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[A-Life] Artculo 40: Nanobios: Dan fuerza a la hiptesis del MacroOrganismo

Vida Artificial

Investigacin

Artculos

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Fuente: Ciencia Digital: www.cienciadigital.net (1998-1999)


Nanobios: La nueva frontera de la vida
Hay ms cosas en la tierra y en el cielo, Horacio,
de las que tu filosofa puede soar. William Shakespeare, Hamlet
Mensajero de otro mundo
Puede que los planetas sean como islas pero, desde luego, no estn completamente aislados. Las semillas de la vida son arrastradas por las
corrientes marinas o los vientos para colonizar nuevas tierras, previamente muertas y desoladas. Del mismo modo, con mayor frecuencia de lo que
nos podra parecer, fragmentos de otros mundos, silenciosos mensajeros de lejanos territorios, son arrastrados por el azar o la gravedad hasta
aterrizar en los lugares ms inesperados.
Como ejemplo, fijemos nuestra atencin en un hecho fortuito que ocurri hace alrededor de 13.000 aos. En aquella poca, para nosotros tan
lejana, tribus nmadas procedentes del noreste asitico atravesaban el estrecho de Bering para colonizar Amrica, al tiempo que, en algn lugar
de lo que hoy llamamos Iraq, nuestros inteligentes antepasados, seguramente las mujeres, ideaban la forma de cultivar sus propios alimentos, y
quizs, los ltimos miembros puros de la raza de Neanderthal vivan an en las inhspitas tierras vrgenes del norte de Europa. Fue en ese tiempo
cuando un fragmento de roca arrancado de la corteza de nuestro vecino Marte, posiblemente por el choque de otro objeto mucho mayor, un
cometa o un asteroide, y despus de estar vagando a la deriva durante ms de tres mil millones de aos por nuestro espacio prximo, vino a caer
sobre los hielos perpetuos de la Antrtida, en el planeta Tierra.
Un instante geolgico ms tarde, el 27 de diciembre de 1984, un grupo de cientficos de la NASA encontraban el oscuro fragmento marciano
semienterrado por el hielo del sur, en un lugar denominado Allan Hills. Tras llevarlo hasta sus laboratorios para investigarlo, le pusieron al negro
trozo de roca, del tamao de una patata, una aparentemente inofensiva y oscuramente musestica
etiqueta: "ALH84001". Este fragmento de roca estaba destinado a ser famoso. Aunque, en aquel
momento, ninguno de los cientficos que lo recogieron poda imaginarlo, el meteorito marciano se
iba a convertir en la principal evidencia acerca de un notable hecho que cambiar, si las sospechas
se confirman, nuestra concepcin de la vida tal como la conocemos.
El 16 de agosto de 1996, un equipo dirigido por el doctor David McKay, public en la revista
Science quizs el artculo cientfico ms sorprendente del siglo XX, desbancando incluso al clsico
de Watson y Crick de 1953. Lo que vena a decir el ya famoso texto de McKay era que la Ciencia
haba hallado, por primera vez, evidencias de la existencia de vida extraterrestre, ms
concretamente, marciana. En efecto, el meteorito ALH84001 contiene pequeas estructuras que
muy bien pudieran ser microfsiles, los restos mortales de la existencia de minsculas formas de
vida marcianas.
Los cientficos discrepan
Una pretensin tan sorprendentemente revolucionaria no puede ser acogida por la comunidad
cientfica con los brazos abiertos, sin antes haber originado altas dosis de polmica. Los cientficos
son escpticos por naturaleza, y necesitan que las teoras y las opiniones vengan apoyadas por
datos y hechos experimentales. Segn una conocida mxima cientfica, cuanto ms difcil de creer sea una afirmacin, mayor debe ser el peso de
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la evidencia necesaria para que la tomemos en serio. Y la existencia de vida extraterrestre es una de las afirmaciones ms increbles que podran
ser enunciadas por un cientfico del siglo XX. Inmediatamente, los escpticos comenzaron a poner pegas a las evidencias encontradas por el equipo
de McKay. La mayora de los gelogos opinaba que el origen de las estructuras filamentosas que aparecan en el interior del meteorito podra muy
bien tener una explicacin mineralgica. Los cientficos de visin ms tradicional opinaban que no haca falta postular la presencia de formas de
vida. La Ciencia actual ni siquiera puede afirmar, con total seguridad, la existencia de
vida en la Tierra hace 3.000 millones de aos, a pesar de los cientos de restos fsiles
encontrados. Mucho menos an podremos, entonces, estar convencidos de la
existencia de vida en Marte, en la misma poca, a partir de tan slo la minscula
prueba que tenemos a nuestra disposicin.
Pero el principal problema enseguida saltaba a la vista: los pretendidos microfsiles
marcianos eran demasiado pequeos, mucho menores que cualquier bacteria viva de
las que pudieran encontrarse en nuestro planeta. Seguramente, por debajo del lmite
inferior de tamao necesario para albergar la complicada maquinaria que necesita
una clula para llevar a cabo sus funciones vitales y puede que, incluso, demasiado
pequeos como para poder almacenar la informacin necesaria para su replicacin.
Las estructuras presentes en la roca marciana tienen una longitud de 20 a 200
nanometros (nm), es decir, de diez a cien veces menos que la longitud de una tpica
bacteria Escherichia coli (que mide unos 2 m, o sea, 2000 nm). Las pretendidas
bacterias marcianas son aproximadamente del mismo tamao que los virus que,
como es bien sabido, no pueden tener vida independiente, porque no contienen la
maquinaria necesaria para su reproduccin, y son meros paquetes de informacin
gentica, que necesitan infectar a una clula viva para poder reproducirse.
Las menores bacterias terrestres conocidas en aquel momento pertenecan al gnero
Mycoplasma, y su clula es una esfera de unos 150 nm de dimetro. Los
Mycoplasmas, con su dotacin gentica mnima, aunque son considerados, sin duda,
clulas vivas independientes, son parsitos obligados degenerados, que slo pueden
hacerse crecer in vitro si se aaden al medio de cultivo numerosas sustancias
orgnicas procedentes de otros organismos a los que normalmente infectan y causan
enfermedades, incluido el hombre. Los microfsiles de bacterias terrestres
comparables a los marcianos, por ejemplo un ejemplar conocido con el nombre de Eobacterium isolatum (que significa algo as como "bacteria del
amanecer aislada") encontrado en frica del Sur en una roca sedimentaria de hace 3.400 millones de ao eran mucho mayores, y tenan una
longitud de alrededor de 500 nm. Pareca que la batalla por la autenticidad del carcter biolgico de las microbacterias marcianas estaba perdida
sin remedio - ver cuadro -.

