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Arts et Savoirs

5 (2015)
Sciences (et) imaginaires

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Shuichiro Shiotsuka

La fonction du savoir imaginaire dans


La Vie mode demploi de Georges
Perec
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Shuichiro Shiotsuka, La fonction du savoir imaginaire dans La Vie mode demploi de Georges Perec, Arts
et Savoirs [En ligne], 5|2015, mis en ligne le 09 novembre 2015, consult le 12 juin 2016. URL: http://
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Centre de recherche LISAA (Littratures SAvoirs et Arts)

La fonction du savoir imaginaire dans La Vie mode demploi de Georges Perec

Shuichiro Shiotsuka

La fonction du savoir imaginaire dans La


Vie mode demploi de Georges Perec
1

Dans son livre Lrudition imaginaire, Nathalie Pigay-Gros fait souvent mention de La
Vie mode demploi de Georges Perec, car, du simple titre de louvrage aux propositions les
plus htrodoxes, le roman multiplie les savoirs imaginaires. Si la plupart de ces savoirs
existent sous forme de dtails fragmentaires, ne formant pas de systme cohrent, ils nen
jouent pas moins dans plusieurs chapitres un rle important en tant que moteurs du rcit.
Comme le remarque trs pertinemment Nathalie Pigay-Gros, pour Perec, le savoir semble
navoir pour fin que le romanesque. Il jette de lhuile sur le foyer de limagination pour mieux
lenflammer; curieux usage de lrudition, mis au service du romanesque, de ses passions
juvniles, aventureuses et sentimentales!1 Le romancier sest expliqu sur son usage de la
pseudo-rudition en ces termes:
le texte nest pas producteur de savoir, mais producteur de fiction, de fiction de savoir, de savoirfiction. Quand je dis que je voudrais que mes textes soient informs par les savoirs contemporains
comme les romans de Jules Verne le furent par la science de son poque, cela veut dire que je
voudrais quils interviennent dans llaboration de mes fictions, non pas en tant que vrit, mais
en tant que matriel, ou machinerie, de limaginaire.2

Attardons-nous un moment sur la signification du mot machinerie dans ces propos


rapports dailleurs par Nathalie Pigay-Gros lappui de sa thse. Se pourrait-il que, dans le
roman perecquien, les savoirs ne servent pas seulement stimuler limagination ou nourrir
lanecdote, mais fonctionnent comme rouages de la machinerie? Compte tenu de la complexit
des systmes de contraintes qui sous-tendent La Vie mode demploi, on est tent de croire
que ce roman constitue une vritable machinerie. Alors, quel est le rle de ces savoirs dans la
stratgie globale de lcriture du livre? Lobjectif de cet article est de rpondre cette question
en considrant plusieurs chapitres dont la digse met en scne un savoir particulier.
Le chapitre II du roman, qui raconte lpisode de larchologue Fernand de Beaumont, nous
servira de point de dpart: Beaumont a entrepris, sur le site de la cit lgendaire Lebtit, des
fouilles archologiques qui ont chou, le conduisant au suicide. Christelle Reggiani suggre
que cette anecdote peut se lire comme un avertissement au lecteur sur les limites dune fouille
archologique visant dterrer les contraintes qui sous-tendent le texte3. En outre,
lintrieur de lpisode, larchologue localise lemplacement de la citadelle, en interprtant de
manire mtaphorique la lgende sur Lebtit4 dmarche qui tend nous inviter une lecture
allgorique du rcit de fouille.
Si larchologie est une exploration des temps lointains, lethnographie sintresse aux
habitants de contres lointaines. En fait, lethnographie, qui fournit la matire du chapitre
XXV, fait pendant larchologie: lethnographe Marcel Appenzzell est parti en expdition
Sumatra dans le cadre dun travail de recherche sur un peuple fantme, les Orang-Kubus; mais,
devant limpossibilit dtablir le moindre contact significatif avec eux, lentreprise a chou.
Appenzzell a nanmoins observ que les Kubus parlaient une langue dont le vocabulaire tait
extrmement rduit et ne dpassait pas quelques dizaines de mots:
il se demanda si, linstar de leurs lointains voisins les Papouas, les Kubus nappauvrissaient pas
volontairement leur vocabulaire, supprimant des mots chaque fois quil y avait un mort dans le
village. Une des consquences de ce fait tait quun mme mot dsignait un nombre de plus en
plus grand dobjets.5

