con otras especies consu206

LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

midoras de detritus, luego de esa exuberante expansin con que haban


respondido a los depsitos de ahorros, acumulados por sus ecosistemas antes
de comenzar la extraccin.
Aunque en general no fue visto de esta forma, la inminencia de
esa clase de desenlace fue el motivo de que las Naciones Unidas tuvieran
que convocar, en 1972, a su Conferencia del Medio Ambiente Humano. La
conferencia en Estocolmo tena por misin iniciar el proceso para impedir
que la nica Tierra que existe se volviera, de forma progresiva, inservible
para los seres humanos. En una palabra, su propsito era detener una suce- . .'
sin global. Las personas que con valenta haban luchado para organizar:
esta conferencia intentaban (en un sentido importante) realizar de manera
global algo parecido a los esfuerzos del doctor Goodwin en Williamsburg.
Pero mientras ste trataba de revertir la sucesin para preservar la historia,
aquellos buscaban preservar un ecosistema mundial en el que el Hamo sapiens
pudiera seguir como especie dominante -y humana.
Sin embargo, mientras no se pusiera de manifiesto el grado en que
el Hamo sapiens se transformaba en Hamo colossus y se entendieran con ms
detalle todas las consecuencias ecolgicas de esa transformacin, no se
aceptara que el mundo que las Naciones Unidas queran preservar estaba
desapareciendo. Era remplazado por un ecosistema que, debido a su propia
naturaleza, obligaba a la especie dominante a aserrar la rama sobre la que
estaba sentada. Por haberse convertido en una especie de superdetritvoros, la humanidad estaba destinada a sufrir no slo una sucesin, sino una
quiebra.
Desgraciada pero inevitablemente, las deliberaciones de Estocolmo
fueron confusas. Las naciones ms afortunadas, a quienes les haba tocado
en suerte alcanzar la prodigalidad industrial antes que los ahorros de la
Tierra se agotaran, ya haban infectado a las otras naciones con un deseo
insaciable de emular esa prodigalidad. La infeccin influy en la percepcin
del agotamiento. El resultado de esta triste secuencia histrica fue una pelea
pattica acerca de qu lujo se haba vuelto impagable: el crecimiento econmico o la conservacin del ambiente. Pero ninguno de ellos era un lujo; peor
an, ninguno de ellos era posible en una escala global.

Su cantidad excesiva de poblacin y su tecnologa voraz haban ya


llevado al Hamo colossus a un callejn sin salida desde el aspecto ecolgico.
La loable habilidad desplegada por las delegaciones de ciento catorce naciones para sacar adelante, con esfuerzo, un compromiso, propiciando tanto la
207

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

lj: '

1:
1

proteccin ambiental como el desarrollo econmico para todas las naciones,


no nos sacaba de nuestro apuro. Gracias a la destreza para evitar un punto
muerto poltico se preserv de nuevo la ilusin de que el pastel podra ser a
la vez comido y conservado. Pero preservar una ilusin no significa que deje
de ser ilusin.
El ser humano necesitaba entender que la experiencia de una
quiebra en los recursos es frecuente en otras especies. Pero nosotros los
./
humanos nos enfrentamos a una versin intensificada de la suerte de esas
., , espcies, porque nuestra irrupcin en el mundo es doble. ?omo. tip~ bio;, lgico, el Hamo sapiens ha estado irrumpiendo durante diez mil anos y,
en especial, en los ltnos cuatrocientos. Por encima de eso, nuestras
herramientas, impulsadas por el consumo de detritus, lo hacen ya durante
doscientos aos. Es concebible que la inevitable cuasiextincin, provocada
por esta sobreexplotacin, pudiera aplicarse ms al Hamo colossus que al
Hamo sapiens. Esto es, la demanda de recursos podra volver a respetar
los lmites de una capacidad de carga permanente, reducindonos a una
estatura menos colosal, si renunciamos a gran parte de nuestro aparato protsico y al alto nivel de vida que ste permite. En principio, dicha demanda
podra verse como una alternativa a la forma de cuasiextincin ms literal:.
un abrupto incremento de la mortalidad humana. En la prctica, entra en
conflicto con varias implicaciones de los descubrimientos de W. l. Thomas
acerca de la resistencia al cambio. Las formas de comportamiento y pensamiento tienden a persistir; esto es probablemente tan cierto para los
hbitos detritvoros del Hamo colossus como para costumbres humanas anteriores. Los estallidos de violencia de estadunidenses en una larga fila para
comprar gasolina, que se negaban a aceptar el cmnie.nzo del ~n de 1~ era
del petrleo, sugieren que los miembros de las soCiedades 1ndustnales,
viviendo ya como colosos, no cedern con facilidad sus botas "siete leguas",
V.' sus calefaccionados hogares y sus hbitos de alimentacin, satisfechos desde
la parte superior de la cadena alimentaria. Como dijimos, la readaptacin
lastima. Ser resistida.
Adems, los hbitos de pensamiento persisten. Como veremos en el
captulo "La fe contra los hechos", las personas siguen a la espera de nuevos
descubrimientos tecnolgicos, supuestos remedios para los dficit de capacidad de carga. La idea misma de que la tecnologa pueda ser la causa de
que sobrepasamos la capacidad de carga y nos hacemos demasiado colosales
como para perdurar, es ajena a tanta gente que una "descolosalizacin" no

208

LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

.l

!.

es una alternativa realista a la cuasiextincin literal. Hay una persistente


tendencia a aplicar remedios que agravan el problema.
Si una parte importante de los segmentos ms colosales de la huma- f
nielad efectivamente renunciaran de manera consciente a sus prolongaciones
devoradoras de recursos, preocupados por sus hermanos menos colosales,
tampoco habra garanta de que el mundo pudiera evitar la cuasiextincin.
Quiz slo se pospondra permitiendo que la poblacin humana siguiera--:. ---- .
creciendo por algo ms de tiempo, o que pueblos menos colosales se hicieran algo ms colosales, antes de que sobreviniera una quiebra todava ms
estruendosa.
Todo esto no es tomado en cuenta por los defensores de una "vuelta a
la vida siinple" como un modo amable para salir del apuro. Bienaventurados
sean los menos protsicos, porque ellos heredarn la devastada Tierra. Es probable que sea as, a la larga. Pero, mirando la negra nube del agotamiento der. . }
combustible, algunos afirman ver un resquicio de esperanza: cuando se vean i
obligados a abandonar gran parte de la tecnologa moderna, las personas se g
las arreglarn con menores porciones per cpita de la capacidad de carga fantasma, de la que tanto depende el ser humano protsico. Sin embargo, en la
medida en que los elevados rendimientos agrcolas de que depende la vida de
nuestra agigantada poblacin pueden obtenerse slo mediante subsidios energticos -un generoso uso de fertilizantes sintticos y el uso en gran escala
de maquinaria impulsada por petrleo-, es muy probable que la menor
extensin fsil har disminuir el rendimiento de la extensin visible. Como
preguntamos antes, qu suceder si vuelve a ser necesario tirar el arado con
una pareja de caballos en lugar de un tractor, y gran parte de la extensin
de cultivo, que ahora alimenta a seres humanos, tuviera que ser destinada de
nuevo al alimento de animales de tiro (o a biomasa para producir combustibles para tractores cuando el legado del carbonfero ya no est disponible en
forma barata)? Basten esas preguntas para evaluar esa esperanza.
La negacin de la explosin poblacional del Homo sapiens no nos
ahorrar dolores. Negar que la quiebra debe producirse, no har el impacto
ms tolerable. Se deben buscar rayos de esperanza en una direccin diferente por completo (como lo haremos en el captulo "Enfrentando sabiamente el futuro").

209

LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA

Incapaces de un despegue

Por lo general, en las naciones "desarrolladas" se ha visto un anticipo de la condicin futura de los pases "subdesarrollados". Hubiera sido
1ns acertado revertir el cuadro, como posiblemente lo hicieron los ms
perspicaces participantes y observadores de la Conferencia de Estocolmo.
Una cosa es haber sido nacin subdesarrollada en el siglo XVIII,
c~a~do en el mundo no haba naciones de elevado desarrollo, y otra muy
::; ~~st1?ta es s.er~o hoy. Cuando las naciones desarrolladas de hoy no estaban
:/'"aun Industnahzadas, y apenas se acercaban al punto de despegue, el mundo
. :acababa ?e entrar en una fase exuberante que haca posible el despegue. La
, te~nolog1a europe~ empezaba a poner a trabajar (por unos cuantos siglos
bnllantes) la energ1a acumulada en la Tierra durante los pasados cientos de
,.'millones de aos, y el escasamente poblado Nuevo Mundo estaba disponible
para una c?.l?.!?:~~acin y explotacin exuberantes. Estas condiciones de exu:'?erancia ya no son las predominantes. Los pases subdesarrollados de Asia,
,.'Africa y Amrica Latina en el siglo xx no pueden confiar, con realismo, en
'estar en condiciones de seguir los pasos de las naciones no desarrolladas de
la Europa del siglo XVIII. La mayora de las naciones hoy subdesarrolladas estn
destinadas a no llegar jams al desarrollo. Las tradiciones igualitarias sern
obligads a ajustarse a una desigualdad permanente.
. .
Por duro q~e les parezca enfrentar este hecho a los pueblos y a los
d1ngentes de los paises subdesarrollados, no son ellos los nicos en encontrarlo repugnante. Los pueblos y dirigentes de las sociedades ricas tambin
se han resistido a verlo. Reconocer que la mayora de los pobres del Inundo
seguirn necesariamente siendo pobres destruira la reconfortante conviccin ~e los p.riv.ilegiados del mundo de que su buena suerte debiera inspirar
\ a aquellos a Imitarlos y no a abrigar resentimientos.
\
L?s factores limitan tes de la naturaleza no les permiten a la mayora
de los paises subdesarrollados el despegue. Pero ahora que la gente es tan
,numerosa, ser!a todava peor si de alguna manera muchos lograran despe: g~r. La mayona de los hombres y mujeres de buena voluntad han sido hasta
ahora i~capa~es de aceptar estas implicaciones de los hechos ecolgicos.
Co~ raz?? Ysin lugar a dudas, algunos condenarn este libro por analizar
la s1tuacwn de esta forma tan desagradable, como si un hecho se hiciera
inofensivo slo por negarse a aceptarlo como verdadero. Pero no se trata
slo de que no basten las sustancias que una comunidad humana desarro-

210

liada es capaz de extraer de su medio para permitirles a los cuatro millardos


de personas desarrollarse; tambin es limitada la capacidad que los ocanos,
los continentes y la atmsfera tienen de absorber las sustancias que el Homo
colossus produce y debe depositar en algn lugar durante su proceso vital. Aun '
para eliminar desechos el mundo es finito.
Entrando en la dcada de 1970 fuimos engaados por la suave palabra "contaminacin", usada para describir esta parte de nuestra apurada
situacin. Estbamos ya sufriendo la suerte de las clulas de levadura en
el ejemplo de la tinaja de vino. La acumulacin de extran1etabolitos dainos y txicos provenientes de una civilizacin industrial, de alto consumo
energtico, se haba convertido en un problema 1nundial. Sin embargo,
ningn gobierno poda admitir que sobrevendra un desastre mundial si las
bendiciones de la tecnologa moderna fueran otorgadas a todos en los pases
subdesarrollados, con la misma abundancia que se otorgaron al habitante
promedio de los sobredesarrollados. En todas partes los dirigentes tenan
que fingir que el pleno desarrollo de todo el mundo era su meta final y que
an estaba en sus planes. Con tales pretensiones, la humanidad sigui en la
actitud de robarle al futuro.
Aprender a leer las noticias

Por mirar los acontecimientos actuales desde un paradigma preecolgico no comprendiinos su significado. Desde la perspectiva ecolgica
podemos ver que un mundo finito no puede mantener a tantos miembros
de la especie Homo colossus como de la Homo~"sapiens. Cuanto ms colosales
nos volvemos, mayor es la diferencia. Lo que llan1amos "contaminacin", y
que en un principio nos pareci o bien una simple molestia:, o bie;_ u-~-a-seal
de la falta de sensibilidad de la gente industrial ante los valores estticos, ,
puede verse ahora como una seal de alarma de] ecosistema. Si hubiramos
aprendido a llamarla "dao del hbitat", quiz la habramos entendido
como un signo del peligro inheren~de hacerse colosal. Aun si el mundo
no estuviera ya sobrecargado por cuatro millardos de especmenes de Romo
sapiens, el espacio disponible no alcanzara para tantos consumidores de
recursos y expeledores de extrametabolitos al nivel que lo hace el Homo
colossus moderno. Dicho en pocas palabras, en un planeta no mayor que el
nuestro, cuatro millardos de seres humanos simplemente no pueden todos
volverse gigantes prot.sicos.

211

HACIA UNA COMPRENSIN ECOLGICA


LA INDUSTRIALIZACN: PRELUDIO AL COLAPSO

-----------------------------A medida que entramos ms y ms en la edad "postexuberante",


para todos nosotros aumentar la importancia de una de las intuiciones
de un socilogo apasionado, comprometido y popular de forma inusual: C.
Wright Milis. Con su perspicacia intent ayudar a sus contemporneos a leer
con agudeza las noticias de sus tiempos. Tendremos. que ser por lo menos
. igual de perceptivos para evitar una falsa interpretacin de los acontecimientos que sobrevendrn en Jos prximos aos.
En uno de sus libros ms serios, J\..Iills seal que los seres humanos
hacen la historia slo a veces y slo en algunos lugares; en otros tiempos y
lugares, las minucias de la vida diaria se suman, para convertirse en simple
"destino". Su paradigma era preecolgico y, sin embargo, transcendi las
formas arcaicas de pensamiento para proporcionarnos una definicin clara
de esa in1portante palabra. Acciones infinitesimales, si son numerosas y
acumulativas, pueden tener enormes consecuencias. El destino, explicaba,
configura la historia cuando lo que nos sucede no fue pretendido por nadie y era el

grupo de dirigentes conspir de manera consciente para hacer de


d ,
E
nosotros
etnt1voros. n lugar de ello, si usamos el paradio-ma ecolgico para
sobre la h' t h
b
pensar
Is ona. umana, poc1remos ver que el fin de la exuberancia fue el
resultado sumano de todas nuestras separadas e inocentes decisiones e
tener t
b'
' omo
m mno, cam Iar ~1n caballo por un tractor, evitar la enfermedad
usando una vacuna, Inu darnos del campo a la ciudad vivir en un h
;_. ' r
. t
d
l f: . ,
'
ogar
con SIS ema e ca e accwn, ~OI~prar un automvil para la familia y dejar de !
~epender del transporte pubhco, es decir, especializarnos, intercambiar y
prosperar".

1-esultado resumido de innumerables pequeas decisiones tomadas por innumerables

personas sobre otras materias. 17

1 1

1'
1 1

En un mundo que no podr albergar cuatro millardos de nos-otros


si nos volvemos todos colosales, es a la vez ftil y peligroso ceder a los resentimientos. Y estaremos expuestos en extremo a hacerlo y a culpar a alguna
persona o a algn grupo por creer que pretendan que sucediera aquello
que sucede. Si nos vemos apremiados por circunstancias que quisiramos
fueran muy distintas, necesitamos tener presente que, en gran medida, estamos en dichas circunstancias porque todos en general, prcticamente, de
manera esperanzada e inocente contribuyeron a ellas, y no porque alguien
en particular las haya propiciado de forma deliberada. Si elegimos a algunos
como supuestos culpables de nuestro apuro, si apelamos a la rabia y tratamos
de desquitarnos, los resultados imprevisibles de nuestra indignacin agravarn el destino.
En el sentido de Mills, precisamente, fue cosa del destino que ese
excedente maravilloso de capacidad de carga se convirtiera en un dficit,
agudizando la competencia y llevndonos a la quiebra. No creemos que ningn grupo de dirigentes haya acordado jams, ni con premeditacin, obtener un provecho imprudente de la arnpliacin del campo de aplicabilidad
de la ley de Liebig. Mucho menos creemos que luego de reducir su alcance,
se planeara dejar la ya abultada carga sin un soporte adecuado. Nadie decii],_. di de forma deliberada terminar con la "Era de la Exuberancia". Ningn

212
213

QUINTA PARTE

Resistencia y cambio

[. ..] en lo .social, cualquier esperanza que pueda .servirnos de algo contra las tinieblas que se avecinan tendr
que basarse en un conocimiento de lo peor: lo peor en el mundo real, lo peor en nosotros.

C. P.

SNOW,

The Stage ofSiege, pp. 19-20.

En una de las frases ms agudas e imaginativas de Das Kapital, Marx escribi: "El pas industrialmente
ms desarrollado no hace sino mostrarle al menos desarrollado la imagen de su propio futuro". Es importante
hacer notar que aquello, que a mediados del siglo XIX tiene que haber parecido una idea descabelladamente
rom.ntica, es hoy un lugar comn.
lRVING Lours HoROWITZ,

Three Htorlds nJDevelopment:

The Theory1 and Practice of International Stratification, p. 3.


Los pueblos de Asia, frica y Amrica Latina tambin exigen los frutos de la industrializacin. Pero darles
a cada una de [. .. ]las personas de la Tierra el estndar de vida estadunidense significara una insoportable
sangra para los recursos finitos del mundo [. .. ] Para elevar el consumo per cpita de energa al nivel dP.
Estados Unidos el mundo necesitara quemar 300 por ciento ms de carbn, 500 por ciento ms de petrleo
y 1100 por ciento ms de gas natural.
THOMAS

J. KIMBALL,

"Status of the Environment and Our Efforts to Irnprove It",


en Pror.eedings of the 1972 /nternational Coriference on Nuclear
Solutions to World Energy Problems, p. 6.
Una sangria as de los recursos agotables de la Tierra acabara con muchos de ellos en una o dos generaciones;
pero a medida que aumenta la demanda de ellos con la progresiva industrializacin, su valor ciertamente se
alzada jJOr la nubes y las tensiones internacionales[... ] se haran sin duda excesivas.
RICHARD

T.

LAPIERE,

Social Change, p. 540.

LAFECONTRALOSHECHOS

Vanas esperanzas

omo alegora de una de las formas comunes de reaccin ante nuestra


situacin "postexuberante", considrese el apremio de una anciana,
paciente de cncer, cuando se dio cuenta de que sus doctores no la curaran.
Su respuesta fue adoptar una fe religiosa que negaba la realidad de las aflicciones corporales, definindolas como seales de debilidad espiritual. Su
nueva fe la indujo a esperar que su devocin espiritual realizara un milagro,
imposible para la medicina.
Pero el cncer no cedi. Al acercarse la muerte, su tormento se duplic;
el dolor fsico no era menor que antes, y ahora sufra adems la angustia de la
culpa, puesto que la enfermedad se convirti en fuente de reproches contra s
misma. Era un signo (supona ahora) de su falta de fe religiosa.
Los estadunidenses en la edad de la capacidad de carga sobrepa. sada acabaron por sufrir como sufra esta mujer. El Nuevo Mundo envejeca
y era doloroso ver cmo se acumulaban las consecuencias sociales y polticas del cierre de fronteras de Estados Unidos, sentir el agotanento de los
ahorros de la Tierra, soportar la degradacin tecnolgica del suelo, del
mar y del aire y ser vilipendiados de tiempo en tiempo como "codiciosos"
por pueblos que -suponamos- aprenderan, en forma natural, a imitar
nuestras costumbres "progresistas". Para muchos, los dolores aumentaban
por un innecesario sentimiento de vergenza, puesto que la gente se imaginaba que lo que nos impeda revitalizar y universalizar el sueo estadunidense era, a pesar de todas las transformaciones descritas en los captulos
"Sucesin y restauracin" a "La industrializacin: preludio al colapso", slo
la prdida de la fuerza de voluntad nacional. Sin embargo, cuando dej de
existir una base ecolgica para las expectativas tradicionales, la realizacin

217

LA FE CONTRA LOS HECHOS

RESISTENCIA Y CAMBIO

del sueo simplemente ya no era posible. En circunstancias "postexuberantes", incluso una fuerza de voluntad, que fue invencible un da, tena que ser
insuficiente.
A mediados de 1979, la necesidad de que Estados Unidos adoptara
una poltica energtica ecolgicamente progresista alcanz un nivel de urgencia crtico para el mundo. El presidente estadunidense decidi que deba
dirigirse a sus compatriotas, no slo con propuestas especficas de cmo
manejar la energa, sino tambin abordando dificultades ms profundas,
reflejadas en la incapacidad de la nacin de unirse en torno al tema energtico. Se vislumbraba una crisis de confianza. "Siempre cremos", dijo, "en
algo llamado progreso. Siempre tuvimos fe en que las vidas de nuestros hijos
seran mejores que la nuestra". Pero los estadunidenses, advirti acertadamente, "estn perdiendo esa fe". 1
Esa fe se haba vuelto obsoleta. Tenamos que perderla. Ninguna
generacin estadunidense ha tenido en el pasado, como la nuestra, que
enfrentar los efectos acumulativos de ur1 ~o~?. al ft1turo, cometido por
ella Inisma y por sus antecesores. Pero en lugar d.e expionir con sabidura,
junto con sus oyentes, cmo y por qu la fe tradicional haba perdido
validez, el presidente busc revivida. "Podemos recuperar nuestra confianza", insisti, e invoc a modo de inspiracin, con gran seriedad, un
legado nacional de generaciones que, segn afirm de manera equivocada, haban "sobrevivido amenazas mucho ms fuertes y formidables que
las que nos desafan hoy".
En concordancia con eso, algunos de los remedios que luego propuso para resolver el apuro energtico fueron de naturaleza cargosta.*
Hizo un llamado a "destinar cuantiosos fondos y recursos como nunca lo
ha hecho nuestra nacin en tiempos de paz", sin pensar en ese mmnento
que el callejn sin salida que enfrentaba la nacin era el resultado de un
uso exagerado de recursos no disponibles de forma permanente. Llatn a
la creacin de una "corporacin de seguridad energtica" para dirigir un
esfuerzo nacional con el fin de " remplazar dos y medio millones de barriles
de petrleo importado diariamente en 1990" por combustibles alternativos.
Esto era revivir el Proyecto Independencia del gobierno de Nixon, con una
nueva fecha como meta.
Varios meses ms tarde, esta falta de realismo fue agravada cuando

Edward Kennedy anunci su candidatura a la presidencia. Pareci insinuar


que ningn problema podra haberse vuelto insoluble y false el discurso de
Carter de julio, acusndolo de ser un ejemplo de "culpar" al pueblo por sus
propios sufrimientos. Propuso, de acuerdo con su estilo propio de liderazgo,
mantener la fe estadunidense en los recursos ilimitados. Otras personas,
con1pitiendo por altos cargos, cayeron en la tentacin de burlarse de la idea
de un "malestar" como si no hubiera, o no debiera haber, un desgaste de la
fe en un futuro utpico.

Vase la tabla 2, p. 103; tambin: cultos cargo y cargosmo en el Glosario. (N. del T)

Para el "milenio", vase la nota de la pgina 43. (N. det1:)

218

La respuesta milenarista

Enfrentada a crecientes indicios de la incapacidad de los esfuerzos


tecnolgicos o polticos para prolongar el sueo estadunidense, mucha gente
perteneciente a distintos estratos sociales y grupos etarios que antes hubiera
rechazado toda fantasa religiosa, recurrieron a tales fantasas en las dcadas
de 1960 y 1970 para revivir sus esperanzas frustradas. Nuevos proslitos ingresaron a movimientos que abarcaban desde l. un renovado y discreto inters
por la prctica religiosa convencional, pasando por 2. episodios pentecostales
en confesiones por lo regular serenas (por ejemplo, el "hablar lenguas" de
los evanglicos episcopales), hasta 3. modas fuertemente milenaristas -los
"locos por Jess", los satanistas, variados devotos de doctrinas no occidentales
e incluso seguidores de creencias y ritos ocultos.
Los movimientos que afirman la inminente llegada del milenio y
llaman a los creyentes a prepararse, tienden a surgir entre personas -y a
atraerlas- que buscan, con seriedad, alivio de alguna opresin experimentada. 2 En el pasado, los pueblos coloniales se abrieron a creencias milenaristas, al igual que los miembros sometidos o desposedos de las sociedades
feudales. A menudo la espera del milenio llev a acciones que agravaban el
apremio real de los creyentes, provocando el cese de la actividad econmica
o la destruccin ritual de los recursos.*
Una insatisfaccin y anhelo crnicos favorecen la aparicin y manutencin de cultos rnilenaristas. Las privaciones materiales no necesitan ser
reales; basta la existencia de deseos, agudizados, para producir una insatisfaccin equivalente. La neoexuberante "revolucin de las expectativas
crecientes" unida al deterioro mundial de la base ecolgica que permitira
(

219

RESISTENCIA Y CAMBIO

la realizacin de esas esperanzas en aumento, han tendido a fomentar las


creencias y actividades milenaristas.
Como se indic en el captulo "Ao decisivo: modos de adaptacin",
podemos comprender m<::_jor estos procesos en un contexto moderno si
consideramos los cultos cargo en las sociedades isleas del Pacfico, ampliamente estudiados por los antroplogos. '1 Para los pueblos melanesios, no
alfabetjzados, de las islas del Pacfico, la sociedad europea era invisible y
desconcertante. Los europeos que llegaron a las islas trajeron extraos
usos e importaron muchos objetos materiales. Los procesos que producan
estos bienes, la organizacin social y la maquinaria que permita tal cantidad y variedad eran invisibles y desconocidos. A los isleos les pareci que
los europeos tenan una magia secreta; obtenan abundantes cargos* de
objetos materiales sin tener que trabajar para crearlos. Los europeos que
vean en las islas no fabricaban nada y tampoco realizaban tareas menores;
obligaban a los nativos a realizar esas tareas para ellos. De modo que no era
extrao que los nativos supusieran que cualesquiera procesos productivos
trabajosos, en Europa o Amrica, tenan que haber sido llevados a cabo
por trabajadores como los melanesios, tal vez incluso por sus propios antepasados muertos.
Cuando los nativos aprendieron a apreciar lo que tenan los europeos y quisieron descubrir la forma en que stos lo obtenan, era lgico
pensar que trabajar para los europeos no era la nica manera, o la _ms justa,
de obtener cargo europeo. La idea de que el cargamento que traan los barcos y que luego era repartido en las islas les haba sido robado a los pueblos
negros en Europa les pareca a los melanesios concordar con su observacin
de que los blancos tenan una vida relativamente libre de trabajo. Y si ese
cargo haba sido robado a sus hermanos de raza, los nativos podan reclamarlo con toda justicia. Para obtenerlo, slo tenan que descubrir y practicar
la forma correcta de magia o ritual.
La moderna fe en la ciencia y la tecnologa como medios infalibles
para resolver cualquier problema puede ser, en un n1undo "postexuberante",
de igual modo supersticiosa. En esencia, el paralelo que puede establecerse
es: los melanesios podan confiar en que recibiran cargo porque no tenan
conocimiento claro de cmo se producan los bienes europeos, o por qu
llegaban a las islas. El cargosta moderno, que espera ser redimido del apreVase en el Glosario "cultos cargo" y "cargosmo". (N. del T.)

220

LAFECONTRALOSHECHOS

mio ecolgico de este ao gracias a los descubrimientos tecnolgicos del


prximo, abriga creencias semejantes por no tener claro conocimiento de
la ecologa ni del papel que desempea la tecnologa en ella. La fe cargosta
de ambos descansa en las arenas movedizas de una ignorancia fundamental
ayudada por un conocimiento superficial.
Sobre la base de esas creencias, la incapacidad de satisfacer sus abultados deseos a menudo llev a los melanesios a comportamientos histricos y
paranoicos (trances, movimientos espasmdicos, posesin general). A veces
los condujo a realizar actos destructivos y a evitar el trabajo. Pero tan1bin
los hizo construir, con meticulosidad, muelles para recibir los tan esperados
barcos. Se levantaron bodegas para almacenar los cargamentos previstos.
Con su asiduo trabajo para facilitar la entrega del cargo, los melanesios se
afirmaban en su creencia de que ste les perteneca con justicia.
Estados Unidos no es Fiji, las islas del Almirantazgo o Nueva Guinea.
Pero los estadunidenses tambin han sido sometidos a algo equivalente a
una "invasin". El Homo colossus ha rebasado nichos que el Homo sapiens en
el pasado ocupaba escasamente (y por eso lo haca con comodidad). Con
la rara excepcin de algn estudioso como Sumner o Turner (o, antes que
ellos, la excepcional poltica de Jefferson), los estadunidenses ignoraban
hasta hace poco la base ecolgica de su sueo y de sus logros, de igual modo
como los melanesios desconocan el sistema fabril europeo. Saban poco o
nada de la extensin fantasma o de los procesos geopolticos que haban
puesto a su disposicin la energa almacenada de la antigua fotosntesis. Por
creer que las doctrinas polticas democrticas y la magia de la libre empresa
haban bastado para producir la buena vida de ayer, o por suponer que una
firme fe ideolgica la recuperara hoy, algunos estadunidenses abrazan su
propia versin de un culto cargo por razones semejantes. Cada uno de ellos,
a su manera, est aferrndose al mito de los recursos ilimitados.
Cultos cargo de la era espacial

Los cultos que consiguieron proslitos cargostas entre los ciudadanos de naciones avanzadas no fueron siempre abiertamente religiosos.
La creencia tipo II sostiene que en un futuro prximo, de forma inevitable,
grandes descubrimientos tecnolgicos le permitirn al ser humano continuar expandiendo sin fin la capacidad de carga humana del mundo. 4 Esto
es simplemente tener fe en la fe, como sucede con una especulacin en la

221

LA FE CONTRA LOS HECHOS

RESISTENCIA Y CAMBIO

bolsa; su base no es ms firme que una extrapolacin estadstica, la suposicin ingenua de que los avances tecnolgicos del pasado podrn tomarse
como muestras representativas de una serie intrnsecamente infinita de
logros semejantes. Una fe tal pasa por alto el hecho de que la manifiesta
"ampliacin" de la productividad del mundo en el pasado ha consistido
principalmente en sucesivas desviaciones hacia el uso humano de procesos
vitales mundiales antes usados por otras especies. Esta fe no toma en cuenta
que el "progreso" (aun por el mtodo de apropiacin) tendra que detenerse
cuando todos los recursos derivables hubieran sido desviados. Es obvio que
el ser humano no puede apoderarse de ms cosas que las que existen. (En
forma menos obvia, hay razones biolgicas y geolgicas que impiden, por
mucho, que el lOO por ciento de los recursos del mundo puedan ser desviados hacia el uso humano.)
El optimismo tecnolgico se concret en varias esperanzas piadosas,
que se enumeran a continuacin.
l. Alimento "ilimitado"

1::'

El entusiasmo por la R~vo~ucin yercl.e fue slo un caso especial de


este culto de grandes descubrimientos tecnolgicos. Se crea que los descubrimientos decisivos ya se haban hecho (gracias al cultivo de variedades de
trigo y arroz de alto rendimiento). Haca slo falta un esfuerzo misionero
vigoroso en las naciones hambrientas para convencer a su poblacin de
cultivar esas variedades superiores de granos. 5 Tal actitud no es ms que la
expresin de la incapacidad de entender o la dificultad para percibir la finitud de la biosfera. Quienes creen en este "descubrimiento" no son capaces
de ver que un aumento de la irrupcin humana no resuelve un problema,
sino lo agrava. Cuando la Revolucin Verde comenz ni siquiera se poda
ver que los granos de alto rendimiento, o bien aceleraran el agotamiento
de los suelos de cultivo, o bien intensificaran la precaria dependencia de la
.. agricultura de la industria de fertilizantes qumicos. As, el cultivo de recur. sos renovables, como el alimento, se volva fuertemente dependiente de una
! continua extraccin de recursos agotables, tales como el petrleo y diversos
\, minerales. 6 Tratar de aumentar la capacidad de carga mediante el progreso
agrcola hace que el viejo mtodo de la apropiacin dependa del traicionero
mtodo de la sobreexplotacin.

222

2. Alternativas "ilimitadas"
Como respuesta al dficit mundial de energa en medio de una
creciente demanda, los economistas pregonaron la "sustitucin de recursos"
como solucin. El hombre comn y corriente tenda a creer que de algn
modo podran encontrarse "nuevas fuentes" de energa que nos haran "autosuficientes" en una determinada fecha a futuro: primero en. . l980, luego en
1990, ms tarde en ... , etctera. Fueron algunas de las quin;r~ras milenaristas
que surgieron para calmar las angustias "postexuberantes". A comienzos de
1974 las cmnpaas estadunidenses ofrecan hasta siete mil dlares por 0.40
7
hectreas para obtener derechos de "desarrollo" de la pizarra bituminosa;
si suban suficientetnente los precios del petrleo crudo, podran entonces
devorar montaas para extraer petrleo del esquisto bituminoso. Sus ofertas
e intenciones hacan aplicable de modo especial la frase de un escritor ingls
que se preguntaba cunta gente "podra jugar sin peligro este juego de
comerse el planeta". 8
En el captulo "La necesidad de una nueva perspectiva" se seal que
hubo dos acontecimientos irrepetibles que hicieron posibles cuatro siglos de .
magnfico progreso. Fueron l. el descubrimiento de un segundo hemisferio,
y 2. el desarrollo de una tecnologa capaz de desenterrar y explotar los aho- _:
rros energticos del planeta, sus depsitos de combustible fsil. La bsqueda
cada vez ms implacable de nuevas fuentes de energa y de costosas tecnologas energticas expresa nuestro deseo de negar que logros como estos dos
hayan sido un resultado singular de circunstancias de tiempos pasados.

3. Energa "ilimitada"
En tiempos antiguos, algunos dedicados excntricos, ilusionados con
la posibilidad de violar las leyes de la fsica, trataron de inventar maquinas de
"movimiento perpetuo" para proporcionar energa sin, supuestamente, consumir combustible alguno. Estos aparatos imposibles haban parecid~ siem-
pre ser un camino ideal hacia un mundo de recursos ilimitados ~nterm1nable.
Ahora, en una poca que nos pareca ms sofisticada, los cargmstas se daban
el lujo de creer en el mismo tipo de idiotez, hablando engaosamente del
"reactor reproductor" como un aparato que no slo generara grandes cantidades de energa, sino que tambin producira al mismo tiempo "m.s c~~
bustible que el que consume". Desde luego, no podra hacer tal cosa. La Ilus10n

223

RESISTENCIA Y CAMBIO

de que lo conseguira, y que por consiguiente la humanidad podra continuar


tratando al mundo como ilimitado, surgi de una fraseologa descuidada que
favoreca una falsa comprensin de hechos fsicos ms bien simples.
El combustible para las centrales energticas de fisin nuclear era el
elemento pesado uranio. Ms de 99 por ciento del uranio del mundo existe
en forma de su istopo ms pesado u-238, incapaz de reaccionar en cadena
y generar energa. No obstante, esto puede hacerse con el u-235. Producir
con1bustible para un reactor (o una bomba atmica) significaba, al principio,
"enriquecer" el uranio natural, es decir, separar los tomos de u-235, capaces
de fisin, de los tomos u-238, ms abundantes pero intiles. Sin embargo, si
un neutrn disparado por una fisin fuese capturado por un ncleo de u-238
antes de ser frenado por colisiones con otros tomos, convertira el tomo
u-238 en plutonio-239, que se consideraba fisionahle. El as llamado reactor
reproductor era entonces un aparato diseado para permitir que parte de
la energa de la fisin se utilizara para convertir el u-238, inservible como
combustible, en el combustible Pu-239. No era un aparato capaz de producir
combustible de la nada, como tampoco lo es una refinera de petrleo (que
refina ms petrleo del que quema). El reactor reproductor slo le permitira
al ser humano reducir la parte intil del uranio disponible. La ilusin de
recursos ilirnitados es mantenida, entonces, no por la posible existencia del
aparato mismo, sino por su nombre y la falta de cuidado al describirlo. Estos
aparatos no ofrecan cantidades "ilimitadas" de energa para uso humano.
Podran multiplicar el contenido energtico de las reservas conocidas de
uranio por un factor de hasta sesenta, y no por el infinito, ni siquiera por
alguna cifra astronmica. 9
Adems, est el tema de la seguridad. 10 Para funcionar con seguridad los reactores reproductores rpidos tendran que tener al menos las
siguientes caractersticas: l. un dispositivo para detener infaliblemente la
reaccin de fisin bajo cualquier circunstancia que pudiera darse; 2. formas
de asegurar el flujo ininterru1npido de lquido refrigerante, o al menos,
medios para detectar con certeza cualquier interrupcin del flujo mientras
sta es todava incipiente, es decir, antes de permitir un peligroso recalentamiento; 3. medios para impedir cualquier escape de productos de la fisin,
en caso de que el combustible se funda debido a una falJa de alguno de los
sistemas arriba descritos; 4. medios para prevenir el derrame de cualquier
residuo radiactivo; 5. instalaciones para recolectar y almacenar por muchsimo tiempo sustancias peligrosamente radiactivas, que son subproductos

224

LA FE CONTRA LOS HECHOS

inevitables del proceso generador de energa. El cargosrno pas por alto los
difciles problemas de ingeniera y de organizacin implcitos en estos requisitos de seguridad, o supuso de 1nanera engaosa que eran fciles de
resolver.
A los cargostas les gustaba tambin soar con la fusin nuclear
como fuente definitiva de energa "ilimitada". 11 El deuterio, istopo pesado
del hidrgeno, podra servir de combustible en una reaccin que slo puede
ocurrir a temperaturas de millones de grados, como se las encuentra en
forma natural en el interior del Sol. Manejar los gases ionizados, que son
parte del proceso de fusin, implica suficientes dificultades tcnicas como
para que esperar que los problemas energticos pudieran ser resueltos por
fusin fuese con claridad un caso de querervender la piel del oso antes de
haberlo cazado. 12 Este plasma extraterrestre tiene que ser de algn modo
contenido, puesto que su disipacin bajara instantneamente su temperatura. Como ningn recipiente material sera capaz de resistir siquiera una
fraccin de la temperatura requerida sin vaporizarse, se supuso con rapidez
que la contencin tendra que realizarse mediante campos magnticos muy
poderosos. Pero generar ese intenso magnetismo requiere electroimanes
hechos con cmnponentes superconductores. Se puede volver superconductor un material si se lo enfra a cerca del cero absoluto. As, al final, toda la
idea de tener fusin nuclear en la Tierra significa suponer que es posible
disear aparatos capaces de producir, en estrecha vecindad, temperaturas a
la vez astronmicamente altas y astronmicamente bajas.
Los promotores de la fusin pusieron a Liebig patas para arriba:
estos cargostas se concentraron en la abundancia del hidrgeno que servira
de combustible y no vieron que haba escasez o ausen~ia de materiales que
resistieran temperaturas extremas e intensa radiacin sin volverse quebradizos. Esos materiales tendran que mantener su solidez, conservar el tamao
y la forma, resistir la fatiga sin formar burbujas, chisporrotear o corroerse.
Las esperanzas puestas en una produccin de alta energa les han impedido a los legos, entusiasmados por las centrales termonucleares, tomar en
cuenta problemas tales como que los intensos campos magnticos pudieran
alterar la conductividad trmica de los metales lquidos destinados a servir
de refrigerantes. Tambin existen enormes problemas en adaptar las instalaciones de produccin de electricidad para usar los intensos estallidos
de energa calrica a altsimas temperaturas que emanan de las reacciones
termonucleares.

225

RESISTENCIA Y CAMBIO

LA FE CONTRA LOS HECHOS

La mitologa popular supona que la fusin no creara problen1as


de radiactividad, puesto que el combustible sera hidrgeno y no uranio o
plutonio. Pero uno de los sistemas de fusin usara tritio (el istopo ms
pesado del hidrgeno con peso atmico de 3); el tritio s es radiactivo y
podra filtrarse por difusin a travs de las paredes metlicas calientes. Aun
un sistema que usara deuterio como combustible producira algo de tritio
en el proceso y requerira as lidiar con el problema de un posible escape
de tritio. Adems, a medida que la investigacin de la energa por fusin
progresaba, empez a verse que lo ms factible econmicamente sera una
combinacin de fisin y fusin. Un sistema que considerara los riesgos de
la eliminacin de residuos radiactivos como el precio que hay que pagar por
la posibilidad de usar el barato y abundante hidrgeno como combustible
auxiliar. 13
Los legos en fsica, que gustaban de contar los ergios* termonucleares muchos aos antes de su extremadamente problemtico nacimiento,
abrigaban una fe apoyada en pocos conocimientos y mucha ignorancia -del
mismo modo que la esperanza de los melanesios en el cargo descansaba en
saber muy poco y suponer mucho acerca de la naturaleza de los procesos
productivos europeos.
4. Poniendo el Sol "a trabajar"
La ltima lnea de defensa del moderno cargosta es su confianza en
que una nueva tecnologa podra al fin "hacer posible el uso de la energa
14
solar". Esta visin no toma en cuenta las mltiples formas en que ya el ser
humano depende fuertemente de dicha energa.
Esta energa ha mantenido, en ms de una forma, la agricultura,
que le permiti al Homo sapiens llegar, partiendo de algunos millones de
habitantes de la Tierra en tiempos preneolticos, a l1.na poblacin quinientas
veces mayor en un lapso de ~lo cuatrocientas generaciones. La energa solar
ha mantenido la agricultura no slo a travs de la fotosntesis; tambin ha
P~,oporcionado la energa para la evaporacin, que "bombea" cada da algo
as1 como 68.6 billones de galones (equivalentes a doscientos sesenta kilmetros cbicos) de agua desde la superficie de la Tierra y los mares hacia la
"Er.gio"_ unidad de fuerza; el autor hace un juego de palabras, intraducible, con la
en mgles, entre ergs (ergios) y eggs (huevos). (N. del T.)