Una sorpresa de las profundidades


Pero, muchas veces, las nuevas evidencias yacen ocultas en el sitio ms inesperado. A principios de los aos 90, una compaa petrolfera encarg
a Philippa Uwins, geloga y microscopista de la Universidad de Queensland, Australia, un proyecto para el estudio de muestras de piedra arenisca
procedentes de una prospeccin petrolfera marina al oeste de Australia. Los sedimentos haban sido recogidos mediante una perforacin a 3.000
metros bajo el fondo del mar, un lugar prometedor para encontrar petrleo, pero no precisamente la clase de sitio en la que uno esperara
encontrar organismos vivos. Uwins comenz a estudiar las muestras usando los microscopios electrnicos disponibles en su centro de
investigacin, que se cuentan entre los ms potentes del mundo, y encontr, para su sorpresa, que en los intersticios de las muestras de piedra
proliferaban unas curiosas estructuras, de tamao minsculo (de 20 a 150 nm), que posean las formas caractersticas de las clulas vivas y que,
inmediatamente, llamaron su atencin.
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El equipo de cientficos australianos comenz a estudiar los extraos "nanofilamentos". En primer lugar, los hicieron crecer en placas de cultivo
microbiolgico y comprobaron que los pequeos filamentos se reproducan a temperatura ambiente y en presencia de oxgeno. De hecho, crecan
tan rpida y fcilmente que en el plazo de dos o tres semanas producan colonias observables a simple vista. En segundo lugar, realizaron un
anlisis de los elementos qumicos que componan estos filamentos. Comprobaron as que las diminutas estructuras estaban compuestas
mayoritariamente por carbono, oxgeno y nitrgeno, con algo de silicio (el hidrgeno no era observable con la tcnica de rayos X que utilizaron).
Esta composicin, excepto la presencia de silicio, es tpica de los organismos vivos, si bien el silicio aparece tambin en la composicin de algunos
tipos de bacterias. La ausencia de metales mayoritarios, tales como sodio, potasio, aluminio, calcio o hierro, descartaba prcticamente el origen
mineralgico de los nanofilamentos. Por ltimo, utilizaron tres tipos de pigmentos qumicos que permiten la deteccin de ADN al unirse a las
molculas del mismo y mostrar as una fluorescencia de un color determinado, fcilmente detectable mediante la instrumentacin adecuada. En los
tres casos, los resultados fueron claramente positivos. Los nanofilamentos que Philippa Uwins estaba estudiando contenan ADN. Las minsculas
formas que habitan las profundidades de la corteza terrestre de la plataforma continental australiana estn, ms all de toda duda razonable, vivas.