Cette caractristique de leur langue est comparable celle de lcriture perecquienne, en ce


sens que certaines expressions apparemment banales dans La Vie mode demploi peuvent
dsigner plus dune chose la fois. Ainsi quand il rapparut aprs presque six ans dexpdition,
Appenzzell tait vtu dune espce de pantalon fait dinnombrables petits bouts de tissus
cousus ensemble6, dtail significatif au niveau de la digse, mais qui pourrait tout aussi bien
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dsigner la manire dont se construit le roman, qui est justement un assemblage de morceaux.
La langue des Kubus a paru lethnologue dautant plus dconcertante quelle cache laltrit
absolue sous une apparence de banalit, choc psychologique qui expliquerait, nous semble-til, qu son retour en Europe, il ait pratiquement perdu lusage de la parole7.
Du point de vue qui nous occupe, si le suicide de Beaumont nous avertit des limites dune
lecture archologique , lchec dAppenzzell nous retient peut-tre de tomber dans une
lecture de type ethnographique. En quoi celle-ci consisterait-elle ? Lethnographie est une
activit qui a pour but de comprendre lautre , en tant que distinct de lobservateur.
Si lobservateur sidentifie lui, partageant longtemps la vie dune tribu, il ne pourra pas
rendre compte objectivement de son exprience parmi les indignes. Mais sil garde une
certaine distance, les indignes lui demeurent tant trangers quinaccessibles. La lecture
ethnographique consisterait donc prtendre comprendre un texte parfois ferm au lecteur.
Lpisode de la tribu qui fuit lethnographe nous inciter nous mfier dune lecture au premier
degr et de linterprtation univoque dun rcit.
Si la mise en scne de certaines sciences humaines comme larchologie et lethnographie
peut sinterprter comme avertissement au lecteur, quen est-il des sciences exactes? Dans
le chapitre LXII, le chimiste Wehsal tente de reproduire des techniques, mises au point sous
le IIIe Reich, qui consistent fabriquer de lessence partir du lignite ou de la tourbe. la
diffrence de Beaumont et dAppenzzell, le chimiste russit son entreprise mais il est accul au
suicide, accus davoir tent de livrer des secrets dimportance stratgique une puissance
trangre8. Malgr limportance de ses dcouvertes, celles-ci sont, au dbut, sous-estimes
par les experts: selon eux, il sagirait de techniques lourdes, inlgantes et dpasses,
ncessitant des dispositifs [trop] encombrants. Un personnage va jusqu considrer la
dmarche de Wehsal comme lexemple typique de la btise scientifique. Ainsi, ce qui est
en cause dans ce chapitre, ce nest pas lissue des recherches, mais laccueil qui leur est fait.
Comment ne pas voir dans les techniques mises au point par le chimiste quelques quivalences
avec les dispositifs gnrateurs de La Vie mode demploi? Les remarques des experts telles
que techniques lourdes ou dispositifs encombrants ne pourraient-elles pas en effet
sappliquer au programme qui a servi gnrer le roman et voquer une certaine critique
lencontre des constructions oulipiennes? Par ailleurs, le principe mme de la ptrochimie
combinaison, synthse9 peut se lire comme dsignation mtaphorique du recours des
algorithmes imbriqus les uns dans les autres pour tablir une liste dlments inclure dans
chaque chapitre et combiner pour gnrer du rcit.
De tous les savoirs, cest toutefois lactivit lexicographique qui se rapproche le plus de
lcriture. Dans le chapitre LX, le personnage de Chinoc projette de rdiger un grand
dictionnaire des mots oublis10. Lincertitude quant la prononciation exacte du nom Chinoc,
aussi bien que son origine polonaise, nous rappelle dj les propos de Perec sur son propre
patronyme11. En quel sens peut-on dire que le grand dictionnaire des mots oublis, conu
par le double de Perec, voque La Vie mode demploi ? Le trait commun entre les deux
livres, cest la fonction de conservation. Michael Sheringham fait remarquer un caractre
de capsule temporelle du roman perecquien rassemblant tous les objets quotidiens et
ordinaires de la dernire moiti du XXe sicle12. La Vie mode demploi est donc une sorte de
muse des objets oublis, mais en plus, ce roman est rellement un grand dictionnaire des
mots oublis13, puisquil contient bon nombre de mots rares, de mots archaques, de termes
techniques. Lentreprise du lexicographe met en relief cet acte conservatoire du roman.
Comme la lexicographie, lhistoire est une discipline qui sintresse aux documents darchives.
Le chapitre XXII raconte une histoire descroquerie postulant lexistence relle du Saint Vase,
o les uns trompent les autres, o le vrai devient le faux, et inversement. Il est vident quune
pareille manuvre calque celle de la lecture ou de la cration problmatique qui dborde
toutefois le cadre de notre propos. On en restera donc des considrations historiques :
au cours de la recherche du Saint Vase effectue la fin du XIXe sicle par un professeur
dhistoire ancienne sont dcouverts des documents datant du XVIIIe sicle, dans lesquels JeanBaptiste Rousseau recense des reliques conserves jusqu cette poque. Sensuit toute une