226

sem~janza,

atmsfera. De all cae como lluvia sobre los campos del mundo, los bosques
y las cuencas hidroelctricas. 15
Si slo la dcima parte de uno por ciento de la energa solar que llega
a la superficie de la Tierra es captada por las plantas y fijada en molculas
orgnicas, eso no significa que el restante 99.9 por ciento sea una "enorme
reserva virgen" a la espera de la explotacin humana. Podra ser en extremo
peligroso para la humanidad tratar de usar incluso 0.1 por ciento ms; la
diferencia entre 99:9 por ciento virgen y 99.8 por ciento puede parecer
nimia, pero significara someter al sistema energtico de la ecosfera a una
carga adicional comparable a la que ya sufre por el continuo crecimiento de
toda clase de organismos.
El profesor de geoqumica de la Universidad Tcnica de California
(Cal Tech), Harrison Brown, sugera en 1954 que, a un siglo de distancia, una
poblacin humana de siete millardos podra estar posiblemente viviendo a
un nivel "estadunidense" de consumo energtico y podra extraer un cuarto
de esa energa de aparatos solares. 16 Sin embargo, clculos relativamente
simples muestran que esto significara destinar para el uso humano una
cantidad de energa solar de aproximadamente tres veces la cantidad total
de energa usada por la poblacin 1nundial en el ao en que Brown hizo
su sugerencia. Para ver esto en perspectiva, considrese que ya el consumo
humano total de energa es equivalente a ms de 10 por ciento de la produccin total neta orgnica de toda la biosfera. Suministrarles a los futuros
seres humanos tres veces esa cantidad con aparatos solares significa hacerle
algo a los sistemas naturales de flujo energtico en una escala que ya no es
ms infinitesimal. El Homo colossus estara moviendo una masa equivalente
a casi un tercio de toda la biosfera!, lo que significara un enorme riesgo
por la posibilidad de efectos desquiciadores sobre los equilibrados procesos
de la naturaleza.
5. Otras escapatorias tecnolgicas
El cargosmo no fu e siempre tan patente como en estos ejemplos. Si
los isleos de las Islas Salomn hubieran sido europeos en vez de melanesios,
quiz hubieran puesto sus esperanzas en un proyecto cmno el Concorde
britnico-francs (a fin de hacer llegar el milenio dndoles a los hombres
de negocios y a los diplomticos del mundo las costosas bendiciones del
transporte supersnico) en vez de construir trabajosamente cuidadosas

227
\

'-

RI~SISTENCIA Y CAMBIO

hileras de bodegas cargo. No menos exageradas fueron las esperanzas que


Francia puso en su programa unilateral para alcanzar paridad en armamento atmico.
La creencia de que una emigracin en una nave espacial a mundos despoblados nos ahorrara tener que cargar con las consecuencias de
sobrepasar la capacidad de carga de este mundo floreci brevemente en
los comienzos de la era espacial, pero no era ms realista que las "p_istas
de aterrizaje" construidas por los melanesios despus de la guerra. (Estos
modernizaron sus ideas sobre los mtodos de entrega de cargo una vez que
la aviacin militar estadunidense entr en sus vidas durante la segunda guerra mundial.) Quienes crean en una emigracin extraterrestre para solucionar la superpoblacin no parecan haber hecho nunca el simple clculo
aritmtico del gigantesco tonelaje de vehculos espaciales ni las imposibles
cantidades de cmnbustible que haran falta para propulsar, hasta alcanzar la
velocidad de escape, el incremento anual de poblacin (unos setenta millones de seres humanos), ms las provisiones que necesitaran durante su largo
viaje a algn planeta hipotticamente habitable. Desde luego, estamos hablando
de exportar setenta millones de personas por ao por el resto de sus vidas,
para nunca ms volver. Durante todo el programa Apolo de alunizajes de
personas, cinco pares de astronautas, en total, estuvieron apenas algo ms
de veintitrs das-hombre en la Luna. Si pudiramos confiar en mantener
estable la poblacin exportando su crecilniento a un planeta no ms inaccesible que la Luna (as como Europa export el exceso de poblacin al Nuevo
Mundo) seran necesarios ms de sesenta rnil lanzamientos como los del
Apolo todos los das para conseguirlo. Aun si aquello no fuera un absurdo
imposible, la investigacin cientfica espacial le quit con rapidez la base a
cualquier ilusin de escapar por estos medios. Mostr mediante fotografas
espaciales y telemetra que los dos destinos planetarios ms obvios, Venus y
Marte, tenan condiciones ambientales imposibles de colonizar masivamente
por refugiados humanos viniendo de una Tierra "postexuberante".
6. Escapatorias ideolgicas
Otros entusiasmos radicales eran de carcter menos tcnico. Del
mismo modo que los habitantes de las islas del Pacfico pretendan obtener, mediante actividades religiosas apropiadas, grandes cantidades de cargo
cuya base industrial les era desconocida, as los diversos revolucionarios del

228

LAFECONTRALOSHECHOS

mundo industrializado, desde 1963 en adelante, se imaginaron que una


drstica redistribucin de estatus e influencia, la adopcin de nuevos "estilos
de vida", una disminucin de la coercin social y la creacin de una nueva
"tica del amor" podran traernos las ventajas de una era no competitiva.
Sera ms sublime que la imperfecta aunque inspiradora edad que apenas
se vivi, alimentada con eficacia por el exc<;so de capacidad de carga de que
goz un da el Inundo. Estos revoludonarios no lograban captar lo que el
boletn de la Escuela Forestal de la Universidad de Yale llam con agudeza
"los lmites ecolgkos del optimismo".
U no de estos casos fue el popular libro de Charles Reich, The
Greening of America (El verdear de Estados Unidos). Su popularidad debe
atribursele al serio deseo de gente joven, que viva en la declinacin de la..
exuberancia, de reafirmarse en la idea de que bastaba una nueva visin del 11
mundo para lograr rechazar ciertas leyes de la naturaleza, y eximirnos ele las )
consecuencias de una irrupcin que vena de tiempos neolticos. Reich y sus
entusiastas lectores parecan ignorar que las relaciones ele creciente corrlpetencia entre los miembros ele la especie humana eran la consecuencia natural de circunstancias ecolgicas en inexorable cambio. La visin ele Reich
era una peculiar mezcla de cargosmo y cosmeticismo. 17 (Recalcaba, por
ejemplo, la implicaciones revolucionarias de los pantalones de campana.)
Exceptuando la creencia de que las drogas prometan ser un atajo hacia el
milenio, el "verdear" de Reich no era en particular tecnolgico. Nos quera
hacer creer que podramos superar la tendencia a competir rechazando
doctrinas perpetradas por un Estado empresarial. Pero remplazadas p(
una "subjetividad radical", como sugera, no podra detener la secuencia de
florecimiento y quiebra en la que nos habamos metido, as como tampoco
podran los rituales melanesios traer cargo europeo a los isleos.
La receta de Reich para curar nuestros males afirmaba que debamos abandonar algunos valores inculcados de forma artificial por el Estado
empresarial, valores que les daban demasiada importancia al prestigo y
al poder. Debemos "partir de las premisas basadas en la vida humana y en
el resto de la naturaleza". Pero la "naturaleza" de Reich era un dolo: en lo
que escriba sobre ella no haba nada que mostrara conciencia alguna del
impacto que tienen los lmites ele los recursos, los procesos biogeoqumicos,
la simbiosis, el antagonismo ecolgico, etctera, sobre las relaciones humanas. Si algo captaba de los peligros de sobrepasarse, no lo mostraba, al esperar que con slo elevarse a lo que llamaba "conciencia III" pudiera liberar

229

.r

RESISTENCIA Y CAMBIO

por entero a los seres humanos de su difcil situacin de competencia. 18 As,


la "conciencia III" era, por completo, una ilusin milenarista.
Buscando chivos expiatorios

}1
~-_,

Las diversas formas de cargosmo tienen algo en comn: una obstinada insistencia en que los lmites de la capacidad de carga pueden vol; verse a elevar, como ha sucedido varias veces en el pasado. Muchas de ellas
suponan que sera la tecnologa el medio para hacerlo; otras versiones se
\._imaginan que bastaba con cambiar nuestros corazones y nuestras mentes.
Los cargostas, especialmente los de la segunda variedad, se han negado
a creer que los problemas resultantes de la sobreexplotacin son reales e
ineluctables. Tienden, por consiguiente, a ofenderse cuando los realistas
buscan poner de manifiesto los hechos. Los cargostas parecen decir, en
efecto, "si simplemente no aceptamos los hechos, dejarn de existir".
Para las mentes decididas a resistir, ningn paradigma revelador de
la realidad puede ser aceptable, a menos que sea agradable, es decir, a menos
que adoptarlo no slo revele la naturaleza del problema, sino adems arregle
las cosas. Las personas con visiones cargostas se ven tentadas, comprensiblemente, a suponer que las tribulaciones del mundo no son tanto efecto de
las condiciones "postexuberantes" como de quienes llaman la atencin a esas
condiciones, los portavoces de un nuevo paradigma. De acuerdo con Reich,
por ejemplo, debamos ser muy desconfiados de la racionalidad, la lgica,
el anlisis y los principios. Un desafo a la autoridad vigente ha sido una
componente regular de los cultos cargostas. Desafo que ha tenido varias
formas de expresin, tales como la quema de objetos sagrados, la revelacin
de secretos a categoras de personas para quienes haban sido tab, o la
destruccin de dinero y de propiedad material.
Si hubiramos sabido qu actos podan considerarse sintomticos,
hubiramos visto en diversos acontecimientos modernos formas de pensar
cargostas y pasiones milenaristas: acontecimientos como el robo y la publicacin de documentos secretos, la quema de banderas o embajadas, y tal vez
incluso el ataque vandlico a una inapreciable escultura de Miguel ngel
en el Vaticano, o rayar las letras I-R-A en un valioso cuadro en la capilla del
King's College de Cambridge. Algunas de las caractersticas ms srdidas
de la "anticultura" estadunidense y europea en las dcadas de 1960 y 1970
pueden verse como casos "postexuberantes" de aquel sacrilegio y de la obs-

L---,

230

LA FE CONTRA

LOS HECHOS

cenidad ritual ocurridos en otros lugares y tiempos, cuando las personas de


una sociedad sin esperanzas entraban en un camino antinmico y atribuan
su triste suerte a un cdigo moral capaz de ser derrocado, antes que a cir~
cunstancias sin escapatoria.
Las circunstancias pueden, con moderacin y estudio, ser entendidas.
Pero entenderlas no implica la posibilidad de cambiarlas. La gente, incapaz
de soportar la idea de que nuestra condicin "postexuberante" es debida a
circunstancias reales, insiste en que tiene que haber culpables. Si no hay un
tirano ambicioso de poder o un plutcrata a mano para ponerlos en el papel
de culpable, se tiende a insistir en que son las personas ecolgicamente conscientes, ocupadas en descubrir y llamar la atencin sobre las circunstancias
reales, los responsables. Por ejemplo, un clrigo protestante, de tendencia poltica radical, combata con vigor en sus escritos las "seducciones del
radicalismo" que ejerca el "movimiento ecolgico" en la dcada de 1970.
Comparaba los esfuerzos de trascender la poltica que haca ese movimiento
en nombre de la naturaleza con la ideologa alemana nazi de la dcada de
1930. Hitler, deca, haba urgido a los alemanes a vivir segn los dictados de
la naturaleza, es decir, dar rienda suelta a sus instintos raciales. 19 (Por lo visto,
tenemos que olvidarnos para siempre de la "naturaleza" porque Hitler abus
de la palabra!) En nombre de la compasin, escritores como este clrigo
lamentaban que hubiera quienes trataban de crear conciencia de los lmites
del ecosistema. Para ellos no era el hecho de que el mundo era finito el que
condenaba a los crecientes millones de personas a una vida inferior, sino el
pronunciar las palabras "capacidad de carga limitada" lo que provocaba los
horrores que deban evitarse.

231

VIDA BAJO PRESIN

VIDA BAJO PRESIN

Poniendo las cosas en perspectiva

na forma corriente que asume la resistencia al nuevo paradigma ecolgico consiste en tildar de "neomaltusiana" toda afirmacin de que el
mundo no es ilimitado, como si para refutar un conocimiento vlido bastara
con aplicarle una etiqueta. Antes de que alguien hubiera podido tratar de
estigmatizar alguna de mis ideas con ese rtulo, tuve la experiencia de vivir
varios aos en Nueva Zelanda. Mi estada, nostlgica en forma rnaravillosa,
en esa nacin joven y llena de esperanzas, que se asemejaba, en muchos
aspectos importantes, a Estados Unidos en su fase exuberante antes de convertirse en una nacin del Viejo Mundo, influy en los primeros borradores
de algunos captulos de este libro.
,
Cuando los neozelandeses volvan a sus espaciosas y hermosas islas
de viajes a otras tierras, sus familias y amigos a veces llamaban esto volver
"del mundo". Su enormemente variado pas pareca deberle muchas de sus
1
ventajas a su lejana de otras tierras y de la masa de poblacin del planeta.
Pero no era en realidad un mundo aparte.. Estaba en el mismo globo, estaba
sujeto a las mismas leyes naturales y tena abundante comercio con otros pases. Los colonizadores europeos haban introducido suficientes especies de
plantas y animales de otras partes como para que ya no fuera el ecosistema
separado que haba sido durante la evolucin del kiwi y otras especies de
aves no voladoras.
Los neozelandeses eran vidos lectores y clientes asiduos de los
medios de informacin de masas de otros continentes. Aunque eran parte
integrante de la humanidad, estaban algo protegidos de los proble1nas ms
irritantes que la afligan gracias a su ubicacin y su baja densidad poblacional. Poder mirar las tribulaciones del mundo desde este lugar panormico

232

privilegiado durante varios aos me ayud a captar el nuevo paradigma


ecolgico. Observ que algunos neozelandeses de buena voluntad insistan
a veces en que su gobierno hiciera todo lo posible para facilitar la inmigracin, a fin de aliviar los problemas de superpoblacin de otros lugares del
planeta. Como recin llegado de un pas mucho ms grande, era yo sensible
a la limitacin de la capacidad de carga de Nueva Zelanda; al mismo tiempo,
era capaz de valorar de manera profunda su todava escasa densidad de
colonizacin. As, llegu a darme cuenta de que si tan slo el aumento mundial de poblacin que ocurre en el periodo de tres semanas fuera instalado
en Nueva Zelanda, la densidad poblacional de estas hermosas islas llegara
a igualar el promedio mundial. Habra superado el pas, corno el resto del
mundo, su "Era de la Exuberancia".
Me di entonces cuenta de cun afortunado era Estados Unidos de
haber sido una "nacin emergente" en el momento en que la presin demogrfica del Viejo Mundo se aliviaba gracias al excedente de capacidad de
carga del Nuevo Mundo. Los pases subdesarrollados no tuvieron, en las ltimas dcadas del siglo xx, la posibilidad de disponer de una vasta expansin
de los nichos ecolgicos del ser humano, como la que se present tres siglos
antes con la colonizacin de un nuevo hemisferio. 2 Alaska (y las regiones rticas de Canad) ofrecan ahora slo un ilusorio equivalente de los vastos territorios del Nuevo Mundo, que les parecieron tan vrgenes a los exploradores
europeos cuando los descubrieron. Esas tierras septentrionales eran grandes
en superficie, pero pequeas en capacidad de carga debido a su clima. No
podan absorber nada parecido al nmero de emigrantes que haba llegado
al Nuevo Mundo desde una Europa superpoblada, o que ahora quisiera
abandonar zonas actuales superpobladas. Aun la rida Australia tena una
capacidad de carga tan m;:tnifiestamente limitada que su posibilidad de
cumplir la funcin de un Nuevo Mundo para aliviar la presin del resto del
planeta era casi igual de ilusoria, por ser tan pasajera en forma tan evidente.
Las regiones, pues, que todava no estn bajo presin, no estn en
condiciones de prolongar de modo apreciable la "Era de la Exuberancia" del
mundo. Pero les proporcionan todava a algunos de los cientos de millones
de personas ya expuestos a la vida "postexuberante" la posibilidad de formarse una idea por s mismos de aquella edad.
Desde la perspectiva de Nueva Zelanda, me pareci que el final del
progreso material tradicional de Estados Unidos podra ser menos antiptico para muchos estadunidenses de lo que se esperara. El progreso mate-

233

RESISTENCIA Y CAMBIO

rial contribua en realidad a aumentar la interferencia de unos con otros.


Para muchos, esta mutua interferencia era tan molesta, que podran llegar
a agradecer el fin de esta escalada de opulencia casi tanto como lo teman.
Me di cuenta de cun poco haba comprendido el estadunidense
corriente las razones de su propia angustia en el momento en que vi lo que
suceda con el estilo de vida en Estados Unidos en la era "postexuberante".
Bastaba con pedirle a uno de ellos nombrar un pas superpoblado. Era
mucho ms problable que l o ella mencionaran a la India antes que Estados
Unidos. Sin embargo, para estudiar qu nacin est ms superpoblada, es
necesario distinguir entre presin y densidad de poblacin.
Presin y densidad

En igualdad de condiciones, una mayor densidad debiera crear una


mayor presin. Pero presin y densidad no son lo mismo, y las condiciones
no son iguales.
La presin poblacional puede definirse como la frecuencia de la
interferencia mutua diaria per cpita resultante de la presencia de otras
personas en un hbitat finito. (Es ms o menos lo que mile Durkheim
quera decir con "densidad moral" en su anlisis de la divisin del trabajo
en la sociedad.) 3 La densidad de poblacin en sentido corriente (la "densidad material" de Durkheim) es simplemente el nmero de personas por
kilmetro cuadrado. Dos naciones de igual densidad de poblacin pueden
diferir en su presin poblacional si sus poblaciones difieren en su nivel de
actividad. Una poblacin que usa ms aparatos protsicos tiende a someter a
sus miembros a una mayor presin porque hace ms cosas.
Como modelo para apreciar la presin de la poblaci de un pas,
pinsese en lo que puede suceder con una cantidad de aire en un recipiente
cerrado (como un neumtico de automvil). Se puede aumentar la presin
bombeando ms aire o calentando el que ya se encuentra all. El calor hace
a cada molcula ms activa. Con mayor energa, las molculas se mueven
con mayor rapidez y chocan con ms frecuencia. As, el movimiento de cada
una sufre ms a menudo de "interferencias" debido al movimiento de las
otras; similarmente a que si hubieran ms. As, la presin depende tanto de
la actividad como del nmero.
.
En Estados Unidos la poblacin haba aumentado: ms gente haba
stdo bombeada en nuestro espacio finito y sta reclamaba una mayor cantidad
234

VIDA BAJO PRESIN

de nuestros limitados recursos. Pero tambin nuestro ritmo de vida se haba


acelerado mucho. Por tradicin le dbamos la bienvenida a esa aceleracin
como seal de progreso, percibiendo rara vez que con eso aumentaban las
maneras en que las personas interferan de modo simultneo unas con otras.
La prdida de la independencia, y la incapacidad de entender cmo se perda,
puede ilustrarse con el cambio fundamental que sufri la estructura ocupacional de la fuerza de trabajo, propia de una nacin industrializada. Por ejemplo, en 1940 alrededor de nueve millones de estadunidenses trabajaban en el
campo. En 1970, quedaban slo algo as como 2.5 millones en esa ocu.pacin.4
Un grfico de un manual estndar de sociologa mostraba este catnbio: la
curva descenda de izquierda a derecha, representando el decreciente nmero
de labradores. Sobrepuesta en el mismo grfico, una curva que suba con rapidez hacia la derecha mostraba el creciente nmero de "personas alimentadas
por cada labrador" -implicando que el cambio haba de verse necesariamente
como un logro magnfico. Pero la curva ascendente podra, de igual manera,
llamarse "nmero de consumidores de los que depende la prosperidad de
cada labrador". En resumen, la mayor productividad per cpita del campo lia\
aumentado tambin la dependencia de los labradores de otras personas.
\
Esta tendencia ha durado largo tietnpo. En 1926 el decano de la
escuela de posgrado de la Escuela Estatal de Carolina del Norte, un socilogo rural llamado Carl C. Taylor, escriba:
La divisin del trabajo [... ] ha beneficiado tanto al labrador y a su
familia con1o a otras personas. Le permite especializarse en la produccin de materias primas y esta especializacin es, en no pequea
medida, la razn de su mayor eficiencia. A su vez, la mayor eficiencia
le ha permitido vender sus productos en los mercados mundiales y
con ese dinero comprar mayor cantidad de bienes mundiales que lo
que jams hubiera podido bajo un siste:ma en que l tuviera que
satisfacer sus propias necesidades y las de su familia con sus propios
campos y rebaos. Decir que ahora se especializa en la produccin de
materias primas equivale a decir que depende de otras personas para proveerse de productos terminados. Es ms eficiente bajo ese sistema,
pero menos autosuficiente. 5
En 1973 el mundo se vio enfrentado, de manera sbita, con este
vnculo entre una mayor eficiencia y menor autosuficiencia. La dependencia
de las naciones industrializadas "productivas" de las relativamente "subde235

RESISTENCIA Y CAMBIO

sarrolladas" naciones exportadoras de petrleo fue usada por estas ltimas


como "palanca" en la poltica exterior.
La principal ventaja del ser humano, su capacidad de cuasiespeciacin dentro de una especie, estaba unida a una seria desventaja: la intensificacin de una interdependencia precaria. La gravedad de esa desventaja
era mayor para los sectores de la humanidad que haban llegado a valorizar
fuertemente su independencia viviendo en una ('Era de la Exuberancia", o
herednclola de una cultura de exuberancia. La mayor interferencia mutua,
elemento integral de la vida moderna, era mucho ms onerosa para quienes
confiaban gozar de la libertad de vivir a su antojo.
Una vida de alto consumo energtico
Una de las seales del ca~nbio en el ritmo de vida que ha aumentado
la interferencia de unos con otros es el aumento del consumo per cpita de
energa de los estadunidenses en una generacin. De 1945 a 1970, por ejem, plo, el consumo de combustible de cada estadunidense se elev (en promedio) 116 por ciento. 6 El consumo per cpita de gas natural aument 287 por
; ciento. La energa elctrica generada para cada estadunidense aument 379
,: por ciento. El consumo per cpita de carbn aument menos de 13 por ciento
porque la gente se desplaz hacia fuentes de energa ms prcticas. El mayor
consumo de energa se reflej en un mayor consumo de recursos materiales.
La generacin que vio crecer la poblacin humana en 45 por ciento (entre
1940 y 1965) vio incrementarse las ventas de fbrica de automviles en 150 por
ciento; y per cpita subieron las ventas anuales de autos en 72 por ciento. Una
de sus consecuencias fue la aparic.in de los cementerios de automviles, hoy
tan comunes en todo Estados Unidos pero ausentes de forma tan notoria en
otros pases, donde no se haba desarrollado la obsesin de cambiar de auto
cada dos aos. La floreciente produccin de autos en Estados Unidos tena
que llevar o a ms autos en la calle, o a una ms rpida depreciacin de los
mismos con una temprana eliminacin de autos "viejos" pero todava tiles.
En ambos casos el progreso traa consigo tanto interferencias como ayudas en
la bsqueda de la felicidad.
La produccin estadunidense de acero bruto por persona aument
en 15 por ciento entre 1945 y 1970; la produccin primaria de aluminio per
cpita creci alrededor de 500 por ciento. La sobreexplotacin se estaba
acelerando de manera clara.

236

VIDA BAJO PRESIN

En el pasado saludamos con demasiada rapidez estos cambios como


aumento de la abundancia. Pasamos por alto el hecho de que aun un nmero
f!jo de personas, viviendo en una rea fija, tena que sufrir una mayor presin
poblacional en la medida en que se volvan Horno colossus. Miembros de la
especie humana menos protsicos exper_imentaran menos presin con la
misn1a densidad. El aumento de la produccin per cpita de automviles, por
ejemplo, tena que significar o bien mayor congestin del trfico (y frustracin de los conductores), o mayor construccin de carreteras (y destruccin
de la comunidad, adems de aumento de los impuestos). Las fundiciones de
acero y aluminio no producan slo acero y aluminio; tambin producan
aire envenenado. Y aun la parte comercializable de su produccin tendra
tarde o temprano que interferir con la bsqueda de la felicidad de alguien.
A medida que se acumulaban los objetos de acero y aluminio desechados
tendran que subir ya fueran los costos de la comunidad para eliminar la
basura o la degradacin ambiental, o ambas cosas.
Para extraer o cultivar materias primas hacen falta personas. Tambin
intervienen personas en la transformacin de estos materiales en productos
tiles, y en su distribucin. Entonces, cualquier cambio en el uso de recursos
implica interferir con las costumbres de las personas. En una generacin
(entre 1940 y 1965) la produccin estadunidense de fibras artificiales per
cpita creci 420 por ciento. Cualesquiera que fueran las ventajas de ello
para los consumidores, su mayor produccin interfera con las acostumbradas formas de vida de los productores de algodn y lana y de la gente
empleada en las industrias procesadoras de esas fibras. La produccin per
cpita de algodn en Estados Unidos se redt~o en 19 por ciento en esta
misma generacin, y la de lana en 64 por ciento. Estas cifras ocultaban las
penurias de la vida de miles de personas cuyos antiguos nichos se vieron
sobresaturados. Se vean obligadas a sufrir el trauma de tener que readaptarse a nuevos nichos, si podan encontrarlos.
Adems, esta creacin qumica de mejores cosas para vivir mejor
significaba dar un paso ms en la decisin de confiarnos en la extensin
fantasma y en el mtodo de la sobreexplotacin. Sin preocuparnos por las
consecuencias, hubo un cambio importante en el tipo de fibras artificiales producidas. En 1940 slo uno por ciento de las fibras artificiales eran
producidas sin celulosa. En 1965 la cifra haba subido a 57 por ciento. Las
fibras artificiales a base de celulosa (rayn y acetato) usaban materia prima
orgnica, de modo que su produccin dependa de recursos naturales. Las

237

RESISTENCIA Y CAMBIO

p~oduci. .das sin. .celulosa ~ependan de la existencia agotable de petrleo y carbon. As1 avanzabamos, Sin querer, en el paso de un estilo de vida en potencia
interminable a uno que necesariamente se autoeliminara.
En comparacin con un pas subdesarrollado, los estadunidenses
podan considerarse afortunados (hasta ahora) por estar ms libres de hambre y tener mayor riqueza material. Pero la dependencia de Estados Unidos
del consumo de .~etritus estaba ms avanzada y la vida estadunidense implicaba mayor pres10n en otros aspectos. Un buen ndice del grado en que un
pueblo depende de un estilo de vida protsico y detritvoro es su consumo de
energa. De acuerdo con el Anua-rio Estadstico de la Naciones Unidas, en 1971
la tasa de consumo de energa per cpita en Estados Unidos era alrededor de
sesenta veces mayor que la de la India. Esto haca a los estadunidenses ms
mviles que a los indios (es decir, consumidores de ms espacio). Hacamos
ms cosas. Le imponamos a nuestro ambiente y a sus recursos materiales
exigencias ms variadas. Interactubamos con mayor frecuencia, con ms
gente y de ms maneras. Los estadunidenses tenan ms maneras de interferir un?s con otros que la mayora de los indios, aun cuando la cmnpetencia
por ahmento era menor entre estadunidenses que entre indios.
Cada colosal estadunidense, con su enonne tasa de consumo de
:ne.rga, ~ena pr~ctica~ente sesenta veces ms esclavos a su servicio que un
1nd1?. Asi, no hubiera Sido tan falso sugerir que, para hacer una comparacin
reahsta de la presiones de poblacin estadunidense por un lado, india por
otro, la proporcin entre las densidades de poblacin respectivas deba ser
multiplicada por sesenta. El nmero real de gente por kilmetro cuadrado
en Estados Unidos era aproximadamente un octavo de lo que era en la India.
~er? si cada estadunidense era alrededor de sesenta veces ms colosal que un
IndiO, entonces la presin de poblacin estadunidense sera equivalente a la
de doce millardos de personas viviendo al nivel de vida indio en un territorio
como el de Estados Unidos.
Si exista acuerdo entre los estadunidenses de que la "prolfica India"
estaba superpoblada, debera de igual modo existir una conciencia general
de que tambin lo estaba Estados Unidos. Sin embargo, esta conciencia
est~ba rezagada respecto de la realidad debido a la vigencia persistente del
antiguo paradigma de la cultura de la exuberancia.

238

VIDA BAJO PRESIN

Urbanizacin
La presin se intensificaba todava ms para gran parte de la poblacin de Estados Unidos y del mundo entero. La emigracin a las ciudades
era una expresin de la revolucin de las expectativas crecientes. El crecimiento de las ciudades se deba, por diversos motivos, al crecimiento de la
tecnologa industriai.7 Pero la hacinada e hipercompetitiva vida en las abultadas ciudades provocaba una revolucin de crecientes frustraciones. En las
naciones ricas, mucha gente quera tener toda la garua de ventajas, yendo a
una ciudad central a ganarse la vida, pero residiendo en un suburbio, menos
poblado en un comienzo; a veces, con el nico resultado de ver tragarse el
suburbio residencial por la metrpolis en expansin. 8 Los esfuerzos por
escapar de la alta densidad del centro de la ciudad de quienes podan darse
el lujo de viajar al trabajo todos los das indicaba con claridad que la urbanizacin provocaba presiones indeseadas. El mayor consumo de combustible
por este movimiento tambin aceleraba la sobreexplotacin.
Debido a la urbanizacin, los habitantes de una nacin podan verse
ms expuestos, de manera progresiva, a la presin de poblacin incluso
cuando la densidad promedio (en todo el territorio de la nacin) no ere
ciera. Pero como la densidad promedio s creca, la urbanizacin agravaba
el efecto de ese crecimiento sobre la presin. En 1960, por ejemplo, 53 por
ciento de la gente en Estados Unidos viva en 213 reas urbanizadas que
comprendan slo siete dcimos de uno por ciento de la superficie total. 9
As, mientras la densidad media de la poblacin de Estados Unidos estaba
cerca del promedio mundial de cerca de treinta personas por kilmetro
cuadrado, ms de la mitad de la nacin experimentaba una densidad setenta
y cinco veces mayor.
Cuando apenas comenzaban los europeos a colonizar el Nuevo
Mundo, la densidad media de la poblacin del territorio que llegara a ser
Estados Unidos, todava en la Edad de Piedra, era alrededor de un quinto
de habitante por kilmetro cuadrado. 10 Si la poblacin hubiera estado repartida en forma uniforme de modo que ese promedio reflejara la experiencia
real de los habitantes, cada indio americano hubiera podido llegar a pie
al encuentro de otras diecisiete personas en una hora de camino.u (En
realidad, puesto que todava la poblacin precolombina de Amrica viva en
grupos dispersos, con espacio libre entre ellos, el nmero de personas que
estaba al alcance a un mximo de una hora de distancia para una persona

239

RESISTENCIA Y CAMBIO

dada -es decir, toda la gente de su pequeo asentamiento particularsera por lo general tres o cuatro veces esa cantidad, a veces ms an. Pero
sin duda el nmero normal de posibilidades de contacto estaba dentro de
lmites tales que permitan que la vida de una persona consistiera en relacionarse con personas conocidas, no con personas extraas o con funcionarios
annimos.)
De acuerdo con el censo de 1970, Alaska era el nico estado <;:on una
densidad escasa. Repartidos de manera uniforme, cada habitante de Alaska
podra en una hora de camino llegar al encuentro de veintisis personas. El
estado menos densamente poblado de los estados contiguos* era Wyoming;
y en 1970, bajo la condicin hipottica de una distribucin uniforme, el
habitante rr1edio alcanzara, dentro de una hora, a 171 personas. Para el
total de Estados Unidos la cifra sera de 2,826; ms de 166 veces la cifra
precolombina. Para el estado ms densamente poblado, New Jersey, hubiera
sido de 47,909. Pero para el habitante medio de una ciudad central en un
rea metropolitana de Estados Unidos habra sido de 402,128 (suponiendo
que, pese a las obvias dificultades para moverse a pie implicadas en esa
densidad urbana, una persona pudiera desplazarse de algn modo seis kilmetros a pie en cualquier direccin dentro de una hora). Para el distrito de
Columbia, donde los representantes de la nacin seguan tratando de gobernar de acuerdo con el espritu de tiempos antiguos, la cifra era de 623,389.
Es claro que cuando la gente se ha hacinado de ese modo, la probabilidad de que se entorpezcan sus movimientos e interfieran de diversos modos
en sus vidas, unos con otros, se vuelve significativa. No es de sorprender,
pues, que, en las ciudades, una "norma de no compromiso" haya remplazado
los ntimos vnculos sociales que caracterizaban la vida en una era de pueblos
agrcolas. El encuentro fsico frecuente con personas en las calles, trenes subterrneos, etctera, hace que se recurra, ante todo, a la habilidad de poder
cruzarse sin mirarse. Comportarse con otros como si las personas fueran
meros objetos se convirti en un mecanisn1o necesario de defensa debido a la
sobrecarga psquica que imponen las circunstancias de la vida urbana.
En 1970 ya se haba urbanizado una parte tan grande de la poblacin del mundo que su impacto sobre la porcin todava no urbanizada era
importante. Con anterioridad a 1850 no haba existido sociedad alguna que

Vase la nota del traductor en la pgina 84. (N. del T)

240

VIDA BAJO PRESIN

fuera urbana de forma predominante. En 1900, Gran Bretaa haba sido la


primera en alcanzar esa situacin. Al cabo de un plazo inferior al de una
vida humana, la mayor parte del mundo se vio influido de modo considerable por las costumbres urbanas. Todas las naciones industrializadas podan
considerarse "predominantemente urbanizadas" y ms de un quinto de la
, gente del mundo viva en naciones de mayora urbana. Esta transformacin
era una caracterstfca profunda del fin de la exuberancia. A mediados del
siglo xx, un sexto -cifra nunca vista- de la poblacin del mundo viva en
aglomeraciones urbanas de den mil o ms habitantes. En 1600, a comienzos
de la "Era de la Exuberancia", incluso Europa tena menos de 2 por ciento
de su poblacin viviendo en aglomeraciones de ese tamao. 12
Acentuada por la urbanizacin, la presin de la poblacin intensificaba los aspectos competitivos de la interaccin humana.
Antagonismo pandmico

Los esfuerzos de las personas para "hacer algo" por remediar esta
difcil situacin a menudo la empeoraban. Una agitada bsqueda por el
cambio se hizo general en todo el mundo en esta edad de presin. Pero a
menudo, en un ambiente hacinado, el cambio que buscaba un grupo para
resolver un problema tena que crearles nuevos problemas a otros, que a su
vez pedan nuevos cambios para resolver esos problemas. De manera inevitable esos cambios creaban nuevas frustraciones para los todava nuevos
grupos. En resumen, haba un patrn de interferencia mutua. Era necesario
percibir ese patrn, en lugar de preocuparse por conflictos particulares. 13
Un antagonismo pandmico era el resultado predecible, en trminos ecolgicos, de la presin poblacional mundial, una tecnologa voraz y un dficit
en la capacidad de carga.
Una forma de adquirir una perspectiva global consiste simplemente
en quitarle a cualquier episodio particular su localidad o identidad especficas. El lector puede con facilidad construir un artculo "estndar" de peridico propio de la era de la superpoblacin. Basta elegir una nota acerca
de algn episodio sintomtico (de agitacin o violencia) del peridico de
cualquier da y tachar aquellas palabras que identifican los lugares, grupos
u ocasin particulares. Un artculo as podra ser usado casi cualquier otro
da llenando los huecos con otros datos especficos. Por ejemplo, las historias
de bombas terroristas, entre otras, se vuelven casi intercambiables, ya sea

241

RESISTENCIA Y CAMBIO

que provengan de Irlanda del Norte o del sur de frica, Asia o Amrica. Sin
embargo, los detalles especficos oscurecen la importancia de lo que les es
comn.
Cambios deseados traen consigo, tambin, cambios indeseados.
Modificaciones en las actividades humanas implican modificaciones en el
medio ambiente del ser humano. Un cambio en el n1edio a1nbiente conduce
a una sucesin, y puede amenazar la vida humana. La interaccin humana
no competitiva es puesta en peligro por una cantida~ excesiva de poblacin
y una tecnologa proliferante. El antagonismo ecolgico engendra antagonisino social y emocional. stos eran los principios que se encontraban
en las noticias de estos tiempos "postexuberantes" y que la gente tena que
aprender a leer entre lneas.
En medio de nuestra exuberancia, proclamamos nuestra anhelo de
paz en la Tierra y profesamos buena voluntad hacia todos los hombres. Pero
nos multiplicamos y progresamos; y nos encontramos ahora con un mundo
cayndose a pedazos y a los seres humanos en lucha permanente. A medida
que nos volvamos ms y ms numerosos en proporcin con cualesquiera
de los recursos de que dependemos, hemos ejercido presin sobre nosotros
mismos generando relaciones ms competitivas y actitudes ms antagonistas. La presin ha oscurecido nuestro futuro. A pesar de que con dificultad
podremos detenerlo, an podemos, de algn modo mitigar, su insidioso
impacto aprendiendo a entender cmo y por qu nos sucede esto.

SEXTA PARTE

Viviendo con la nueva realidad

El socilogo, por pesimistas que sean sus predicciones, tiende a terminar su discurso con recomendaciones
para evitar la catstrofe. Sin embargo, hay tiemjJos en que su tarea es describir la situacin tal como se
presenta, sin poder ofrecer el consuelo de una alternativa mejor. No es obligatorio en las ciencias sociales que
el pmnstico sea siemjm: favorable; puede haber males sociales imposibles de rern;ediar.
LEWIS

M.

KrLLIAN,

The bnpossible Revolution?, p.

xv.

Toda la aventum humana es una mquina .n:n frenos, puesto que nada indica que los dirigentes jJolticos
mundiales se vayan a ocupar de las realidades mientras no sobrevengan las catstrofes. Los pases ricos
consumen recursos, ignorando de modo extravagante a la generacin ven:dera; y los pases pobres parecen
incapaces de contener los aumentos poblacionales que destruyen sus esperanzas de un futuro mejor. En
un mundo as, las declaraciones y manifiestos que ignoran los imperativos presentados por los lmites dd
crecimiento son ejercicios huecos. Los datos a nuestro alcance nos dicen que hernos ido ms all del punto de
poder retroceder, y que nos esperan trgicas

convuL~iones

STEWART UDALL, CHARLES CoNCONI

humanas.

y DAVID

STERHOUT,

The Rnergy Balloon, p. 271.

Mientras Estados Unidos siga actuando como si "ms fuera mejor': todos nuestros esfuerzos por mejorar la
eficiencia energtica -automviles j;equeos, transporte pbliro, reingeniera industrial- nos permitirn
slo ganar cinco, diez o quiz quince aos ms de tiempo [. ..] mientras mantengamos ~.na sociedad autocomjJlaciente, descartable, cuyo ciclo es, en forma continua, cavar, quemar, construir y luego desechar, estar-emos
robndoles a nuestros hijos y nietos los r-ecursos del planeta.
S. DAVID FREEMAN,

Energy: The New Era, pp. 330, 333-334.

Las caractersticas fundamentales de una tecnologa altemativa vlida ya han sido idmtifica.das [. .. ] A
diferencia de la actual tecnologa de buldozen y super-jJetrolems, se basara en pr-emisas ecolgicas y ter-rnorlinrnicas com.){Ltibles con la coexistencia a largo fJlazo del se-r humano y la naturaleza.
WtLLIAM PHULS,

242

Ecology and tite Politics ofScarcity, p. 126.

