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La structure des Silvains de Franois Couperin

par Grard Rebours


(Article paru dans Le Joueur de Luth, Juin 2008, et mis jour en Mars 2012)

La pice intitule Les Silvains, qui fut mise en tablature pour luth et pour thorbe par Robert de
Vise, est la huitime du Premier Ordre des Pieces de Clavecin composes par Monsieur
Couperin (Premier Livre, 1713). Elle prsente une structure assez complexe et plutt
inhabituelle: cest un Rondeau comprenant deux couplets, dans le ton de Sol Majeur, auquel se
greffe une Seconde partie, dans le ton de Sol mineur. De nombreux signes de reprises et de
renvois sont utiliss, dans ces deux pages, pour indiquer au claveciniste le bon chemin suivre,
et qui peut se rsumer ainsi:
Rondeau:
Refrain - Reprise du refrain - 1er Couplet - Refrain - 2e Couplet - Refrain.
Seconde partie:
A (4 mesures) - A - B (12 mesures) - B - C (12 mesures) - C.
Le refrain, entre les couplets d'un Rondeau, se trouve parfois vari, voire tronqu - Marin
Marais nous en donne de beaux exemples - mais il est surtout gnralement jou sans reprise,
comme indiqu dans la structure ci-dessus. Une petite phrase, parfois, peut le prciser, mais ce
n'est pas le cas dans la pice qui nous intresse ici. Nombre douvrages consults ne semblent
pas porter ce dtail une attention particulire, sauf celui de F.W. Marpourg: l'auteur confirme
ce fait p.32 de ses Principes du Clavecin (1756), ajoutant que "presque toutes les plus belles
pices des Franois sont composes dans ce got" [en rondeau].
Dans les versions en tablatures, la structure originale des Silvains apparait avec plus ou moins
de bonheur. Celle du manuscrit pour thorbe F:Pn Res.1106, excute littralement, fera
omettre nombre de reprises, alors que Vaudry de Saizenay, p. 296-298 de sa clbre compilation
manuscrite, nous propose un cheminement quasiment conforme - condition de deviner la
reprise de la partie C et tre assez perspicace pour trouver les points denchanement entre le
refrain du Rondeau et son deuxime couplet, ainsi que sa transition avec la seconde partie.
La mise en tablature pour luth, p. 98-99 du mme manuscrit, est assez comparable, mais
comporte quelques oublis: le retour au refrain aprs le second couplet, et la reprise du A de la
deuxime partie. Dans ces deux versions, la double barre remplie de cinq points ne doit donc
pas toujours tre considre comme une barre de reprise: la fin des couplets (l o Couperin
nappose quune double barre sans points), elle ne fait quindiquer la sparation avec la partie
suivante.
Ni la version originale pour clavecin ni aucune de ces tablatures nindiquent une quelconque
reprise, la fin de la pice, du refrain du Rondeau initial: pourtant, tous les luthistes et
thorbistes que jai pu entendre, en concert comme sur CD, nous gratifient de cet ajout,
transformant en quelque sorte ce diptyque (comme il en existe dautres dans luvre de
Couperin) en une unique forme rondeau dans laquelle la Seconde partie devient alors - l'insu
du compositeur - un 3e Couplet de grande dimension...

La pice se voit mme parfois infliger l'interminable structure suivante :


Rondeau : Refrain - Reprise du refrain - 1er Couplet - Refrain - 1er Couplet - Refrain - 2e
Couplet - Refrain - 2e Couplet - Refrain.
Seconde partie : A - A - B - B - C - C - Refrain - Reprise du refrain.
Cette libert, prise dlibrment ou par pure ignorance et devenue par la suite une rfrence
absolue, modifie en fait grandement latmosphre gnrale de la composition: la progression
dramatique obtenue par lexposition dune agrable mlodie diatonique aux contours lancs,
qui prend des accents plus loquents et varis dans le premier couplet, puis commence se
figer lors du second pour sobscurcir considrablement dans la seconde partie aux trois sections
de plus en plus inquitantes et insistantes, se trouve alors rompue par ce souriant et inopin
retour au dbut de la pice.
Par contre, la transcription enregistre la viole par Philippe Pierlot respecte bien la structure
dorigine et, chez les clavecinistes, je nai pu entendre quune seule version qui finisse en
exposant de nouveau le refrain du Rondeau - et ce malgr la prsence ostensible du mot Fin la
dernire mesure:

Couperin indique sans ambiguit la structure de ses pices et, comme la plupart des
clavecinistes, il utilise un grand nombre des signes pour en prciser tous les dtails dexcution.
De plus, il conseille de se rfrer son Art de toucher le Clavecin, o divers conseils sur
lesdoigts et l'interprtation se trouvent dispenss : Voys ma Mthode p.47, note- t-il par deux
fois dans la seconde partie de la pice.
Ltude de la version originale est dun grand intrt pour tout luthiste et thorbiste, qui les
tablatures n'offrent pas une notation musicale aussi prcise. Pour exemple, voici le dbut des
Silvains, en versions originale (o les chiffres 1 5 ajouts par mes soins renvoient aux mmes
chiffres entre crochets dans la suite de ce texte):

Ds l'ouverture de la pice, on notera un saisissant retard sur laccord du 5e degr [1], absent au
thorbe mais not au luth, de faon cependant plus sage. On remarquera ensuite, dans nos
tablatures, des changements doctave dans la ligne de basse du dbut: sur la seconde noire de la
seconde mesure [2], cette basse octavie au luth et au thorbe demandera beaucoup de
prcaution pour ne pas intgrer illicitement la voix suprieure, maintenant toute proche.
La nature et le jeu de nos instruments ne permettent certes pas de raliser tout ce qua crit le
clbre claveciniste, mais lArpgement en descendant de la mesure 3 [3] pourrait senvisager,
de mme que la Tierce coule en montant [4] la basse de la mesure suivante (pour preuve,
coutez la version enregistre par Claire Antonini, CD SFL0701). Notons aussi que le
Tremblement ferm [5] est indiqu avec prcision dans la tablature de luth, mais figure en
raccourci sous forme de quatre doubles-croches dans celle de thorbe. Par contre, il prside
la conclusion du refrain dans les deux tablatures mais pas chez Couperin.
Bien dautres dtails fort enrichissants apparaissent en comparant dans son intgralit l'original
des Silvains avec ses versions en tablature, et je vous en laisse le plaisir de la dcouverte.
Rappelons simplement, pour conclure, la dfinition de ce titre au parfum de bois, de fort :
Silvains, (Mythol.) Les Silvains toient dans la Mythologie, certains dieux champtres de peu
d'importance, comme les Faunes, les Satyres, les Silenes, les Pans, les Egipans, &c. mais ils
servoient tous aux potes embellir leurs descriptions du paysage des campagnes. Ces dieux
avoient des bocages particuliers, o les bergers & les troupeaux alloient chercher l'ombre
pendant les ardeurs touffantes de la canicule. (D. J., Premire dition de l'Encyclopdie, ou
Dictionnaire Raisonn des Sciences, des Arts et des Mtiers de Diderot et d'Alembert.)
Couperin voque-t-il, avec les six parties de cette pice, les diffrents Silvains, comme il
voque explicitement Les Blondes, puis Les Brunes dans la pice voisine Les Nantes ? Cest
une proposition certes plausible, mais beaucoup plus difficile dmontrer que la prsence dun
tremblement ferm ou labsence de reprise dun refrain

Grard Rebours - 2012