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srie denchssements. Comme lindique Isabelle Dangy-Scaillierez, le livre ancien nomm


Quarli, livre-kangourou pourvu dune poche ventrale, fonctionne comme la matrice du
rcit14, et dans la foule, comme celle du roman qui englobe des chambres contenant chacune
des anecdotes multiformes. Par ailleurs, comme il se doit pour lhistoire du Saint Vase, les
recherches stendent de la Renaissance jusqu la fin du XIXe sicle, la scne se passe en
Savoie, aux Pays-Bas et New York. La vaste tendue spatio-temporelle de cet pisode
ressemble celle de La Vie mode demploi, toutes proportions gardes.
Au fond, le roman et lhistoire ont cela en commun quils font apparatre, par le biais
du langage, des personnes et des objets inexistants. Cela revient dire que la dmarche
reprsente dans ce chapitre a davantage daffinits avec le romanesque que larchologie ou la
ptrochimie. Cest pourquoi, nous semble-t-il, en mettant en scne des recherches historiques,
Perec ne se contente pas de les lier La Vie mode demploi, mais finit par les contester dans
la dernire phase de lpisode: en rvlant que tous les documents attestant lexistence relle
du Saint Vase sont faux, il expose la fictionnalit mme du rcit.
De mme que la recherche historique accuse le mensonge du roman, de mme la cartographie
fonctionne comme un dispositif visant crer un effet de distanciation. Dans la premire
moiti du chapitre LXXX apparaissent trois cartes particulires dcorant la chambre du
personnage. La premire est une vieille carte en mauvais tat dont le dchiffrement fut
lorigine dune controverse en matire donomastique. Comme le fait remarquer Andre
Chauvin, la reconstitution de linscription lacunaire est comparable la solution dun puzzle
ou des mots croiss, ces motifs emblmatiques de La Vie mode demploi15. Car, afin de choisir
la solution correcte parmi plusieurs possibilits, il faut carter les ides prconues et faire
basculer la perception, ainsi que Perec lexplique dans le prambule du roman. De fait, on sait
bien que le basculement de la perception constitue lun des thmes principaux de son uvre
qui contient bon nombre de descriptions hyperralistes la manire du trompe-lil et des
dtails mtatexuels dont la perception change selon loptique adopte. Or, cette vieille
carte partiellement endommage a ceci de particulier que le nord nest pas en haut [...] mais
en bas16, dtruisant galement la perception habituelle: en ce sens, elle peut incarner lun
des principes de La Vie mode demploi.
La deuxime est une carte du Japon datant du XVIIe sicle, qui prsente galement des
singularits dorientation. Mais lessentiel est que les noms des soixante-six provinces
impriales sont, pour la premire fois, donns en idogrammes japonais et transcrits en
caractres latins17. On pourrait considrer que la carte truffe de caractres est une figure
emblmatique de la cration littraire, parce que ce sont les lettres sur le papier blanc qui font
sens tant dans lcriture que dans la cartographie. Dans Espces despaces, Perec illustre cette
ide par lexemple suivant:
Lespace commence ainsi, avec seulement des mots, des signes tracs sur la page blanche. Dcrire
lespace: le nommer, le tracer, comme ces faiseurs de portulans qui saturaient les ctes de noms
de ports, de noms de caps, de noms de criques, jusqu ce que la terre finisse par ne plus tre
spare de la mer que par un ruban continu de texte.18