RETROCEDIENDO HACIA EL FUTURO

Pero si somos seres humanos!


o somos en realidad detritvoros. Lo que no es ms que una metfora
no puede daarnos. Despus de todos, somos seres humanos. No es
posible una quiebra.
Con qu intensidad quisiramos todos creer eso. Pero creer que una
quiebra no es posible es una de las razones que la provocarn. Los principios
de la ecologa se aplican a todos los seres vivientes. Nos engaamos a noso- ,,"
tros mismos cuando creemos que estamos exentos por ser humanos. No son
slo las levaduras puestas en una tinaja las que proliferan. No son slo los
detritvoros reconocidos quienes sufren una quiebra. Hemos estado retrocediendo hacia el futuro, desviando nuestros ojos de manera demasiado
resuelta de la naturaleza detritvora de nuestra forma de vida moderna. Ha
llegado la hora de volverse y mirar lo que hay delante.
Cualquiera que sea la especie de la que hablemos, las irrupciones
poblacionales que sobrepasan la capacidad de carga conducen, de modo
inevitable, a una cuasidesaparicin. Una irrupcin le puede suceder a cualquier especie que se encuentre de pronto en un hbitat previamente inaccesible pero con condiciones en extremo adecuadas para su desarrollo. 1 Slo
hace falta que el hbitat contenga en abundancia los recursos necesarios
para la especie invasora y que haya poca presin de depredadores que fre- ~)):"
nen el crecimiento poblacional, adems de una competencia escasa o nula
de parte de otras especies en el nicho con necesidades similares.
Estos captulos finales no ofrecen una receta mgica para evitar la
quiebra. No la hay, una vez que ya nos hemos sobrepasado. La diferencia
fundamental entre este libro y Inuchos anlisis ecolgicos anteriores radica en
reconocer este hecho, difcilmente aceptable. Hacerle frente proporciona

245

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

conceptos indispensables. Incluso algunos escritores, preocupados con los


aspectos ecolgicos de la difcil situacin en que se encuentra la hu1nanidad,
se han visto entorpecidos en gran medida por venerables consideraciones
cornucopianas. Muchos libros han tratado de persuadir a sus lectores de que
si en el ltimo momento logramos todos volvernos conscientes, en trminos
ecolgicos, podremos todava impedir la consecuencia natural de nuestro
excesivo xito. 2 No logramos esa conciencia a tiempo. Sin embargo, nuestra situacin "postexuberante" ha tenido antecedentes, tanto en la especie
humana como en otras. Podemos y debemos aprender de ellos para enfrentar con sabidura el futuro.
Les ha sucedido a seres humanos
Los habitantes de la Isla de Pascua sufrieron la secuencia de la
proliferacin y luego la quiebra. Pocos de nosotros, habitantes de naciones
industrializadas del hemisferio norte, hemos tenido alguna vez la ocasin
de reflexionar sobre este pedazo triangular de tierra de unos 117 kilmetros
cuadrados de superficie, situado en el Pacfico a una distancia de la costa
chilena comparable a la distancia entre Hawai y California. Sin embargo, su
historia encierra una leccin vital para nosotros.
La Isla de Pascua dista 2,253 kilmetros de la isla habitada ms
cercana. Alrededor de los tiempos de Cristo, una o dos canoas tripuladas
por polinesios llegaron por casualidad all, donde antes no haba seres
humanos. Llevaban a bordo, entre otras cosas, alguna aves vivas, de modo
que parece que estaban preparados para un largo viaje. Sin embargo, es
dudoso que hayan podido saber de la existencia de la isla con anterioridad
y lo probable es que el encuentro haya sido casual-es posible que se hayan
visto obligados a emigrar de una isla superpoblada en algn lugar de la
Polinesia. De cualquier modo, encontraron en el Pacfico suroriental una
isla frtil, adec~ada para la apropiacin humana. Se instalaron para criar
gallinas, cultivar la tierra y pescar en las aguas adyacentes, y llegaron a
darle a su nuevo hogar el nombre de "Te Pito o te Henua", "el ombligo del
mundo".
El antroplogo William Mulloy estudi en forma exhaustiva la isla
y a sus habitantes actuales, descendientes de aquellos viajeros. 3 Ayud tambin a reconstruir algunos de los grandes altares a la orilla del mar que la
poblacin haba construido en el pasado y a levantar varias de las enormes

246

RETROCEDIENDO HACIA EL FUTURO

estatuas de piedra esculpidas durante la poca de mayor florecimiento c~l


tural. (Las estatuas fueron volcadas de manera maliciosa durante el ~?isod10
iconoclasta de guerra genocida que inici la quiebra de esta poblac10n)
Algunos siglos atrs, escriba Mulloy, cuando este pueblo tenia un
dominio eficaz sobre su tierra,

deben haber sentido una gran confianza en el futuro y un fuerte


sentido de la invulnerabilidad de [sus] logros. Como el hombre del
siglo xx, los pascuenses eran exitosos en trminos tecnolgicos. Se
sentan seguros bajo la proteccin del poder sobrenatural de sus
ancestros deificados, que velaban a la onlla del mar como fort~leza
inexpugnable contra los miste:ioso~ pel~gros de los mares vaCios y
contemplaban con orgullo haCia el Intenor los log:?s de su descendencia. Los laboriosos isleos deben haberse regocuado, seguros de
que su xito sera permanente.
.
Pero se cerna un desastre, y no fue desencadenado por enemigos
venidos del mar. Los ciento diecisiete kilmetros cuadrados eran un
entorno lirnitado. Los isleos ponan cada w;z ms. . nfasi. s. en co~s
trucciones de carcter religioso, que requenan mas y mas trabaJO,
de modo que les era necesario producir alimento en forma c.ada vez
ms eficiente a quienes tenan asignada esa tarea: La c~p~ndad de
producir alimento probablernente nunca fue usad~ al maximo~ aunque se bordearon sus lnit~s. Sin embargo,. . depend1a de mecanism~s
sociales finamente coordinados que habla que mantener. El m~s
pequeo disturbio podra causar agudos proble!'llas en ~nuchos habitantes. Una leyenda [contada por sus descendientes vivos] hablaba
de problen1as y conflictos pr?~enientes. .de la fal~a de acuerd? so~re la
idea de mejorar la productiVIdad agncola retira.ndo las pi~di a~ de
la superficie y arrojndolas al mar. Una vez surgidas las animosidades crecieron stas en la forma acostumbrada y al final dos grupos
[...]' lucharon encarnizadamente e_?tre ~ a lo l~rgo de una lnea
atrincherada, en las faldas del yolcan Pmke. Se dice que uno de los
4
grupos fue prcticamente exterminado.
El caos social resultante persisti y la tasa de mortalidad entre los
sobrevivientes sigui alta por diversas causas.
.
La investigacin genealgica, y d.atos proporciOnado~ por el carbono radiactivo, permiten ubicar el confl1cto alrededor del ano 1680. Los
sobrevivientes se dividieron formando bandas en guerra permanente que

247

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

quemaban las cosechas, entorpecan la pesca y llegaban hasta a cazar seres


humanos como alimento. "Hasta el da de hoy", deca Mulloy, "la zona muestra seales elocuentes de catstrofe, esperanzas no realizadas y proyectos
abandonados en forma sbita. Cientos de obras de arte gigantescas quedaron sin terminar y miles de azuelas y picotas todava yacen donde fueron
abandonadas por los artesanos."
Cuando fue descubierta por europeos (el domingo de Pascua de
1722) su poblacin se haba reducido a cerca de tres o cuatro nlil a partir
de un mximo que puede haber llegado a doblar esa cifra. Justo antes de
que comenzara la quiebra, su densidad de poblacin era aproximadamente
comparable a la densidad media de l\tlichigan e Indiana en 1970. La mortalidad continu superando la natalidad y para 1886 la poblacin total de la isla
haba descendido a 155 personas.
La experiencia demogrfica subsiguiente de los isleos no es alentadora respecto de la capacidad del Homo sapiens de aprender de tales experiencias. Para 1900 la poblacin haba aumentado a 213. En 1934 era de 455.
En 1955 haba llegado a 842. En 1969 era de 1,432 y cuando escribi Mulloy
(su relato fue publicado en 1974) la Isla de Pascua tena 1,619 habitantes. La
tasa media de crecimiento anual de ese periodo haba sido de ms de 3 por
ciento, lo que implica una duplicacin de la poblacin en una generacin.
Para el resto del mundo, en una edad de desbordamiento global,
la tarea que enfrenta la humanidad consiste en minimizar la severidad e
inhumanidad de la quiebra a la que tambin nos dirigimos. Probablemente
unas tasas de mortalidad elevadas parecen ms tolerables si se deben a
causas naturales (por ejemplo, depredadores microscpicos) que si son
impuestas por verdugos humanos, arrogantes y sdicos. La funcin ilustradora de la ecologa en este tardo momento consiste en permitirnos actuar
con ms acierto que las facciones genocidas de la Isla de Pascua. Si una vez
sobrepasada la capacidad de carga no podemos evitar la quiebra, quiz
la toma de conciencia ecolgica, de sus causas reales, pueda pernlitirnos
seguir actuando con humanidad bajo circunstancias que, de otro modo, nos
induciran a actuar como bestias. El claro conocimiento podra impedir un
resentimiento fuera de lugar, evitando as infligirnos unos a otros sufrimientos intiles e imperdonables.

248

RETROCEDIENDO HACIA EL FUTURO

Aprendiendo a ignorar diferencias engaosas

Cuando las poblaciones irrumpen y sobrepasan la nueva capacidad . ,


de carga disponible, la quiebra puede ocurrir de diversos modos, segn se
trate de seres humanos, animales o plantas, aunque ninguno se exime de
ser diezmado. En el caso de las plantas es probable que obtengan acceso
a nuevas capacidades de carga. en forma diferente que los animales, as
como el ser humano puede diferir con respecto a otros animales. Pero estas
diferencias no. afectan el principio bsico: ser diezmado es la consecuencia
. de sobrepasarse.

-----
Si se trata de plantas pluricelulares, por ejemplo, los agentes causales especficos pueden ser distintos de los que afectan a las levaduras o algas.
Segn El ton, 5 una maleza acutica de Canad, Elodea canadensis, fue importada, por accidente, a Gran Bretaa en leos trados de Estados Unidos en
los aos cuarenta del siglo XIX. Primero se multiplic en forma explosiva
en ros, canales, zanjas, lagos y lagunas por todo el pas, pero luego, despus
de la dcada de 1860, disminuy y "no ha sido ms considerada una plaga
real [...] Las razones de su disminucin [...] pueden ser genticas o indicar
el agotamiento de algn elemento de nutricin escaso". Es evidente que las
diferencias entre las algas y una maleza pluricelular no exime a ninguna de
ellas de la quiebra como secuela de sobrepasarse. De igual modo, tampoco
podemos contar con que seremos eximidos de la quiebra debido a que
somos diferentes.
Tmese otro ejemplo del reino animal. En 1944, veintinueve renos ~1
fueron llevados a una isla, alrededor de once mil kilmetros al noroeste del \
escenario de irrupcin y quiebra en la Isla de Pascua. Los renos colonizadores
fueron desembarcados en la isla de San Mateo, una extensin de 330 kilmetros cuadrados en el Mar de Bering, bien adaptada para mantenerlos. 6
En 1957 sumaban 1,350. Para 1963 el rebao haba crecido a seis mil. Los
clculos de capacidad de carga para suelos y climas como los de la isla de
San Mateo varan entre cinco y siete cabezas por kilmetro cuadrado, lo que
significa una capacidad de carga entre 1,600 y 2,300 renos para este hbitat.
La poblacin de 1963 contaba entonces con al menos 2.6 veces la cantidad
de renos que la isla podra mantener en forma permanente. En 1963, por lo
menos 3,700 renos constituan una poblacin sobrante. Sin embargo, eso no
significaba que una vez muertos esos renos sobrantes la poblacin se estabilizara al nivel de la capacidad de carga de la isla. Sobrepasarse produce un
249

',\!

V:

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

~ao. en el hbitat, ~e modo que la quiebra coloca a la poblacin en un nivel


znferz~r al que hubiera podido mantener si no se hubiera sobrepasado. Un
rebano que se excede pastando le roba a su propia descendencia. En 1966
, slo tres aos despus de alcanzar el mximo de poblacin, quedaban sl~
42 renos en San Mateo.
La diferencia entre los renos y la Elodea canadensis es tan grande
como entre esta maleza! !as algas y c.lulas de levadura (o entre nosotros y
)os renos). Pero, en condiciOnes apropiadas, sufrieron la misma secuencia de
;irrupcin-desaparicin.
Sin proteccin

De estos ejemplos podemos concluir que la causa por la que ocurre

1~ ~quiebra_ luego de la irrupcin poblacional puede no ser siempre la inaniCion. E~ cierto que la maleza acutica canadiense en Gran Bretaa puede
haber sido frenada por algn nutriente agotado, y los renos devastaron la
poblacin de liquen de la que dependan en invierno en la isla de San Mateo.
Per~ 1~ gente de la Isla de Pascua inici su propia quiebra por un conflicto y luego
castigo con hambre a los sobrevivientes, perturbando en forma maliciosa las
actividades productoras de alimento. Por otra parte, un estudio de un rebao
de ciervos que irru_mpieron en la i~la de Santiago en Maryland descubri que
cuand~ d~sapareCieron estaban bien alimentados y libres de parsitos. Pero
su crecimiento estaba muy frenado, y esta inhibicin, como lo demostr la
autopsia, se deba a disturbios fisiolgicos producidos por el estrs conductual que provoca una alta densidad de poblacin. 7
. Si queremos e~traer de estos diversos ejemplos lecciones para la
hum_anidad en su co~unto, tenemos que aceptar, primero, que las difer~n~Ias entre especies no significan estar protegido y exento del esquema
basico. Segundo, debemos aceptar que aun con abundancia de alimento
p~e~e o~~urrir una quiebra. Tercero, como vimos en el captulo "La industnahzacwn: _preludi? al_ colapso", debemos tambin reconocer que las actividad~s-~rga~uzadas, mdispensables para mantener poblaciones muy grandes
en CIVIh~acwnes de tecnologa avanzada, pueden dejar de funcionar. Tanto
~n conflicto entre facciones dentro de las naciones, como de naciones entre
SI, puede r~ducir de ~ane;,a grave la capacidad de carga, como nos lo dijo
Sumner (vease el capitulo El fin de la exuberancia").

250

RETROCEDIENDO HACIA EL FUTURO

Hacer fila y saltarse la fila

Lo que vale segn Mulloy para la Isla de Pascua vale por igual para
las naciones modernas: una adecuada produccin del sustento depende de
mecanismos sociales altamente coordinados. Pero pueden ser frgiles. Si
dejan de funcionar, la capacidad de carga efectiva disminuye, dejando una
poblacin excesiva bajo condiciones de desbordamiento.
Para entender cmo los procesos sociales humanos son revolucionados por las fuerzas ecolgicas, es necesario estudiar una forma de comportamiento social especficamente humana: hacer filas y, en forma disciplinada,
turnarse. Pinsese en un gran banco un da de trabajo. Los clientes a
veces acuden con mayor rapidez de lo que los c3:_jeros pueden atenderlos, y
entonces, de manera espontnea, se forman filas. 8 Por lo general los clientes
esperan con paciencia durante un tiempo razonable. Saben que otros esperarn igualmente para realizar sus operaciones, y tienen confianza en que la
demora no amenaza la realizacin de su propia operacin.
Bajo condiciones "postexuberantes" (fuera de los bancos) este tipo
de confianza est dejando de funcionar. Para entender por qu, considrese
la cualidad quintaesencialmente humana del hacer filas. Esta cualidad utiliza la disciplina moral para maximizar la realizacin promedio del inters
personal y depende de una comprensin cognitiva de la situacin y de la fe
en la reciprocidad. Los ms fuertes normalmente no se adelantan a codazos
a costa de los dbiles. Por lo general el cliente que casualmente es amigo del
cajero no se aprovecha de eso. Puede ser que se toleren algunas pocas excepciones a una estricta fila en circunstancias especiales, claras para todos. Pero
si hay demasiadas excepciones en el ritmo normal de turnos, la gente dejar
de considerar las excepciones con1o legtimas. La fe en la justicia bsica del
sistema puede dar lugar a la duda y una ordenada fila puede convertirse en
una lucha desenfrenada.
La lucha desenfrenada es slo una molestia irritante si el resto del
banco funciona en forma satisfactoria. Pero si la razn de que los clientes no
quieran hacer fila es el miedo de que el banco se vuelva ~nsolvente antes de
que les toque el turno en la caja, la lucha puede convertirse en algo mucho
ms serio. De hecho, los bancos solan ser empujados hacia la quiebra por
clientes en pnico, que se lanzaban a retirar su dinero si algo los haca temer
que demasiados clientes lograran llegar antes que ellos. 9 Previamente a la
invencin de esquemas de seguros de depsitos (que, uniendo reservas de

251

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

muchos bancos, protegen a cada uno de un colapso en caso de una demanda


excesiva de sus recursos por parte de los clientes), las situaciones de pnico
en los bancos eran reales y no poco comunes.
En captulos anteriores, los depsitos de recursos agotables de la
naturaleza fueron comparados de manera metafrica con depsitos bancarios. En el mundo "postexuberante", el banco de la naturaleza est siendo
sometido progresivamente a una bancarrota, o a las consecuencias del
pnico. El creciente miedo de que la espera del turno pudiera significar una
deprivacin permanente -porque al final no todos los clientes podrn ser
atendidos- es una fuerte razn para el crescendo de exigencias de obtener
esto, aquello e incluso cualquier cosa "ahora!".
Pero no existe un sistema de seguros de depsitos para el banco
de la naturaleza, adems del reciclaje biogeoqumico. 10 Hemos visto en
captulos anteriores en qu enorme grado la tasa de ingreso de depsitos
es superada por la moderna tasa de retiro. Si el ser humano se hubiera
limitado a apoyarse en recursos renovables, no tendra por qu generarse
pnico. Pero entonces tampoco se habra alcanzado la elevada longevidad y
gran opulencia que desde hace poco consideramos parte del sueo estadunidense. El hecho que este pnico en realidad haya comenzado se debe a la
enorme y todava creciente dependencia de depsitos de recursos agotables,
que podemos equiparados a "ahorros", algo diferente de "ingresos".
Cuando nos dimos cuenta de que estbamos viviendo en una
era de superpoblacin, todos los seres humano nos vimos amenazados
por la conciencia potencial de que cualquiera de nosotros podra ser vctima de un codazo y ser sacado por un competidor de la fila de la vida.
Independientemente de si decamos que el mundo estaba demasiado lleno de
gente o lo negba1nos, en la medida en que sentamos la mayor competencia,
cada uno de nosotros estaba tan expuesto a ser considerado superfluo como
cualquier otro. La desgracia del nio indeseado se convirti, en potencia,
en la desgracia de todos.U Surgi, por consiguiente, una ansiosa bsqueda
en pos de la seguridad de que la condicin de persona superflua se aplicara
slo a los otros. Esta ansiedad era, al menos en parte, lo que motivaba al
activismo social militante (a veces combinado con una bsqueda antisocial
del propio inters). Mientras diversas 1nultitudes mostraban estar a favor o
en contra de diversas causas y gritaban diversas consignas, todas decan de
manera implcita: "son ustedes, no nosotros, los superfluos!".. (Cada multitud particular aada su propio epteto: "[...] ustedes, blancos racistas!",

252

RETROCEDIENDO HACIA EL FUTURO

"[...] ustedes, negros bastardos!", "[ ...] ustedes reaccionarios!", "[...] ustedes bichos raros!", "[ ...] ustedes machos chovinistas!" "[...] ustedes cerdos
fascistas!". Como de costumbre, los detalles impedan que se reconociera
la naturaleza general del proceso.) La angustia de ser superfluo lleva a
reacciones de pnico.
El pnico es lo contrario de un ordenado ponerse en la fila. Sobreviene
cuando la confianza mutua de los miembros de una sociedad se destruye y,
en vez de esperar su turno, cada uno comienza a luchar para su beneficio. 12
Como haban descubierto los socilogos, este comportamiento puede prove- \
nir de l. una percepcin general de peligro grave e inmediato, unida a 2. la
conviccin de que las posibilidades de evitarlo son limitadas, 3. la creencia en
que las oportunidades disminuyen y 4. una comunicacin insuficiente acerca
del peligro.
Los socilogos, no menos que los polticos y sus electores antiguamente exuberantes, contemplaron incrdulos cmo se acumulaban los sntomas de pnico global en la era "postexuberante". Reacciones antisociales
empezaban a hacerse comunes en respuesta a los presagios de la quiebra inminente que tena que seguir a la irrupcin poblacional de nuestra
especie.
"Libertad hoy!" "No a la bombas hoy!" "Reunificacin de Irlanda
hoy!" "Detener la contaminacin hoy!" "No al apartheidhoy!" (Usadas como
iniciales, las letras N. O. W.* incluso designaban a una de las organizaciones
de mujeres surgidas para liberar a la mitad femenina de la humanidad;
liberarla de restricciones, presiones y frustraciones, cuyo carcter no era
tan especficamente de gnero, en estos tiempos "postexuberantes", como lo
pensaba la ideologa del movimiento.) En los aos sesenta y setenta, muchos
grupos llegaron a pensar que sus metas deban ser alcanzadas de inmediato.
Algunos grupos teman que no habra un "algn da". Ante un futuro al que
se le robaba ms y ms visiblemente, las virtudes de compromiso y paciencia
parecan convertirse en el vicio de una oportunidad en definitiva perdida.
De ese modo, las exigencias se volvieron "innegociables". Saltarse la fila se
convirti en un comportamiento cada vez ms normal.

National Organization for Women; su acrnimo,

NOW,

significa: hoy, ahora. (N. del T.)

253

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

Adelantarse y defenderse a codazos

Una generacin antes, cuando esa degradacin de la humanidad


que fueron los nazis afligi al mundo, no tenamos an una visin ecolgica,
capaz de hacernos ver elementos de este fenmeno de "saltarse la fila" en ese
horroroso episodio. Ahora es necesario hacerlo para entender por qu la rendicin incondicional de 1945 no acab con la amenaza de deshumanizacin.
Otras grandes naciones pueden descender por el mismo trgico camino. 13
Alemania imperial haba sido una de las orgullosas figuras principales de la civilizacin industrial europea. Hindenburg, el ltimo presidente
de la infortunada repblica de Weimar, escribi en su testamento, fechado
el 11 de mayo de 1934, que se le haba exigido al pueblo alemn "recorrer
el camino al Calvario". El mundo no comprendi, deca l, "que Alemania
deba vivir [...] como portaestandarte de la civilizacin occidental". 14 La
aplastante derrota en la primera guerra y las humillaciones que la siguieron,
agravadas por inmensas penurias econmicas, haba dejado a millones de
alemanes profundamente imbuidos de una necesidad mrbida de reafirmar
su importancia. Lo que luego sucedi en Alemania haba sido anunciado, lo
podemos ver ahora, por una reaccin genocida ante una alta proporcin de
poblacin superflua, como lo fue en la Isla de Pascua.
Era quiz demasiado temprano para una interpretacin ecolgica
de la historia que permitiera ver la redundancia poblacional del mundo como
la fuente de patologas sociales y polticas. Sin embargo, los victoriosos
Aliados les haban impuesto a sus enemigos alemanes condiciones de paz,
despus de la primera guerra mundial, que decan en realidad: "los alemanes
son redundantes". El peso de las reparaciones de guerra era un continuo y
pesado recordatorio de este mensaje. Una respuesta previsiblemente desafiante fue formulada en febrero de 1920 por el recin formado Partido
Alemn de Trabajadores, uno de cuyos primeros siete miembros fue Adolfo
Hitler y que despus se transform en el partido nazi. Su programa exiga
no slo "la unin de todos los alemanes para formar una gran Alemania"
con los mismos derechos que todas las otras naciones y la "abolicin de los
tratados de paz de Versalles y Saint Germain", sino tambin "suelo y territorio (colonias) para alimentar a nuestro pueblo y asentar nuestro exceso de
poblacin". Por encima de esta exigencia de acceso a una extensin fantasma,
el naciente partido nazi exiga que se excluyera de la nacionalidad alemana
a cualquiera que no fuera "de sangre alemana", en particular judos, y que
254

RETROCEDIENDO HACIA EL FUTURO

se impidiera toda inmigracin no ale1nana hacia Alemania. 15 ~s, el nazismo


era, en parte, una reaccin a la angustia de la redundancia. Esa es la razn
de por qu 1nuchos de los casos de agitacin poltica y de expresivo activismo
en los aos sesenta y setenta les hayan parecido de estampa nazi a aquellos
observadores con edad suficiente como para recordar los aos treinta.
El periodo 1933-1945 mostr a qu abisn1os de brutalidad pueden
descender los seres humanos cuando circunstancias histricas (o ecolgicas)
hacen que un grupo declare superfluo a otro. Como en el caso de la Isla de
Pascua, el resultado es un genocidio.
Lo que Hitler y sus verdugos le dijeron al angustiado pueblo alemn,
en los primeros aos de la dcada de 1930 fue lo que muchos grupos en otros
pases empezaron a decirse a s mismos en la dcada de 1970 con el puo
en alto: "No somos redundantes!". La versin nazi del mensaje fue que los
judos s eran redundantes. Racionalizaba este punto de vista y sus acciones
resultantes afirmando: "La madre patria fue irtiustamente empujada fuera de
su merecida posicin al frente de la fila de la civilizacin. Tenemos por eso el
derecho de recuperar nuestra fuerza, y usarla para volver a ella".
Colquese en vez de "madre patria" cualquier otro grupo de identidad resentida -nuestra raza, nuestra clase, nuestra profesin, nuestro sexo,
incluso nuestra fe- y nos encontraremos frente a frente con el fen1neno
general de la vida "postexuberante". Debemos ver al nazismo, un siniestro
caso especial, como su preludio.
Despus de la segunda guerra mundial logramos convencer al
mundo que eran los nazis los superfluos, no los alemanes como tales. Aun
la prolongada ocupacin y la divisin de Alemania en dos repbli~as, capturadas en las rbitas de dos superpoderes separados, eran con dificultad
comparables con las fuerzas que desencadenaron el nazismo. En Jap~,
tambin, la derrota y la ocupacin lograron afinnar que el mundo podna
prescindir del militarismo japons ms que del pueblo japons.
Y aunque no se han repetido polticamente las fuerzas que e~ un
principio alimentaron estas perversiones, fueron de nuevo creadas (en diversos lugares) por procesos ecolgicos no recon?cidos com~ tales. :saltarse
la fila", y una despiadada venganza contra quienes pareCian saltarsela, se
convirtieron en caractersticas habituales de la vida de posguerra. El resurgimiento de una violenta autoafirmacin ~n todo el rr:u~do indica~a q~e la
"solucin final" de Hitler no sera necesanamente la ultima expenenCia de
un intento genocida, provocado por un tirano loco o un pueblo frustrado, a
255

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

fin de sacar de la fila a un grupo, a quien, como chivo expiatorio, se culpaba


de sus desgracias. Las frustraciones generales, propias de una era de presin
colosal, hacan probable esta creacin de chivos expiatorios. El abuso de
individuos, grupos y naciones en el interior de la fila, con sus correspondientes represalias, se hicieron cosa corriente.
Estos desarrollos debieran haber indicado que la inclinacin del
Romo sapiens hacia una vida social ordenada estaba siendo socavada por el
antagonismo. Como sabemos, el antagonismo humano, en trminos einocionales, puede surgir de un antagonis1no ecolgico. 16
El Horno sapiens se des-civiliza
Porque no comprendamos este proceso de autodestruccin humana
estbamos condenados, de forma ineluctable, a participar en l. Durante
decenas de siglos, aunque de modo desigual y con muchos retrocesos, los
seres humanos haban aprendido a disciplinarse y a actuar educadamente
-es decir, a relacionarse unos con otros no como objetos en colisin, o
como animales compitiendo, sino como seres humanos compasivos. Pero la
actual irrupcin de poblacin y la tecnologa agravaban la presin hasta el
punto de destruir ese progreso. Las relaciones de competencia volveran a
ser ms y ms dominantes.
La presin poblacional nos haca reaccionar en forma tal que en vez
de reducirla, aumentbamos la presin, como sucedi en la Isla de Pascua.
, Como haba indicado Sumner antes de fines del siglo XIX, la lucha y la discordia disminuiran la capacidad de carga real del hbitat. Por consiguiente,
cuando la presin poblacional nos impuso relaciones antagonistas, nuestras
reacciones discordantes malgastaron nuestros esfuerzos y recursos. Con
\,_nuestras reacciones empeoramos nuestra suerte.
~Considrese, por ejemplo, lo siguiente. Alrededor de la fecha en que
el presidente Kennedy pronunci su discurso "lch bin ein Berliner" en Berln
Oeste, se construyeron en Estados Unidos muchos refugios antinucleares. El
gobierno prest su apoyo como una forma de aumentar la credibilidad de
la poltica nacional de disuasin nuclear. Pero algunas familias que haban
invertido en refugios e1npezaron a darse cuenta de que si su prudencia no
era compartida por todos, surgiran graves problemas. Si "se produca un
ataque termonuclear recproco", las familias sin refugios trataran, desesperadas, de ingresar en los refugios de los vecinos. Algunos entonces empeza-

256

RETROCEDIENDO HACIA EL FUTURO

ron a aprovisionarse no slo de alimentos envasados y agua, sino tambin de


escopetas para rechazar a los vecinos invasores.
Diez aos ms tarde, esta competencia descivilizadora haba superado su carcter interpersonal para pasar a uno internacional. En Australia,
sir Philip Baxter, exdirector de la Comisin de Energa Atmica de esa
nacin, predijo que las naciones del hemisferio norte se destruiran unas a
otras, casi con seguridad, en upa guerra nuclear. Los sobrevivientes, provenientes de un norte ahora inhabitable, posiblemente buscaran refugio en
Australia, invadindola. "Habr muchos ms que los que podamos recibir",
dijo, reconociendo la capacidad de carga finita de Australia. "No tendrn
ningn inters en permitirnos sobrevivir." En el mismo discurso apoy la
decisin del gobierno australiano de dejar abierta la opcin de adquirir
armamento nuclear. Dio su apoyo basado en que un poder as les dara a
los australianos la capacidad de decidir acerca de a quin admitir y a quin
dejar fuera. 17
El mundo era, por lo visto, ahora uno en que un r~fugio continental (de muy limitada capacidad de carga) podra necesitar una "escopeta"
nuclear para rechazar refugiados desesperados.
La propuesta no provena de un neonazi impenitente viviendo en
una Alemania dos veces humillada. Era la idea de un australiano, nombrado
caballero, heredero de una tradicin britnica de decoro, con las ventajas
de vivir en una nacin joven y vigorosa. Su pas era grande en extensin,
grande en confianza en s mismo, en muchos sentidos todava ms estadunidense que el mismo Estados Unidos de la dcada de 1970.
Estos sucesos mostraban qu escasa base objetiva tena la esperanza
de evitar que esa empata ganada con dificultad, frgil fundamento de la
civilizacin, se siguiera erosionando. En vez de eso, a medida que creca
la frustracin en un mundo de escasez cada vez ms apremiante y de competidores intransigentes, la exasperacin tambin aumentara. Lo probable
era que nos viramos progresivamente enredados en situaciones domsticas
de abuso y contraabuso -de conflictos polticos y tnicos. Y, por difcil que
sea creerlo si se piensa en una guerra que tantos estadunidenses (y amigos
de otros continentes) haban detestado en forma tan expresa, haba una
posibilidad real de que la respuesta a la frustracin fueran ms acciones
blicas. Quiz la guerra sea un infierno, pero bajo condiciones de grave
presin de poblacin puede resultar atractiva por el alivio que ofrece frente
a la angustia de nuestra propia redundancia. Durante una guerra que goza

257

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

de popularidad, el enemigo puede ser considerado con entusiasmo como


poblacin superflua. Si se despilfarran recursos en ese proceso, los enemigos se vuelven todava ms superfluos.
En un hbitat que no crece, el continuo aumento del nmero de
personas, de actividades o de mquinas tiene que conducir finalmente a
ms antagonismo. La satisfaccin normal de legtimas aspiraciones como
personas y como organismos que respiran, comen, beben, viajan, trabajan,
JUegan y se reproducen implica una creciente interferencia mutua.

REACCIONES ANTE UN CONOCIMIENTO MOLESTO*

unque nunca conoc personalmente a Donella :tv1eadows, supe de su


trabajo apenas public Los lmites del crecimiento_! Un joven neozelands,
Guy Salmon, a quien conoc en una conferencia sobre temas de poblacin
en Wellington, mencion ese libro, muy preocupado por su mensaje. Haba
estado en Estocolmo cuando tuvo lugar la Conferencia sobre el Medio
Ambiente Humano en 1972, convocada por las Naciones Unidas con la esperanza de impedir que nuestra nica Tierra se volviera ms y ms incapaz de
mantener a ms y ms millardos de seres humanos. l tena la misma aguda
preocupacin que yo por los efectos de nuestra explosin poblacional (en
un momento en que la cifra se aproxitnaba a los cuatro millardos; desde
entonces se han aadido otros dos). Para Guy Salman aquel primer infonne
del Club de Roma, de Meadows y otros, demostraba cun alarmante sera el
porvenir de la humanidad si la poblacin global segua creciendo a un ritmo
de casi 2 por ciento anual.
El impacto del estudio de Meadows
Los lmites del crecimiento se convirti en un documento de gran
influencia y provoc una controversia mundial sobre el futuro. Cunto
ms podra crecer la poblacin humana, y cunto tiempo ms podra haber
crecimiento econtnico? Su publicacin impuls la toma de conciencia de la
urgente necesidad de un cambio de direccin. Una posible transicin hacia
relaciones ecolgicas estables, sin crecimiento, entre la poblacin humana
y la biosfera podra llegar demasiado tarde. Pero el grupo de Meadows tam Escrito originalmente en homem~je a Donella Meadows, y publicado en The Social Contract, vol.
11, verano de 2001. (N. del E.)

258

259
('

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

bin advirti que hacer frente a los problemas de esa transicin requerira
acciones contrarias tanto a la sabidura convencional como a los valores
corrientes.
Aunque el pblico en general saba en forma vaga de la existencia
de una "explosin de natalidad posguerra", tenda a pensar que slo pases con1o la India y China tendran que preocuparse en realidad por una
"superpoblacin". La palabra era de manera habitual puesta entre comillas
para indicar que era discutible como concepto. En Estados Unidos haba, a
fin de cuentas, enormes espaCios libres. Una cancin popular de posguerra
no pareca fuera de lugar al pedir "denn1e tierra, mucha tierra [...] no
me cerquen". La gente parta de la base de que el entorno global era tan
inmenso que podra albergar a toda nuestra descendencia y adems funcionar como sumidero, donde cualquiera poda con todo derecho verter
desperdicios de todo tipo. La locura encerrada en esa idea fue expresada de
modo elegante en el artculo de Garret. Hardin "La tragedia de la propiedad
comn", aparecido en la revista Science, en 1968.
Aquellas primeras advertencias sobre las consecuencias de un crecimiento poblacional irrestricto y la correspondiente degradacin del medio
fueron consideradas a menudo "profecas apocalpticas", pero con el advenimiento de la tecnologa computacional se disearon n1odelos para probar su
validez. Unos cientficos en la Sloan School ofJYianagement en el MIT calcularon
las implicaciones de esos modelos bajo los auspicios de un grupo de hombres
de negocios, preocupados por la situacin, reunidos en el Club de Roma. La
aplicacin de modelos computacionales de dinmica de sistemas fue iniciada
por J. W. Forrester, quien describi el procedimiento en sus libros Urban
Dynamics (1969) y World Dynamics (1971). La serie de modelos del mundo
descritos en Los limites del crecimiento recibi una gran publicidad inicial, y
luego tuvo una discusin ms detallada en Hacia el equilibrio global (1973).
Estas personas fueron pioneras del estudio holstico de la situacin
humana. Las primeras advertencias tendan a concentrarse en o an a
identificarse con un determinado lmite particular del crecimiento. Para
Osborn (1953) el problema era el agota1niento de los recursos naturales.
Para Carson (1962) era la contaminacin producida por un uso descuidado
o excesivo de sustancias qumicas. Para Ehrlich (1968) era el crecimiento
poblacional. Este tipo de polmicas eran vulnerables a rplicas que exageraban la adaptabilidad humana, afinnando que los problen1as siempre
podran ser resueltos "encontrando" nuevos recursos.

260

REACCIONES ANTE UN CONOCIMIENTO MOLESTO

El modelo computacional World3 estableca una serie de conexiones


interactivas importantes entre un nmero de variables bsicas, y trataba de
mostrar los efectos acumulativos de esas interacciones. Algunas aplicaciones
del modelo parecan mostrar que "una estrategia de pedir prestado a Pedro
para pagarle a Pablo no podra funcionar mucho tiempo ms". 2
Algunos aos ms tarde, con una estrategia similar, el Informe global
2000 para el presidente (1980) lleg a la misma conclusin. Ms adelante, la
Comisin Mundial del Medio Ambiente y el Desarrollo, dirigida por la primera ministra de Noruega,. public un informe llamado Nuestm futuro comn
(1987), segn el cual nuestras actuales tasas de desarrollo econmico y de
destruccin ambiental no son sustentables.
El socilogo Paul Neurath, oriundo de Viena, 3 ha descrito las visiones de los crticos, quienes acusaban a estos trabajos de partir de suposiciones maltusianas pesimistas, en forma excesiva, acerca de los lmites y
afirmaban que estas suposiciones determinaban los resultados. Si se usaran
supuestos en apariencia "ms razonables" (es decir, optimistas) acerca de la
dinmica de las poblaciones, la existencia de recursos, la tecnologa para
controlar la contaminacin, etctera, insistan, se podra llegar a conclusiones por completo diferentes. El gobierno de Reagan se desentendi del
Informe global2000 tildndolo de documento "pesimista y triste" y les recort
el presupuesto a los organismos que lo haban preparado. 4 Sin embargo,
una reaccin as, de venganza contra los infieles, no lograra eliminar el
problema sealado en el informe.
El economista Robert Heilbroner haba dicho que la humanidad .
"entraba en un periodo en que el rpido crecimiento poblacional, la presencia \
de armamentos capaces de destruccin total y los recursos en disminucin" \
tendran por resultado peligrosas tensiones internacionales. 5 El peligro no \-(
disminuira, deca, a menos que de algn modo alcanzramos un equilibro de
la poblacin y la distribucin de la riqueza en el mundo se hiciera ms equita- )
tiva. Dudaba de que estos can1bios pudieran ser realizados a tiempo. Era msprobable que sufriramos lo que llamaba "cambio espasmdico", resultado no
de medidas calculadas sino de una catstrofe. "Como lo afirmaban las muy
ridiculizadas, pero sin duda clarividentes predicciones de Maltus, la naturaleza proveer los frenos, si la previsin y la 'moralidad' no lo consiguen."
Como socilogo, le he dedicado mucha atencin en los ltimos aos
a revisar una tesis expuesta por mile Durkheim. 6 Durkheim esperaba que
la divisin del trabajo en las sociedades humanas mitigara la competencia.

261

REACCIONES ANTE UN CONOCIMIENTO MOLESTO

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

Apelaba a la creciente densidad poblacional como una fuerza que promovera la divisin del trabajo y as reducira las relaciones competitivas de cada
uno a las que hay con los miembros de la propia especialidad. Sin embargo,
desde que este autor public esas ideas, la poblacin mundial se ha multiplicado de tal manera que la intensificacin de la competencia excede, estoy
convencido, toda capacidad de la especializacin y diferenciacin ocupacionales para mitigarla.
Mientras tanto, mi inters en el tema me exigi familiarizarme con
la literatura ecolgica. Los multifacticos trabajos del grupo de Meadows
comenzaron a lanzar a algunos socilogos que los lean fuera del surco
de su disciplina. Un colega y yo mientras ms estudibamos los escritos de
ecologistas acadmicos eminentes, ms nos convencamos que no eran una
sino tres las funciones que determinaban el uso que todas las poblaciones de
organismos hacen de su entorno. 7 El metabolis1no requiere que toda poblacin viviente, humana o no humana, tenga un lugar del cual sacar provisiones, espacio para su actividad y lugar para eliminar sus desperdicios ("sAn").*
Puede ser lamentable, pero el hecho es que la capacidad de mutua interfen:~ncia entre estas tres funciones medioambientales des (proveer recursos),
A (proporcionar espacio) y D (eliminar desperdicios) crece a medida que la
poblacin sobrepasa la capacidad de su lugar de residencia. Cada millardo
adicional de seres humanos acenta as la finitud de nuestro planeta.
El ya difunto ecologista Arthur S. Boughey, nacido en Gran Bretaa,
jefe del Departamento de Estudios de Medio Ambiente y Poblacin en la
Universidad de California, en Irvine, desde 1965 hasta 1978, citaba extensamente (y elogiosamente) el trabajo del grupo de Meadows, con su modelo
World3, en su obra Strategy for Survival. 8 Vinculaba su influencia con otras
9
11 obras aparecidas antes y despus de l. The Population Bomb de Pul Ehrlich,
11
J \ deca, haba ayudado a revivir el inters por advertencias, originad-as en los
tiempos de Adam Smith, T. R. Malthus y David Ricardo, acerca de la superpoblacin. Ya antes del libro de Ehrlich y del trabajo del grupo de Meadows,
Rachel Carson haba dado la voz de alarma acerca del deterioro ambiental.
Su Primavera silenciosa 10 haba mostrado cmo el uso irrestricto de pesticidas
de amplio espectro estaba cargado de efectos secundarios sobre el ambiente.
El autor hace un juego de palabras -intraducible- con "sAn" (".md" ="triste", "lamentable") y
las iniciales de las palabras inglesas que designan las tres funciones enumeradas arriba: "Supply
depot", ''Activity space" y "Disposal site". (N. del T)

262

1 -

1 '

1
1

Barry Commoner ampli el te1na en El crculo que se cierra11 examinando los


impactos de la contaminacin industrial y la peligrosa confianza en recursos
no renovables. Tomados en conjunto, libros con1o stos obligaban a revisar
supuestos largamente tenidos por verdaderos.
Los modelos computacionales de dinmica de sistemas, necesarios
para remplazar los modelos mentales intuitivos, fueron construidos a partir
de supuestos matemticos que incorporaban los mltiples ciclos de retroalimentacin entre variables interactuantes, que son parte de los sistemas
reales. As eran capaces de representar numerosas e intrincadas relaciones,
lineares o no. Por contraste, los "modelos" mentales tradicionales tpicamente simplificaban demasiado los procesos reales y apenas podan asumir
las complejidades de interacciones mltiples y relaciones no lineares. As,
como lo sealaba Boughey, cuando se le incorporaban al modelo datos
estadsticos y ste se pona a funcionar un tiempo adecuado, los resultados
eran, a menudo, sorprendentes y contraintuitivos. 12
Boughey le atribuy al modelo de dinmica de sistemas, World3,
del grupo de Meadows el mrito de haber permitido "el primer intento de
calcular el grado de ajuste tecnolgico y social necesario para poner nuestro
sistema global en equilibrio en un futuro previsible". Los procedimientos
del grupo, dijo, eran "extremadamente lgicos". Su mtodo pernlita una
secuencia ordenada de modificaciones de diversas variables de entrada del
modelo global. 13
Primero, el modelo de Meadows simul el comportamiento del sistema global socioeconmico desde 1900 a 1970, y luego proyect su comportamiento futuro hasta 2100. Esta aplicacin le mostr al grupo que
el c01~unto actual histrico de variables de entrada no le permitiran al
sistema alcanzar el equilibrio dentro del tiempo estipulado. Ninguna de
las variables de estado examinadas llegara a estabilizarse. Mucho antes de
que terminara la aplicacin del modelo se producira un catastrfico agotamiento de los recursos no renovables. Sobrevendra un colapso del sistema.
El agotamiento oe los recursos conducente al colapso econmico sucedera
de forma tan rpida que el tamao de la base industrial se reducira, pero
adicionalmente tendramos una enorme contaminacin producida por el
excesivo creciiniento anterior de esa base industrial. En conjunto ambas, la
creciente contaminacin y la base industrial en retirada, llevaran a hambrunas que aumentaran la mortalidad. Habra ms muertes que nacimientos,
de modo que la poblacin se reducira, reforzando el colapso del sistema.

