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La peinture medievale francaise.

L'enluminure

Onction de David par Samuel, Bibliothque Nationale de France


L'enluminure est une technique artistique qui consiste en l'art d'illustrer les livres et manuscrits,
notamment au Moyen-Age. Etymologiquement, il s'agit "d'illuminer" les ouvrages par des
images qui sont presque toujours des miniatures.
Le travail d'enluminure faisait partie intgrante du quotidien des religieux qui taient, avec les
nobles, les seuls avoir accs aux livres et aux techniques d'criture. Recopier des ouvrages
religieux fait donc partie de la vocation du moine, car celui-ci doit s'attacher la fois la
transmission de l'histoire religieuse et de ses rgles, et aussi la conservation de ces dernires.
C'est donc essentiellement un travail de copie de textes religieux mais aussi d'ouvrages
classiques tel Horace et Cicron, la formation d'un novice passant par l'apprentissage du latin et
de la philosophie. Ds le IXme sicle, la plupart des monastres possde son scriptorium, un
local consacr la calligraphie et la dcoration des manuscrits.

Copistes dans un scriptorium


C'est autour du IVme sicle aprs J-C, qu'on retrouve les premiers manuscrits dans lesquels
taient peints des lettres de couleur (lettrines). Ces illustrations reprsentent donc souvent des
scnes religieuses mais sont aussi de prcieux documents pouvant nous renseigner sur la vie
quotidienne des moines, mais aussi des civils, au Moyen-Age. C'est partir du XIIIme sicle
que ces ouvrages sortent des monastres et intressent la bourgeoisie qui en fait un objet de luxe
convoit; l'on voit alors apparatre des scribes et enlumineurs lacs.

Les Nantais rendent hommage Jean de Monfort, Chroniques, Jean Froissart,( XIVme sicle)

La plupart des manuscrits furent utiliss par de nombreuses gnrations, incluant les moines, les
prtres, les missionnaires, les professeurs, etc. On s'en servait pour prier, pour tudier, les
recopier, ou tout simplement les admirer. Les livres sont donc gnralement trs bien conservs,
mme les plus anciens.
La technique de l'enluminure est trs longue et trs pointue, et demande une formation exigeante.
C'est une pratique trs varies dans le choix des couleurs et des supports.
On peut travailler l'enluminure sur un papier aquarelle non textur, mais l'idal est le parchemin,
une peau d'agneau ou de veau prpare avec soin, puis trempe, gratte et tire. Il est en gnral
de teinte crme ou blanche. Lorsqu'il est trs fin et de qualit suprieure, on le dsignera sous le
nom de vlin. Le parchemin grce sa texture et sa translucidit donne aux pigments de
couleur, une luminosit que l'on ne retrouve pas avec le papier. Autrefois la peau tait choisie
selon le format du livre dsir, puis on la pliait et l'assemblait. De plus, le parchemin et le vlin
rsistent d'avantage que le papier au temps qui passe.

Manuscrit vlin
Les couleurs de base sont le rouge vermillon, le bleu outremer, le vert meraude ainsi que le
blanc et le noir. noter que le jaune est absent, celui-ci est remplac par la feuille d'or.
Le plus important, c'est le liant. Toute enluminure est faite base de dtrempe l'oeuf. Cela lui
confre un aspect doux et satin. De plus, c'est une technique qui offre une rsistance suprieure.
Le jaune d'oeuf est ensuite ml une quantit gale d'eau, et dans un second temps, ml au
pigment. L'application est diffrente des autres techniques. Il faut appliquer la dtrempe par
petits coups de pinceaux parallles les uns aux autres. les couches peuvent se superposer, mais
doivent tre trs sches et minces afin d'viter le craquelage. S'il y a erreur il est possible de
gratter au scalpel.