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Dans ce cas, comme lindique fort justement Jean-Luc Joly, lactivit dmiurgique de lcriture
est assimilable celle du cartographe19.
La troisime est une carte du Pacifique utilise par les tribus de Papouasie: cest un rseau de
tiges de bambou qui indiquent les courants marins et les vents dominants, avec des coquillages
reprsentant les les et les cueils. Le narrateur commente ainsi ses particularits : Par
rapport aux normes adoptes aujourdhui par tous les cartographes, cette carte semble une
aberration.20 Mais, mme si cest le cas, les cartes normales sont-elles vraiment le miroir
de la ralit? En fait, le point de vue dominant toute la sphre dune carte doit tre omniprsent
et irrel. On pourrait donc dire que la carte est une fiction. vouloir tre trop prcis, lon
obtiendra cette carte borgsienne, qui [a] le Format de lEmpire et qui concid[e] avec lui,
point par point21. Dailleurs, quelque aberrante quelle ft, la carte du Pacifique convenait
tout fait la navigation maritime des tribus de Papouasie, de la mme faon que le plan du

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mtro londonien, qui nest absolument pas superposable un plan de la ville de Londres22,
est pratique.
Que dire alors de cette carte topologique? Il est possible quelle incarne la souplesse desprit,
et en ce sens encourage le lecteur une certaine flexibilit dans ses interprtations. Et il en est
ainsi pour La Vie mode demploi, cette fiction qui reprsente un univers exagr et dform et
qui, ce faisant, nous transmet quand mme un grain de vrit sur lessence de lhomme. Par
ailleurs, en mettant en relief le ct ngatif des normes rigides, la carte du Pacifique semble
nous rvler lun des secrets de fabrication du chapitre o elle figure. En effet, il sest avr que,
dans la rdaction de ce chapitre, lcrivain na presque pas respect les contraintes prtablies.
Comme le fait remarquer Andre Chauvin, les cartes mmes font leur apparition grce au
changement ditems dans la contrainte de PEINTURE: substitution de cartes au mur
nu23. Dans le contexte de lOulipo, on appelle cette libert dans le systme le clinamen.
Il sera donc possible de penser que non seulement la carte du Pacifique, mais aussi les deux
autres cartes examines ici sont des figures emblmatiques du principe de clinamen. On la vu,
les trois cartes du chapitre LXXX suggrent respectivement certains aspects du mcanisme de
La Vie mode demploi, y compris des proprits du roman en gnral.
En conclusion, il nous semble que la proposition de Nathalie Pigay-Gros, qui nous a servi
de point de dpart, reste tout fait pertinente. Pour Perec, en effet, le savoir semble navoir
pour fin que le romanesque, puisque le mot romanesque signifie non seulement ce qui
offre les caractres du roman traditionnel mais galement ce qui est propre au roman. De
fait, les savoirs mis en fiction dans La Vie mode demploi archologique, ethnographique,
ptrochimique, lexicographique, historique et cartographique peuvent sinterprter comme
autant de mtaphores de la conception du roman et des techniques romanesques mises en
uvre par Perec.
Mais, pourquoi la science joue-t-elle ce rle? Quest-ce qui lui vaut ce rle? Cest peut-tre
la tendance catgorique de la science, parfois trop confiante en soi qui en est responsable.
Dans son roman, Perec fait en sorte que toutes les recherches de la vrit se soldent par un
chec. Par cela, il relativise peut-tre non seulement la vrit scientifique mais galement sa
propre entreprise, qui a quelque chose de commun avec les recherches scientifiques: la volont
de totalit, le recours au systme, etc. La science, en tant quactivit systmatise et quelque
peu catgorique, est donc une image de La Vie mode demploi, cette somme encyclopdique.
En profitant du savoir scientifique pour se distancier de sa propre uvre, Perec sest sans
doute montr lucide et froid, ce qui pourrait le distinguer dautres avant-gardistes parfois trop
dogmatiques. En ce sens, il reprsente le savoir des fins tant romanesques quthiques.
Notes
1 Nathalie Pigay-Gros, Lrudition imaginaire, Genve, Droz, 2009, p.108.
2 Georges Perec, Jean-Marie Le Sidaner, Entretien, LArc, no 76, 1979, p.4.
3 Christelle Reggiani, Rhtoriques de la contrainte : Georges Perec LOulipo, ditions
InterUniversitaires, 1999, p.210.
4 Georges Perec, La Vie mode demploi, in Romans et rcits, Paris, Le Livre de Poche, 2002, p.664.
5 Ibid., p.794
6 Ibid., p.791.
7 Perec, op.cit., p.791.
8 Ibid., p.1036.
9 fabriquer de lessence avec du lignite ou avec de la tourbe (Ibid., p.1036); combiner un ion
hydrogne et une molcule de monoxyde de carbone (CO) pour obtenir des molcules de ptrole (Ibid.,
p.1034).
10 Ibid., p.1022.
11 Ibid., p.1018-1019.
12 Michael Sheringham, Everyday Life: Theories and Practices from Surrealism to the Present, Londres,
Oxford University Press, 2006 (red. 2009), p.283.