263

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

Obstinada confianza en la fe cornucopiana.

Sin embargo, la idea de un nmndo cornucopiano inagotable sigue


siendo un dogma, seductor hasta el extremo. Ha sido abrazado en la era
industrial con "lealtad casi feroz", de acuerdo con un exclirector ele investigaciones de una compaa petrolera quien reconoci el efecto desorientador
que tuvo el repudio del grupo de Meadows a esa idea. 11 "Sin una economa
en continuo crecimiento", deca, "los econon1istas keynesianos [...] son como
perros sin narices".
Para los devotos "postexuberantes" de la fe cornucopiana, los resultados de los estudios de Donella Meadows y sus asociados eran simplemente
inaceptables. Aquellos fieles han supuesto que la finitud de nuestro planeta no le presenta problemas insolubles a una poblacin en aumento. El
. progreso econmico de base tecnolgica es, en su ideologa, perpetuo de
manera intrnseca. Esa fe, unida a la substituibilidad infinita de un recurso
-. por otro afirmada por los economistas, asegura que el crecimiento puede
continuar para siempre. 15
Figura destacada entre esos "ortodoxos" era el fallecido Julian
Simon, profesor de economa en la Universidad de Maryland y un decidido
optimista. Con el futurlogo Herman Kahn, e~efe del Hudson Institute en
Nueva York, escribi un libro de rplica al Informe global 2000 para el presidente. En l, Simon y Kahn rechazan de modo categrico la validez ele Los
lmites del crecimiento. Pusieron en duda el pronstico de Global 2000 de que
"problemas globales de proporciones alarmantes" surgiran de los aumentos
poblacionales futuros que requeriran una explotacin no sustentable de
los recursos naturales. Como cornucopianos dogmticos, insistan en que
, ! el continuo crecimiento no daara la capacidad de los sistemas biolgicos
1
\i .J para satisfacer las necesidades humanas. 16
\
Global 2000 haba demostrado con holgura que la capacidad de
)carga de la Tierra poda ser y estaba siendo daada por excesivo uso. Es
comprensible que mucha gente, acostumbrada a los notables logros de
'las naciones industrializadas, encuentren difcil aceptar ese pronstico.
Simon y Kahn se burlaban de una perspectiva tan espantosa declarando:
"Gracias al aumento en nuestro conocinliento, la 'capacidad de carga' de la
Tierra ha estado creciendo por dcadas, siglos y milenios en tal forma que
el trmino 'capacidad de carga' no tiene un sentido til". Sostenan que las
tendencias reales y previsibles eran diametralmente distintas a las descritas
264

REACCIONES ANTE UN CONOCIMIENTO MOLESTO

tanto en 1972 por el grupo de Meadows, como ocho aos ms tarde por
Global 2000. 17
En 1971 el grupo de Meadows vio cernirse, para unas dcadas ms
tarde, amenazadores lmites fsicos para el uso humano de materiales y energa. Pero al cabo de dos dcadas, cuando revisaron sus datos, el modelo
computacional y su propia experiencia del mundo, se dieron cuenta de que, a\
pesar de existir mejoras en la tecnologa, mayor conciencia y mejores polticas
ambientales, muchos flujos de recursos y la contaminacin ya haban superado
la capacidad de carga: se haba sobrepasado los lmites de la sustentabilidad.
"En cierto modo lo sabamos desde el comienzo", dijeron en 1992,
luego de haber reconocido en su prefacio a Ms all de los lmites que haban
sido tomados por sorpresa. Por supuesto que haban visto con sus propios
ojos los bosques arrasados, las zanjas de erosin en la tierra arable, los
ros cegados por el cieno. Saban de la qumica de la capa de ozono y eran \
conscientes del efecto invernadero. Haban odo de zonas pesqueras globales !
arruinadas por exceso de captura. Los niveles freticos, reconocan, haban
bajado y varias especies haban sido eliminadas. Pero en los ltimos veinte
aos haban estado leyendo sugerencias de otros autores que pensaban que .i
el uso de recursos y las emisiones contaminantes ya haban crecido ms {
all de lo sustentable. Y descubrieron que su colegas no se oponan cuando\
concluyeron abiertamente que el mundo haba sobrepasado sus lmites.
Sin embargo, mientras no se dieron a la tarea de poner al da Los
lmites del crecimiento, haban aceptado, en grado mayor de lo que pensaban,
el mito de los recursos ilimitados adoptado por su cultura. No haban abierto
sus mentes para dar plena acogida a lo que saban. Su prolongada investigacin los puso frente al hecho de que "la forma actual de hacer las cosas no
erasustenta?le". El crecimiento material indefinido no iba a ser ~...2.!:!:!-~,!Q!U!
l;;t pg!?_I:_~_~a. Esta tendra que ser tratada en medio d~.JJ:Qfl:.~~()~<?II.1:!_<i..:rl?:~1e.J ):f.r"
-.~.~--.~~-~~.~-I.!Q~ "Como todo el mundo", dijeron, "en realidad no queramos 1
llegar a esas conclusiones" [cursivas del autor]. "Pero mientras ms nmeros
recopilbamos, ms fuerte y claramente nos transmitan stos ese mensaje."

-l ,

Antecedentes ecolgicos

En muchas especies no humanas, las poblaciones han sufrido la ~


experiencia de una quiebra despus ele una irrupcin poblacional, despus '
de haber crecido en forma exponencial por haberse librado de circunstan- \ <'{';..
265

REACCIONES ANTE UN CONOCIMIENTO MOLESTO


VIVIENDO C.ON LA NUEVA REALIDAD

cias li~itantes. Pero a no~otros, los seres humanos, nos pareca que no poda
ocurnrnos una suerte as1 porque pensamos que somos, en lo fundamental
distintos de otros animales. Hemos interpretado mal nuestra "superioridad;,
sobre el resto del reino animal. En realidad, hemos estado practicando
una doble irrupcin, y sta nos enfrenta con una versin aumentada del
destino de. las es~;cies an~males que han sobrepasado la capacidad de carga.
La dobl.e 1rru~c10n consiste en que el Hamo sapiens, como tipo biolgico,
ha crecido mas o menos de manera exponencial durante diez mil aos
(desde el comienzo de la agricultura, con la que se inicia bsicamente la
manipulacin humana de los ecosistemas), y en especial durante los ltimos
cuatrocientos aos (desde que el hemisferio occidental estuvo a disposicin
de la expansin europea hacia un "Nuevo Mundo").
Adems, nuestras herramientas consumidoras de recursos irrumpieron durante los ltimos doscientos aos (desde la Revolucin industrial es
decir, desde que el ser humano bas su desarrollo en la energa fsil). Es c~n
cebibl~ que la e~xi~encia de recursos de lo que llamo Hamo colossus pudiera ser
reduqda a los hm1tes de una capacidad de carga permanente, reducindonos
nosotros a un papel menos colosal en los ecosistemas en que participamos.
Pe~o ?acernos menos colosales significa abandonar o perfeccionar en forma
dras~Ica muc~o .de nuestro aparato protsico, el equipo que agranda nuestros
apetitos per cap1ta de recursos y nuestro impacto en el medio. Somos capaces
de descender del prdigo estilo de vida que estos aparatos han hecho posible?
,
A lo largo de la vida de la humanidad sobre la Tierra, diversos
des~ubrimientos e inventos han permitido de manera espordica que las
sociedades humanas accedieran a nuevas fuentes de riqueza. Al desarrollar
n~evas habilidades, los seres humanos han podido una y otra vez crecer en
numero y exceder lmit~s previamente insuperables. En algn momento se
ha lle~ado a una estabilizacin dentro de nuevos lmites: cuando el proceso
evolutivo ha restablecido los equilibrios naturales. Sin embargo, hoy nos
, ~en:os. vuelto tan ~umerosos y tan colosales que este planeta que habitamos,
limitado e~ .t_amano y capacidad de resistencia, tiene al final que prohibir
toda repetiCion de semejante ampliacin de lmites.
Atraso cultural
En contraste con la voz de alarma del grupo de Meadows, Simon y
Kahn afirmaban 18 que en el futuro podramos contar con "un mejoramiento

progresivo y un enriquecimiento de la base de recursos naturales de la


Tierra y del destino humano en ella".
. .
Ambos autores hoy estn muertos, pero su exagerado optimismo
an los sobrevive. Anthony Browne, quien escriba para el Guardian Unlimited
Observerde Gran Bretaa en el primer ao del siglo XXI, ridiculiz un artculo
de la revista Time que deca: "Todo el mundo sabe que el planeta est en
malas condiciones" con los ocanos contaminados, los bosques devastados,
19
especies en vas de extincin, etctera.

_
Al contrario, deca Browne: "Hay una creCiente convlcCion de que lo
que todo el mundo da por descontado es falso: la situa~in est en realidad
mejorando". Su afirmacin se basaba en un nuevo hbro de un ~xpe:to
dans en estadsticas, Bj0rn Lomborg, con el nombre de El ambzentalzsta
escptico, que proclamaba que los ros, mares, lluv~a Y. at~1sfera d:l ~~ndo
estaban volvindose ms limpios, los bosques no disminuian, la extincion de
20
especies era pequea, y otras que estaban en peligro ahora florecan. Esta
visin, deca Browne, es "parte de una reaccin contra los grupos verdes",
que proviene tanto de ambientalistas renegados como de oponentes ms
tradicionales de derecha.
Pero algunos hechos permanecen. Desde el momento en que. el
grupo de Meadows dio la primera voz de ala~ma acerca de las conse~ue~1cms
de nuestro estilo de vida, el consumo per cp1ta de recursos y su consiguiente
impacto ambiental han seguido creciendo en gran n1edi~a, al tiem?o que la
poblacin humana de la Tierra ha aumentado en dos millardos _mas.
Las emisiones de dixido de carbono de Estados Un1dos, el gas
invernadero responsable en mayor grado del cambio clntico, crecieron
en 41 millones de toneladas desde 1999 a 2000, aun cuando se reducan en
otras partes. Hay demostraciones aplastantes de que nuestro creciente con1
sumo de combustible fsil est cambiando el clima globaL2 El presidente de
Estados Unidos (George W. Bush), quien abandon el Protocolo de Kyoto,
ha sido informado por un panel de la Academia Nacional de Ciencias que
22
el calentamiento global es real y est empeorando. Muchos cientfico~ ~e
oponen a la decisin de este gobierno de aplazar toda poltica de reducciOn
de emisiones. 2 :~
Y el pronstico de la Oficina de Censos sobre el incremento de la
poblacin mundial durante la duracin de este gobierno -nue:os seres
humanos, todos listos para hacer uso de su cuota de esos combustibles que
hacen peligrar el clima- ser mayor que la poblacin actual de Estados

267
266

(.

'(

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

-\1,

Unidos. Todo el mundo debiera al menos leer las pginas 201-207 de Ms


all de los lmites, donde el grupo de Meadows muestra cun arriesgado es
aplazar. Utilizaron el modelo World3 con ciertos datos iniciales modificados (poblacin estable y nuevas tecnologas para reducir las emisiones, la
erosin y el consumo de recursos) y compararon dos intervalos de veinte
aos de aplazamiento. Haciendo funcionar el modelo COQ. estos cambios
aplicados en 1995, se vio que la poblacin podra estabilizarse alcanzando
7.7 millardos y tener "un confortable nivel y una elevada esperanza de vida,
en contaminacin decreciente, hasta al menos el ao 2100". Si los cambios
se hubieran realizado veinte aos antes, en 1975, los resultados hubieran
sido notablemente mejores. Sin embargo, si no se hicieran cambios hasta
2015, habra grandes fluctuaciones en la esperanza de vida y sera imposible
alcanzar la sustentabilidad!
Vista desde ahora esta era industrial de los ltimos dos siglos, dice
William McNeill, puede muy bien ser mirada como ".la obra de generaciones
derrochadoras que extrajeron combustibles y minerales en forma descabellada", con graves consecuencias para el equilibrio natural que slo cicatrizarn en milenos. La proliferacin humana reciente y su abandono de
modos de vida anteriores han causado tal trastorno en los patrones ecolgicos, nos recuerda, que ninguna burocracia gobernante puede esperar de
, modo realista evitar que sobrevengan crisis en gran escala. Peor an, las
\...reacciones que parecen ms probables tendern a agravarlas. 24

268

VOLVIENDO

Reorientacin parcial

a tercera semana de abril de 1977 fue un momento crucial en la historia.


En esa semana, los ms colosales consumidores de energa del mundo
fueron llamados por su presidente a enfrentar el futuro en forma realista.
El lunes por la tarde el presidente Carter se dirigi al pueblo estadunidense,
en la tarde del mircoles a una sesin del congreso en pleno, y el viernes por
la maana sostuvo una conferencia de prensa televisada a toda la nacin.
Explic la necesidad de una poltica energtica integral, su filosofa y sus elementos.1 Trat de reorientar el pensamiento de los ciudadanos de acuerdo
con una nueva definicin de la situacin. Puesto que al parecer reconoca
la imposibilidad fsica de n1antener los antiguos patrones de un rpido
crecimiento en el uso de energa, propona una poltica que pona el nfasis
en la conservacin.
Hubo mucho en lo que el presidente dijo, en esas tres ocasiones,
que mostr de manera implcita que su pensamiento, y el de su principal
consejero en energa, se movan hacia un nuevo paradigma. Se esforzaba por
- persuadir a sus conCiudadanos de que la escasez de energa era real, y no slo
un truco de las compaas petroleras o de otros grupos capaces de sacarle
provecho a un problema ilusorio. El mensaje de la semana, no del todo explcito, era que haba una necesidad insoslayable de dar pasos decisivos para
evitar un agravamiento innecesario de una realidad daina.
Medidos por los estndares estadunidenses, los discursos eran radicales; es decir, exigan cambios profundos en las costumbres de los estadunidenses. Se comprende que algunos representantes de los medios los comparan con la promesa de Winston Churchill, en 1940, al pueblo britnico de un
largo y amargo periodo de slo sangre, lgrimas, trabajo y sudor. En cierto

269

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

sentido l~ com~aracin era correcta. Para 1977, el mundo haba esperado


ya d:m.~siado tle~po q~e. apareciera un dirigente a la altura de quien se
convirtio en el pnmer ministro de Gran Bretaa, en los das ms oscuros de
la segunda guerra mundial. Churchill haba captado la conciencia carente
de ilusiones, de su pueblo acerca del peligro en que se encontraba 1~ nacin.
Se haba abstenido de rebajarlos usando la forma poltica convencional de
animar al pblico, y haba as apelado a su indomable valor, prometindoles
slo lo que ya perciban como inevitable.
Treinta y sie~e aos 1ns tarde, como portavoz del realisn1o, el pre.
sidente Carter asumm una postura semejante. Le deca al congreso que no
poda darle ~n "d.iscurs?~ inspir.ador" y que no esperaba grandes aplausos.
Pero su propia onentacwn haCia la nueva realidad era slo parcial y slo
en parte haba abandonado el antiguo mito de los recursos ilimitados. Sus
amarras con la larga tradicin estadunidense eran suficientemente fuertes
cmno para decirles a los diputados y al senado que el "plan, equitativo, bien
equilibrado y eficaz" que presentaba podra "llevarnos a una vida an mejor
para~ el pueblo de Estados Unidos".
Pensamiento de transicin
El presidente trat de poner en claro que los problemas de Estados
Unidos eran parte de un patrn global. A comienzos de la dcada de 1980
le dijo .~1 congreso. qu~ "i~cluso el petrle~ extrar:Uero se volvera ms y ms
escaso . Pero contmuo senalando los crecientes dficit en el comercio exterior como si ellos constituyeran la esencia de nuestro apuro, ms que simples
sntomas en la contabilidad del verdadero problema: haberse sobrepasado.
"Importamos ms d~ treinta y cinco millardos de dlares en petrleo el ao
pasado y gastaremos mucho ms que eso este afio. Ha llegado el momento
de echar marcha atrs."
.
El ~r:sident~ ~ Carter no haba c~m~rendido del todo el nuevo paradigma ecologiCo. DeJO que el congreso s1gmera creyendo en la antigua idea
de ~ue los dfici~ de comercio exterior, causados por el aumento de importaciOnes de petroleo, eran la fuente de la vulnerabilidad nacional. Exista
\ un peligro muchsimo ms profundo que haba que sealar, y era que seguir
atestando un r:"undo ya sobrecargado hara ms implacable la competencia entre nosotros. Competir por el resto de combustible del mundo era slo un aspecto de
(t ese monumental problema.

270

VOLVIENDO

Era la competencia desenfrenada en todas las fases de la vida humana


(una guerra de todos contra todos, como la describi muchos aos atrs 1 !>1
Thomas Hobbes) el horror que haba que tratar de evitar con un esfuerzo 1 Y'
concertado. El repetido nfasis que pona el presidente en la necesidad de
ser equitativos en la reparticin de los sacrificios muestra que presenta algo
parecido a esta amenaza hobbesiana. Su pensamiento y planificacin haban
empezado a orientarse hacia el paradigma ecolgico.
Era un acto de valenta sealar que aunque la explotacin excesiva
de las reservas mundiales de petrleo podra ser ignorada todava por un
tiempo ("como lo hicieron muchos en el pasado"), su descuido "llevara a
nuestro pueblo a una catstrofe inminente". Slo seis aos antes, el Instituto
Estadunidense del Petrleo haba comenzado una campaa, apoyada por
un presupuesto de cuatro millones de dlares, de avisos en la televisin y la
prensa con la consigna: "Un pas que funciona con petrleo no puede arriesgarse a sufrir escasez". 2* Ahora casi pareca que el propsito. del gobierno
federal era conseguir que el congreso y la gente se dieran cuenta de que la
verdad era precisamente lo contrario: una nacin (o, en realidad, un mundo)
que va a sufrir escasez no puede arriesgarse a funcionar con petrleo.
Sin embargo, la valenta del presidente era incompleta. Un dirigente
nacional, innovador en la medida en que exiga el rnomento, enteTamente
emancipado del antiguo paradigma heredado de la "Era de la Exuberancia",
habra alarmado a sus electores advirtindoles de un peligro ms insidioso
que una catstrofe: en un futuro previsible nos sentiremo.s ms y ms frustrados y sujetos a caprichosas manipulaciones de fuerzas que no podemos
controlar... no necesariamente porque haya ms tiranos y personas abusivas e k
inescrupulosas que antes, sino principalmente porque habr ms gente, n1s
tecnologa consumidora de recursos y ms sustancias artificiales saturando
un mundo de tamao invariable.
Que el pensamiento del presidente era de transicin ms bien que
plenamente ecolgico se manifest cuando explic: "Adems de la conservacin, nuestra segunda gran estrategia es producir y far precios racionales". Aunque era realista en trminos ecolgicos cuando sealaba: "Nunca
podremos aumentar nuestra produccin de petrleo y gas natural .en suficiente medida como para satisfacer nuestra demanda", su uso continuo de
\.
El lema, basado en un juego de palabras, era: "A country that runs on oil can't afford to run short".
(N. del T.)

271
(

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

la palabra "produccin" para referirse a la sob-reexplotacin de combustibles


fsiles reflejaba la persistente influencia de un paradigma obsoleto. Exiga
un sistema sensato de precios de combustible que disuadieran del despilfarro y estimularan una "nueva produccin", sin darse an cuenta de que el
verdadero significado de "nueva produccin" era acele-rada extraccin: una
prolongacin de la confianza en el mtodo que nos haba llevado al serio
apuro en que nos encontramos al proporcionar incrementos, seductores
pero transitorios, de la capacidad de carga. Su plan de ir de una dependencia del petrleo y gas natural escasos al "abundante" carbn era, en el mejor
de los casos, un remedio de transicin (y quiz lo saba). Dejaba intacta la
esperanza exuberante de que el retiro de ahorros poda ser considerado
como ingreso. Se trataba slo de un cambio, desde un retiro de depsitos
pequeos de ahorros a un retiro de un depsito grande.
Persistenci~

de vas obsoletas de pensamiento

El valor de la postura del presidente Carter se hizo evidente por la


forma como otros seguan adheridos a los antiguos presupuestos cornucopianos. El dirigente de la minora en el senado, Howard Baker de Tennessee,
en una entrevista de televisin, de la cadena ABe, inmediatamente despus
de la sesin plenaria elogi la valenta del presidente al presentar un plan
integrado, y alab algunas de sus partes. Pero el senador Baker continu
diciendo:
Lo nico que en realidad me molesta de las propuestas del presidente
es que me parece que estamos dndonos por vencidos. Estamos abandonando la idea de que podemos resolver el problema produciendo.
Y ustedes s~ben que sa es la forma tradicional estadunidense, que
es posible encontrar nuevas reservas de petrleo y gas, pueden encontrarse nuevas tcnicas para alimentar las exigencias de energa de
este pas, y yo no estoy dispuesto a abandonar la lucha. No estoy dispuesto a repartir escasez, y no estoy dispuesto a decir ahora que tenemos que imponer un elevado impuesto al petrleo, o su equivalente
al gas natural o la gasolina, a fin de satisfacer nuestra demanda.
All -en el campo del petrleo y del gas, por ejemplo- el ltimo
informe geolgico del gobierno que vi en 1975 indicaba que probablemente hay cantidades de petrleo, todava por descubrir, cmnparables a todo lo encontrado o usado hasta ahora en Estados Unidos.

272

VOLVIENDO

Y no encuentro en estas propuestas nada que cree un incentivo, para


nadie, de explorar y desarrollar esas reservas. 3
Era evidente que el senador Baker no pensaba de acue-rdo con el nuevo
pamdigrna. No vea que los esfuerzos por entregar incentivos "de explorar y
desarrollar" depsitos, todava por descubrir, de combustibles fsiles seran
esfuerzos por continuar una forma de vida de cazadores y recolectores,
prdiga de modo trgico, en la que la Revolucin industrial nos haba firmemente enredado.
Era claro que el dirigente de la minora senatorial se negaa a
aceptar la idea de que el mundo es finito puesto que terminaba diciendo:
"No creo que tengamos que conformarnos con el lgubre cuadro que nos
pint el presidente".
Afectado por el mismo tipo de miopa, el jefe del Comit Nacional
Republicano caracteriz el discurso del presidente como "anticonsumidor"
y dijo:
Va a impedir la produccin. Todo su nfasis est puesto en la conservacin, subiendo los impuestos a fin de reducir las demandas del
consumidor, y pienso que eso es una forma muy injusta y peligrosa de
alcanzar una solucin del problema energtico. Nos dice, en efecto,
"resolvamos el problema dejando de crecer", promoviendo la inflacin a travs de impuestos del gobierno, pero sin abordar el problema
bsico de la produccin, la manera tradicional de los estadunidenses
de resolver un problema, hacer que el genio creativo de la sociedad
ataque el problema, para resolverlo produciendo, manejarlo. 4
Recurrir al "modo tradicional estadunidense" reflejaba la incapacidad de reconocer que vivamos ahora la vida bajo circunstancias "postexuberantes". Las tradiciones de una "Era de la Exuberancia" eran obsoletas.
Los dirigentes de la oposicin poltica seguan siendo menos capaces que
el presidente de ver la gravedad de la situacin que enfrentaba la humanidad; seguan suponiendo que alternativas, ya cerradas, seguan abiertas.
Simplemente parecan no comprender lo que significaba para la humanidad haber ya sobrepasado la capacidad de carga y haber sido tan prdiga
en extraer recursos finitos. Queran insistir en ms de lo mismo. Seguan
suponiendo que podramos gozar en forma permanente de un excedente
de capacidad de carga, ampliable de modo indefinido. Pensando como car-

273

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD


gostas, por decir lo menos, y hablando casi como decididos "avestruces", su
"solucin" no hara sino empeorar nuestra apurada situacin.
Preguntas para un mundo viejo

Un debate acerca de cmo salir adelant~ en el futuro podra parecer


profundo juzgado por los criterios de la cultura de la exuberancia, pero si se
planteara slo cmo resolver problemas "produciendo", se pasarapor alto
la naturaleza esencial de nuestra situacin. Como ha sido necesario decir
repetidas veces, no darle importancia a la grave situacin no nos protege
contr~ ella. Lo que haba que discutir en realidad no era solamente la aguda
necesidad de conservar los recursos, sino tambin lo siguiente: qu papel
van a desempear los seres humanos en su inminente quiebra? En qu medida
nuestros esfuerzos por impedir lo inevitable la empeorarn?
Las personas que continan mirando nuestros problemas segn el
paradigma preecolgico simplemente no van a aceptar los lmites impuestos por 1~ fin~tud del mundo. Sus supuestos los obligan a pensar que slo
las maq~nnacwnes de los adversarios pueden impedirnos conseguir metas
perseguidas desde hace largo tiempo. Quienes piensan as pueden sentirse
tentados a levantarse en armas contra un mar de adversidades, adversidades
a las que ningn arma podr poner fin. Al hacerlo, slo agravarn el ataque
tempestuoso del futuro.
Si en lugar de eso, guiados por un conocimiento adquirido bajo el
nuevo paradigma, somos capaces de enfrentar la realidad, podremos darnos
cuenta de que an podramos hacer algunos ajustes para hacer frente a la
marea de nuestra des-civilizacin. Ajustes que no podrn "llevarnos a una
vida an mejor", pero que pueden ahorrarnos empeorar el futuro ms de lo
necesario. A fin de ver qu habra que hacer en realidad, debemos hacernos
algunas preguntas en extremo difciles. Llevarn nuestras reflexiones mucho
ms all del punto alcanzado en las discusiones ~~bre poltica energtica.
l. La primera y ms bsica pregunta es si podemos volvernos menos
detritvoros. Es posible que empecemos a abandonar nuestro consumo de "combustibles fsiles" como fuente de energa? Podernos en verdad ir reduciendo
nuestro consumo de petrleo, gas natural y de carbn como combustibles?
S~ra difcil.formular un imperativo que vaya ms a contrapelo que ste. Las
CircunstanCias "postexuberantes" requieren de nosotros un cambio mucho
ms drstico que simplemente pasar del uso del "petrleo escaso" al "carbn

274

VoLVIENDO

abundante", y complementar ambos con energa nuclear, como lo propuso


el presidente. 5
Nuestra primera respuesta a la escasez energtica durante los duros
inviernos de fines de la dcada de 1970 consisti en aumentar los esfuerzos
para extraer de la Tierra ei legado del periodo carbonfero. En 1977, no slo
el congreso, que buscaba culpables, y los medios sedientos de escndalos,
sino incluso el secretario del Interior, Cecil Andrus, se sintieron obligados a
reprender a las compaas de petrleo y gas por "retener" parte del legado
de la naturaleza en vez de "producirlo" tan rpidamente como era posible.
Durante la huelga de mineros del carbn, en 1978, la poblacin del Medio
Oeste se alarm cuando las reservas de carbn extrado, amontonadas
sobre tierra, fueron consumidas. Pero pocos se dieron cuenta del peligro
que implicaba la dependencia nacional de una extraccin permanente de
existencias bajo tierra todava intactas. Acostumbrados a una prodigalidad
no reconocida con1o tal, los estadunidenses respiraron aliviados cuando
los mineros volvieron al trabajo de "volver a llenar las reservas", es decir, de
reasumir la extraccin del legado agotable de la naturaleza.
Lo que haca falta era que la nacin redefiniera esas sustancias y
abandonara la presuposicin inveterada de que su uso como combustibles era__,\
inherente a su naturaleza. Es hora de aprender (antes de volvernos .ms
numerosos y todava n1s "desarrollados") que quiz el "consumo" ms sabio
del carbn y del petrleo sea dejarlos bajo tierra como un vertedero seguro
creado por la naturaleza para un elemento atmosfriCo primitivo contaminante: el carbono. Gracias al voraz consumo de la extensin fsil a fin de
agrandar la capacidad de carga, hemos prolongado la irrupcin humana.
Pero tambin empezamos a deshacer lo que haba logrado la evolucin
cuando prepar la atmsfera para que fuera respirable para los animales
(incluido el ser humano), y para mantener el tipo de clima dentro del cual
las especies actuales (incluidos nosotros) haban evolucionado. Cientos d~
millnes de ai1os de evolucin prodt~jeron la atmsfera rica en oxgeno y casi
libre de carbono que necesitamos, y repartieron las existencias de H 20 entre
la atmsfera, los casquetes polares y los ocanos.
Ahora la humanidad parece decidida a deshacer en unos pocos
siglos lo que la naturaleza ha realizado en fonna tan lenta. La actividad
h~mana ha cambiado el contenido de co2 y de partculas de la atmsfera . .:
Esto puede alterar en forma considerable el clima mundial. Alejarnos ~el
ptimo actual en ambas direcciones puede reducir seriamente la produccwn. :..~
1

'*'

275

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

mundial agrcola. Mayor cantidad de C0 2 puede atrapar el calor y fundir los


casquetes de hielo polar, y elevar el nivel del mar, con efectos desastrosos
para las diversas formas de asentamientos humanos. O, por el contrario,
/. tnayor polvo en la atmsfera puede filtrar tanta luz solar que se acelere el
advenimiento de una nueva edad glacial. El agotamiento de las reservas de
combustibles haran imposible una adaptacin masiva a esa situacin. 6
Tenemos que aceptar la Tierra como era cuando nuestra especie
evolucion sobre ella. Si hubiera sido distinta, el Romo sapiens no podra
haber aparecido.
2. El siguiente desafo fundamental que debemos tomar en cuenta
es si suficientes personas somos capaces de reconocer, por fin, la inevitable
complejidad de toda relacin no detritvora entre la especie humana y
su hbitat. Tenemos que darnos cuenta con urgencia, como lo hizo el silvicultor Aldo Leopold (que ya en 1933 capt el nuevo paradigma), que <si'
una civilizacin ha de perdurar, tiene que ser en forma de un sistema de:
"cooperacin mutua e interdependiente entre animales humanos, animales
no humanos, plantas y suelos". Tenemos que reconocer, como Leopold,"
que el deterioro del entorno natural no es slo algo molesto, sino que "ha
vaciado naciones, y puede hacerlo de nuevo, dada la ocasin. Con seis continentes vrgenes esperando el arado, esto posiblemente no era trgico; tener
que abandonar un lugar poda remediarse despojando otro. Pero ahora
hay guerras y rumores de guerras -deca en el ao en que Hitler lleg
al poder- que presagian la inminente saturacin de los mejores suelos y
climas de la Tierra. Eso es algo de no escasa importancia, al menos para
nosotros, conseguir que nuestro predominio sea autosustentable ms que
autodestructivo".7
Si descartamos la extincin de la especie hurnana, la necesidad de
una ilustrada y disciplinada autolimitacin -la tica de conservacin, como
la entenda Leopold- no acabar nunca. Y, sin embargo, el abandono de
esta autolimitacin ha sido recomendado durante pocas de frustracin por
varios sedicentes salvadores del mundo, de convicciones cargostas o antinmicas. Sus destructivos consejos deben ser rechazados definitivamente.
3. Si algn da logramos estar a la altura de estas dos primeras
tareas, nos veremos ante la pregunta de si podemos aceptar de manera
honrada que una holgura general simplemente no podr ser duradera ante
un dficit de capacidad de carga. Este hecho es apenas algo menos repugnante que la idea de que el uso como combustible de los restos bajo tierra del

276

VOLVIENDO

periodo carbonfero deba ser rechazado. Encuentra mucha resistencia.


Durante el debate en el congreso sobre la poltica energtica nacional propuesta por el gobierno, el pblico anhelaba creer que una reduccin en el
consumo de energa no traera consigo, en forma necesaria, un descenso del
tradicionalmente elevado nivel de vida estadunidense. En forma admonitoria (y quiz melanclica) se sealaba que en Suecia y en Alemania Occidental,
consumiendo algo as como la mitad de energa per cpita, reinaba una
holgura como la estadunidense. 8 A medida que cunda la conviccin de que
quiz los estadunidenses podran arreglrselas con autos ms pequeos, entre
otras cosas, se esperaba que una mayor eficiencia en todos los aspectos de la
tecnologa moderna bastara para disipar los problemas surgidos de la dependencia de nuestra civilizacin del mtodo de sobreexplotacin.
Pensando en esta lnea, algunos cientficos ya haban sugerido reformas en el consumo de energa muy similares a los objetivos del presidente.
Dos fsicos haban propuesto, en 1976, una larga lista de cambios que, en
conjunto, podran reducir el consu1no estadunidense de energa en aproximadamente 40 por ciento. 9 Sin embargo, su lista exiga avances en eficiencia
tan heroicos que pareca obvio que ni el pblico ni la industria estaran dispuestos, en forma voluntaria, a asumir o realizar en su totalidad tal reforma:
a) En toda calefaccin domstica, los aparatos de resistencia elc-

b)
e)

d)
e)

f)
g)

trica han de ser remplazados por bom has trmicas de un coeficiente de eficiencia de 2.5 (es decir, capaces de "bombear" dos y
media veces la energa necesaria para su funcionamiento).
Debe elevarse el coeficiente de eficiencia de los equipos de aire
acondicionado a 3.6.
Los refrigeradores domsticos deben aumentar su eficiencia en
30 por ciento.
Las exigencias de combustible para el calentamiento de agua en
los hogares deben ser reducidas a la mitad.
El aislamiento de las casas debe ser. mejorado hasta reducir la
prdida de calor en 50 por ciento.
El consumo causado por el aire acondicionado domstico debe
ser reducido, disminuyendo la infiltracin.
En la mitad de todos los hogares multifamiliares y en un tercio
de los edificios comerciales deben instalarse "sistemas de cogeneracin energtica".