Haba llegado el momento de poner nombre al nuevo descubrimiento. Difcilmente, una clula viva tan pequea, tan distinta a todas las dems
formas de vida conocidas, poda tener algo que ver con organismos bien establecidos, como las bacterias. Adems, el trmino "Nanobacteria" ya
haba sido empleado por el investigador finlands Olavi Kajander y su equipo, para describir un nuevo tipo de parsito presente en la sangre
humana, emparentado con la bacteria Brucella, que haba sido descubierto en 1996, y que meda entre 200 y 300 nm de dimetro. Philippa Uwins

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escogi para sus nanofilamentos vivos el acertado trmino "nanobios", para distinguirlos de los
"microbios", o bacterias, mucho mayores, que tienen dimetros tpicos del orden de los m.
El equipo australiano public sus resultados preliminares, introduciendo el nuevo trmino
"nanobios", en 1998. Inmediatamente, la comunidad cientfica establecida se abalanz sobre ellos,
poniendo en duda la viabilidad biolgica de los nuevos seres. Los microbilogos no podan creer que
en el interior de los minsculos filamentos hubiera sitio suficiente para albergar, por ejemplo, los
ribosomas necesarios para fabricar protenas, por no hablar de la maquinaria enzimtica
responsable de la replicacin del ADN. Sencillamente, estos complejos multiprotenicos, que se
saben necesarios para las funciones vitales en todos los seres vivos conocidos, no caben en el
estrecho lmite de un nanobio. De hecho, la anchura de los nanobios es slo diez veces mayor que
el grosor de una hebra de ADN, lo que hace sospechar que ni siquiera podra contener la cantidad
de informacin gentica mnima requerida para dotar al organismo de vida propia.
Sin embargo, para disgusto de los cientficos tradicionalistas, ah estn los nanobios de Philippa,
reproducindose en el laboratorio ante la vista de todos, y cumpliendo con todos los criterios ms
restrictivos de la definicin de vida. En los ltimos dos aos, el equipo australiano ha llevado a cabo
posteriores estudios, en los cules se ha detectado, por ejemplo, la presencia de distintas
morfologas de los nanobios, que presumiblemente podran corresponder a diferentes etapas de su
ciclo vital. En algunas de estas etapas, se observan abultamientos que muy bien podran
corresponder a los cuerpos fructferos que
se pueden observar en algunos hongos. Tambin se ha puesto de manifiesto la presencia
de membranas biolgicas asimtricas, recubriendo el cuerpo de los nanobios. No cabe
duda de que los nanobios estn vivos y coleando, aunque muchos cientficos an se
nieguen a creerlo. El equipo de Uwins est en la actualidad intentado secuenciar su ADN,
para as demostrar que su secuencia es diferente a la de cualquier otro organismo conocido
e incluso establecer las relaciones de parentesco con otros seres vivos. Si estos estudios
tuvieran xito, silenciaran a todos los crticos que piensan que los experimentos positivos
de deteccin de ADN se deben a contaminacin por otros microorganismos. Quizs cuando
esto se consiga, la comunidad cientfica acepte finalmente la existencia de los nanobios y
les d la bienvenida a nuestro familiar rbol de la vida.
Pero, qu son?
Resulta evidente que los nanobios, si estn vivos, son algo muy diferente al resto de las
clulas que conocemos. Su modo de vida y de reproduccin es an un completo enigma.
Los microbilogos tericos ms temerarios ya han comenzado a emitir sus hiptesis. John
Baross, de la Universidad de Washington, opina que, dado que el tamao de los nanobios
no es suficiente para almacenar un genoma completo, podra ocurrir que sus genes estuvieran repartidos entre cientos, quiz miles, de clulas
individuales, que colaboraran entre s para permitir la existencia de toda la colonia. As, los nanobios seran partes individuales diferenciadas de un
nico organismo, en el cul el todo sera ms importante que la suma de las partes. Este tipo de comunidades de clulas se asemeja a las que
podran haber existido durante las primeras etapas del origen de la vida. Quizs, entonces, el estudio de los nanobios pueda arrojar luz sobre este
oscuro tema en el que prcticamente todo son conjeturas. Jeffrey Lawrence, de la Universidad de Pittsburgh, ha realizado simulaciones por
ordenador de vida artificial, en las cules ha demostrado que una colonia cuyos individuos -denominados por l metaclulas- almacenaran un nico
gen cada uno, sera biolgicamente estable y viable. Pero desconocemos an si los nanobios responden a estos patrones de vida o, por el
contrario, poseen una bioqumica muy diferente al resto de los organismos, con componentes de menor tamao, que puedan almacenarse por
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completo en su minscula clula.