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13 Dailleurs, La Vie mode demploi enregistre de manire performative une partie du dictionnaire de
Chinoc, dans laquelle figure un mot: MITELLE (s. f.) [...] Chir. charpe pour soutenir le bras (Ibid.,
p.1024). Cette charpe rappelle un souvenir important dcrit dans W ou le souvenir denfance et Je me
souviens, si bien que ce roman constitue non seulement un dictionnaire caractre public mais aussi un
lexique personnel.
14 Isabelle Dangy-Scaillierez, Lnigme criminelle dans les romans de Georges Perec, Paris, Honor
Champion, 2002, p.116.
15 Andre Chauvin, Cartes et plans: reprsentation de lespace et conditions de lecture, Cahiers
Georges Perec, no 8, Castor Astral, 2004, p.242.
16 Perec, op.cit., p.1146.
17 Ibid.
18 Georges Perec, Espces despaces, Paris, Galile, 1974/2000 (nouvelle dition revue et corrige),
p.26.
19 Jean-Luc Joly, Lcriture cartographique de Georges Perec , Discursive geographies. Writing
Space and Place in French, Amsterdam, Rodopi, 2005, p.230.
20 Perec, La Vie mode demploi, op.cit., p.1146.
21 Jorge Luis Borges, De la rigueur de la science, in Histoire universelle de linfamie/Histoire de
lternit, Union gnrale dditions, collection 10/18, 1994 (premire dition franaise, 1951), p.107.
22 Perec, La Vie mode demploi, op.cit., p.1147.
23 Chauvin, op.cit., p.246.

Pour citer cet article


Rfrence lectronique
Shuichiro Shiotsuka, La fonction du savoir imaginaire dans La Vie mode demploi de Georges
Perec, Arts et Savoirs [En ligne], 5|2015, mis en ligne le 09 novembre 2015, consult le 12 juin
2016. URL: http://aes.revues.org/312

propos de lauteur
Shuichiro Shiotsuka
Institut de hautes tudes de lhomme et de lenvironnement, Universit de Kyoto

Droits dauteur
Centre de recherche LISAA (Littratures SAvoirs et Arts)
Rsum

La Vie mode demploi de Georges Perec multiplie les savoirs imaginaires. Si la plupart de
ces savoirs existent sous forme de dtails fragmentaires, ne formant pas de systme cohrent,
ils nen jouent pas moins dans plusieurs chapitres un rle important en tant que moteurs du
rcit. Alors, quel est le rle de ces savoirs dans la stratgie globale de lcriture du livre?
Lobjectif de cet article est de rpondre cette question en considrant plusieurs chapitres
dont la digse met en scne un savoir particulier. Au terme de nos analyses, il s'avre
que les savoirs mis en fiction dans La Vie mode demploiarchologique, ethnographique,
ptrochimique, lexicographique, historique et cartographiquepeuvent sinterprter comme
autant de mtaphores de la conception du roman et des techniques romanesques mises en
uvre par Perec.
Entres dindex
Mots-cls :Perec (Georges), savoir, imaginaire, rudition

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