277

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

h) En la mitad de los hogares e instalaciones de cocina comerciales


deben ser usados hornos de microondas.
i) Los sistemas de aire acondicionado y refrigeracin comerciales
deben hacerse 30 por ciento ms eficientes.
j) Se debe disminuir a la tnitad el corsumo de combustible para
el calentamiento del agua, la iluminacin y la calefaccin en
edificios comerciales.
k) El aislamiento de los edificios comerciales debe mejorarse lo
suficiente como para reducir la necesidad de aire acondicionado
en 10 por ciento; la ventilacin debe disminuir a la mitad y
debe recuperarse el calor a fin de reducir en otro 15 por ciento
adicional la necesidad de aire acondicionado.
l) En el sector industrial deben aplicarse mejores mtodos de
gestin.
m) Deben introducirse grandes mejoras en el uso eficiente del combustible, la energa elctrica, el calor y el vapor por la industria.
n) Hay que reciclar los restos de aluminio, hierro y acero de la
basura urbana.
o) Los restos orgnicos de la basura urbana deben usarse como
combustible.
p) El material procesado en las refineras de petrleo debe ser
reducido, as como tambin las prdidas en el uso del gas natural, tanto en el terreno como en el transporte.
q) La economa de combustible en automviles debe ser mejorada
en 150 por ciento.
r) El consumo de combustible en otros sistemas de transporte
debe ser reducido en 35 por ciento.
Aunque esta lista de medidas pueda parecerle monumental a un
pas poco inclinado a disminuir sus hbitos de vida holgada, los dos fsicos
admitan que incluso 40 ppr ciento de reduccin en el consumo de energa slo
lograra nna postergacin de diecisiete aos en la llegada de las consecuencias ltimas
de nuestra colosal dependencia de la sobreexplotacin. Si logrramos persuadirnos

de estirar en el tiempo la sobreexplotacin de recursos agotables, atrasaramos sin duda la llegada de un futuro oscuro y disminuira el ritmo en que
les robamos recursos a nuestros descendientes. Vale la pena hacerlo, pero es
hacerse ilusiones pensar que alcanzar eficiencia energtica con innovado-

278

VOLVIENDO

nes de ingeniera nos permitir "a la vez comernos el pastel y guardarlo". 10


Debemos reconocer que suponer eso no es ms que una versin desesperada
del cargosmo.
4. El agotamiento de la extensin fantasma no slo nos fuerza a ,
tomar severas medidas para aumentar la eficiencia, sino nos obligar, de
manera irresistible, a volver a una vida ms simple. La aceptaremos de .,.
buen grado? O llegaremos a ella pataleando y gritando, siempre con la idea ,
que podramos tener todo lo que quisiramos, si no fuera por esa gente del
gobierno que lo prohbe?
Muy pocos de los partidarios de la contracultura, que rechazaban la
cultura materialista en los aos de la guerra de Vietnam e incluso trataban de
abandonarla, fueron capaces de crear una alternativa viable en forma duradera. De modo que parece muy poco _probable que la humanidad acepte,
en gran escala y de buen grado, adaptarse a un "desdesarrollo". El impulso
general al desarrollo mundial sigue fuerte y presente en todas partes. Hace
tiempo que hemos perdido sintona con las costumbres del ascetismo.
Es ciertamente necesario alin1entar la fe en que un "estndar de
vida" ms reducido puede significarle a algunas personas ganancias en su
"calidad de vida". Pero ser una fe difcil, mucho ms fcil de predicar que
de practicar.
5. Hay alguna probabilidad de que aprenda1nos a practicar tal austeridad obligatoria si no logramos antes detener el acoso general y deliberado
de la publicidad, dirigido a que la gente pida siempre ms, ms, ms? Con
el nuevo paradigma debiramos darnos cuenta de las consecuencias cada
vez ms antisociales de la publicidad. Es necesario desacreditar y disminuir
esta industria multiplicadora de deseos, quiz incluso suprimirla de manera
legal. En un mundo superpoblado y de recursos disminuidos, una industria
en esencia dedicada a tornar a la gente descontenta de lo que tiene es una
industria dedicada a aumentar la frustracin humana, por respetable que
parezca segn los estndares del pensamiento preecolgico. En una poca en
la que nos hemos sobrepasado no har sino fomentar un re~entimiento capaz
de convertir la inevitable competencia en conflictos destructivos.
La publicidad no siempre tuvo tanto peso en nuestras vidas. Cuando
todava exista la colonizacin estadunidense, no exista prcticamente una
industria de publicidad. Vivir sin tanto acoso no debiera ser algo iniinaginable. La libertad de incitar a la gente a sobreexplotar apresuradamente
los recursos no renovables hasta agotarlos no era lo que los autores de la

279

'

(
(

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

\z
1

Carta de Derechos de Estados Unidos pretendan establecer. Adems, es


un tipo de libertad condenado a autoeliminarse, puesto que promueve la
auto destruccin de nuestra economa industrial de cazadores y recolectores.
Tenemos que liberarnos de sus imposiciones.
Pero no nos equivoquemos; esto traera consigo cambios en verdad
revolucionarios. Exigira una reorganizacin drstica de la televisin, la
radio y la publicacin de peridicos y revistas estadunidenses. Sera vehementemente combatida. En otras naciones, donde el financiamiento de
estos medios no depende de modo tan exclusivo de anuncios comerciales,
el reajuste podra ser ligeramente menos drstico. Pero en Estados Unidos
requerira que la garanta de la Primera En1nienda a la libertad de palabra
y de prensa fuera reinterpretada de manera adecuada (si no francamente
m.odificada) en un sentido "postexuberante". Sin embargo, es hora de acepi tar que esas libertades no pretendan legitimar una promocin irresponL. sable de la destruccin del hbitat. El Homo sapiens era muchsimo menos
protsico, menos detritvoro y mucho menor en cantidad cuando se aadi
esa Primera Enmienda a la Constitucin estadunidense.
Sapiens? Radical?
Tendremos la sabidura (implicada en el nombre de nuestra especie) necesaria para pensar, hasta sus ltimas consecuencias, preguntas as
de radicales?
Los nuevos requerimientos de adaptacin a circunstancias "postexuberantes" superaban por mucho lo que nuestras mentes eran capaces
de aceptar, o siquiera de pensar, de acuerdo con la vieja orientacin no ecolgica. Aun los que profesan ser "radicales" o "revolucionarios" (en sentido
simplemente poltico) rara vez llegan al verdadero fondo de la angustiosa
situacin humana. Siguen pensando desde un paradigma obsoleto y jams
hablan de que la humanidad se ha sobrepasado. El mito de los recursos
ilimitados sigue presente en toda su retrica.
Los sedicentes revolucionarios se imaginan ser muy radicales. Pero
proponen simplemente eliminar los procedimientos capitalistas de proporcionar progreso econmico a poblaciones en rpido crecimiento mediante
una sobreexplotacin acelerada, y remplazados por procedimientos socialistas de proporcionar progreso econmico a poblaciones en rpido crecimiento mediante una sobreexplotacin acelerada. En sentido ecolgico,

.
J

280

VOLVIENDO

dejan intacto al problema. Ninguna proposicin es radical si acepta la permanente sobreexplotacin de recursos no renovables; no tiene nada de
radical proponer una aceleracin de ese proceso, que invita al desastre. 11
Una mente verdaderamente radical hubiera visto que el debate pblico
provocado por los mensajes del presidente Carter sobre la poltica econ.. mica giraba en realidad alrededor de la pregunta de si era necesario reducir
el dominio humano sobre la comunidad bitica global. Ese dominio se haba
tornado peligrosamente excesivo. Sin embargo, el debate languideci. La
primera vuelta culmin al cabo de un ao y medio con la promulgacin de
una legislacin energtica mucho ms dbil que lo que el gobierno de Carter
haba pedido tres meses despus de asumir el cargo. 12 Mientras tanto, los
continuos aumentos de precio de los combustibles provocaban quejas y temores, pero poco contribuan a promover su conservacin. Las duras preguntas
(que plantea este captulo) no fueron nunca enfrentadas. As, no haba
seguridad alguna de que el resultado de nuevas vueltas del debate pudiera
detener las actividades autodestructivas del Homo colossus. El congreso y
la gente no estaban acostumbrados a ver las cosas en trminos ecolgicos
y simplemente no enfrentaban los verdaderos temas que afectan nuestro
destino. El tono por lo general cargosta de la mayora de las discusiones 13 en
realidad no hizo sino desviar la atencin de temas que son de vida o muerte.
Lo que en realidad se discuta era si la humanidad, despus de---..
doscientos aos de descansar cada vez ms colosalmente en la sobreexplota- l -11-,.
cin, estara en condiciones de volver a vivir de sus entradas. Tal vez ramos ya
demasiado numerosos para que fuera posible. Podran cuatro millardos de y
nosotros volver a depender de la produccin sustentable de recursos ren<!.:-)
vables contemporneos, abandonando nuestras arraigadas aspiraciones de
volvernos an ms colosales? Tendramos en realidad que hacernos menos
colosales de lo que ramos? Y en qu medida? C1no bamos a decidir
quin renunciara a qu? Qu criterios de equidad podran hacer aceptables esos sacrificios?
Si ni siquiera un desdesarrollo fuera capaz de permitirnos a cuatro
millardos de nosotros volver a vivir de los ingresos, cmo, cundo y con qu
severidad nos veramos afectados por una mortalidad general? Quines
moriran primero y quienes viviran una vida de duracin "normal"? Si una
u otra forma de quiebra se hubiera hecho inevitable, podra sta tomar
diversas formas alternativas, y habra razones para preferir un tipo de quiebra antes que otros? Sera posible tomar medidas para hacer ms probables

281

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

las formas menos inhumanas y prevenir que caigamos en las formas rns
horribles?
Los polticos y el pblico simplemente no les prestaban atencin a
estas preguntas. Cerca del fin de este libro, debiera ya ser claro por qu era as.
Teniendo en la mente el contraste entre paradigmas cornucopianos y ecolgicos, es fcil entender por qu la mayor preocupacin pblica acerca de qu
hacer en "la crisis energtica" oscilaba entre la duda de si el problema era real
y la discusin s9bre las mejores formas de obtener ms energa o de mantener
las fuentes habituales. Algunas medidas que, analizadas a fondo, agravaran
nuestra situacin eran todava vistas en forma equivocada como soluciones.
La persistencia de un paradigma obsoleto hizo que los dirigentes
nacionales, y millones de sus electores, respondieran como una generacin
de Rip Van Winkles ...* como si hubieran dormido mientras ocurra una
revolucin. No parecan saber cun fundamentalmente distinto es vivir en
tiempos "postexuberantes", una vez internalizadas las expectativas adquiridas en una "Era de la Exuberancia". Haba llegado el momento para cada
uno de empezar a preguntarse si la humanidad no haba ya sobrepasado la
mximacapacidad humana de carga de la Tierra. En este libro he tratado
de poner en claro por qu se es un tema que no debiramos osar eludir.
Paradigma versus paradigma
El mundo, el lugar ocupado por el ser humano dentro de l y una
serie de medidas polticas se ven de modo muy distinto mirados en trminos
ecolgicos que bajo las perspectivas preecolgicas tradicionales. 14 Tratemos
entonces ahora de formular el nuevo paradigma ecolgico en algunas frases
y, luego, de contrastarlo de manera explcita con la visin del mundo, ya
peligrosamente obsoleta, que debe remplazar. stas son las ideas bsicas que
el paradigma ecolgico reconoce en forma clara:
E l. Los seres humanos son slo una especie entre muchas, todas
estas relacionadas mutuamente en comunidades biticas.
E 2. La vida social humana est formada por complejas relaciones
de causa y efecto (y retroalimentacin) en el entramado de la
Alusin al cuento de Washington lrving, cuyo protagonista duerme por un largo periodo e
ignora todo lo sucedido en ese lapso. (N. del T)

282

VOLVIENDO

naturaleza Y: debido a esto., las acciones humanas deliberadas


tienen muchos efectos no deseados.
E3. El mundo en que vivimos es finito, de modo que hay poderosos
lmites fsicos y biolgicos frenando el crecimiento econmico,
el progreso social y otros aspectos de la vida humana.
E 4. A pesar de lo mucho que la inventiva del Romo sapiens, o el
poder del Romo colossus, parezcan trascender los lmites de la
capacidad de carga, la ltima palabra la tiene la naturaleza.
Estas verdades contradicen de manera evidente algunos supuestos
profundamente insertados en el pensamiento occidental a lo largo de cuatrocientos aos de exuberancia. sa es la razn por la que el paradigma
ecolgico tiene tan poca acogida poltica, y por qu ha tenido tan poca
influencia en la poltica pblica. La explosiva prosperidad de cuatrocientos
aos hizo que los siguientes supuestos se volvieran plausibles y populares:
PI. La gente es duea de su propio destino; las personas son, en
esencia, distintas de todas las otras criaturas, sobre las que ejercen dominio.
P2. Las personas pueden aprender a hacer cualquier cosa.
P3. Las personas pueden sien1pre cambiar, cuando se ven obligadas
a ello.
P4. Las personas siempre pueden mejorar las cosas, la historia de la
humanidad es una historia de progreso: para todo problema hay
una solucin, y el progreso no necesita acabar nunca.
Estos supuestos de la "Era de la E?Cuberancia'' nos han llegado a
parecer tan evidentes que hasta han quedado incorporados (bajo formas
manifiesta1nente ms sofisticadas) en un paradigtna muy poco ecolgico
que ha guiado las investigaciones de la mayora de los cientficos en las ciencias sociales. Para los estudiosos de las diversas disciplinas sociales, las premisas de la "Era de la Exuberancia" adquirieron una exagerada importancia
porque cumplan un destacado papel en la lucha de estas nuevas disciplinas
por conseguir reconocimiento acadmico. En la medida en que la pretendida autonoma del ser humano frente a la naturaleza pareca justificar la
independencia de las ciencias sociales ante la biologa, la lucha tenda a
darles a los cientficos sociales un sesgo antibiolgico. Por consiguiente, slo

283
\

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

desde hace poco un nmero importante de investigadores de las ciencias


sociales ha empezado a ver cmo la acumulacin de slidos conocimientos
biolgicos exige un cuestionamiento de las expectativas cornucopianas.
La formulacin de aquellas cuatro convicciones populares (Pl a P4)
en el lenguaje de las ciencias sociales podra ser:
CSl. Puesto que los seres humanos tienen un patrimonio cultural
por encima, y distinto, de su herencia gentica, son muy diferentes de las dems criaturas de la Tierra.
CS2. La cultura puede variar casi en forma infinita y puede cambiar
mucho ms rpidamente que los rasgos biolgicos.
CS3. As, puesto que muchas caractersticas humanas son producto
de la sociedad n1s bien que innatas, pueden ser socialmente
modificadas, y las diferencias dainas pueden ser eliminadas.
CS4. As, tambin, la acumulacin cultural significa que el progreso
tecnolgico y social puede continuar sin lmites, permitiendo
resolver al final todos los problemas sociales.
Hay elementos de verdad en los supuestos populares, y la versin
cientfica de ellos puede haber recalcado esos puntos vlidos. Pero estos
elementos (aun en su versin cientfica) estn, a pesar de todo, en peligro
de ser exagerados de modo equvoco. Para encontrar un camino en circunstancias "postexuberantes" tenemos que ser ms crticos de las premisas
t del pasado. l. Debemos ahora ver que la gente es efectivamente diferente
1
~~ i de otras criaturas, pero no del todo diferente. 15 Nuestra forma cultural de
u~ heredar es de enorme importancia: evoluciona r~spondiendo a presiones
selectivas que funcionan de otro modo que las que modifican la distribu-
1 cin del genotipo. Sin embargo, fue_ ~11a g~an exageraci_I?.. p~I)s_r . 9~~Ja
l cultura nos exima de los priqc;~p~os del<l_ ecq~<?.ga. 2. Tenemos ahora que
Lver que aunque la gente puede aprender, esto no -es siempre fcil y, a veces,
aprendemos cosas inadecuadas. Nuestras culturas cambian, pero no de
' forma instantnea, y no siempre en la direccin que nos permite adaptarnos
mejor a las condiciones de vida actuales o futuras. Es difcil romper hbitos;
la inercia cultural es difcil de vencer. 16 3. Tenemos que reconocer que si las
. 1expectativas de las personas, sus acciones, y aun sus papeles sexuales, junto
11
l con otro rasgos supuestamente innatos, cambian, a veces esto sucede slo
l bajo extrema presin. Y en ocasiones, incluso ante la necesidad, la gente no

-rt

VOLVIENDO

~a~b.ia, o cambia en formas ftiles. Adems, aun cuando las personas (como
mdiVtduos) puedan haber cambiado o estn dispuestas a cambiar, si estarn
disJ:>uestos a modificar las instituciones es algo muy distinto. La organizacin
social puede resistirse a los cambios, tanto corno ofrecen resistencia los rasgos individuales que tienen fuertes componentes genticos. 17 4. Tenemos que
.reconocer que, aunque el ser humano ha mejorado muchas cosas, no todo
c'ambio que hace es un perfeccionamiento, y no todos los cambios favorables
estn libres de efectos secundarios dainos. Los llamados "efectos secundarios" pueden a veces contrarrestar, con creces, las ventajas alcanzadas con "la
mejora". La represa de Aswan en Egipto, que aument las enfermedades al
misrn.~ tiempo que permiti controlar el agua, 18 es quiz un buen ejemplo;
tamb1en debernos recordar que la droga Talidomida fue saludada como
un excelente antdoto contra problemas de embarazo hasta que se descubri, tardamente, su poder de deformar fetos. Un progreso visible, social
o tecnolgico, a menudo ha sido acompaado por daos no percibidos en
sus inicios. La historia pasada de progreso simplemente no significa ni la
inminencia ni la inmanencia del milenio. Una extrapolacin poco crtica de
tendencias, sin un cuidadoso estudio de los mecanismos que las producen,
puede dar lugar a pronsticos equivocados en forma peligrosa.
De modo breve, razonar desde las premisas populares PI a P4 b<Yo
circunstancias "postexuberantes" tiende a perjudicarnos. Es posible que
las correspondientes premisas cientficas tampoco nos sirvan de mucho.
En vez de eso, necesitamos mirar nuestras circunstancias en trminos de
las proposiciones El a E4. Y necesitamos verlas no como conclusiones, sino
como puntos de partida para una nueva lnea de pensamiento acerca de la
peligrosa situacin humana.
Si se incorporaran al vocabulario cotidiano del lector la 1nayora de
las palabras y frases de la lista que forman el glosario de este libro, la manera
ecolgica de ver las cosas empezara a surtir efecto. Sin embargo, tengo que
recalcar que esto no significa que el lector comenzara a ver soluciones obvias
para los problemas. Pretender que la adopcin de un paradigma ecolgico
tenga ese efecto es pensar de modo cargosta. Las esperanzas cargostas son
un criterio inadecuado para juzgar el paradigma ecolgico que este libro
recomienda, de igual modo que eran una vara de medir inadecuada para
apreciar el plan energtico del gobierno de Carter.

284

285

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

El cargosmo persiste en forma peligrosa


s esencial ver el profundo peligro que encierra una continua y flagrante
confusin respecto de la naturaleza misma de la situacin humana. Fue
ese peligro lo que me oblig a escribir este libro. El problema que debe ser
superado por un cambio de paradigma es justo esa percepcin equivocada,
y no hay.otra forma de superarlo ms que con un cambio de paradigma. La
percepcin errnea llevar a buscar "soluciones" aparentes, que empeorarn
las cosas en lugar de mejorarlas, puesto que las circunstancias son tnuy distintas de lo que la gente supone. Por consiguiente, en este ltimo captulo quiero
poner de relieve el contraste que hay entre los presupuestos dominantes
actuales acerca de nuestra situacin (y nuestras opciones) y las circunstancias
ecolgicas reales. stas deben ser reconocidas y son ellas a las que debemos
intentar hacer frente.
Durante el debate sobre la poltica energtica, una prueba inquietante de que reinaban suposiciones falsas fue el hecho de que expectativas
cargostas pudieran pasar por realistas. Como vimos en el captulo ''Ao
decisivo: modos de adaptacin", realismo y cargosmo son profundamente
diferentes. Pero durante el debate pblico, esta diferencia fue oscurecida por
la exageracin de otra diferencia menor: entre la expectativa cargosta de
que habra "soluciones tcnicas" para nuestros problemas y antiguas expectativas, ms exuberantes, de que los problemas desapareceran de manera
natural con el paso del tiempo. 1
1 \---Cuando hablo de formas de pensar cargostas no me refiero ahora
\- \ ___ slo a ciertas propuestas tecnolgicas particulares: de calentadores de agua
domsticos solares u otras "vas energticas blandas", del reactor incubador,
de la intensificacin de la exploracin petrolera, m~jores carburadores o

286

autos ms pequeos, gasificacin del carbn, plantas geotrmicas, etctera.


Pienso en la confianza bsica general en que la capacidad de carga "siempre'\ ,
podr ser elevada de nuevo mediante nuevos descubrimientos tecnolgicos. y,~:;;:~.
Como vimos en el captulo "La trgica historia del xito humano", algunaS'
conquistas tecnolgicas significativas de pocas pasadas elevaron con efectividad, repetidas veces, el lmite de la poblacin humana. El cargosmo
moderno supone, con ingenuidad, que esta visin del pasado vale de la
n1isma forma para el futuro. Pero puede no ser as.
A

B
Capacidad
de carga
ilimitada

Capacidad
de carga

~:
1--1

Capacidad
de carga

--~

1
1

''

1
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Tiempo -----.

Tiempo -----.

Tiempo--+

Figura 1. Tres imgenes del crecimiento

En la figura 1, se comparan tres imgenes. La imagen A muestra de forma esquemti_ca una curva exponencial de crecimiento en una
situacin para la que no hay un lmite tope. Representa las expectativas
alimentadas por la "Era de la Exuberancia". Slo un "avestruz" empedernido puede sostener una idea parecida de la situacin humana hoy. La
imagen B (tomada como una visin del pasado) muestra que la imagen A
fue plausible un da, puesto que el techo a veces logr ser elevado antes de

287

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

que la curva de crecimiento lo tocara. La forma cargosta de pensar considera que la imagen B representa el futuro. La imagen C, que refleja en
forma esquemtica cmo el apetito de recursos del ser humano protsico
ha crecido sin lmites, muestra que la capacidad de carga ha de ser considerada como una cantidad en disminucin, ms que como susceptible de un
aumento indefinido. Los avances tecnolgicos pueden reducir la capacidad
de carga, aun cuando a lo largo de-la historia su funcin fue elevarla. La
imagen C es rnucho ms diferente de la iinagen B que esta ltima de la
imagen A. En la medida en que la irnagen C es aplicable a la situacin real
de la humanidad en la poca "postexuberante", la imagen B no es tanto ms
realista que la imagen A como para poder servirnos de gua rumbo a un
futuro "postexuberante".
A pesar de esto, persiste la tentacin de pensar en forma cargosta.
Cuando el trigsimo nono presidente de Estados Unidos, Jimmy Carter,
imploraba a sus conciudadanos que dedicaran todos sus esfuerzos, en un
"equivalente moral de una guerra", a hacer frente al desafo de vivir en un
mundo "postexuberante", que aceptaran impuestos que promovieran la conservacin de la energa, y urga al congreso a aprobar otras varias medidas
que favorecieran la eficiencia, otros sucesos proporcionaban disculpas para
confiar en que sera posible evitar la quiebra. Nuevas formas de acelerar la
sobreexplotacin permitieron que continuara brotando la esperanza.
Las compaas petroleras, converLidas en "compaas de energa",
al paso que diversificaban su propiedad y sus actividades en1presariales, colmaron los n1edios de opinin de avisos que ensalzaban los descubrimientos
tecnolgicos venideros. Los estadunidenses venceran a los rabes sobre su
propio terreno; si stos tenan la suerte de poseer las mayores reservas mundiales de petrleo, los estadunidenses tenan, en su propio territorio, todava
n1s, bajo la forma de carbn. Los avisos de prensa y televisin informaban,
entusiasmados, sobre nuevas tcnicas para extraerlo ms rpidamente y
quemarlo mejor. El carbn podra ser licuado, gasificado, transportado por
oleoductos donde quisisemos. (Los anuncios no mencionaban que para
hacer esto era necesario disponer de grandes cantidades de agua, escasa en
muchas reas donde se excavara. Tampoco se reconoci nunca, en medio
de tanta retrica e imaginera cargosta, que el mtodo de sobreexplotacin
era, de modo ineludible, un callejn sin salida.)
La situacin internacional tambin daba excusas al cargosmo. El
embargo rabe de petrleo de 1973 haba puesto a las naciones europeas

288

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

f~rente a una ~eria emergencia, pero sta ya haba amainado. Haba plataformas petrohferas en el Mar del Norte "que producan". El petrleo, bombeado a la costa escocesa, infunda una nueva vida a la economa britnica.
Noruega extraa tambin petrleo del Mar del Norte y suba de categora
entre las naciones ms ricas. De modo que ele nuevo surga la tentacin de
adoptar actitudes neoexuberantes.
Durante algn tiempo, en Estados Unidos haba resultado difcil
ignorar la escasez de gasolina y gasleo, aun cuando, incluso en 1974, haba
sido relativamente suave. En 1977 y 1978los estadunidenses sufrieron inviernos duros, pero superaron trastornos econmicos ele cierto monto y cierta
incomodidad. Luego, en 1978, una huelga de nlineros del carbn agrav la
situacin y en 1979la agitacin en Irn produjo una nueva escasez de gasolina. Sin embargo, estas privaciones de extensin fsil eran (por un tiempo)
slo molestias de carcter transitorio. La gente pronto se acostumbr a pagar
precios ms altos por el combustible, luego de que la Organizacin de Pases
Exportadores de Petrleo (OPEP) decret que deban hacerlo. Cuando las
reservas de carbn, amontonadas sobre tierra, fueron consumidas durante
la huelga de 1978, se presion a los Mineros Unidos y a los "operadores" de
las minas para llegar a un acuerdo. Pero no hubo ningn reconocimiento
oficial o pblico del hecho de que esto les permita seguir sobreexplotando
existencias subterrneas agotables de carbn virgen. Y si para los europeos
el Mar del Norte significaba un seguro contra la quiebra, lo mismo fue para
los estadunjdenses la vertiente norte de Alaska.
Para el ciudadano comn de aquellos pases, colosales consumidores de energa, segua oculto el hecho de que la proporcin de reservas
comprobadas de petrleo caa frente al consumo. 2 Quienes se sentan ahora
seguros de que no escaseara la energa no se daban cuenta de que hara
falta descubrir cada ao varios depsitos, de una magnitud comparable al
Mar del Norte y la vertiente norte de Alaska, para satisfacer apetitos ya tan
colosales y en tenaz crecimiento. En lugar de ello, lo que todos vieron fue
que se construy el controvertido oleoducto a Valdez. Empez a fluir petrleo por l en julio de 1977. Algunos intentos de sabotaje fracasaron o impidieron el flujo slo por un breve tiempo; y les dieron a los estadunidenses
la tranquilizadora ilusin de que los voraces apetitos de energa podran ser
satisfechos, siempre que se adoptaran "medidas de seguridad" adecuadas
para proteger nuestras instalaciones de cazadores-recolectores. Los barcos
petroleros transportaban el petrleo de Valdez a California en tal cantidad

289

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

Experiencia poblacional en Irlanda

que exceda la capacidad de las refineras costeras y de los oleoductos del


continente. La consiguiente "sobreabundancia" volvi a avivar las llamas
del cornucopianismo, dndole nueva plausibilidad al mito de los recursos
ilimitados, en un momento en que ste debi haber estado a punto de
extinguirse.

10
~La

plaga ataca las papas, 1845

8
rJJ

La posibilidad se torna necesidad

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orJJ

p:;

c..

En el pasado, cuando era ms perdonable creer en el mito de los


recursos ilimitados, el progreso tecnolgico avanzaba con mayor rapidez
que el crecimiento poblacional y que el hambre de recursos. Esto nos daba
espacio para crecer. Cuando entramos en la poca "postexuberante", nos
enfrentarnos con la situacin contraria: el crecimiento continuaba y se haba
convertido en un hbito difcil de romper, en una expectativa arraigada que
ahora amenazaba ir ms rpido que los avances tecnolgicos. Ahora, la
necesidad de crecer exiga que el ritmo de los descubrimientos tcnicos nos
impidiera sentir los lmites estrechos del mundo. El pas de oportunidad
"ilimitada" se convirti en un pas obsesionado por crear suficientes posibilidades nuevas para mantener un ritmo de crecimiento compulsivo.
No era la primera vez en la historia humana que una oportunidad se
haba transformado en una exigencia precaria. Resulta esclarecedor mirar
el caso de los irlandeses. En 1700, un siglo despus de la introduccin de la
papa,
haba en la Isla Esmeralda algo as como dos millones de habitantes. 3
1
iAl comienzo, las papas eran slo un suplemento de los diversos alimentos de
)Irlanda; pero luego de un tiempo, por razones que no detallar ahora y que
tienen que ver con la atribulada historia de ese pas, habran de convertirse
jen el pilar principal de la base alimenticia irlandesa. Al final, las papas
~llegaron a constituir prcticamente la totalidad del alimento para 90 por
/ciento de la poblacin. En 1727, antes de que esto. sucediera, la cosecha de
avena se perdi, de modo que la poblacin irlandesa tuvo que comerse sus
{ papas dos meses antes de lo habitual, y muchos murieron de hambre antes
del fin del invierno. Fue esta experiencia la que inst a Jonathan Swift a
escribir el chocante ensayo satrico (llamado "Una proposicin modesta")
en el que sugiere una solucin a los problemas de Irlanda: comerse a los
sobreabundantes nios.

1739: Las heladas


destruyen las papas,
mueren trescientas
mil personas

"'z

...
...

Si

......__ Las pap;~s se convierten en el pilar fundamental de la dieta

L __ _ _ _~_ _ _ _ _ __ L_ _ _ _ _ _J __ _ _ _ _ _~------~----~-------L----

2000

1900

1800

1700

Ciclo de linces y liebres


Linces
150

_ _ _ _ _ Liebres de patas blancas

1'
11
11
11
11

11
11
11

1 1
1

1 1

,,
1

,,

1
1 1

AOS

'44

'50 '55 '60' '65 '70 '75

'80 '85

'90 '95 '00 '05

'lO

'15 '20

1 1
1
1

'25 '30 '35

Figura 2. Presagios
Flum.te: rcdibujado a panir de MacLulich, 1937.

290

291
(

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

En noviembre de 1739, Irlanda sufri un periodo de inslitas heladas


que destruy las papas, tanto en los carnpos como en las bodegas. Se calcula
; que trescientas mil personas murieron. Pero de all en adelante, a medida que
. los irlandeses se confiaban ms y ms en la papa, su poblacin se expandi (a
ritmo acelerado durante un tiempo) hasta que superaron los ocho millones,
segn el censo de 1841. En el panel superior de la figura 2 he trazado la
correspondiente curva, utilizando puntos que representan datos reales. La
poblacin continuaba creciendo (probablemente debido a una especie de
mpetu demogrfico) cuando un hongo atac las pap~.s irlandesas en 1845,
transformndolas en una hedionda y pegajosa rnasa incomible. A medida que
el organismo del hongo (un competidor del !-lomo sapiens) se apropi del consumo de las papas, su irrupcin acab con la anterior irrupcin poblacional
humana.
La vida de un pueblo por completo dependiente de un tipo de recurso falible, como se perciba ahora, se haba vuelto precaria. Tanto que una
quiebra poblacional era inevitable apenas ese recurso en efecto llegara a
fallar. Algunos censos recientes muestran que Irlanda (la repblica sumada
a Irlanda del Norte) tiene aproximadan1ente una poblacin de slo la mitad
que poco antes de la hambruna. Llama la atencin en este caso que, cuando
sobrevino la quiebra, la poblacin estuviera todava creciendo, y que la tasa de
crecimiento apenas hubiera comenzado a disminuir. La llegada de sta no
fue precedida por ningn periodo previo de "equilibrio".
Durante ms o menos cuatro generaciones la papa tuvo el carcter
de posibilidad para los irlandeses, pero pronto se convirti en necesidad.
Para las naciones modernas de cazadores-recolectores, la extensin fsil,
~ de constituir una abundancia de oportunidades, se ha convertido tambin
en exigencia indispensable, debido al exuberante crecimiento (tanto de
la poblacin corno de la industria). En el caso de Irlanda sabemos lo que
sucedi con la poblacin (tuvo una quiebra, pero en parte por migracin,
antes que por cuasiextincin), pero slo podemos hacer conjeturas sobre la
capacidad de carga. Parece cierto que la cifra de 8'175,124 habitantes que
alcanz la poblacin en 1841 era ya superior a la posible capacidad de carga
de ese pas, aun si las papas no hubieran estado expuestas a una plaga. Tarde
o temprano, aunque de forma quiz gradual, el deterioro del suelo por uso
excesivo habra cobrado similar nmero de vctimas.
El panel inferior de la figura 2 muestra los ciclos de poblacin que
pueden darse en el caso de dos especies relacionadas entre s como depre-

292

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

dador-presa (como la gente de Irlanda y las papas de las que vivan).4 Dichos
ciclos son notablemente peridicos y de abrumadora amplitud. Por ejemplo,
sucede que la constitucin del lince lo predispone a subsistir casi con exclusividad del "conejo" de patas blancas (Lep'us americanus, liebre americana). La
especie que le sirve <ie presa es capaz de multiplicarse con velocidad y puede
recuperarse con rapidez despus de una quiebra de poblacin. Cuando esto
ocurre, parece que la caza de conejos por los linces es, en el mejor de los casos,
slo una de las razones de la quiebra. Muchas liebres mueren debido a un
sndrome llamado de shock, caracterizado por una degeneracin del hgado
y una hipoglicemia terminal. La incidencia del sndrome de shock parece
depender de la densidad de poblacin. 5 (Comprese con los ciervos Sika en la
Isla James, mencionados en el captulo "Retrocediendo hacia el futuro".) Sea
cual fuere la causa de la enfermedad, a medida que la poblacin quiebra, los
linces se van quedando sin el sustento adecuado, lo que tambin provoca una
quiebra en su especie. Su confianza total en los conejos equivale a la forma en
que la comunidad irlandesa confiaba en su sustento mediante la papa, y ms o
menos cada diez aos los linces han sufrido una experiencia de tipo irlands
cuando un implacable aumento es seguido por una cada radical y precipitada.
Las mentes capaces de pensar de forma ecolgica pueden ver ms
all de las idiosincrasias de la historia poltica, como en el caso de las prolongadas guerras feudales en Irlanda y el crnico conflicto entre irlandeses
e ingleses, o entre protestantes y catlicos. Si se parte de la experiencia
de los ciclos de los linces y de la experiencia de la poblacin irlandesa, se
puede percibir la absoluta locura encerrada en la consigna del Instituto
Estadunidense del Petrleo: "Un pas que funciona con petrleo no puede
arriesgarse a sufrir una escasez". La consigna se vuelve mucho ms verdadera si le borramos las ltimas cuatro palabras! La vida de cualquier
especie -humana, felina o cualquiera- se torna precaria ante una excesiva
dependencia de una base de recursos insegura.
Muchas antiguas colonias en el Oeste de Estados Unidos alcanzaron rpida prosperidad y luego se atrofiaron, convirtindose en pueblos
fantasma. En esencia era el mismo proceso que en Irlanda: la gente acept
volverse nurnerosa y en extremo dependiente de un tipo nico de recurso,
que no poda estar disponible en abundancia de manera permanente.
Desde luego, en los pueblos fantasmas la "quiebra" implicaba una migracin
segura; mientras hubiera otros nichos dentro de una economa nacional
adonde emigrar, el exprspero pueblo no tena por qu diezmarse en reali-

293

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

dad. La mitad, o ms, de la quiebra irlandesa consisti en emigracin. Pero


para una poblacin mundial que ha sobrepasado la capacidad de carga, la
emigracin no es una alternativa factible.
Algunos pasados y sus futuros

Aun frente a precedentes como Irlanda, algunas mentes ilustres


han seguido negndose a considerar la posibilidad de una quiebra para
sociedades protsicas. Por ejetnplo, Herman Kahn y sus asociados suponan
que la curva logstica continuaba siendo el modelo adecuado para representar la experiencia estadunidense de crecimiento. 6 Adems, de forma muy
arbitraria, suponan que Estados Unidos haba apenas alcanzado el punto de
inflexin de la curva en el momento de la celebracin del bicentenario nacional* (vase figura 3, panel A). Esa suposicin permita proyectar para esta
nacin todava otros doscientos aos de crecimiento, que poco a poco ira
desacelerando. El nivel de vida estadunidense llegara a doblar el alcanzado
hasta esepunto; si el crecimiento real de la poblacin cesara mucho antes de
transcurridos esos doscientos aos, gran parte del aumento podra tomar
la forma de un mayor consumo per cpita. En todo caso haba espacio suficiente, suponan, para llegar a ser tanto ms numerosos como ms colosales.
Pero el modelo logstico no suele ser aplicable a las poblaciones.
Supone una capacidad de carga constante. Podra haber sido vlido para
los estadunidenses si, luego de comenzar la colonizacin europea de
Norteamrica, la tecnologa usada por los nuevos habitantes no hubiera
seguido avanzando. En ese caso, el autnento simplemente geogrfico de
capacidad de carga hubiera llevado a una mayor poblacin, que hubiera
llenado la cantidad, ahora fija, de nichos nuevos. Al comienzo, la expansin
habra sido acelerada. La "Era de la Exuberan'cia" era una manifestacin de
ese esque1na, la respuesta a los nichos no explotados en un Nuevo Mundo.
En algn m.omento, a medida que se aproximaba al techo, el patrn- hubiera
tomado la forma de crecimiento desacelerado.
Empc:.ro, la tecnologa no permaneci constante. Hubo un cambio
tecnolgico. Este ha convertido al Homo sapiens en Homo colossus, y nos permite un consumo de recursos agotables per cpita en constante aumento,
La celebracin del bicentenario tuvo lugar en 197. El punto de inflexin de la curva logstica
es el momento en que el crecimiento se convierte, de acelerado, en desacelerado. (N. del T.)

294

as como la apropiacin de tierras para usos ecolgicamente improductivos,


que de otro modo hubieran producido recursos renovables para nuestra
manutencin. Por eso el panel B de la figura 3 muestra una capacidad de
carga que se reduce en la "Era de la Exuberancia", a medida que la poblacin
crece. La seccin del panel B dedicada al futuro refleja lo que podra suceder si la nacin, o el mundo, lograran detener muy pronto todo crecimiento,
como recomiendan algunos cuya conciencia ecolgica los ha llevado a dar
la voz de alarma.

Pasado

-- Capacidad de carga

---Carga

- - - - - Capacidad de carga transitoria

Figura 3. Cuatro modelos de pasados y sus futuros

295

. ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

Uri cambio de tendencia tan brusco, de un da para otro -desde un


"progreso" acelerado a un "estado estacionario"- inevitablemente sera una
de las experiencias sociales ms traumticas de la historia estadunidense. Por
consiguiente, aquellas personas que se oponen a la idea de esta "sociedad
de estado estacionario" insisten en que una transicin as sera intolerable;
tambin muchos insisten en que no es necesaria.7 Pero incluso los defensores
de una restriccin de las aspiraciones as de revolucionaria suponen que
la lnea divisoria entre el pasado y el futuro cae en un momento en que el
crecimiento an no ha sobrepasado la capacidad de carga. 8 Si <Y el habernos
sobrepasado es un hecho que ya ocurri (o est destinado a ocurrir debido
al in1pulso del crecimiento demogrfico y tecnolgico), entonces el modelo
del panel B ya est obsoleto, haya sido o no posible el equilibrio algn da.
La resistencia al cambio brusco que presentan hbitos, expectativas
y formas y procesos institucionales, arraigados de manera profunda, probablemente significa que de todas formas no es posible que la curva pueda
voluntaria (o democrticamente) convertirse en horizontal, tan rpido corno
lo muestra el panel B. El impulso sociocultural (y econmico) hara que
el panel C fuera ms realista. Esto es, la curva de crecimiento seguira
subiendo, incluso mientras ms y ms personas empezaran a sentir que se
reduce la capacidad de carga. Y luego nos habremos sobrepasado, si es que
todava no ha ocurrido. Es posible que nos sintamos culpables de robarle al
futuro, pero continuaremos hacindolo. El habernos sobrepasado agravar
an ms la reduccin de capacidad de carga. Tendr que producirse la quiebra. :Niientras ms nos sobrepasemos, mayor ser la quiebra.
...
Una vez producida sta, las especies que servan de recursos para
el ser humano podran de nuevo crecer a un ritmo ms rpido que el de su
!__consumo. As, en el panel C, la curva de la capacidad de carga desciende
hasta un 1nnimo y comienza a subir de nuevo, como efecto de la quiebra
en la poblacin humana. Se produce otro ciclo de incremento humano.
Esta recuperacin, sen1ejante a la del lince, sera posible si la capacidad
de carga fuera enteramente, o al menos en su mayor parte determinada
por los recursos renovables; es decir, si el Homo sapiens consumiera todava
productos orgnicos provenientes de otros miembros vivientes (semejantes a
los conejos) de la comunidad bitica.
Pero es evidente que ste no es el caso. Por consiguiente, en el panel
D, la "capacidad de carga" ha sido representada por dos curvas diferentes.
Una parte considerable de la capacidad de carga reciente, en apariencia

296

elevada, que permite una vida humana de alto consumo energtico, debe ser
atribuida a recursos pas~eros; esto es, a una extensin fsil no renovable: los
depsitos de ahorros de la Tierra. En el panel D, se supone, de manera optimista, que aquella parte de la capacidad de carga basada en recursos renovables ha permanecido estable hasta ahora. Pero se reconoce que sobrepasarse
seriamente, algo inducido por una capacidad de carga compuesta elevada
y pasajera, daara incluso a los componentes sustentables. "Plantaciones
de energa", por ejemplo (una de las propuestas cargostas), agudizaran la
competencia entre nuestra maquinaria protsica quemadora de combustible
y nosotros mismos; la Tierra, dedicada a alimentar tecnologa; no podra
alimentar a seres humanos. As, la "capacidad de carga pasajera" en realidad
desciende por un tiempo b~o el nivel de la horizontal, antes de recuperarse
y volver a ser slo "capacidad de carga". 9 La leccin que nos da el panel
D es que la quiebra causada por el agotamiento de la capacidad de carga
fantasma realizada por el Homo colossus podra hacer imposible un ciclo de
crecimiento futuro.
El lmite entre el pasado yel futuro es dibujado en el panel D, como
en los otros, ubicado en el momento en que la poblacin todava parece
no haber sobrepasado la capacidad de carga. Si los hechos justifican o no
este rasgo optimista del modelo no es importante. La prctica actual nos ha
puesto en una trayectoria en ascenso, de tal modo que sta est destinada
a cortar pronto la curva descendente que representa la capacidad de carga
global, capacidad an no aceptada como finita. Mi opinin personal es,
desde luego, que las curvas ya se han cruzado.
Sea como fuere, el pasado en el panel D concuerda de forma ms
exacta con la historia ecolgica que los pasados de los paneles A, B o C. El
futuro que supone el grupo de cientficos de Herman Kahn es peligrosamente optimista porque se basa en el pasado menos realista. Pero tambin
los pasados mostrados en los paneles B y C son menos realistas que el del
panel D. Por consiguiente, los futuros de los paneles By C son tambin algo
menos "optimistas"; aunque es necesario poner esa palabra entre comillas,
porque aun el futuro del panel B es lgubre, y el del panel C, desastroso.
Luz desde Alaska
En Irlanda, en 1845 y en fechas posteriores, tiene que haber parecido que fue el hongo, al destruir las papas, el causante de las tribulaciones

297

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

humanas. No habra sido evidente para muchos que exista una causa ms
profunda: la mayor dependencia de un recurso vulnerable y el imprudente
aumento humano inducido por la abundancia (necesariamente transitoria)
de ese recurso. De igual manera, a medida que el Homo colossus se abalanza
hacia un futuro cuya principal caracterstica ha de ser un creciente dficit
de la capacidad de carga, persiste la tentacin de atribuir las privaciones
humanas a fuerzas tales como la "inflacin", que de algn modo "devora"
la prosperidad. Sin un paradigma ecolgico que cure las cataratas cornucopianas, la gente sigue ciega. No ve el agotamiento de los recursos y ve slo
los costos monetarios crecientes (provocados por reservas cada vez menos
accesibles) como obstculos en el camino de la buena vida. 10 Los precios en
inexorable alza, en lugar de la escasez fsica, parecen ser el obstculo para
un consumo generoso permanente y el origen de una distribucin desigual.
Siguiendo antiguos hbitos de pensamiento, se culpa a magnates o a tiranos.
Pinsese, sin embargo, en Alaska por un momento. Hoy es un proveedor de petrleo que, segn se cree, nos asegura contra la quiebra. La
construccin del oleoducto, desde la vertiente norte hasta Valdez, le cost
a la industria petrolera alrededor de mil veces ms dlares que la compra
de Alaska al gobierno de Estados Unidos! (Aun si se considerara la devaluacin del dlar durante un siglo, el oleoducto cost, como cuota del
producto interno bruto moderno anual, casi cien veces ms que Alaska en
1867). Muchos estadunidenses haban considerado que ese ao el gasto del
gobierno haba sido exorbitante, alrededor de dos centavos de dlar por
0.40 hectreas para comprar "un desierto rtico". Ms tarde, la posesin de
los vastos territorios silvestres de Alaska -una ltima frontera geogrficaprobablemente les permiti a algunos estadunidenses gozar un tiempo ms
de la bendici~ psicolgica de la "Era de la Exuberancia". La "locura de
Seward"* sigui siendo, hasta 1970, un refugio para algunos miles de perso.nas, que en dcadas recientes migraban cada ao hacia el norte, huyendo
de las presiones causadas por el estilo colosal de vida, ahora normal en los
cuarenta y ocho estados ms al sur. En ese momento, junto con los desarrollos ~e.troleros, llegaron el dinero en gran cantidad, un diluvio de aparatos
protes1cos y agentes oportunistas, tanto empresariales como individuales.
Aquella "Tierra Grande" perdi mucho de su calidad de refugio.
William H .. Seward, entonces secretario de Estado, promovi la compra de Alaska por parte de
Estados U m dos. A esa compra se le dio, entre otros nombres, el de "locura de Seward ". (N. del T)

298

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

El secretario Seward no logr expandir tanto el territorio como


el presidente Jefferson, pero sin duda adquirimos algo valioso con esas
tierras del norte. Sin embargo, su mayor valor puede que resida no tanto
en la tierra cultivable o el petrleo, o en otros recursos 1nateriales explotables, sino en las lecciones ecolgicas que pueden obtenerse de investigar
un ambiente en condiciones extremas. Si algn da vamos a ocuparnos
seriamente de cmo vivir despus de habernos sobrepasado, necesitamos,
ms que de su petrleo, de ciertos conocimientos que pueden obtenerse de
la vertiente norte de Alaska. Este conocimiento, que nadie pens podra
alcanzar tanta relevancia humana, se ha ido acumulando en investigaciones de ecologa rtica apoyadas por la Oficina de Investigacin Naval a travs del Laboratorio de Investigacin rtica en Barrow, en el extremo norte
de Alaska. All, uno de los fenmenos estudiados sistemticamente ha sido
el ciclo de prosperidad y quiebra de las poblaciones de lemming (vase el
panel superior en la figura 4). Los lem1nings viven y mueren de acuerdo
con el patrn del panel C de la figura 3. La investigacin nos dice por qu. 11
Los lemmings casi desaparecen cada tres o cuatro aos, despus
de haberse vuelto muy numerosos. En el entorno rtico, las comunidades
biticas tienen una composicin mucho ms simple (con menor diversidad
de especies) que en latitudes ms templadas. La vegetacin rtica se compone de arbustos enanos, pastizales, juncias, musgos, lquenes y hierbas,
plantas que crecen muy cerca del suelo. Esa simplicidad tiene por resultado
fluctuaciones peridicas de poblacin ms fciles de observar que los ciclos
regulares, menos violentos y menos visibles, de ecosistemas ms complejos.
En Barrow, en las estaciones en que abundan los lemmings marrones (lemmus trimucronatus), muy poca vegetacin se escapa de caer entre sus
incisivos. Tierra adentro, la estacin de crecimiento puede durar unas diez
semanas, pero en la planicie costera es, a la vez, ms breve y ms variable,
con una duracin promedio de quiz siete u ocho semanas. Los len1mings
comen todo el ao (en invierno, bajo la capa de nieve) consumiendo la materia vegetal acumulada en menos de la quinta parte del ao. (No sorprende
que la dinmica de su poblacin se asemeje al patrn detritvoro.) Tienen
varias generaciones por ao.
En hbitats donde por lo general vive slo una especie, la fluctuacin es notable, tanto en amplitud com.o en periodicidad. En los aos pico,
los lemmings pueden alcanzar una poblacin quinientas veces mayor que
en los aos posteriores a una quiebra y anteriores a una nueva irrupcin.