Una cosa en la que todos los cientficos, hasta los ms duros crticos, coinciden, es que la presencia de los nanobios en los sedimentos profundos
del mar australiano, confiere a los microfsiles marcianos gran parte de la credibilidad de la que carecan. Los filamentos del meteorito ALH84001,
si bien diferentes en su forma, son prcticamente del mismo tamao que los nanobios de Philippa Uwins, e incluso algo mayores. Puede que,
finalmente, sea cierto que hayan existido nanobios marcianos hace 3.000 millones de aos. En principio, nada impide que an estn vivos,
reproducindose activamente a miles de metros de profundidad en las rocas de la corteza marciana, lo que sera, sin duda, muchsimo ms
interesante para los investigadores terrcolas contemporneos. Si existieran estos nanobios en las profundidades del vecino Marte, podra ser que
la vida no sea algo tan infrecuente despus de todo, sino que constituya una propiedad inherente a la materia.
Algunos investigadores, como Thomas Gold, sostienen que nuestro propio planeta Tierra alberga una comunidad de microorganismos en activo
bajo las profundidades de la corteza terrestre, que prolifera justo en los mismos dominios que los nanobios australianos, hasta miles de metros de
profundidad. Estos habitantes ocultos ocuparan los intersticios de las rocas profundas y clidas, obteniendo su energa de la propia qumica de las
rocas o de los gradientes trmicos producidos por el magma. Las estimaciones de Gold son que esta nueva bioesfera de las profundidades podra
ser, cuantitativamente, ms importante que nuestra propia biosfera superficial, pudiendo llegar a tener una masa hasta diez veces superior a la
masa de todos los organismos vivos que habitamos en la superficie. Al fin y al cabo, estos intraterrestres ocuparan un volumen mucho mayor.
Podra ocurrir que los nanobios de Philippa sean la forma de vida ms importante de nuestro planeta y, quizs, incluso, de todos los planetas. Si
algo hemos aprendido de la historia de la Biologa, es que resulta completamente intil establecer dogmas.
Por Owen S. Wangensteen
owenwang@arrakis.es

Para mas informacin:


NanoWorld
Investigaciones de Philippa Uwins
Comentario Personal:

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En el artculo hay un prrafo muy especial que a continuacin transcribo:


"John Baross, de la Universidad de Washington, opina que, dado que el tamao de los nanobios no es suficiente para almacenar un genoma
completo, podra ocurrir que sus genes estuvieran repartidos entre cientos, quiz miles, de clulas individuales, que colaboraran entre s para
permitir la existencia de toda la colonia. As, los nanobios seran partes individuales diferenciadas de un nico organismo, en el cul el todo sera
ms importante que la suma de las partes. "
En mi investigacin de vida artificial, he desarrollado la hiptesis del MacroOrganismo, el cual es simplemente la armoniosa simbiosis entre seres
muy simples para dar origen a un ser vivo mas complejo. Los nanobios (aunque todavia siguen en estudio) le dan fuerza a esta hiptesis, porque
presentan un claro comportamiento de MacroOrganismo.
Pero sigamos con los extractos:
"Jeffrey Lawrence, de la Universidad de Pittsburgh, ha realizado simulaciones por ordenador de vida artificial, en las cules ha demostrado que una
colonia cuyos individuos -denominados por l metaclulas- almacenarran un nico gen cada uno, sera biolgicamente estable y viable."
Inclusive las simulaciones refuerzan la hiptesis del MacroOrganismo. Ahora siento que el camino que ha tomado mi investigacin no es un
intricado juego de la imaginacin, es algo que puede ser muy viable.

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