299

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

NMI-:ROS JU:I.ATIVOS

Altos

Moderados

'45

AOS

'46

'47

'48

'49

'50

'51

'52

'53

'54

'55

'56

'57

Fuente: redibtado de Pitelka 1958.

--------

150

Paramecios (depredadores)
Levaduras (presa)
150

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13 14

15 16 17 18 19

Fuente: redibtado de Cause, 1935.

Figura 4. Algunos ejemplos de ciclos poblacionales

(Vale la pena recordar que el Homo sapiens es ahora quinientas veces ms


numeroso que cuando cornenz la agricultura y que cada vez 1nenos sectores
del mundo se escapan a las hambrientas mandbulas de nuestra tecnologa.)
Donde hay dos especies de herbvoros pequeos, los ciclos poblacionales
varan. Tanto la duracin de los intervalos entre periodos de clara abundancia como la amplitud de las diferencias entre mximos y mnimos pueden
fluctuar. Cuando hay ms de dos especies presentes, las respectivas poblaciones se encuentran en interaccin competitiva. Puesto que la sensibilidad

300

a las influencias del n1edio, la depredacin, etctera, varan, el patrn de


oscilaciones de cada una de las poblaciones co dificultad va a coincidir
precisamente con el de alguna otra. Esto le proporciona a la comunidad
bitica cierta estabilidad.
En las faldas de la cadena .montaosa de Brooks se encuentran
cinco especies de topillos, cuyas distribuciones en el hbitat coinciden slo
en parte. Se asemejan entre ellas en sus actividades de alimentacin y
abrigo. La competencia entre ellos puede hacer disminuir sus poblaciones
(fun<.:ionando como antdoto contra haberse sobrepasado) y reduce la posibilidad de fluctuaciones grandes. Al avanzar hacia el norte, hacia la costa, el
ciclo de auge y contraccin de la poblacin de mamferos pequeos como el
lemming se hace evidente con ms claridad en las planicies rticas costeras
y en las tierras bajas de pantanos grandes. sas son las reas donde la diversidad de especies de la comunidad bitica es menor.
Por qu son tan valiosos para la humanidad los descubrimientos
de la investigacin ecolgica del rtico? Porque slo en regiones muy distantes de las zonas templadas se encuentran ecosistemas tan simples por
naturaleza que proporcionan un claro anticipo del destino hacia el que se
precipita la humanidad. Nos abalanzamos hacia un destino, sin habernos
tomado el tiempo de examinarlo, porque bajo la influencia del paradigma
cornucopiano, confundimos con facilidad una acelerada sobreexplotacin
(que nos acorta el futuro) con un rernedio para nuestra difcil situacin.
Volver al mtodo de apropiacin?
Empero, es hora de comenzar a ver que confiar de nuevo en el viejo
mtodo de la apropiacin, a fin de agrandar la capacidad de carga humana,
podra ser tambin desastroso. Los seres humanos nos hemos convertido en
una especie demasiado numerosa y universal en su consumo.
Debido a que gran parte de la biosfera an est libre de manejo
humano (aunque ya nada en ella se escapa del todo a nuestra influencia),
la gente supone con facilidad que todo este discurso acerca de lmites del
crecimiento no es ms que un innecesario derrotismo. 12 Una parte del poder
tecnolgico obtenido con el Intodo de la sobreexplotacin nos hace posible
ahora practicar el mtodo de la apropiacin con ms eficacia que nunca. As,
aun si la sobreexplotacin nos fallara algn da, nos ha armado para volver a
usar el mtodo ms antiguo (y supuestamente bastante benigno).

301

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

.~

Las propuestas para despejar las selvas y convertirlas en haciendas y


pastizales, haciendo que la tierra mantenga a seres humanos en vez de a cria.('1 turas silvestres, son planes para volver a practicar la apropiacin. Diversas
'--propuestas para recuperar desiertos mediante la irrigacin, y as hacer que
esa tierra mantenga a seres humanos en lugar de a criaturas adaptadas
por la evolucin a los medios ridos, equivalen de igual forma a proponer
futuras apropiaciones. Sin embargo, saben1os que el suelo de bosques y
selvas (en especial el del trpico) a menudo no sirve como tierra de cultivo
porque la prdida de la capa arbrea produce cambios perjudiciales en el
suelo y el clima. 13 Sabemos, tambin, que con el tiempo la irrigacin lleva
a cambios en la salinidad del suelo, que es preciso entonces combatir por
medio de mtodos que fueron desconocidos hasta que se cre una tecnologa moderna, basada en la sobreexplotacin.
Np todas las propuestas de apropiacin cornucopiana tienen como
objetivo apropiarse de nuevas tierras. El Homo colossus propone apropiarse
incluso de gran parte de la luz solar, de la que depende la vida de este planeta.
Para los cargostas, una solucin a la escasez de energa les parece, en parte,
factible por la cantidad de luz solar no explotada que cae sobre cada metro
cuadrado de la Tierra. Las mentes cargostas suponen que slo hace falta
apropiarnos para el uso humano (mediante diversos aparatos) de una energa
solar que ahora "se desperdicia". Propuestas de este tipo se hacen tanto por
quienes propician una perpetua expansin econmica como por los enemigos
de esquemas energticos ms convencionales, pero dainos, tales como el
"desarrollo" del carbn o la construccin de plantas nucleares. 14 Casi nunca se
piensa en la posibilidad de que apropiarse de una fraccin adicional del flujo
solar, que ahora mueve el clima del mundo, pueda producir en el ecosistema
cambios dainos para los intereses humanos. Se supone que toda la luz solar
"no aprovechada" est "disponible". (En lo personal, apoyo la an1plia difusin
de aplicaciones de tecnologa energtica solar de pequea escala, en especial
si se las compara con la mayora de las otras formas de conversin de energa
que se proponen. Sin embargo, considero irnico que los entusiastas promotores de la energa solar critiquen a los partidarios del carbn y de la fisin,
acusndolos de descuidar los costos ecolgicos y ocuparse slo de los monetarios, mientras con hipocresa ellos mismos consideran la energa solar como
"gratuita", justo porque no es posible cobrar por la luz solar que nos llega.
Ser la naturaleza quien tendr la ltima palabra. Los entusiastas solares no
manifiestan preocupacin alguna respecto de lo que puede resultar.)

'~~

302

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

El problema que presenta incluso el mtodo de apropiacin -ahora


que somos tan numerosos y que una revolucin ha aumentado nuestras
aspiraciones- es que equivale a descender de las laderas de la cadena montaosa de Brooks para quedar a merced de las fuerzas cclicas caractersticas
de los ecosistemas simplificados de la planicie rtica costera. Mientras mayor
sea la parte de los recursos de la Tierra que destinamos al uso humano (aun
renovable), ms aproximamos el ecosistema global a la polaridad simplista
del de los lemmings, en el que sufren la quiebra. Puesto que toda la vegetacin les sirve de sustento, tienen la "libertad" de irrumpir y ser diezmados,
sin el freno representado por los competidores.
Como vimos en el captulo "Sucesin y restauracin", las gra~as de
la humanidad son ecosistemas artificiales en los que se ha hecho retroceder a
las 1nareas de la sucesin natura]. La eliminacin metdica de todos los competidores (malezas y pestes) y la insistencia en que un trozo de tierra dado
deba producir cultivos monoespecficos equivale a la imposicin artificial de
un tipo de ecosistema hombre-cosecha simplificado de forma tan peligrosa
como el tipo lemming-t.undra sobre la costa norte de Alaska. Los esfuerzos
por incorporar porcentajes todava mayores de la tierra "arable" del mundo
al rea de cultivo humano puede parecer una solucin para la escasez, pero
mirados con qjos ecolgicos aumentan la probabilidad de un desastre. Ya
hemos hecho mucho por convertir al mundo en algo tan simple ecolgicamente como la tundra norte de Alaska, desde que nuestros antecesores empezaron a sembrar y cosechar granos. Si volvemos a emplear la apropiacin como
una forma de mantener un crecimiento econmico exponencial, no vamos a llegar
muy lejos, cualquiera que sea la medida de tiempo que usemos.
Los peligros de un ecosistema simplificado, como el causado por
la apropiacin, se indican en el panel inferior de la figura 4, que representa un experimento de laboratorio. 15 Para eso se construy el ecosistema
ms simple imaginable: dos especies en una solucin nutritiva, en donde
una especie se alimenta de la otra. La capacidad de carga para la especie
depredadora equivale a la presencia de la otra especie, su presa. De manera
funcional, este sistema artificial simula la simplicidad de la comunidad de
la tundra con los lemmings (o la simplicidad del ecosistema formado por
los irlandeses y sus papas). Si la humanidad tuviera xito en eliminar a todo
competidor y en convertir en presa a todas las especies con las que compartimos "nuestro" mundo, tendramos un ecosistema mundial en esencia similar
a este sistema simple del laboratorio. Si siguiramos negando la posibilidad
303

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD


-------------

de sobrepasarnos, no consumiramos, con la inconsciencia del paramecio,


nuestra presa hasta agotarla? No reduciramos as la capacidad de carga de
la Tierra para nosotros, de tal modo que necesariamente llegaramos a una
quiebra, permitiendo con e:llo que la especie presa se recuperara, permitindoles a su vez a nuestros descendientes volver a irrumpir, y as en lo sucesivo?
En efecto, mientras ms xito tengamos con el mtodo de apropiacin, ms condenados estaremos a consumir en exceso (es decir, a sobreexplotar) las especies existentes de recursos renovables. Nuestro xito con el
mtodo de sobreexplotacin, al utilizar recursos agotables, nos ha puesto
en una situacin tal que es posible para algunas personas considerar con
seriedad una apropiacin prcticamente total. Se ha vuelto necesario para
nosotros reconocer que el "xito" al extender la apropiacin nos obligara
a recurrir de nuevo a la sobreexplotacin (como lo hace el Paramecium aurelia, cuando consume levadura Saccharomyces exiguus a mayor velocidad que
lo sustentable). El paso en falso que dimos al decidirnos a sobreexplotar
recursos no vivientes fue ya bastante grande; ahora, sera una locura doble
decidirnos a consumir los recursos renovables con mayor rapidez que su tasa
_ de renovacin. El Horno colossus est ya sobreexplotando ms de lo que crece
.- en: los bosques y otras formas de biomasa; esto lo indican estudios recientes,
) que muestran que en el ltilno siglo el contenido de co2 en la atmsfera
-aument con ms velocidad de lo que puede ser explicado por la quema
de combustibles fsiles. 16 Si el consumo de biomasa ya supera su tasa de
remplazo, aunque todava existen combustibles fsiles, qu puede pensarse
que le har la humanidad al ecosistema global a medida que el legado del
' periodo carbonfero se agote?
Una tercera va: la modestia
Cualesquiera de los mtodos histricos que adoptemos, ya sea tomar
la decisin de acelerar la sobreexplotacin o bien la de confiarnos a una
mayor apropiacin, nuestro nuevo paradigma ecolgico nos permite ver que
acabamos, al final, volviendo al otro. Cualesquiera de las vas tradicionales, si
se las sigue utilizando, lleva a un futuro inhumano -no a una solucin duradera de proble1nas temporalmente irritantes, como suponen los cargostas.
Para llegar a una solucin duradera tenemos que abandonar ambos mtodos,
que acaban por ser desastrosos. La sobreexplotacin nos alivia de nuestras
dificultades actuales, acortando nuestro futuro. La apropiacin tuvo un valor

304

duradero en pocas tempranas de la historia de la humanidad, pero ese


tiempo ya pas.
Tenemos que aprender a vivir dentro de los lmites de la capacidad de
carga sin tratar de agrandarla. Tenemos que apoyarnos en recursos renovables,
consumidos a un ritmo no ms rpido que el sustentable. Al final, la mt::jor esperanza que le queda a la humanidad es la modestia ecolgica.
Arenque rojo o rubicn?
Sin embargo, cualquier nacin puede verse tentada a retomar el
mtodo de apropiacin. Har falta un pensamiento ecolgico estricto para
darnos cuenta de eso, cuando ocurra, y percibir sus consecuencias ltimas.
Por ejemplo, la autoridad del Valle del Tennessee quiso utilizar un trecho
del Ro Pequeo Tennessee para hacer un embalse. Pero la evolucin haba
producido all una especie de perca pequea, pez que no exista en ningn
otro lugar. Y como al parecer se resista a ser trasplantado, el pequeo pez
estaba amenazado de extincin si se construa -por una suma de ciento
diecisis millones de dlares- el dique, que alterara su nico hbitat ms
all de lo tolerable. As, la humanidad y la especie de este pequeo pez se
convirtieron en competidores: cada una quera darle al ro un uso incompatible con el de la otra especie.
Cuando aos antes el congreso promulg una ley que prohiba a los
seres humanos y sus agencias organizadas extinguir otras especies modificando sus hbitats ms de lo tolerable, la ley pareca una buena idea. Pero
con el dique Tellico, listo para entrar en operaciones, el gobierno federal
se vio obligado a considerar poco sensato que un simple pescado pudiera
impedir el uso de una inversin tan grande de dinero. De modo que el fiscal
federal argument ante. la Suprema Corte de Estados Unidos, sosteniendo
en la mano un pequeo frasco con un ejemplar del pez de siete y medio
centmetros, que a este insignificante competidor no se le deba permitir
ocasionar tantas molestiasP Sin embargo, en junio de 1978, la corte declar
por seis votos contra tres que la "clara intencin del congreso" cuando
aprob la Ley de Especies en Peligro fue con seguridad "detener e invertir
la tendencia a la extincin de especies, cueste lo que cueste".
Esta decisin de la corte movi al congreso a quitarle proteccin legal
a esta particular especie en peligro, que obstaculizaba este trozo de progreso
tcnico. 18 La forma como la prensa pint el caso se asemejaba mucho a la

305

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

presentacin hecha por el fiscal nacional. Por consiguiente, el pblico lector


se inclinaba a aceptar la idea de que era ridculo que un "pez de siete y medio
centmetros" tuviera ms peso que una inversin humana de ciento diecisis
millones de dlares. ste era un caso donde el problema ecolgico era sumamente diferente del econmico y aun distaba mucho de estar bien reflejado
en el problema legal. Y si la intencin de un congreso ecolgicamente consciente hubiera sido imponerle un lmite a la confianza humana en el mtodo
de apropiacin porque, llevada demasiado lejos, sta puede conducir a la
humanidad entera (no slo al "pequeo pez") al valle de las sombras de la
muerte? Y si el presidente del tribunal, que formul la opinin de la mayora,
hubiera tenido un pensamiento sofisticado hasta el punto de declarar que la
manifiesta intencin del congreso haba sido justo sa: proteger a la especie
humana restringiendo la dominacin humana?
La cuestin planteada por el argumento del fiscal federal era simplemente si la preservacin del pez era de tanto valor como para perder esos
ciento dieciseis millones de dlares (algo as como treinta y cinco centavos por cada ciudadano estadunidense). Pero la cuestin de mayor importancia para la especie humana era si no haba llegado el momento de darles
a las fuerzas de apropiacin la orden de detenerse y no seguir avanzando.
Dondequiera que los partidarios de la conciencia ecolgica trataran
de poner el lmite, les sera posible a las mentalidades legales y econmicas afirmar que la especie en peligro era insignificante, comparada con las
necesidades humanas. Por ejemplo, los delfines son mamferos inteligentes y
mucho mayores que siete y medio centmetros; eso no le impidi a la industria del atn protestar con vehemencia contra las polticas de proteccin de
mamferos marinos, que elevaran de manera significativa los costos de la
pesca del atn. A la luz de la figura 4, debiera ser evidente que discutir si es
o no insignificante un competidor particular, que representa un obstculo
para la expansin humana, puede confundirnos acerca de cul es el verdadero peligro para el futuro de la humanidad.
La mejor apuesta: esperar lo peor

La humanidad est condenada a apostar por un futuro incierto. Las


apuestas se han vuelto gigantescas: riqueza, equidad, democracia, tolerancia
humana, coexistencia pacfica entre las naciones, razas, sectas, sexos, partidos, todo est amenazado. 19 De forma irnica, mientras menos esperanzas

306

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

cultivemos respecto de perspectivas futuras, ms probable es que actue1nos


para minimizar las penurias que esperan a nuestra especie. La comprensin
ecolgica de la situacin humana indica que vivimos en tiempos en que el
hbito estadunidense de preguntar ante un problema: "Bien, qu vamos a
hacer al respecto?", debe ser remplazado por una pregunta distinta, que no
suponga que todos los problemas tienen solucin: "Qu es lo que tenemos
que evitar hacer para que una situacin mala no empeore, innecesariamente?".
Obsrvese de nuevo la figura 3. La perspectiva hipottica ms esperanzadora es la del panel A. Pero "apostar" a ese modelo significa seguir
adelante con una sobreexplotacin exuberante; prcticamente, nada cambia. Y es muy probable que sea lo peor que podemos "hacer". Esa apuesta
falseara el modelo de forma an ms drstica (porque acelerara todava
ms la reduccin de la capacidad de carga real que muestran los otros tres
modelos, pero que ste no reconoce).
Si en lugar de eso apostamos al panel B, suponiendo que todava hay
tiempo para llegar pronto a un equilibrio antes de sobrepasar la menguante
capacidad de carga, podemos ahorrarnos algunas calamidades en comparacin con una apuesta al panel A. Sin embargo, suponemos con eso que
volver a la apropiacin (en lugar de la sobreexplotacin) es una estrategia
segura. Si permitimos que el pequeo pez y otras especies en peligro se
extingan, nos moveramos hacia una situacin ms semejante a la del panel
C que a la del panel B.
Si por otra parte eligiramos apostar al panel C, no haramos distincin alguna entre recursos renovables y no renovables, entre capacidad
de carga temporal y capacidad de carga permanente; de modo que no
tomaramos medidas para proteger a sta de ser destruida por los poderes
tecnolgicos desatados por aqulla. Lo cual nos empujara a la situacin
dibujada en el panel D, que se supone es el peor caso.
.
Pero si empezamos por apostar al panel D, las medidas de adaptacin que exige incluyen estrictos esfuerzos para proteger la capacidad de
carga renovable, tanto contra la inestabilidad proveniente de una excesiva
apropiacin como contra una sobreexplotacin rnovida porel,p~ic? ~r:te
la menguante capacidad de carga fantasma. Con mayor preCisiOn, msistinamos en el curnpliiniento estricto de las polticas de proteccin del ecosistema
establecidas por la Ley de Especies en Peligro, la Ley Nacional de Poltica
Medioambiental, y muchas otras normas de legislacin protectora promulgadas desde los aos de la Ley de Preservacin de Antigedades de 1906,
,y

307

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD

y an antes. (Al final, haramos esto en aras de nuestra propia especie.)


Haran1os, ade1ns, todo lo posible para extender la duracin de nuestras
reservas de extensin fsil, en lugar de competir por quin acelera ms su
consumo. Revisaramos con extremo cuidado nuestros valores culturales
para reducir el apetito de recursos. Podramos favorecer los modos de gozar
y obtener placer sin consu.mo, y aprenderamos a calcular nuestra riqueza en
trminos de las ventajas y la calidad de nuestro ambiente en lugar de en los
trminos del ritmo al cua] lo saqueamos.
En suma: nos consagraramos para volvernos menos colosales, deliberadamente, a la mayor velocidad posible. Una vez que nosotros mismos
hayamos adoptado ese rumbo, nos dedicaramos a realizar un cambio social
y cultural tan extenso como jams lo hubieran alcanzado (o quiz incluso
intentado) los movimientos revolucionarios de] pasado. 20
En ltimo anlisis, la rnejor oportunidad de lograr un futuro semejante al del panel B depender de que tomemos en serio el panel D. La
autolimitacin humana, practicada tanto de forma individual como, sobre
todo, colectiva, es nuestra esperanza insustituible. Es lo que defenda Aldo
Leopold. Es la idea esencial encerrada en gran parte de la legislacin conservacionista. Es la idea que sedujo, en un momento de inspiracin, a un
pequeo grupo de exploradores en el Oeste americano en 1870. Esos hombres que decidieron frenar su propia avaricia y trabajar para obtener una ley
del congreso que preservara intactas las maravillas de la naturaleza (descubiertas en su exploracin de la zona de Yellowstone), haban descubierto en
realidad, durante sus conversaciones alrededor de la hoguera, la clave para
prolongar la vida humana. No lo saban -nadie tampoco lo sabra, durante
un tiempo. Pero dos aos de dedicado esfuerzo lograron persuadir al congreso de Estados Unidos para crear, sobre el territorio que este grupo haba
explorado y discutido, el primer parque nacional del mundo. Visto desde
ahora, pode1nos notar que la Ley de Consagracin no puso de relieve, de
manera adecuada, la importancia de esta nueva forma institucional. En lugar
de reconocer el grado de autolimitacin revolucionario implicado en este
nuevo concepto del uso del suelo, la ley declar slo que la seccin noroeste
del territorio de Wyoming sera un "parque pblico o lugar de esparcimiento" y formul su objetivo como "el beneficio y el placer de la gente".
Cien aos ms tarde haba reservas similares en muchos pases, establecidas
por los respectivos gobiernos como santuarios en los que los efectos de la
actividad humana sobre los ecosisten1as locales seran reducidos al nli ni m o.

308

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO

Sera un patrimonio que brindara a los seres humanos, visitantes (ms que
habitantes), una experiencia capaz de proporcionar tanto un placer como
una particular conciencia de la funcin del ser humano en la biosfera.
Fue una alternativa a la sucesin lo que los exploradores de Yellowstone
haban esbozado en sus discusiones alrededor de la hoguera. Ahora conocemos algo de los pro~esos de la naturaleza, que observamos en el captulo
"Los procesos que importan". Podemos entonces ver que en los sistemas de
parques naturales de muchos pases, ms que en ningn otro rgimen del
uso de la tierra, el Homo sapiens comenzaba a desarrollar la autolimitacin
consciente que era para la humanidad, segn Aldo Leopold, la nica alter-
nativa a la autodestruccin.
Dcadas antes de que nos percatramos de eso, ya haba una urgente
necesidad de generalizar a todo el hbitat humano, a toda la Tierra, el concepto encarnado en esa decisin de la fogata de 1870. Desde luego que no
se trataba de que las sociedades humanas pudieran, debieran o algn da
fueran a convertir el mundo entero en un "parque pblico o en un lugar de
esparcimiento". Sin embargo, necesitbamos protegernos a nosotros mismos
de la sucesin, protegiendo tambin, de algn modo, a nuestro hbitat de
nosotros mismos. 21
Luego de un siglo de experiencias con parques nacionales, lo que
las naciones del mundo, y la humanidad en general, le seguan ocasionando
a 99 por ciento de la biosfera fuera de esos enclaves requera aceptar la
leccin ms importante de los parques: a saber, que para la humanidad probablen1ente lo ms conveniente es abstenernos de cambiar un ambiente. La
autolimitacin humana puede ser ms til a nuestros fines que la dominacin humana de la biosfera. La humanidad saca un provecho de ecosistemas
no dominados por el ser humano probablemente imposible de obtener de
ecosistemas que ya domina.

Antes de que la autolimitacin, incorporada en la idea del parque


nacional, llegara a cumplir cien aos, hubo un intento de generalizarla a
la relacin de la humanidad con la biosfera en su conjunto. Una expresin estadunidense de este intento, tardo y dbil, hacia una generalizacin
fue ejemplificado por la aprobacin parlamentaria de la Ley Nacional de
Poltica Ambiental de 1969 (NEPA, por sus siglas en ingls). La seccin 2 deca
que los objetivos de la ley eran: "Declarar una poltica nacional que estimule
una armona productiva y placentera entre el ser humano y su entorno; promover esfuerzos que prevengan o eliminen daos al ambiente y a la biosfera

309

VIVIENDO CON LA NUEVA REALIDAD


y estimulen la salud y el bienestar humanos; enriquecer la comprensin de
los sistemas ecolgicos y los recursos naturales importantes para la nacin".
Pero aun en los parques nacionales, la armona entre el ser humano y su
entorno resultaba ser una meta escurridiza. El volumen de visitas se volvi
excesivo, y la gente da, por usarlas demasiado, justo aquellas muestras de
naturaleza silvestre que de manera explcita trataba de preservar. 22
Para los congresistas estadunidenses, el pensamiento ecolgico en
1969 era demasiado nuevo. Por eso no se dieron cuenta de que lo que trataban de hacer, al aprobar la NEPA, era impedir, mediante una orden legislativa,
que una sucesin, causada por seres humanos, afectara al ser humano. Con
seguridad tenan una conciencia escasa de lo inexorable de toda sucesin.
La NEPA requera, entre otras cosas, que toda recmnendacin para aprobar futuras leyes, u otra accin federal, "que afectara significativamente
la calidad del a1nbiente humano", deba incluir una declaracin detallada
del impacto ambiental de la accin propuesta, en particular de sus efectos
ambientales adversos, las alternativas y las exigencias de recursos que traera
consigo. a largo plazo. Era claro que los proyectos que causaran un impacto
ambiental demasiado destructor deberan ser abandonados, luego que una
declaracin de impacto ambiental as (Enviromental Impact Statement [Eis])
en este sentido, que pusiera eso en evidencia, hubiera sido revisada por una
autoridad superior. Pero eso estaba slo implcito, y dentro de poco tiempo
la presentacin de EIS se defini slo como una incomodidad formal. La
explotacin acostumbrada del hbitat sigui siendo la norma.
Pero habamos hecho un intento, y es necesario recordarlo. Tres
aos ms tarde, en mayor escala, el mundo trat nuevamente de generalizar
la norma de autolimitacin de 1870, cuando se celebr la Conferencia de las
Naci.ones Unidas del Medio Ambiente Humano, en Estocolmo. 23
Puede valer la pena preguntarse qu hubiera sucedido si, cien aos
antes, hubiera sido el Congreso 41 (en lugar del 91) en 1869 (en vez de 1969)
el que hubiera aprobado la ley NEPA. Qu sobrehumana-imaginacin hubieran necesitado los treinta y nueve millones de estadunidenses, al fin de la
G~erra Civil, para poder decidir, entonces, que sus descendientes un siglo
mas tarde obtendran mayor provecho de su ambiente si no se tornaran
cinco veces ms numerosos y veinte veces ms urbanizados!
Qu inconcebible previsin hubieran requerido los miembros de
la Cma~a _de Burgueses de Virginia (al reunirse en Williamsburg en 1769)
para deCidir, a favor de los descendientes de sus electores por los siguientes

310

ENFRENTANDO SABIAMENTE EL FUTURO


dos siglos, que las tierras occidentales recla1nadas en ese momento por esa
colonia inglesa deban ser protegidas de una eventual explotacin industrial!
Hubiera sido posible, aun para una mente como la de Jefferson, vislumbrar
la necesidad de exigirle presentar una EIS a quienquiera que pudiera inventar la minera a cielo abierto, como una forma de obtener enormes cantidades de carbn del subsuelo de esas tierras? Se hubiera podido esperar
de alguien en la capital colonial que visualizara, ocho generaciones antes
(cuando la prevencin hubiera podido ser indolora), las gigantescas mquinas protsicas que usara la Compaa Central de Carbn de Ohio para
hacer excavaciones en tierras que formaban parte del reclamo occidental
de Virginia, y haban sido ya haca tiempo convertidas en el estado de Ohio?
Qu hubiera sucedido si Fernando e Isabel hubieran sido prudentes y le hubieran exigido a Cristbal Coln presentar una EIS antes de
autorizar su proyecto de exploracin? Qu consecuencias probables de su
viaje hubiera podido prever el dedicado navegante? Si hubiera presentado
una declaracin de impacto, hubiera podido sta describir la venidera "Era
de la Exuberancia", los mitos que provocara y las instituciones de1nocrticas
que nutrira? Hubiera predicho aquella declaracin de impacto la irrupcin
del Homo sapiens hasta el punto de llenar todo el excedente de capacidad de
carga que el viaje iba a revelar; o el cargosmo, cosmeticismo, cinismo y
avestrucismp, mediante los cuales el ser humano "postexuberante" tratara
de perpetuar costumbres obsoletas? Hubieran credo los reyes que patrocinaban el viaje en ideas tan disparatadas? Hubieran buscado formas de
minimizar los aspectos ms la1nentables del impacto probable del proyecto?
Los seres humanos jams han tenido esa clase de imaginacin y
previsin. Ahora sabemos, por experiencia, lo que nuestros predecesores no
previeron ni podan prever. Con ayuda de un paradigma ecolgico pode1nos
reconocer que simplemente presentar EIS, en esencia hipotticas, y luego
tratar de ir con cuidado (pero manteniendo un enfoque hacia el futuro
todava explotador) no bastar. Hace falta un cambio de direccin mucho
ms fundamental. Tenemos que volvernos menos detritvoros. Tenemos que
mantener una simbiosis con competidores a fin de impedirnos a nosotros
mismos caer en el esquema de los lemmings de Alaska, o de los paramecios
del laboratorio.
Nuestra mejor apuesta es actuar como si creyramos habernos ya
sobrepasado, y esforzarnos al mximo para asegurar que la inevitable quie-
bra consista, lo menos posible, en una franca cuasidesaparicin del Homo

311

VIVIENDO CON LA NUEVA RI<:ALIDAD

sapiens. En vez de eso, la apuesta debiera consistir, lo ms posible, en el abandono voluntario de los seductores valores caractersticos del Horno colossu.s.
A decir verdad, la renuncia a esos valores puede ser la principal alternativa
frente a una recada en un cruel genocidio. Si existiera, despus de todo, la
posibilidad de evitar la quiebra, una estrategia global para tratar de limitar
la que nos espera es la estrategia que ms probabilidad tiene de conseguirlo.
La historia registrar el periodo de dominacin global del Horno
colossus como un interludio breve. Nuestra tarea ms urgente es desarrollar
polticas destinadas no a prolongar ese dominio, sino a asegurar que el
sucesor del Horno colossus sea, despus de todo, el Horno sapiens. Desarrollar
esas polticas parece tan difcil que ni siquiera es fcil aceptar la urgencia
de la tarea. Pero mientras ms demoremos su comienzo, ms numerosos y
colosales nos volvemos, entrampndonos an ms y sin remedio en la fatal
prctica de robarle a nuestro futuro.

EPLOGO

La siguiente entrevista imaginaria con Thornas Robert Malthus fue publicada originalmente en Organization & Environment, vol. 11, en diciembre de 1998. Trata
de las implicaciones que tienen para el siglo XXI las importantes ideas que expres
Malthus en 1798 en su famoso Ensayo sobre el principio de la poblacin.

P:

R:

P;
R:

P:
R:

312

Ellengu~je ha cambiado desde su poca, de modo que le ruego que explique sus frases ms conocidas. Usted dijo: "La poblacin, si no encuentra
obstculos, aumenta en progresin geomtrica. Los alimentos tan slo
aumentan en progresin aritmtica".
Quera decir simplemente que si la poblacin pudiera crecer sin encontrar
resistencia por parte del ambiente, su crecimiento tendera a ser exponencial y podra, en potencia, superar toda capacidad concebible que pudiera
tener el medio de mantenerla. Pero cuando la gente reflexiona sobre mi
ensayo, por lo general olvidan las palabras esenciales que siguen a "poblacin": "si no encuentra obstculos". De hecho, son varias las condiciones
y los procesos que impiden que la poblacin crezca al mximo de su
posibilidad exponencial. Trat de indicar cmo operan esos obstculos.
Qu diferencia hay entre obstculos "positivos" y "preventivos"?
Cuando dije que el crecimiento de la poblacin encontraba obstculos
"positivos", como la guerra, la peste y el hambre, me refera a los sucesos o
condiciones que aumentan la tasa humana de mortalidad. Pero tambin
dije que el crecimiento de poblacin encuentra obstculos "preventivos"
cuando la miseria y el vicio mantienen b~a la tasa de nacimientos. En
una edicin revisada, que publiqu cinco aos despus, habl de "disciplina moral" como otro obstculo preventivo.
Qu quera decir?
Me refera al celibato y al matrimonio tardo, principalmente.

313

REBASADOS

P: Y qu dice de las tcnicas modernas de control de natalidad?


R: En aquel tiempo las inclu en la categora de "vicio". Hoy, mucha gente ve
en ellas formas aceptables para evitar que lo que llamo "la pasin entre
los sexos" aumente la poblacin.
P: Pero no podra nuestra especie gozar de perpetuos crecimiento y progreso, superando los lmites impuestos por los recursos?
R: Con dificultad. Hay otra clase de lmites, adems. Los eclogos del siglo xx
les han prestado ms atencin que yo a los efectos de las interacciones entre
las especies como lmites del crecimiento. Una especie dada, asociada con
otras, puede verse limitada a) por depredadores, b) por los recursos, o e)
por s misma. As, nuestra tendencia a aumentar puede verse obstaculizada,
a veces, por actividades de otras especies, que se alimentan de nosotros. O
bien, si la cantidad de cualquier otra especie que consumimos es exigua,
eso puede ser un obstculo. O, por los motivos que sean, podramos quiz
refrenarnos y engendrar menos bebs de lo que nos sera posible.
P: .Las bacterias, vistas como depredadores microscpicos, han dc::_jado prc
ticamente de limitarnos. No refuta el enorme incremento de la poblacin humana desde 1798, al tiempo que la produccin de alimentos de la
Tierra no le ha ido a la zaga, mucho de lo que lo preocup a usted?
R: En r~alidad no. El haberme centrado en "los alimentos" ha confundido
a la gente. A medida que la agricultura se hizo ms productiva, esta productividad no elimin el fantasma de la limitacin de los recursos porque
las sociedades humanas han acabado por necesitar combustibles y varios
otros materiales para "alimentar" su vasto aparato y otras actividades desconocidas en mis tiempos. En la edad industrial, al paso que el consumo
per cpita de energa ha crecido, la exigencia de otros materiales de "subsistencia", distintos de los alimentos, se ha tornado cada vez ms colosal.
Esto hace que su impaCto. en nuestro mundo finito sea enorme y grave.
P: No cit usted a los colonos europeos en las colonias americanas como_
un ejemplo de una poblacin humana que prcticamente no "encontraba
obstculos" porque vivan en una tierra en gran parte inexplotada, y
donde casi no haba competencia por recursos de manutencin?
R: S. El "aumento natural" (nacimientos menos muertes) multiplicaba por
dos la poblacin de esos primeros americanos en cada generacin. Esa
velocidad de duplicacin era lo que sus bilogos hoy llamaran "la tasa
intrnseca de aumento", caracterstica de la especie humana. Pero eso era
entonces; ahora hablamos de hoy, ocho generaciones ms tarde. Haga

314

EPLOGO

los clculos! Si no hubiera habido procesos que frenaran el crecimiento,


entonces mis novecientos cincuenta millones de contemporneos habran
producido (con ocho duplicaciones entre 1798 y 1998) una poblacin de
doscientos cuarenta y dos millardos. La poblacin real del mundo de
hoy es "slo" de alrededor de seis millardos. Su "explosin demogrfica"
ya amenaza su futuro. Pero sta ha sido mucho menor que si yo hubiera
estado equivocado respecto de esos obstculos del crecimiento: si el
aborto y la limitacin de nacimientos fueran desconocidos; si la gente,
entre esa poca y ahora, no hubiera incurrido en vicio alguno ni experimentado miseria, si no hubiera sufrido pestes, padecido hambrunas,
declarado guerras ni practicado controles de reproduccin.
P: De modo que usted sugiere que fueron los prejuicios, las emociones e
ideologas de la gente lo que la llev a pensar que usted estaba equivocado?
R: El simple hecho de que una poblacin de seis millardos es inmensamente
menor que doscientos cuarenta y dos millardos es un fuerte apoyo para
mi ensayo.
P: Puede usted citar otros argumentos para confirmar sus ideas?
R: S. La mayora de las plantas y anitnales usados por la gente no han
sido exterminados, a pesar de que los consumidores humanos se han
sextuplicado desde cuando escriba. Vea usted: eso 1nuestra que yo tena
razn respecto de esa "capacidad de crecimiento de la poblacin". Esas
otras especies tambin la tienen. La harina de su pan cotidiano, hecha de
trigo, usa semillas (para la manutencin humana) que por consiguiente
no van a germinar para sumarse a la siguiente generacin de plantas.
Cuando come huevos, stos no se incuban ni dan lugar a nuevos pollitos.
La leche de vaca que usted bebe, o come en forma de mantequilla y
queso, no sirve para alimentar terneras y as contribuir a agrandar el
rebao en su prxima generacin. Etctera.
P: Est usted diciendo que la potencia reproductora de estas especies recurso
era suficiente como para compensar su enorme consumo por parte de los
depredadores humanos?
R: Exactamente. Pero el verdadero tema, que los afecta a ustedes hoy es ste:
fue suficiente que los obstculos contra el aumento humano hubieran
reducido esos doscientos cuarenta y dos potenciales millardos a "slo
seis"? O seis millardos de seres hu1nanos imponen ya una carga insostenible al ecosistema global? La sustentabilidad se ha convertido en una
cuestin urgente en estos doscientos aos desde que escrib mi ensayo.

315

REBASADOS

EPLOGO
-------------

P: Significa eso que ha habido importantes desarrollos que no estaban


previstos en su ensayo?
R: Sin duda. La industria como empresa estaba comenzando en mi poca.
Dudo que alguien de mi generacin haya previsto las complejas organizaciones actuales que han agrandado de tal manera la capacidad del ser
humano de sobreconsumir su medio ambiente.
P: Est usted afirmando que no es la poblacin lo nico in1portante?
R: Precisamente. La cantidad de seres humanos que hay es una cuestin de
una importancia trenieilda, pero la carga que una poblacin impone sobre
los sistemas de manutencin vital de la Tierra -para usar la jerga de esta
era espacial- es el producto de poblacin, organizacin y tecnologa.
Mientras ms opulento es su estilo de vida, Inayor es la carga per cpita.
P: Qu ms le aadira a su ensayo si lo revisara hoy?
R: Sealara que toda criatura tiene que hacer uso de su entorno de tres
maneras: como lugar del cual Sacar provisiones, como espacio para su
Actividad y como lugar para eliminar sus Desperdicios. Us el acrnimo SAD
para llamar la atencin a un hecho triste* -la gente depende, mucho
ins de lo que la mayora piensa, de otros miembros (vivientes o no) de
un ecosiste1na; no slo para satisfacer por n1edio de ste sus necesidades
de sustento, sino tambin para absorber y reciclar todo lo que la vida
humana descarga. El sobreconsumo de un pas o un mundo hecho
por seres humanos empieza a destruir el sistema de manera inevitable,
daando, al final, a sus consumidores humanos.
P: Pero y si tomamos en cuenta la moderna tecnologa industrial?
R: Demasiada gente de su generacin supone que el progreso tecnolgico resolver sus problemas. En realidad, la tecnologa de la civilizacin
industrial agranda las exigencias de recursos y aumenta la necesidad de
deshacerse de desperdicios. Por eso, es causa de mayores requerimientos
de espacio y materiales, no de menores, para muchas de las actividades
a las que las personas se han acostumbrado. Escrib mi ensayo cuando la
Revolucin industrial se haba puesto en marcha. Haban transcurrido
slo veintids aos desde que James Watt haba logrado aprovechar la
fuerza del vapor. Ninguno de nosotros poda prever en aquel momento
en qu enorme medida ustedes llegaran a apoyarse en la energa fsil,
ni que esa confianza los llevara a un nuevo callejn sin salida.
Vase la nota del traductor de la pgina 262.

316

P: Callejn sin salida?


R: S, recuerde lo recin dicho: hay que enfrentar el triste hecho (SAD).
Necesitan ustedes un ambiente del cual sacar provisiones, en el cual vivir
y hacia el cual derivar los productos finales de esa vida. La tecnologa
actual, la organizacin y la cantidad de seres humanos los enfrentan con
graves conflictos entre los diversos usos "del- cual", "en el cual" y "hacia
el cual" del planeta. Es mucho ms difcil hoy asignarles a estos tres usos
del entorno ubicaciones separadas, sin que interfieran unos con otros.
En rrii poca, los seres humanos, prjimos que compartamos el planeta,
ramos menos de un millardo, con una organizacin menos cmnpleja y
una tecnologa menos exigente.
P: Qu decir entonces de los actuales seis millardos? Hemos llegado al
lmite?
R: No lo habrn ya sobrepasado? Desde mi poca, la mayora de las sociedades humanas se han vuelto tremendamente dependientes de un uso
prdigo de recursos no renovables. A sus ciudades se les acaban las
reas para deshacerse de desechos slidos. Su necesidad de extraer agua
potable de ros y del subsuelo entra en conflicto con el uso de tierras y
ros para verter aguas residuales y otros productos finales de su modo
de industrial vida. Su necesidad de aire no contaminado, respirable, no
carcingeno es contraria a su necesidad de descargar en la atmsfera los
gases txicos de los tubos de escape, chimeneas de fbricas, centrales
elctricas. La gente moderna habla hipcritamente de "el" ambiente, y
no se enfrenta en realidad con la relacin triple que tiene con el entorno.
P: Una edicin de su ensayo hecha en 1998 podra incluir argumentos que
mostraran que esta carga humana ya se ha tornado insostenible?
R: S. Mencionara muchos cambios inconcebibles en 1798: un cambio
del clima global debido a niveles crecientes de gases invernadero en la
atmsfera terrestre, agujeros cada vez ms grandes en la capa de ozono
estratosfrica, sobreexplotacin de muchos acuferos, agotamiento de
depsitos minerales y de existencias de combustibles lquidos, deforestacin de vastas reas de tierra, prdida de la capa vegetal de los campos.
Observe la expansin de los desiertos, las zonas pesqueras en crisis y
la prdida de biodiversidad. Todo eso indica que los seis millardos de
personas estn gravemente sobreconsumiendo los ecosistemas de este
planeta. Ya es hora de que acepten que van a sufrir muchas penurias si
siguen viviendo de este Inodo. Y si continan aumentando.

317

GLOSARIO

adaptacin. La modificacin de algo a fin de que "se ajuste" o "se acomode"


a otra cosa; por consiguiente, en ecologa, significa que un organismo se
acomoda a las exigencias de su ambiente, mediante ajustes de su forma
o funcin.
anomia. Predominio de la idea de que formas antisociales de comportamiento
son necesarias como medio para alcanzar metas prescritas socialmente.
antagonismo ecolgico. Relacin entre dos o ms especies o grupos de organismos, en la que las actividades o los efectos indirectos de las actividades
de una son dainas para la otra; puede ser en gran medida impersonal,
involuntaria e inconsciente.
antagonismo emocional. Hostilidad, enemistad, oposicin activa hacia otro
individuo o grupo; puede ser el resultado de un antagonismo ecolgico.
antibitico. (adj.) Lo contrario de simbitico; tendencia de los procesos y
productos vitales de un organismo a daii.ar a otro organismo o tipo de
organismo. (sust.) Extrametabolito qumicamente refinado que se usa
en medicina para inhibir el crecimiento de bacterias patgenas; por
t:iemplo, la penicilina, refinada de un extra1netabolito producido por el
hongo penicillium.
aparato protsico. En la prctica mdica, un sustituto para una parte del
cuerpo (por ejemplo, una extremidad artificial); por extensin, todo aparato, o cualquier cosa artificial que tiene una funcin que podra tener un
rgano o le permite a un organismo hacer algo que slo podra realizar
si desaiTollara un rgano especial para ese fin.
apropiacin como mtodo para incrementar la capacidad de carga. Mtodo
que consiste en aumentar las posibilidades para una especie reduciendo
las posibilidades de la especies competidoras.
auttrofos (productores). Organismos capaces de fotosntesis que convierten sustancias abiticas en sustancias orgnicas ricas en energa.
(Tambin, de forma tcnica, organismos capaces de quimiosntesis, con
la que obtienen energa para construir sustancias orgnicas oxidando
compuestos inorgnicos; como este significado no es importante para el
argumento del libro, la palabra se usa aqu slo para designar organismos
capaces de fotosntesis.)
avestrucismo. Creencia tenaz en el mito de los recursos ilimjtados; la supo-

319

REBASADOS
-------------------

sicin irreal de que en la base nada ha cambiado; negarse a enfrentar los


hechos.
biomasa. La cantidad de materia viviente dentro ele un contexto determinado.
biosfera. La regin en y prxima a la superficie de la Tierra en la que hay
vida; incluye el suelo, el agua y el aire; todo lo que vive en el planeta.
cadena alhnenticia. Jerarqua de relaciones entre especies que consumen o
son consumidas por otras especies; por ejemplo, pasto comido por vacas,
carne de vacuno. o productos lcteos comidos por seres humanos, sangre humana consumida por mosquitos, mosquitos comidos por truchas,
etctera.
capacidad de carga. La poblacin mxima de una especie dada que puede
ser mantenida de manera indefinida por un hbitat particular (con ayuda
de una tecnologa y organizacin determinadas, en el caso de la especie
humana).
capacidad de carga fantasma. Capacidad ilusoria, o en extremo precaria, de
un ambiente para mantener una forma o un estilo de vida; aquella parte
de una poblacin que no puede ser mantenida de forma permanente
cuando desaparecen los recursos, que estuvieron transitoriamente a su
disposicin.
capacidad de carga transitoria. Combinacin entre capacidad de carga
actual y capacidad de carga fantasma; la poblacin que un hbitat puede
mantener por slo poco tiempo (hasta que la existencia de algn recurso
agotable, del cual la especie se ha vuelto dependiente, se acaba).
cargosmo. Fe en que el progreso tecnolgico podr conjurar cambios institucionales mayores, aun en un mundo "postexuberante"; el equivalente,
para los habitantes de las naciones industriales, de las creencias mgicas
de los melanesios (vase cultos cargo).
carnvoros. Tipo de animal que come la carne de otros animales para
mantenerse.
ciclos bioqumicos. Patrones de circulacin de la energa y de diversos elementos qumicos, los cuales intervienen en los procesos vitales en sistemas
compuestos de tierra, agua, aire y organismos. Los materiales qumicos
pueden ser reciclados una y otra vez; la energa no puede ser reciclada.
cinismo. Por lo general, la tendencia a cuestionar el valor de todo; en este
libro, la falta de fe en que la novedad del Nuevo Mundo haya tenido
importancia alguna o que pueda tenerla su vt:jez; falta de fe en que la "Era
de la Exuberancia" haya tenido algn valor, o que su fin sea importante.

320

GLOSARIO

coloso. Originalmente era la estatua gigante de Apolo a la entrada del


puerto de Rodas; por lo mismo, toda persona o cosa gigantesca. En este
libro, un ser humano provisto de herramientas o aparatos que aumentan
de manera considerable la demanda de recursos y el impacto ambiental
de este organismo.
combustibles fsiles. Sustancias ricas en energa creadas por la transformacin geolgica de los restos de organismos que vivieron hace largo
tiempo; incluyen el carbn, petrleo y gas natural.
competencia. Relacin entre dos o ms organismos, en que cada uno de
ellos presenta exigencias al ambiente similares a las del otro, por lo que la
presencia de uno obstaculiza de algn modo al otro.
competencia diacrnica. Relacin entre generaciones en que los organismos vivos satisfacen sus necesidades a costa de sus descendientes.
comunidad animal. Comunidad bitica en la que los animales desempean
un papel importante para la adaptacin colectiva de la asociacin de
diversos organismos al hbitat comn.

comunidad bitica. Un entramado de vida ms o menos autosHficiente y


localizado, que se adapta de manera colectiva a las COJ!diciones del hbitat local que mantienen la vida.
comunidad clmax. Comunidad capaz de reproducirse de forma indefinida
en un determinado hbitat porque la combinacin particular de especies
que la componen puede competir con xito con cualquier combinacin
alterna, que de otro modo la habra sucedido.
comunidad humana. Comunidad bitica en la que los seres humanos, gra-.
cias a su capacidad de diferenciacin ocupacional y social, desempean
tantos papeles, que parecera que la comunidad se encuentra en su mayor
parte bajo su control.
comunidad pionera. Tipo de asociacin de organismos capaz de hacer uso
de un lugar en una etapa temprana de su historia; la primera comunidad
preclmax en un lugar determinado.
comunidad preclmax. Toda comunidad st~eta a una sucesin, debido a que
su uso colectivo del lugar donde habita no es automticamente compensado
y las caractersticas del lugar son modificadas por los procesos vitales de esa
comunidad. El lugar se torna, as, menos capaz de mantener la asociacin
existente de organismos y ms capaz de mantener una asociacin diferente.
comunidad vegetal. Comunidad bitica en que las especies dominantes son
vegetales.

321

REBASADOS
GLOSARIO

cosecha actual Vase biomasa.


cosmeticismo. Fe en que ajustes relativamente superficiales en nuestras
actividades mantendrn nuevo al Nuevo Mundo y perpetuarn la "Era de
la Exuberancia".
cuasiespeciacin. Diferenciacin no gentica de una poblacin humana por
la formacin de subgrupos especializados de forma diferente, 1nediante el
uso de herramientas, costumbres o smbolos alternativos.
cultos cargo. Sistemas de creencias y ritos de los pueblos melanesios en
la~ isl~s del P~cfico. Surgen de la observacin de los nativos de que la
m1nona colonizadora europea en estas islas reciba grandes cantidades
de bienes materiales ["cargo = cargamento"] de fuentes desconocidas de
ultra~ar. Los nativos.' debido a su conocimiento esquemtico e impreciso
del ongen de estos bienes, supusieron que ellos mismos algn da recibiran cargamentos parecidos.
cultura. Sistema de normas que ataen a juicios de valor, creencias y condu~tas, adquiridas y transmitidas socialmente, as como los productos
sociales y materiales de las respectivas actividades.
cult..uade la exuberancia. Todo el conjunto de creencias y prcticas relaCionadas con las posibilidades de una vida expansiva en la "Era de la
Exuberancia"; una cultura fundada sobre el mito de los recursos ilimitados.
dficit de capacidad de carga. Situacin en que la capacidad pennanente de
un hbitat, para mantener a una poblacin, es inferior a la necesaria para
mantener al actual nmero existente de habitantes.
denigracin. ~enigrar o difamar a otros individuos o grupos; culpar a
supuestos VIllanos de tener una gran responsabilidad en sucesos dainos.
densidad poblacional. Proporcin entre el nmero de organismos de una
espec.ie determinada y el nmero de unidades de espacio en que viven;
por ejemplo, personas por kilmetro cuadrado.
descompositores. Organismos hetertrofos (por lo general microscpicos)
que deshacen los ompuestos orgnicos complejos de plantas o animales
muertos, liberando as sustancias simples que pueden ser usadas de nuevo
por organismos auttrofos productores.
despegue. En econmna, el punto en la historia de una sociedad en que
su. exce~:nte econmico es suficiente como para permitir una continua
reinverswn en crecimiento econmico, de modo que el crecimiento se
torna a~t~sustentable. Por ejemplo, nadie quiso que el aire de la ciudad
se convirtiera en niebla de humo, pero los efectos acumulativos de deci-

322

siones individuales de comprar y conducir autos, quemar combustibles


para calentar los hogares, o comprar los productos de industrias que usan
combustible han causado este catnbio a1nbiental no planeado.
destino. De acuerdo con la experiencia humana, el futuro que nos sucede
independientemente de nuestras acciones; como lo define el socilogo
C. Wright Milis, el resultado no intencional de innumer~bles decisiones
pequeas, tomadas acerca de cualesquiera otros asuntos por innumerables personas.
detritvoro. Organismo que subsiste consumiendo detritus; por extensin,
todo organismo que utiliza los restos acumulados de organismos muertos
tiempo atrs, incluyendo las comunidades humanas industriales, que
tambin son "detritvoras" en la 1nedida en que dependen del consumo
masivo de restos orgnicos, transformados en el periodo carbonfero,
conocidos como combustibles fsiles.
detritus. Originalmente era un tnnino geolgico para designar fragmentos de roca o desechos producidos por desintegracin y erosin; es usado
por los bilogos para referirse a los restos acumulados de organismos
(por ejemplo, el humus del suelo u hojas descompuestas en una laguna);
por extensin, se usa en este libro para designar los restos transformados
de organismos que vivieron hace millones de aos y que son tiles a organisnlos (humanos), hoy vivos, tales con1o los combustibles fsiles.
Deus ex machina. En el antiguo drama griego, una deidad introducida por
una maquinaria del escenario para intervenir en la accin; por consiguiente, toda solucin artificial o improbable de un dilema. En este libro,
el cargosmo es un buen ~jemplo de este fenmeno (vase cargosmo).
diversificacin de nicho. Incremento en la cornplejidad estructural de una
comunidad bitica debido al aumento de la cantidad de nichos ecolgicos
distintos; resultado corriente de la presin de poblacin en un nicho
dado. En los seres humanos, la diversificacin ocupacional es un caso
especial de este proceso natural.
.
.
.
~
.
dominacin. Capacidad de una espeCie de tnflmr, rnas que cualquier otra
especie asociada, sobre su hbitat y otras espe~ies; los diferent:s. tipos de
organismos estn caracterizados por las desigualdades ecolog1cas que
surgen de las diversas estrategias para explotar los recursos.
dominante. (adj.) Que tiene ms influencia, que cualquier otra especie, en
la comunidad; (sust.) la especie particular de una comunidad que tiene
ms influencia que cualquier otra.

323

REBASADOS

ecologa. Estudio de los ecosistemas; es decir, el estudio de las interrelaciones que existen en el entramado de la vida, y se dan entre los organismos
y su entorno.
ecologa humana. Definida de forma correcta, el est11dio completo de los
ecosistemas que incluyen a la hun1anidad. (Ahora es un campo de investigacin plenamente inlerdisciplinario. pero con anterioridad los socilogos
vean a la ecologa humana como una rama de la sociologa acadmica;
por un tiempo tendieron a reducirla casi al estudio de la estructura espacial de ciudades, para luego ampliarla a un estudio ms general de la
organizacin social.)
ecosistema. Red completa de interrelaciones entre organismos, otros organismos y su ambiente; sistema de equilibrios y controles.
ecosistema de detritus. Ecosistema en el cual los detritvoros desempean
un papel importante. Al paso que se acumula el detritus orgnico en un
hbitat dado, hay un aun1ento transitorio de capacidad de carga para
esos detritvoros. Sin embargo, en la medida en que stos aumentan en
nmero a una mayor velocidad que la de la acumulacin de detritus, se
produce un ciclo de florecimiento y decadencia. Esto sucede tanto cuando
ingresan a una comunidad donde hay detritus, corno cuando se liberan
de algn freno que les impeda usarlo con anterioridad. Irrumpen, y
luego, cuando el detritus se agota, perecen.
entramado de vida. La red total de relaciones de cooperacin, con1petencia
y depredacin entre organismos que luchan por sobrevivir en un hbitat
comn y finito.
"Era de la Exuberancia". Los siglos de crecimiento y progreso que siguieron
a la sbita ampliacin del hbitat que experimentaron los europeos como
consecuencia de los viajes de descubrimiento; un periodo de expansin,
cuando una especie se aprovecha de forma exuberante de la abundancia
de posibilidades que ofrece un hbitat enlinentemente adecuado, que
antes le era inaccesible.
esclavos energticos. Metfora que sirve para expresar el valor de la
energa fsil en trminos de la energa de msculos humanos. Por
ejemplo, quemar alrededor de ciento veintin litros de gasolina libera
una energa igual a la contenida en el alimento que un ser humano
adulto consumira en un ao. As, el trabajo realizado por la gasolina
es aproximadamente equivalente al que habra realizado un esclavo
humano durante un ao, si se supone una eficiencia semejante entre la
324

GLOSARIO

maquinaria que quema combustible y los cuerpos humanos que queman


alimento.
especiacin. Diferenciacin de una poblacin en diversos tipos que no se
cruzan entre s, y tienen caracteres genticos adaptados a distintas condiciones ambientales.
especies. Categora de organismos que, de acuerdo con los taxonomistas,
son -distintos de otros en gndo suficiente como para ser reconocidos
cmno una clase diferente; se supone (o se sabe) que no pueden cruzarse
con otra especie.
etapas seriales. Las etapas en el desarrollo serial de un proceso de sucesin
de comunidades.
etnocentrismo. Tendencia a considerar el comportamiento de las personas,
educadas bajo otras normas que las nuestras, como equivocado, ms que
como slo diferente.
evolucin. Rplica imperfecta de los rasgos de los organismos en su progenie y la retencin selectiva, entre las poblaciones descendientes, de
aquellos rasgos mejor adaptados ante el predominio de determinadas
circunstancias medioambientales.
excepcionalismo humano. La idea de que los seres humanos son tan fundamentalmente distintos de toda otra criatura viviente, que los principios
de la ecologa (y con probabilidad, tambin muchos de los principios de
otras ramas de la biologa) son inaplicables tratndose de nosotros.
exceso de capacidad de carga. Situacin en que la capacidad permanente
de un hbitat para mantener una determinada forma de vida excede las
necesidades de la poblacin existente de esa especie.
extensin de comercio. Tierra de labranza adicional que necesitara una
determinada nacin, a fin de proveerse de la porcin neta de alimentos y
combustibles que obtiene del comercio con otras naciones.
extensin de pesca. Para una determinada nacin, la tierra adicional que
tendra que cultivar si quisiera proveerse de alimento equivalente a aquella parte de su sustento que obtiene del mar.
extensin fantasma. Para una determinada nacin, la tierra adicional que
tendra que cultivar si quisiera proveerse de la porcin neta de alimentos
y cmnbustibles que no es capaz de obtener del crecimiento de organismos
contemporneos dentro de sus fronteras, sino obtenida, por ejemplo,
de importaciones netas de productos agrcolas, de zonas pesqueras del
ocano o de combustibles fsiles.

325

REBASADOS

extensin fsil. Para una determinada nacin, la tierra adicional que tendra que cultivar si quisiera proveerse de combustibles orgnicos equivalentes a los que obtiene del carbn, petrleo o gas natural.
extensin visible. Tierra de labranza, bosques y pastizales dentro de los
lmites geogrficos de una nacin que sta acepta como fuente de los
productos que consume, o como fuente de mercancas que cambia por
in1portaciones que consume.
extrametabolitos. Sustancias liberadas por algunos organismos que, si se
acumulan en el ambiente, afectan los procesos vitales de otros organismos. Funcionan, as, como reguladores qumicos del medio.
exuberancia ecolgica. Prdigo uso de recursos hecho por los miembros de
una poblacin en libre expansin, que en un determinado momento son
mucho menores en nmero que el mximo permitido por la capacidad
de carga de su hbitat.
exuberancia emocional. Estado de nimo jubiloso, optimista, casi eufrico;
puede ser el resultado de la exuberancia ecolgica.
factor limitante. Cualquier condicin de un ecosistema que tienda a limitar
el crecimiento de una poblacin de organismos (o el recurso que una
poblacin determinada necesita, y que existe en tan poca cantidad que
slo permite un mnimo de consumo per cpita).
florecer. Vase irrupcin.
fotosntesis. Creacin de molculas orgnicas a partir de sustancias abiticas por la accin de la energa solar (un proceso que ocurre, por ejemplo,
en vegetales gracias a la accin cataltica de una sustancia de color verde
llamada clorofila).
generacin. Como medida de tiempo, el intervalo promedio entre llegar a
ser padre y llegar a ser abuelo, o entre nacer y llegar a ser padre;. aqu se
le da el valor de cerca veinticinco aos para el Homo sapiens.
herbvoro. Tipo animal que subsiste de cmner tejidos vegetales.
hetertrofo. Organismo incapaz de convertir sustancias abiticas en materia
orgnica; por eso tiene que usar para su sustento materiales producidos
por otros organismos.
homeostasis. Disposicin para evitar variaciones de una variable mediante
cambios que compensan, en otros puntos del sistema, las modificaciones
que una influencia externa produce en ella; amortiguacin de las oscilaciones de los procesos biolgicos por medio de mecanismos reguladores.
Horno colossus. Vase coloso.

326

GLOSARIO

Romo sapiens. Especie mamfera que incluye tanto al lector como al autor y
todos los dems seres humanos contemporneos; una especie capaz de
crear lengu<:Ye, de usar herra1nientas y de naturaleza social; descendiente
de tipos anteriores de seres humanos que tambin fueron miembros del
gnero Homo, capaz de una evolucin no slo gentica sino tambin cultural.
irrupcin. Crecimiento exponencial rpido de una poblacin, luego de
haber obtenido acceso a una abundancia de recursos.
kilocalora. Unidad de energa; la cantidad de calor necesaria para elevar la
temperatura de un kilo de agua en un grado Celsius.
metabolismo. Los procesos fsicos y quinicos que ocurren en las clulas,
en los organismos y en las comunidades biticas vivientes, por los que se
forman o se deshacen compuestos y se fija o se libera la energa. (Incluye
tanto el anabolismo, es decir el proceso mediante el cual el alimento es
convertido en tejido vivo, como el catabolismo, en que el tejido es convertido en desechos.)
mito de los recursos ilimitados. Creencia (ms implcita que explcita,
quiz) de que los recursos mundiales son suficientes para mantener cualquier poblacin imaginable, con cualquier estilo de vida imaginable, y
por cualquier periodo imaginable de tiempo; como significado secundario, la creencia en que un recurso dado es inagotable, o que siempre
podrn encontrarse sustitutos.
modos de pensar preecolgicos. Vase paradigma cornucopiano.
movimientos antinmicos. Grupos de personas que intentan cambiar algunas condiciones sociales, rechazadas por ellos, repudiando o violando los
cdigos sociales o legales que, segn creen, han creado estas condiciones.
mutualismo. Interdependencia fuerte y recproca entre formas de vida diferentes, pero asociadas. (Vase simbiosis.)
"neoe_xuberante". Actitud que adhiere, en la poca actua], a la cultura de la
exuberancia (exista o no el excedente de capacidad de carga que condujo
a esa cultura).
nicho. Papel desempeado por un organismo (de un tipo determinado) en
un ecosistema; es decir, la clase de nutrientes que tiene que obtener de su
entorno, la clase de intervenciones que debe hacerle a su entorno durante
su vida, la clase de relaciones que debe mantener con otros organismos a
fin de seguir viviendo, etctera.
nueva realidad. Situacin predominante en el mundo, luego dela transicin
desde un excedente de capacidad de carga a un dficit de ella.

327

REBASADOS

paradigma. Idea, compartida e implcita, acerca de la naturaleza fundan:ental de aquello que una colectividad intelectual busca comprender; tdca
que gua ]a investigacin y el pensamiento al definir lo que parece real,
cmo funciona, y cmo se pueden probablemente descubrir ms hechos
acerca de esa realidad y esos procesos.
paradigma cornucopiano. Visin del progreso humano pasado y futuro que
se niega a considerar el concepto de capacidad de carga, pasa por alto la
finitud del mundo o las diferencias entre la apropiacin y la sobreexplotacin, y acepta sin crtica alguna el mito de los recursos ilimitados.
paradigma ecolgico. En general, una visin del entramado de la vida que
afirma que hay una base qumica comn para todo tipo de organismo
(incluyendo al ser humano); recalca la dependencia de todos los procesos
vitales de flujos de energa y de intercambios de sustancia qumica entre
el organismo y el ambiente, y parte de la base de que las formas vivientes
tienen, de forma inevitable, efectos unas sobre otras mediante estos intercambios; en este libro, el rechazo de la idea de que el ser humano es una
excepcin a los principios ecolgicos, y la afirmacin de que los conceptos
ecolgicos son esenciales para entender la experiencia humana.
polucin. Acumulacin de sustancias dainas producidas por actividades de
seres humanos en el ambiente en que viven; por extensin, acumulacin
de cualesquiera extrametabolitos en el ambiente de cualquier especie.
"postexuberante". Condicin de vida en un mundo que ha recorrido una
"Era de la Exuberancia" y que ahora se enfrenta a un dficit de capacidad
de carga.
potencial bitico. La capacidad de reproduccin, o el nmero de descendientes que, en teora, pueden ser producidos por una pareja.
presin de seleccin. Preferencia de una variedad sobre otra por su mejor
adaptacin a las circunstancias ambientales; es medida por diferentes
tasas de sustitucin.
presin poblacional La frecuencia de las mutuas interferencias per cpita
por da que resultan de la presencia de otros en un hbitat finito.
principio de incorporar y controlar. Toda adaptacin en que los organismos
reproducen de forma homeosttica, dentro de s mismos como condiciones necesarias para la vida que ya no estn con seguridad disponibles
en el exterior; principio segn el cual los organismos que, por ejemplo,
estuvieron un da confinados a un medio acutico, se adaptaron a la vida
en tierra firme, creando en su propio interior un "ambiente hmedo".

328

GLOSARIO

produccin. En ecologa, fijacin de la energa por fotosntesis (o construccin de materia orgnica rica en energa a partir de sustancias abiticas
energticamente pobres, por accin de la fotosntesis).
produccin neta. Cantidad de materia orgnica producida durante un
periodo por fotosntesis en un organismo (o comunidad) determinado,
menos la cantidad destruida por la respiracin.
quiebra. Disminucin ms o menos precipitada del tamao de una poblacin
cuando ha excedido la capacidad de carga de su hbitat; una "cuasiextincin".
realismo. Aceptacin de que la "Era de la Exuberancia" ya pas, y que
la superpoblacin y el agotamiento de los recursos habrn de cambiar
inexorablemente la organizacin y el comportamiento humanos.
reciclaje. El retorno natural de las sustancias desde el final de una cadena
alimenticia a su comienzo, mediante la accin de descompositores; por
extensin, los procesos artificiales por los que materiales previamente
usados se usan de nuevo.
recursos. Materiales o fuentes de energa, tiles para los organismos. Qu
1nateriales y qu fuentes son tiles no est slo determinado por sus
caractersticas, sino tambin por los rasgos del organismo y su equipo.
recursos agotables. Sustancias tiles incapaces de rehacerse mediante procesos naturales, al mismo ritmo con que son, actual o potencialmente,
consumidas; por eje1nplo, detritus, combustibles fsiles, minerales varios,
minerales metlicos.
recursos renovables. Sustancias tiles producidas por procesos ininterrumpidos, tales como el crecimiento orgnico, que ocurre a ritmos proporcionales a las tasas actuales o potenciales de consumo; tambin, energa til
obtenida directa o indirectamente de insumos de energa solar actual,
ms que retirados de la cantidad finita acumulada de insumos solares del
pasado.
rendimiento sustentable. Resultado de un equilibrio entre tasas de cosecha
y tasas de crecimiento y remplazo, de modo que el recurso no es destruido
por sobreuso.
respiracin. Reacciones qumicas en los organismos, mediante las cuales se
libera energa de molculas orgnicas, la cual queda disponible para ser
usada sobre todo a travs ele la oxidacin de compuestos de carbono.
retraso cultural. Estrs que ocurre cuando patrones interconectados de
comportamientos, impuestos por una cultura o creencia, cambian a diversas velocidades.

329

REBASADOS

Revolucin Verde. Incremento drstico de la productividad agrcola como


resultado del uso de plantas especialmente seleccionadas, capaces de un
rendimiento por rea mayor que el de las variedades anteriores.
serie. La secuencia completa de tipos de comunidad, que tienden a sucederse unos a otros en un determinado sitio.
simbiosis. Dependencia mutua entre las poblaciones de diversos organismos.
simbitico. Recprocamente dependientes, en especial en el sentido positivo
de beneficiarse mutuamente.
sobreexplotacin como mtodo de aumentar la capacidad de carga. Forma
e~ esencia transitoria de aumentar las posibilidades de vida para una espeCie explotando, para su propio uso, una fraccin importante de los recursos ya acumulados en el medio, que no son sustituidos a la misma velocidad con que se les extrae. (Vase, por contraste, rendimiento sustentable.)
sobrepasarse. (v.) Que una poblacin crezca tanto que la capacidad de
carga del hbitat sea superada por la carga ecolgica; por consiguiente,
esto obliga a la poblacin, despus de un tiempo, a disminuir de acuerdo
con eso su nmero; (sust.) situacin de haber superado, por el momento,
la capacidad de carga permanente del hbitat.
subdominante. (sust.) Especie que tiene una influencia significativa, pero
inferior a la de la ms influyente, sobre las caractersticas de su hbitat y
sobre otras especies que comparten el hbitat; (adj.) que tiene influencia
inferior a la principal.
subespecie. Una subpoblacin diferenciada en parte, pero capaz todava de
cruzarse de manera frtil con otras subpoblaciones de la misma especie;
por ejemplo, una raza.
subsidio energtico. Energa aplicada a las cosechas y proveniente de fuentes distintas de la luz solar; es decir, energa fsil usada (excediendo el
trabajo humano que remplaza) en hacer funcionar la maquinaria rural,
o energa usada para elevar el agua para la irrigacin artificial, o energa
contenida en los fertilizantes sintticos aplicados al suelo, etctera.
sucesin. Un proceso ordenado y orientado de cambio de comunidades,
que resulta de modificaciones del hbitat producidas por la comunidad,
Yculmina en un ecosistema de estabilidad mxima relativa a las caractersticas del sitio.
superpoblacin. Poblacin que supera la capacidad de carga; poblacin tan
numerosa en relacin con los recursos que los niveles de vida son menores
de lo que seran con una poblacin menor.

330

GLOSARIO

sustancia abitica. Los elementos y compuestos no vivientes del medio


an1biente.
tecnologa. Tanto el estudio y conocimiento sistemtico de cmo hacer y
usar aparatos para la consecucin de finalidades humanas, como los
aparatos mismos.
temor a la redundancia. Miedo mrbido que surge de la presin poblacional. Se basa en darse cuenta, ms o menos de forma consciente, de que
si existe un exceso de poblacin en relacin con la capacidad de carga,
uno mismo, y no slo los dems, puede estar incluido en la poblacin
superflua.
territorialidad. Patrn de comportamiento animal, que normalmente se
produce como respuesta a la escasez real o potencial de recursos: los
individuos o los grupos reclaman distintos territorios para alimentarse
o reproducirse, expulsan a quienes no ejercen ese derecho, y aseguran
as que los escasos recursos estn disponibles en cantidad suficiente para
quienes hacen el reclamo, ms que repartirse de manera insuficiente
dentro de una poblacin grande en exceso.

331

NOTAS

LA NECl~SIDAD DI~ UNA NlllWA PERSPECTIVA


1

Raymond Swing, Good Evening, Harcourt, Brace & World, New York, 1964, p. 137.
La "desertificacin", es decir, la transformacin de espacios originalmente productivos en
desiertos, es una palabra modera para designar un ejemplo relevante para el ser humano, de
esa clase de degradacin ambiental. Vase Michael H. Glantz, ed., DeseTtijication: Environmental
Degradation in and Around Arid Lands, Westview Press, Boulder, 1977.
3
Como dice William Ophuls (Ecology and the Politics of ScaTcity, W. H. Freeman, San Francisco, 1977, p. 222) en trminos de los valores derivados de cuatro siglos de "progreso", nos
encontramos ahora con una gran cantidad de "retrogreso". Robert L. Heilbroner (An lnquiry into
the Human Prospect, W. W. Norton, New York, 1974, p. 132) prev un cambio "desquiciador". David
Ehrenfeld (The Arrogance of Humanism, Oxford University Press, New York, 1978, p. 259) piensa
que la perspectiva ms favorable a que podemos aspirar hoy es una depresin econmica global
"sin guerra, en lo posible".
4
Vase Lester R. Brown, The Twenty-ninth Day, W. W. Norton, New York, 1978; William
Ophuls, op. cit., p. 133; George M. Woodwell, "The Biospheric Parking Problem", en Ecology, vol.
51, invierno de 1970.
5
Vase William Ophuls, op. cit., p. 134; William R. Catton, "Toward Prevention of Obsolescence in Sociology", en SociologicalFocus, vol. 9, enero de 1976, pp. 89-98.
ti Cf. David Ehrenfeld, op. cit.; Watt et al., The Unsteady State: Environmental Problems, Growth
and Culture, University Press of Hawaii, para el East-West Center, Honolulu, 1977, cap. 2.
7
Vase William Ophuls, op. cit., caps. 4, 5 y 6.
8
Este punto est desarrollado en el captulo "La industrializacin: preludio al colapso".
9
Los resultados de sondeos han reflejado una prdida de fe en las diversas ramas del
gobierno, una desilusin ante las instituciones educacionales y religiosas, ante los medios de opinin y los empresarios. La merma de confianza fue suficientemente profunda como para que el
presidente Carter aludiera a ella como la razn bsica de la incapacidad estadunidense de unirse
y resolver temas tales como el problema energtico; ver el New York Times del 17 de julio de
1979, p. Al5. Para comprender el crecimiento de la visin crtica y a la vez cnica, vase Jerome H.
Skolnick y Elliott Currie, eds., Crisis in American Institutions, 3a. ed., Little, Brown, Boston, 197,?;
David Riesman, "Sorne Questions about Discontinuities in American Society", en Lewis A. Coser
y Otto N. Larsen, eds., The Uses of Controversy in Sociology, Free Press, New York, 1976.
10
Vanse los dos artculos de C. F. Wurster citados en William R. Catton, "Can Irrupting Man
Remain Human?", en BioScience, vol. 26, abril de 1976, pp. 262-267.
2

LA TRGICA HISTORIA DEL XITO HUMANO


1
En el prximo captulo se encuentran clculos que prueban esta afirmacin; este captulo
narra la historia de cmo llegamos a esta apurada situacin. Si se quiere ver otro planteamiento,
que indica que sta es efectivamente la naturaleza de nuestra situacin, consultar Kingsley

333

REBASADOS

Davis, "Zero Population Growth: The Goal and the Means", en Daedalus, vol. 102, otoo de 1973,
p. 26.

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

Ejemplos de la argumentacin subyacente a toda inferencia acerca del tamao de poblaciones prehistricas se encuentran en T. H., Hollingsworth, HistoricalDemog;raphy, Cornell llniversity
Press, Ithaca, N.Y., 1969; Paul R. Ehrlich, Richard W. Holm e Irene L. Brown, Biology and Society,
McGraw-Hill, New York, 1976, p. 457; Ansley J. Coa le, Coale, "The History of Human Population",
en Scientific American, vol. 231, septiembre de 1974, p. 41; Annabelle Desmond, "How Many People
Have Ever Lived on Earth?", en Population Bulletin, vol. 18, febrero de 1962, pp. 3-4.
3
La documentacin que apoya estos y los siguientes clculos demogrficos se encuentra en
las fuentes citadas en la tabla l.
4

Los clculos de la poblacin prehistrica de la Tierra son menos exactos, desde luego, que
las cifras demogrficas modernas; pero el incremento que discutimos en este prrafo no sera
menos significativo si su magnitud fuera bastante menor o algo mayor que la afirmada.
5
Vase V. Gordon Childe, SocialEvolution, Henry Schuman, New York, 1951, pp. 25-26.
6
En trminos tcnicos, la capacidad de carga es representada por el lmite superior de una
curva logstica de crecimiento en forma de S. Es la curva en que se convierte una funcin que
inicialmente es de crecimiento exponencial, debido a la limitacin del hbitat y de sus recursos.
7
Slo hacia fines del siglo XVII comenz el estudio cientfico de las poblaciones. Un matemtico britnico,John Graunt, estudi, en 1662, los registros de bautismos y entierros hechos por los
asistentes parroquiales y obtuvo ndices relativos al sexo y la fertilidad, medidas del crecimiento
natural, etctera. En 1693 el astrnomo Edmund Halley construy una tabla de esperanza de vida
a partir de registros parroquiales.
8
Walter Prescott Webb, The GreatFrontier, Houghton Mifflin, Boston, 1952, pp. 17-18.
!l Annabelle Desmond, "How Many People Have Ever Lived on Earth?", op. cit., p. 12.
10
Vanse los breves comentarios en Arthur S. Boughey, Man and Environment, 2a. ed., MacmiIlan, New York, 1975, p. 17, sobre "exclusin competitiva" y "divisin de recursos", y la exposicin
ms extensa de Garret Hardin, "The Competitive Exclusion Principie", en Science, vol. 131, 29 de
abril de 1960, pp. 1292-1297. Para ver en este desplazamiento, de un grupo de seres humanos por
otro (con una tecnologa ms avanzada), un caso de un proceso ecolgico comn, es til pensar
en trminos de un concepto desarroilado en los captulos "Los procesos que importan"y "La
naturaleza y la naturaleza del ser humano": "cuasiespeciacin".
11
En 1973, cuando el pblico tom conciencia de la escasez de energa fsil, se supuso
a menudo que "plantaciones de energa" podran ofrecer una solucin. Fue ignorado casi
universalmente que esto pondra a mquinas, quemadoras de combustible, en una relacin de
competencia con los seres humanos, consumidores de alimento, igual a la que antes tenan los
animales de tiro de los labradores.
12
Puesto que "capacidad de carga" se define como el mximo de poblacin que puede ser
mantenida en forma permanente, la expresin "capacidad de carga permanente" es redundante.
S~~ embargo, la redundancia puede servir para subrayar la naturaleza de nuestro apurada situacton. En el prximo captulo se insiste en esto, introduciendo el concepto de "capacidad de carga
fantasma" para referirse a cosas corno el uso de energa fsil; hablat de una "capacidad de
carga pasajera" sera una conttadiccin.

334

El reconocimiento de esre hecho exiga, ya en aquel entonces, un cambio en las polticas


nacionales. Vase P. K. Whelpton, "Population Policy for the United States", enjournal oJHeredity,
vol. 30, septiembre de 1939, pp. 401-406.
2
Comprese la discusin sobre el potencial revolucionario que se crea cuando se acumulan
"retrasos culturales" (William F. Ogburn, "Cultural Lag as Theory", en Sociology and Social
Research, vol. 41, enero-febrero de 1957, pp. 167-174) con la afirmacin de R. L. Heilbronner (An
Inquiry into the Human Prospect, Norton, New York, 1974 , p. 132) en la lista de referencias para el
captulo primero, que explica por qu el desenlace favorece un cambio dislocador.
3
Frederickjackson Turner, "The Significance ofthe Frontier in American History", en Actas
de la Sociedad Histrica Estatal de Wisconsin, vol. 41, 1894, pp. 79-112.
4
Ni el cambio mismo ni el no entender su significado son exclusividad de Estados Unidos.
Es importante comprender que fue el mundo el que fue afectado por la tierra gratuita en el
hemisferio occidental. Tambin haba sido afectado por la tecnologa que aumentaba la capacidad humana para extraer de la tierra, en ambos hemisferios, ms riqueza que lo que hubieran
sido capaces de soar las generaciones anteriores. De modo que el mundo entero estaba siendo
afectado por tierras, antes gratuitas, que se llenaban, y por los efectos colaterales de la tecnologa
moderna. Ver Walter Prescott Webb, The Great Frontier, Houghton Mifflin, Boston, 1952, y Fred
Cottrell, Energy and Society, McGraw-Hill, New York, 1955.
5
Haba algn asidero para que algunos fariseos proyectaran su racismo en libros como el de
Vogt, y algunos escritores (por ejemplo, Allan Chase, La herencia de Malthus: los costos sociales del
nuroo racismo cientfico, Alfred A. Knopf, New York, 1976, pp. 378-380) se sintieron ofendidos por
estos aspectos del libro. En un libro posterior, People! Challenge to Survival [William Sloane Associates, New York, 1960], Vogt reconoci que haba sido acusado de racismo por haber insistido
en fuertes reducciones de la tasa de nacimientos, en especial par.a latinoamericanos, asiticos y
africanos, pero seal que sus acusadores "prefirieron olvidarse de mi conviccin de que Estados
Unidos [tambin] saldra ganando si tuvieran menos poblacin". Tambin pareca que haban
ledo todo Road to Survival sin captar su mensaje central, tal como estaba expresado en afirmaciones como las siguientes:
[p. 80] Tenemos que aceptar que no slo toda extensin tiene una capacidad de carga limitada, sino tambin que esta capacidad de carga est reducindose, y la demanda, creciendo.
Mientras esta comprensin no pase a ser parte constitutiva de nuestro pensamiento y no
tenga una influencia poderosa en la formacin de nuestras polticas nacionales e internado-
nales, no es probable que veamos en qu direccin yace nuestro destino.
[p. 284] Mediante una excesiva procreacin y abuso de la tierra, la humanidad ha entrado
en una trampa ecolgica. Gracias al uso desequilibrado de la ciencia aplicada, ha estado
viviendo de pagars. Ahora, en el mundo entero, los pagars estn siendo cobrados.
Su pago no puede posponerse por mucho ms tiempo. Por fortuna, todava podemos
elegir entre pagar o sufrir una bancarrota desastrosa a escala mundial. Ciertamente sera ms
inteligente apretarnos el cinturn, y aceptar un periodo largo de austeridad y reconstruccin,
que esperar a que nuestra civilizacin quiebre en forma catastrfica.

335

REBASADOS

Los crticos que rechazaban a Vogt, tildndolo de racista implcito, evadan la necesidad de
enfrentar esa decisin entre revisar nuestras polticas de explotacin o sufrir una bancarrota global. Vogt haba dicho (p. 284), "la dura realidad es que no tenemos alternativas". Y difcilmente
se le podra tratar de racista o xenfobo cuando insista (p. 285): "Las medidas d1sticas son
inevitables. Por encima de todo debemos reorganizar nuestro pensamiento. Si queremos evadir
la bancarrota tenemo.s que abandonar toda idea de vivir para nosotros mismos". Sin embargo,
mediante la acusacin de racismo contra Vogt, los preocupados crticos podan seguir ciegos an
ante advertencias como sta:
[p. 68] Somos una nacin importadora; y todos los das derrochamos cientos de miles de
litros [de gasolina] ... Damos salida a nuestras tensiones ... vi~jando a altas velocidades, que
disminuyen la eficiencia de nuestros vehculos. Construimos nuestros automviles con ms
potencia y con un mayor consumo de gasolina de lo necesario. Utilizamos la prensa y la
radio para promover las ventas de ms y ms autos. Conducimos estos cientos de millones de
kilmetros por ao eu busca de futilidades. Con el agotamiento de nuestros propios pozos
petrolferos a la vista, enviamos nuestra marina al Mediterrneo, les enseamos los dientes a
la URSS, insistimos en tener acceso al petrleo asitico, y seguimos desperdicindolo en casa.
6
Por ejemplo, funcionarios estadunidenses instan a Arabia Saudita a mantener una produccin elevada de petrleo para ayudar a estabilizar la economa mundial, frente a una escasez
provocada por otras fuentes; el gobierno presiona para que el congreso apruebe una proposicin
para crear una junta de Movilizacin de Energa con poderes de "eliminar trabas burocrticas" (es
decir, de eludir la legislacin de proteccin del medio ambiente) cuando se trata de proyectos
relacionados con la energa, tales como oleoductos, refineras de petrleo, fbricas de combustible sinttico, etctera. El gobierno "desregula" en forma parcial los precios del gas natural y del
petrleo a fin de "proporcionarles incentivos" a los "productores".
7
Georg Borgstrom, The Hungry Planet, Collier, New York, 1965, p. 78.
8
lbd.
9
Consultar fuentes como George L. Small, The Blue Whale, Columbia University Press, New
York, 1971; Col in Clark, "The Economics of Overexploitation", en Garrett Hardin y.John Baden,
eds., Managing the Commons, W. H. Freeman. San Francisco, 1977, pp. 82-95; P. A. Larkin, "An
Epitaph for the Concept of Maximum Sustained Yield ", eri Transactions of the American Fisheries
Society, vol. 106, enero de 1997, pp. 1-11. Hay una importante relacin entre el concepto de rendimiento sustentable y el concepto de capacidad de carga. La capacidad de carga podra definirse
como la poblacin mxima de una especie explotadora, capaz de ser mantenida por rendimientos
sustentables de la especie explotada. Vase la definicin de esos dos trminos en el Glosario.
10
Vase Coln Moorcraft, Must the Seas Die?, Gambit, Boston, 1973.
11
Vase V. C. Wynne-Edwards, "Self-Regulating Systems in Populat.ions of Animals", en
Science, vol. 147, 26 de marzo de 1965, pp. 1543-1548.
12
Vanse varios de los trabajos en John R. Schmidhauser y George O. Totten III, eds., The
Waling Issue in U.S.-japan Relalions, Westview Press, Boulder, 1978.
13
':Japanese Protest U.S. Fishing Limit", en Seattle Times, 4 de noviembte de 1976, p. G4.
14

Richard S. Lewis, Appoinlment on the Moon, Viking Press, New York, 1969, pp. 505, 546, da
un peso total de cincuenta toneladas para el mdulo de comando, ms el mdulo de servicio,

336

LA DEPENDENCIA DE UNA CAPACIDAD DE CARGA FANTASMA

ms el mdulo lunar, ms el adaptador lunar. La velocidad con que fue impulsado todo este
peso, cuando dej la rbita terrestre rumbo a la Luna, fue de 38,623 km por hora. As, se le haba
comunicado una energa cintica de 2.61 x 10 12 joules. En comparacin, puesto que tres cuartos
de los 137m de altura de la Gran Pirmide estn sobre su centro de masa, los 5.75 millardos de
kg de piedra utilizadas para su construccin fueron elevados 34 m en promedio desde el suelo;
esto les comunic a los 2.3 millones de bloques de piedra un total de 1.76 x l0 12joules de energa
potencial gravitacional, aproximadamente dos tercios de la energa comunicada por los cohetes a
la nave dirigida hacia la Luna.
1
'' Newsweek, 27 de marzo de 1972, p. 39.
16 En 1979los precios de la gasolina en Estados Unidos empezaron a acortar distancia con los
altos precios que la mayora de los dems pueblos de la Tierra haban pagado por ai'ios. El alza
sigui siendo mal interpretada como "aprovecharse de la situacin" o "chantaje", aun cuando en
trminos ecolgicos no era fundamentalmente ms que asumir un mayor realismo, es decir, el
comienzo de una correccin continua de precios demasiado bajos en el pasado.
17
Fred Cottrell, op. cit., p. 4.
ll! Vase Eugene Ayres y Charles A. Scarlott, Energy Sources: The Wealth of the World, McGrawHill, New York, 1952, pp. 233-239; y Fred Cottrell, op. cit., pp. 141-142.
19
Christian Science Monitor, 12 de noviembre de 1976, pp. 1, 30.
2
Fred Cottrell, op. cit., p. 142.
21 Investigaciones recientes indican que cultivar la biomasa producira, con la tecnologa
actual, una energa neta negativa; los insumos de energa excederan el contenido energtico de
los combustibles tiles resultantes de las cosechas. Esto muestra de manera an ms categrica
en qu medida las naciones modernas se han permitido hacerse dependientes de una capacidad
de carga fantasma. Vase Paul B. Weisz y John F. Marshall, "High-Grade Fuels from Biomass
Farming: Potentials and Constraints", en Science, vol. 206, 5 de octubre de 1979, pp. 24-29 1979.
22 En un momento en que otras naciones estaban organizando planes para un "da sin auto",
o por lo menos estaban teniendo que reducir las horas o los das de la semana en que se venda
gasolina, el Daily News Digest (editado por Research Publications, de Phoenix, Arizona) expresaba su "filosofa conservadora de la economa libre de mercado" preguntando "por qu slo
Estados Unidos tiene una escasez de gasolina?". La respuesta que propona (en la tercera semana
de mayo de 1979) era que "slo Estados Unidos tiene un Ministerio de Energa". Al mes siguiente
Milton Friedman, ganador del premio Nobel de economa en 1976, expres ideas semejantes de
modo alarmante cuando llam a abolir de inmediato ese Departamento y a eliminar toda_<:;lase
de controles de precio en los productos del petrleo y gas natural, "confiando en que el mercado
rpidamente pondra fin a la crisis energtica". Vase su columna en Newsweek, 18 de junio de
1979.
23 El artculo de Hardin ha sido profusamente citado y reeditado, y est incluido en Garrett
Hardin yJohn Baden, eds., op. cit. Vase pgina 28.
2'1 Vase M. King Hubbert, "Energy Resources", en Cornmittee on Resources and Man,
Resources and Man, cap. 8, W. H. Freeman, San Francisco, 1969, p. 178.
25 Cuando se la usa con poco cuidado, la palabra "eficiencia" puede ser muy equvoca. Siempre
tiene una referencia implcita: eficiente en relacin con qu? En Estados Unidos, y a travs de
todo el mundo industrializado, la eficiencia en relacin con el trabajo ha pagado el precio de una
ineficiencia energtica. Esta ltima forma de eficiencia simplemente ha sido descuidada. Mientras

337

EL

FIN DE LA EXUBERANCIA

REBASADOS

la energa era barata y abundante de manera irre-ll aun el


. ..
capital era muy inadecuado como refl . t. . d~ .' d
con~ept? faimhar de una eficiencia del
26 V'
l
,
ei en e o m ICcl or de efiCiencia energtica
case e capitulo por Lloyd V. Berkner y Lauriston C. Marshall en p t- .
. .

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edsversiOn
. Themenos
Origin a:td Evolution ofAltno'f'herus and Oceans:Joh n
\:~!~
=~~';;':~:~ ~:.;.
.
tecmca se encuentra en el
, l d
.

ejemplar del Saturday Review publicado para su d, .


. artiC~ o e los mismos autores en el
.
eCimo amvcrsano, el 7 de mayo de 1966.

Informacin de laAssociated Press, 19 de noviembre de 1973. Vanse tambin los artculos


11
en Seattle Times, 13 de noviembre, 1973, p. 03; New York Times, 22 de diciembre, 1973, p. 50.
De hecho, a fines ele 1970, las estufas de lea para el hogar estaban reapareciendo en
12
el escenario estadunidense; vanse por ejemplo avisos en varios nmeros de American Foresls,
as como catlogos de venta por correo de Sears Roebuck y de otras casas de venta por correo.
Pareca que Estados Unidos se sumara a la tendencia de agotar las existencias de lea, que ya
estaba causando serios problemas en naciones del tercer mundo; vase Erik Eckholm, "La otra
crisis energtica", en American Foresls, vol. 81, noviembre de 1975, pp. 12-13.
"Crisis energtica: real para muchos, falsa para algunos", en Seallle Post.fntelligencer, 15 de
13

AO DECISIVO: MODOS DE ADAPTACIN

1 Vanse reseas y anlisis del tumulto en William L O'


.
, .
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y k .197Neill,
Comzng Aparl: An Informal
1
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Social Change", en American Sociolouical R .
' 4.2 d}- _Milton Ymger, Countercultures and
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833 853
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2
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los artculos en el New Yorh Times, 28 de junio de 1973 PP 1 1
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eJUniO, pp. 49,
3
:1 La historia se repiti en 1979 cuando la venta de
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Monitor, 5 de

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14
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1
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18

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20
Morrow, New York, 1968; Eric. F. Goldman, The Tragedy of Lyndonjohnson, Alfred A. Knopf, New
York, 1968.
Un caso es el retorno del fundamentalismo islmico en Irn, luego del derrocamiento del
21
sha, en 1979.

Vase Dana Adams Schmidt , A rmagedd on zn


. the Mzddle
.
213-221.
East,John Day, New York, 1974, PP
7

lbd., p. 224.
Antes de finalizar la dcada de 1970 Mxico hab'
depsitos de petrleo descubiertos n
'
Ia comenzado la explotacin de enormes
e sus aguas costeras Estado u 'd h b'
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1
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.
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.
Washington y las del arriend d
.
.
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p. 15.
o e pizana que aparecen en el New Yod Times, 9 de enero de 1974,

10

Vanse los artcul


-' el
, New Ym-/ ,7zrnes, 8 de noviembre de 1973
.
os en
51 9
.
. . b
110Vlelll re p 40 28 d
. ( P J, < de noviembre,

' '
e noviem )re, P 2 de cliCiembre
' ' '
e ICiembre, p. 37; 9 de diciembre, p. 70.
'
'

PP 1, 26; 16 de noviembre ' ) 21., 27 ( 1e


p. 71 y sec IV p 5 5 d d" 1

EL FIN DE LA EXUBERANCIA

Paul R. Ehrlich y Anne H. Ehrlich, The End of Afjlwmcc, Random House, New York, 1974.
Que esto iba a suceder fue ya visualizado en 1896 por William Graham Sumner, cuyo

ensayo al respecto se abordar ms tarde en este captulo.


Este principio fue citado y comentado por Robert K. Merton (Social Theory and Social
3
Stru.cture, edicin aumentada, Free Press, New York, 1968, pp. 475 y ss.). La interpretacin de
Merton del principio de Thomas puede ser, fcil y equivocadamente, entendida como si las
consecuencias concretas de definir una situacin de un modo determinado fueran, inevitable y
precisamente, las qnc la gente PsjJem, debido a esa definicin. No es as (y no es en realidad lo que
quera decir Merton). Lo nico que el principio de Thomas nos dice realmente es que irnjiort.a
cmo la gente define la situacin en que se halla. No declara que la realidad fsica objetiva no
tenga efectos sobre la experiencia humana; ni significa que las consecuencias de una situacin
real dependan enteramente de caprichos en lo que se espera y percibe. Como lo indica Merton
(p. 485), "la vida en un mundo de mitos al final tiene que entrar en colisin con los hechos en el
mundo de la realidad".

339
338

REBASADOS

4
Vase para esta creencia, y para una discusin de su reciente desgaste, Nathan Glazer y Daniel
P. Moynihan, Beyond the Melting Pot, MIT Press, Cambridge, 1963; yJ. Mil ton Yinger, "Ethnicity in Comp1ex Societies: Structural, Cultural and Characterological Factors", captulo 11 en Lewis A. Coser y
Otto N. Larsen, comps., Tite .Uses oJControversy in Sociolog;y, Free Press, New York, 1976, pp. 197-216.
5
Vanse Merrill Peterson, Thomas]efferson and the New Nation, Oxford University Press, New
York, 1970; G. Randolph Benson, Thomas Jefferson as Social Scientist, Fairleigh Dickinson University
Press, Rutherford, NJ., 1971.
6
Vase, por ejemplo, Horace F. Quick, Pojmlation Ecology, Pegasus-Bobbs-Merrill, Indianapolis, 1974, pp. 31 y ss.; A. J. Nicholson, "An Outlne of the Dynamics of Animal Populat.ions," en
Australianjournal oJZoology, vol. 2, mayo de 1954,pp. 9-65.
7
En el mismo volumen de ensayos de Sumner que incluye "Hambre de tierra" hay otro,
que se hace cada vez ms pertinente para entender nuestra difcil situacin "postexuberante".
Publicado originalmente en 1887, "El banquete de la vida" argumentaba que, si existiera algo
as -como lo indicaba esa expresin entonces de moda-, tenamos que entender que no estaba
hecho "para un nmero ilimitado" [de seres humanos, N. del1:].
8
La tecnologa y la organizacin son dos de los tres componentes de lo que Robert E. Park
llamaba, en un artculo de 1936, "el complejo social". Los tres componentes, en interac~in unos
con otros y con el medio ambiente, constituyen lo que Otis Dudley Duncan ms tarde llam "el
complejo ecolgico". Vanse las pginas 251-252 en Riley E. Dunlap y William R. Catton, Jr.,
"Environmental Sociology", en Annual Review of Sociology, vol. 5, 1979, pp. 243-273.
!l John Dillin, "World-at-Peace Arms Cost - $350 Billion and Growing", en Christian Science
Monitor, 9 de mayo de 1977, p. l.
1
Calculado de datos entregados por la Oficina del Censo, Historical Statistics of the United
States, Colonial Times to 1970, Bicentennial Edition, U.S. Department ofCommerce, Washington,
1975, vol. 1, 224.
11
Citado en el New York Times, 10 de noviembre de 1974, p. l.
12
Mencionado en un programa radial de noticias. Vase Gladwin Hill, "Marx vs. Malthus:
Ideas Stir Rancor at Population Meeting", en New Yorll Tims, 26 de agosto de 1974, p. 10, y el
editorial "Demagogy in Bucharest", ibd., p. 28.
13
Citado en David Halberstam, The Best and the Brightest, Random House, New York, 1972, p. 314.
11
' Robert K. Merton, op. cit., p. 190.
15
Citado de la "Introduccin" de Hoffman a Coln Legum, ed., TheFirst UNDevelopmentDecade
and lts Lessons jor the 1970's, Frederick A. Praeger, New York, 1970, p. xxvii.
16
Willard L. Thorp, The Reality oJForeign A id, Frederick A. Praeger, New York, 1971, 1971, p. 25.
17
Vase la observacin de un visitante de Nueva Zelanda acerca de algunos de los parques
nacionales en Estados Unidos durante la guerra de Vietnam, citada en P. H. C. Lucas, Conserving
New Zealand's Heritage, A. R. Shearer, Government Printer, Wellington, 1970, p. 84.

Los PROCI~SOS
1

QUE IMPORTAN

El hecho de que esa respuesta genocida no haya sido exclusividad de la Alemania nazi ser
un tema desarrollado en el captulo "Retrocediendo hacia el futuro".
2
Un ejemplo extremo de la conceptualizacin superficial de "ecologa" lo da Worthington

340

Los

PROCESOS QUE IMPORTAN

en Paul Rogers, ed., The Education of Human Ecologists: Proceedings of a Symposiu:rn Held at the Polyteclmic, Huddersfield, 28-29 March, Charles Knight, London, 1972, p. 7.
:l Vase Peter J. Brancazio y A. G. W. Cameron, eds., The Origin and Evolution ofAtmospheres
and Oceans,John Wiley and Sons, New York, 1964.
1
Preston Cloud, Cosmos, Earth and Man, Vale University Press, New Haven, 1978, p. 117; G. E.
Fogg, Photosynthesis, 2a. ed., American Elsevier, New York, 1972, pp. 96-100.
5
Tomado de artculos del Times de Londres, 20y21 de junio de 1973, p.1 y p. 8, respectivamente.
" Se sabe ahora, por supuesto, que puede tambin haber demasiado alimento de origen <!nimal en nuestra dieta; por tal motivo crece la frecuencia tanto de enfermedades cardiacas como
de cncer. Sin embargo, en lneas generales sigue siendo verdadero que las diferencias en dietas
nacionales pueden ser medidas aproximadamente en trminos de "porcentaje de alimento de
origen animal"; si bien no es cierto que "mientras mayor, mejor", al menos es cierto que "mientras
menor, ms pobre".
7
Con mayor precisin, este aspecto de la simbiosis (o "vivir juntos") se llama mutualismo, una
fuerte interdependencia entre formas de vida diferentes pero asociadas. Vase Eugene P. Odum,
Ecology: The Link Between the Natural and the Social Sciences, 2a. ed., Holt, Rinehart and Wilson, New
York, 1975, pp. 140-144.
8
lbd., pp. 155-157.
9
Vase Eugene P. Odum, Fundamental ofEcology, 3a. ed., W. B. Saunders, Philadelphia, 1971,
pp. 140 yss.
10
mile Durkheim (The Division of Labor in Society, traduccin de George Simpson, Macmillan, New York, 1933, pp. 266-270) claramente reconoci la importancia sociolgica de lo
que Arthur S. Boughey (Man and Environment, 2a. ed., Macmillan, New York, 1975, p. 17) llama
"particin de recursos".
11
Eugene P. Odum, Ecolog;y: The Link Between the Natural and the Social Sciences, op. cit., p. 152.
12
E u gene P. Odum, Fundamental o.fEcolog;y, op. cit., p. 98; Bert Boln, "Changes of Land Biota
and Their Importance for the Carbon Cycle", en Science, vol. 196, 6 de mayo de 1977, pp. 613-615.
13
Eugene P. Odum, Fundamental ofEcolog;y, op. cit., p. 251.
H La profundidad de nuestro error en la lectura de la historia se ve con claridad si se examinan libros importantes que tratan de corregirlo. Vanse, por ejemplo, Rache! Carson, Silent
Spring, Houghton Mifflin, Boston, 1962; Lincoln H. Day y Alice Taylor Day, Too Many Americans,
Houghton Mifflin, Boston, 1964; Frank Graham,Jr., Since Silent Spring, Houghton Mifflin, Boston,
1970; Raymond K Dasmann, Planet in Peril?, Penguin Books, Hamondsworth, Middlesex, 1972.
15
Vanse Claire Russell y W. M. S. Russell, Violence, Monkeys and Man, Macmillan, London,
1968, y John B. Calhoun, "Population Density and Social Pathology", en Scientific American, vol.
206, febrero de 1962, pp. 139-146.
Hi E u gene P. Odum, Fundamental ofEcolog;y, op. cit., p. 55.
17
Vase la tabla 1 en el captulo "La trgica historia del xito humano".
18
Vanse los comentarios de Eugene P. Odum (Fundamental ofEcolog;y, op. cit., pp. 43, 46, 48)
respecto de las diferencias entre productividad bruta y neta, y la tendencia de la naturaleza de
maximizar la primera, en contraste con el esfuerzo de la humanidad por maximizar la segunda.
19
Vanse Charles Elton, Animal Ecolog;y, Macmillan, New York, 1927, pp. 9-10, 13-15, 29;
Charles J. Krebs, Ecolog;y: Tite Experimental Analysis of Distribution and Abundance, Harper & Row,
New York, 1972, pp. 540-543; Eugene P. Odum, Fundamental ofEcology, op. cit., pp. 143-145.

341

REBASADOS
CAUSAS ECOLGICAS DE CAMBIO INDESEADO

Un eminente pa~eontlogo britnico, H. L. Hawkins, seal hace ms de cuatro dcadas


que, am~q~te la humamdad fue capaz "de convertirse en el tipo de animal ms exitoso que jams
haya exiStido
... la recompensa
de un xito en esa direccin es. !1
mtiette"
C't
d
1

r,
.
<
.
I a o en :\.aymonc
Pea~~
Natural Hzstory ofPopulation, Oxford University Press, New York, 1939, p. 288.
" Ve~~se los comet~t~rios de las implicaciones del arroz y el trigo "milagrosos" en un contexto
de. subsidios. de energta, en Eugene P. Odum, Ecology: The Link Between the Natuml and !he Social
Sczences, OfJ. czt., pp. 17-21; vase tambin Michael Allaby, "Creen Revolution: Social Boomerang"
en The Ecologist, vol. 1, septiembre de 1970, pp. 18-21.

'
20

1!w

SUCESIN Y RESTAURACIN
1

La_ his:oria de la vuelta del doctor Goodwin a Williamsburg y las consecuencias que ello
tuvo es tan bten narrad~s. en Kenneth Chorley, Williamsburg in Virginia: Proud Citadel of Colonial
Culture, Newcommen SoCiety of North America, New York, 1953.

~ase Taylor Biggs Lewis,Jr., yjohnJ. Walklet,Jr., A Window ofWilliamsburg, Holt, Rinehart
and Wmston, New York, 1966.
2

Vanse varios trabajos incluidos en Frank B. Golley, ed., Ecological Sucession, Hutchinson &
Ross, Stroudsburg, 1977.
. ., A los visita~tes de la ciudad histrica restaurada se les ofrece una introduccin mediante
ejemplos de la cUidadosa investigacin que signific la restauracin, en el Centro de Informacin
Yen el ~u~e? Arqueolgico. Vase Colonial Williamsburg, Official Guidebooh and Maj1, Williamsburg, Vtrgmta, 1964, pp. xviii-xix, l-2, 40-41, 89.
5
lbd., p. xvii.
6

Vanse especialmente los

55-76) y Odum (pp. 102-117).

trab~jos en

Frank B. Golley, ed., ojJ. dt., de Crafton y Wells (pp.

Una notab!e excepcin fue Muke~jee, 1932. Probablemente fue su familiaridad con situaCIOnes ~~ la lndi~, ~onde la pertenencia del ser humano a las comunidades biticas (ms que
~n deCJdi~o dor~un_IO. sobre ellas) era_ms visible, lo que lo sensibiliz a ideas ecolgicas, cuya
Importancia soCiologiCa se mantendna oculta para los socilogos estadunidenses todava por
una o dos generaciones.
7

Amos H. Hawley, ed., Roderick D. McKene on Human lf,cology, University of Chicago Press
Chtcago, 1968, p. 41.
'
9
F d . E Cl
. :e ene '. ements, Plan Succession:An Anazys of the Developm.ent of Vegetation, Carnegie
Institutton, Washmgton, 1916, pp. 79-110; ntese en especial pp. 80-81.

Vase ~a adapta:in .de Clen~ents en Robett E. P;;uk Emest W. Burgess, Jntrodu.ction to the
Sczence ozsoczology, un IVersity of Ch !Cago Press, Ch icago, 1921' pp. 525-527. Vase tambin Robert
E. Park ' Succession
1('.oncept ", en A men.ran

(' [

, An Eco 1og1ca
,wcw fwzcal Revzew vol l abril de 1936
pp. 171-179.
b
'
.
'<
'
10

:; Amos H. Hawley, "Ecology and Human Ecolog-y'', en SocialForces, vol. 22, mayo de 1944, p. 399.
An.tOs H. Hawley, Hwnan Ecolof.:,ry, Ronald Ptess, New York, 1950, p. 55.
tis Dudley Duncan "F
S S
E
,
, .
.
.
, ro m octa ystem to cosystem , en Sorzologzral Inqui11,, vol. 31,
pnmavera de 1961, PP 140-149, y "Social Otganization and the Ecosystem", en R. E. L. Faris, ed.,
Handbooh of Modern Sociolozy, cap. 2, Rand-McNally, Chicago, 1964.
13

CAUSAS F.C:OLGJCAS D~: CAMBIO INDESEADO


1
Thomas Robert Malthus, Parallel ChajJters from the First and Second Editions of An Essay on the
Principie of Population, 1798, 1803, Macmillan, New York, 1906, p. 7. Ntese la frase limitante "si
no encuentra obstculos". Del mismo modo que la afirmacin del famoso primer axioma de Isaac
Newton (que comenzaba: "Todo cuetpo contina en su estado de reposo o de movimiento uniforme en lnea recta") no estaba completa mientras no le aadiera la clusula limitan te "a menos
que se vea obligado a cambiar ese estado por fuerzas que lo afectan", as Malthus quera que la
frase limitante "si no encuentra obstculos" fuera considerada como ingrediente esencial de su
axioma. Newton no trataba de demostrar que todo movimiento es rectilneo; quera establecer
una base para analizar cmo y por qu el movimiento se aparta de la lnea recta. De igual modo,
Malthus no quera mostrar que el c:recimiento demogrfico observado siempre sigue una curva
exponencial; quera establecer una base para analizar por qu no es as, y para entender el real
significado social de las fuerzas que lo afectan.
2 Allan Chase, por ejemplo, presenta como el "mito central" de Malthus la idea de que nuestro poder de reproducirnos excede nuestro poder de proveer sustento. Al tratar de desarrollar
su tesis respecto de que Malthus tena prejuicios contra los pobres y contra otras razas, Chase
pasa por alto pasajes del ensayo de Malthus que muestran que no estaba simplemente defendiendo un statu quo dominado por anglosajones. Vase Chase, The Legacy o.f Malthus: The Social
Costs ojtlte New Scientific Racisrn, Alfred A. Knopf, New York, 1976, pp. 77-79. Por ejemplo, Thomas
Robert Malthus Malthus (ojJ. cit., p. 83) escribi: "Hay muchos lugares del globo, sin duda, no
cultivados hasta ahora y prcticamente desocupados; pero el derecho de exterminar, o de poner
en un callejn sin salida para morir de hambre, incluso a los habitantes de esas escasamente
pobladas regiones, debe s.er cuestionado desde un punto de vista moral". No fue miopa moral,
ni misantropa, Jo que lo llev a sealar agudamente (p. 83) que "si Estados Unidos sigue creciendo -lo que ciertamente har, aunque no con la misma rapidez que antes-los indios sern
empt~jados ms y ms hacia el interior del pas, hasta que la raza sea finalmente extermi~ada".
Tampoco era una poltica racista lo que propona al insistir, como lo haca, que "extermmar a
los habitantes de la mayor parte de Asia y frica no es un pensamiento que pueda ser aceptado
ni por un minuto". La personalidad de Malthus era, de acuerdo con los que lo conocan, alegre,
serena, amable, de buen carcter y sua\>e (vase Philip Appelman, An Essay on the Principle of
Pojmlation: A NoTton C1itiral Edition, W. W. Norton, New York, 1976, p. xi). Su propsito al escribir
acerca del vicio y la miseria, que tenderan a frenar la presin clemogrfica a falta de disciplina
moral, era aumentar la probabilidad de que la disciplina moral obviara la tendencia, inexorable
de otro modo, hacia precisamente aquellas clases de vicios y miserias lamentadas por escritores
como Chase.
1
: Itste ha sido en especial el caso, sobre todo en el siglo xx, de los economistas. Vase la
discusin en David Glass, ed., Jntrodu.ction lo Malthus, Watts, London, 1953, pp. 60 y ss.; y para un
ejemplo vr:ase Everctt E. Hagen, On th.e Theory r![Socia.l Changc: 1-lowEconomir Gmwth Bq;ins, Dorscy
Press, Homewood, I%2, pp. 47-48. Mark Blaug ("Malthus, Thomas Robert", en David L. Sills, ed.,
futenwtionall~'n(J'dojmlia o{the Social Scilm.ces, vol. IX, Macmillan and Free Press, New York, 1968, p.
551) insiste en que, a la vuelta del siglo, cualquier escolar "poda demostrar que Malthus estaba
equivocado al subestimar tanto las potencialidades d::l progreso tcnico como las posibilidades
de limitacin de la familia con mtodos de control de nacimientos", e insiste no slo en que su

342
343

REBASADOS

"refutacin" es "perfectamente vlida", sino que podr ser superada en su impacto cuando la
teora maltusiana se reconozca como "metafsica disfrazada de ciencia".
4 Vase Philip Appelman, cd., Danoin: A No-rton Critical Edition, W. W. Norton, New York,
1970,pp. 71,83-84,103,117,492.
5 Como se seal en el captulo "La dependencia de una capacidad de carga fantasma",
nota 9, la capacidad de carga para una especie depredadora (o consumidora) puede ser definida
como el mximo de poblacin que puede ser mantenida de manera permanente mediante el
alimento suministrado por la especie que sirve de presa (o productora).
6
Vase el capitulo sobre la evolucin del comportamiento humano ("The Evolution of
Human Behaviour1') en Macfarlane Burnet, Dmninant Mammal: The Biology of Human Destinity,
Penguin Books, Harmondsworth, Middlesex, 1971.
7
Vase, por ejemplo, Everett E. Hagen, op. cit., captulos 2, 3 y apndice JI; David Horowitz,
TheAbolition oJPove-rty, FrederickA. Praeger, NewYork, 1969. Vasejohn M. Culbertson, Economic
DetJeloptment: An Ecological Approach, Alfred A. Knopf, New York, 1971, pp. 29-32, 293.
8
Vasejohn M. Culbertson, op. cit., prefacio y captulos 1, 15.
9
Vanse las referencias a William Graham Sumner, Frederick Jackson Turner y Walter
Prescott Webb, en los captulos "La trgica historia del xito humano", "La dependencia de una
capacidad de carga fantasma" y "El fin de la exuberancia".
10
Se puede encontrar en Samuel Eliot Morison, The Oxford History of the American People,
Oxford University Press, New York, 1965, un tratamiento ms completo pero tambin ms
convencional (esto es, no ecolgico) de los sucesos de la historia estadunidense relatados en este
prrafo y en los siguientes.
11
Vanse por ejemplo John S. Steinhart y Caro} E. Steinhart, "Energy Use in the U.S. Food
System", en Science, vol. 184, 19 de abril de 1974, pp. 307-316; y Stewart L. Uclall, Charles Conconi
y David Osterhout, The Energy Balloon, McGraw-Hill, New York, 1974; vase tambin Earl Cook,
"The Flow ofEnergy in an Industrial Society", en Scientific American, vol. 224, septiembre de 1971,
pp. 135-144.
12
Fred Cottrell, Energy and Society, McGraw-Hill, New York, 1955, p. 79.
13
Edward Goldsmith, ed., Can Britain Survive?, Tom Stacey, London, 1971; vase L. R. Taylor,
ed., The Optimum Population fm Britain, Academic Press, London, 1970.
14
Vase John M. Culbertson, op. cit., pp. 241-243, 281-286.
15
Frecl Cottrell, op. cit., pp. 124 y ss.
16
Vanse los numerosos artculos en el Times de Londres desde el 25 ele enero de 1972, hasta
febrero y marzo.
17
Thomas S. Lovering, "Mineral Resources from the Land ", en Committee on Resources and
Man, Resources and Man, W. H. Freeman, San Francisco, 1969, p. 124.
18
James Lewis, "Mining and the National Parks", The Guardian, primero de abril de 1972.
19
Vanse los editoriales en el Nttw York Times, 26 de enero de 1972, p. 36; 28 de febrero, p. 30;
17 de marzo, p. 40.
20
Esto es evidente en los siguientes prrafos del ensayo de 1978 (Philip Appelman, An Essay
on the Principie ofPopulation, op. cit., pp. 27, 29, 31): "En el estado ms primitivo de la humanidad,
donde la caza es tanto la principal ocupacin como el nico modo de conseguir alimento, y los
medios de subsistencia estn distribuidos sobre un extenso territorio, la poblacin comparativa
tiene que ser necesariamente escasa". "Es bien sabido que una tierra usada como pasto no puede

344

LA NATURALEZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO

mantener tantos habitantes como una usada para cultivos ... " "La razn de por qu la mayor parte
de Europa es ahora ms populosa que en otros tiempos es que la industriosidad de sus habitantes
les ha hecho a esas tierras producir mayores cantidades de sustento humano."

LA NATURAU:ZA Y LA NATURALEZA DEL SER HUMANO


1

... ,

En realidad, los campos visuales de los dos ojos del coneJo s se sobreponen algo por
delante; la coincidencia atrs no est sobre el plano horizontal sino algo elevada, indicando que
la presin selectiva de aves ~e presa puede hab~r tenido ms que ven~nn la evolucin del conejo
que las amenazas de depredadores de superficie. Vase Austin Hughes, "The Topography of
Vision in Mammals of Contrasting Life Style: Comparative Optics and Retina! Organization",
captulo 11 en Frederick Crescitelli, comp., The Visual System in Vertebrales, Springer, Berln, 1977,
pp. 613-756.
2
Arthur S. Boughey, Man and Environment, 2a. ecl., Macmillan, New York, 1975, pp. 31-35.
Vase Bernard G. Campbell, Human Evolution, 2a. ed., Aldine, Chicago, 1974, pp. 84-90.
3
Vanse Bernard G. Campbell, op. cit., pp 196-202, 234-241; S. L. Washburn y Ruth Moore,
Ape into Man: A Study of HumanEvolution, Little, Brown, Boston, 1974, pp. 61-82.
4
Vase Paul R. Ehrlich, Richard W. Holm e Irene L. Brown, Biology and Society, McGraw-Hill,
New York, 1976, pp. 482-483.
5
Bernard G. Campbell, op. cit., pp. 384-401.
6
Esta idea fue desarrollada ingeniosamente por Walter B. Cannon, The Wisdom of the Body,
W. W. Norton, New York, 1932.
7
Bertram S. K~aus, The Basis of HumanEvolution, Harper & Row, New York, 1964, pp. 285-288.
8
Comprense entre s los siguientes: Walter B. Cannon, op. cit., pp. 287-306; Bernard G.
Campbell, op. cit., pp. 401-408; Ashley Montagu, The Human Revolution, Bantam Books, New York,
1965, pp. 199-213; Paul B. Sears, The Ecology of Man, Oregon State System of Higher Education,
Eugene, 1957, pp. 45-60; yJonas Salk, Man Unfolding, Harper & Row, New York, 1972, pp. 53-118.
9
G. Ledyard Stebbins, "The Nat:ural History and Evolutionary Future of Mankind", en
American Naturalist, vol. 104, marzo-abril de 1970, pp. 111-126.
10
Harry M. Caudill, "Farming and Mining: There Is No Land to Spare", en The Atlantic
Monthly, vol. 232, septiembre de 1973, pp. 85-90 .. e
11
Bernard G. Campbell, op. cit., pp. 241-244.
12
Vase Lee R. Dice, Man s Nature and Nature$ Man: The Ecology of Human Communities, U niversity ofMichigan Press, Ann Arbor, 1955, pp. 28-30.
111
Vase Paul B. Sears, op. cit., p. 21.

LA INDUSTRIALIZACIN: PRELUDIO AL COLAPSO


1

Vanse las explicaciones que ofrecieron varios analistas, citados en Robert T. Patterson,
The Great Boom and Panic 1921-1929, Henry Regnery, Chicago, 1965, pp. 227-245.
2
Vase en Justus Liebig, The Natural Laws of Husbandry, D. Appleton, New York, 1863, p. 207,
la formulacin original de este principio. Tambin se encuentra una formulacin reforzada del

345

REBASADOS

LAFECONTRALOSHECHOS

mismo en ~a p.gina 5 del "Prefa.cio. del editor" en el mismo tomo. En su obra anterior es posible
encont1~ar md1ca~ores de q~e Liebig tena ya en su mente este principio, aun antes de captar su
generalidad y su Importancia fundamental, Chemist1y in lts AjJjJlication to Agricu.lture and Physiology,
Taylor & Walton, London, 1842, pp. 41, 43, 85, 127, 129, 130, 132, 139, 141-142, 159, 178. Acerca
del desarrollo del pensamiento de Liebig en relacin con este y otros principios ecolgicos, vase
Justus von Liebig, "An Autobiographical Sketch", traduccin de J. Campbell Brown, ~n Chemica.l
N~ws, vol. 63,5 y 12 ~e junio de 1891, pp. 265-267, 276-278; W. A. Shenstone,justus von Liebig: Bis
Lije and Work, Ma~n11lla~1, New York, 1895; y Forest Ray Moulton, comp., Liehig and After Liebig: A
Century ofProgress zn Agncultural Ch.emistry, American Association for the Advancement of Science
Washington, 1942.
.
'
1
:

Vase Fred Hirsch, Social Limits to Gmwth, Harvard University Press, Cambridge, 1976. Con

dema~iada frecue~Kia se citan !mprudentemente los lmites sociales, casi como para justificar un
desctudo de la fimtud del ambiente. Pero, en realidad, los lmites sqciales no hacen sino recalcar
la finitud. No le quitan relevancia a la capacidad de carga para los asuntos humanos. El clich
que afirma "no hay verdadera escasez, sino slo mala distribucin" invierte el significado ele los
lmites sociales. En comparacin con los lmites biogeoqumicos, los lmites sociales del crecimient~ incluyen todo aquello que impide desarrollar y mantener una organizacin ptima en
las soCI:dades ~m manas, capaz de hacer que la ley de Liebig se aplique slo en una escala global
en sentido estncto, de modo que la capacidad de carga nunca sea limitada por escaseces locales.
En otras palabras, los lmites sociales tienden a agravar, no a aliviar los problemas planteados por
los lmites biogeoqumicos.
4

Vase William L. Shirer, The Rise and Fall o.f the Third Reich, Simon and Schuster, New York,
196?, pp. ~1-62. Cada ~ez que se piense en las implicaciones humanas de la "ley del mnimo" y en
los ~~pedimentos sociales que dificultan la aplicacin del principio ele ampliacin del campo,
recu~r-dese q~te una de l:1s consecuencias del colapso en Alemania fue la posibilidad que le
ofreCJo a la dictadura nazi de crecer, con graves secuelas para muchas otras naciones.
5
VaseJohn Kenneth Galbraith, The Creat Crash 1929, Houghton Mifflin, Boston, 1955, en
especial los primeros cinco captulos.
Vase el captulo 4 de "Farmers in the Depression", en Lester V. Chandler, America~s Greatest
Depression 1929-1941, Harper & Row, New York, 1970.
6

Vase William Isaac Thomas y Florian Znaniecki, The Polish Peasant in Eu.mjJe and Amerim, 5
vols., University of Cbicago Press, Chicago; Richard Badger, Boston, 1918-1920, diversos Jugares.
8
Vase Robert A. Nisbct, Social Change and History, Oxfod University Prcss, New York, 1969,
pp. 282-284.
9

Alvin Toffler, Fu.tu.re Slwr.k, Random House, New York, 1970, pp. 4-5.
Vase David Ehrenfcld, :rlw Arroganr.e !if Humanism, Oxl<1rd University Prcss, New York,
1978
pp 2492r::4.
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1
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10

Pre~s, New York, 1974; Hugh Strctton, Can:t.alism, Soalism.

and !he Envirmmu'nl, Cambridge Uni-

ve~sty Press, New York, 1976, para recientes ejemplos de cmo el socialismo conserva su fe en el
I~ll~ ~e los recursos. ilimitados. Vase tambin Irving Louis 1-lorowitz, '/'ln!e Worlds <!{f)evdojnnm/.:
11ze 11wmy anrl Pmr.l1.ce of lnt.l'rna/.ional St.mt.ij:at.ion, scgu nda edicin, Oxf'ord Un ivcrsit )' Press, Ncw
:ork, 1972,
_xvi, don.de se define "sobrcdesarrollo", sin ninguna referencia ecolgica, como
una proporCJon excesiva entre la capacidad industrial y la utilidad social". Esto es, en rclacin
con la capacidad de la gente ele sacar provecho del prorlucto industrial, dados la organizacin

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actual, niveles de habilidades, etctera. Por contraste, el sobredesarrollo significa para los ecologistas -por ejemplo, Paul R. Ehrlich y Anne H. Ehrlich, Population, Resources, Environm.ent:
lssu.es in Human Ecology, 2a. ed., W. H. Freeman, San Francisco, 1972, pp. 418-420- un nivel de
desarrollo tecnolgico que no considera las limitaciones fsicas y biolgicas y requiere de "un trozo,
por mucho, demasiado grande de los recursos