La couleur est rehausse par l'utilisation de l'or, appliqu en feuilles d'or avec minutie. La dorure
permet de rendre la prciosit des toffes et des bijoux, mais reprsente surtout le monde divin,
dans la plus pure tradition de la peinture byzantine. Elle doit tre excute avant l'application des
autres couleurs. En premier lieu on peint avec une colle spciale les endroits que l'on veut dorer.
Puis on applique dlicatement la feuille d'or. Le tout est essuy avec un morceau de soie. On peut
galement terminer par un lissage de la feuille d'or avec une pierre d'agate.

Annonciation, Fra Angelico, enluminure sur parchemin, 1433


Les initiales en tte de pages permettaient au lecteur de se reprer dans le manuscrit, celuici n'tant pas numrot; la pagination apparatra en Occident aprs le XVIme sicle.

L'enluminure est un art de la miniature et du minimalisme, dans le sens o le format est trs
limit. C'est aussi un art de la narration, l'enluminure peut illustrer le texte, ou l'introduire en
voquant l'pisode prcdent, comme c'est le cas dans les manuscrits religieux. Ces illustrations
ont aussi une dimension didactique, dans la mesure o ces ouvrages servaient l'enseignement,
et doivent apporter un plus au texte qui ne peut pas tout exprimer. La foi, le miracle, le divin,
pour les ouvrages religieux, la gloire, le pouvoir, la richesse pour des livres lacs, comme par
exemple dans Les Trs riches Heures du Duc de Berry des frres Limbourg.

Fvrier, Les Trs Riches Heures du Duc de Berry, les Frres Limbourg, XVme sicle

Un livre d'Heures est un livre de prires l'usage des lacs. L'Eglise a ainsi ordonn la
journe chrtienne en fixant les moments spcifiques consacrs aux prires et aux
dvotions, appels les heures canoniales.
Cette miniature est consacre au mois de fvrier et la rudesse de la vie paysanne en hiver.
Malgr le format rduit, la scne fourmille de dtails qui nous donnent une fresque raliste de la
vie au XVme sicle. En bas gauche de la composition, la maison est prive de faade et nous
donne voir son intrieur. Nous sommes dans une scne de genre, les personnages ne sont pas
figs dans des poses hiratiques : la femme soulve sa robe pour mieux se rchauffer, un homme
souffle dans ses mains pour se rchauffer, un autre s'apprte abattre un arbre. Tout l'hiver est
rsum dans cette simple image, le froid, les activits hivernales, la ncessit de se chauffer, et le
blanc de la neige vient mettre en valeur tous ces dtails tels que la bue qui sort de la bouche du
personnage ou encore les quatre ruches en paille, car le miel avait, au Moyen-Age, une
importance capitale dans l'alimentation et tait considr comme un mdicament.
Ici, nous sommes dans une scne descriptive, une fresque avec diffrents lments illustratifs de
la vie quotidienne qui nous donne un certain nombre d'informations. Nanmoins, nous ne
sommes pas dans l'histoire, le rcit ici.
Comment donc rsoudre ce problme de narration dans l'image ? La mme question s'est pose
et se pose encore pour les peintres. Premier exemple, le rcit peut se drouler dans une seule et
mme image, les personnages apparaissent plusieurs fois diffrents plans de la composition,
procd bien connu en peinture. Mais la miniature est dj de dimensions rduites et
l'accumulation des personnages peut crer une confusion dans la lecture de l'image. Certains
enlumineurs tirent donc profit du format restreint et du cadre imposs cette image inscrite dans
le texte. A la manire de vignettes, le rcit se droule.

Enluminure du XIVme sicle illustrant la vie de Mose


La transcription narrative implique une squence dvnements et comporte donc une dimension
temporelle. Mais les artistes ont imagin ces diverses modalits, pour rendre compte de cette
temporalit. Le procd de narration squentielle est frquent dans lart mdival, dans les
enluminures des manuscrits, dans les prdelles relatant la vie des saints au bas des tableaux
dautel, et une plus grande chelle, dans les cycles des fresques et les vitraux dcorant les
glises. On retrouvera cette forme squentielle dans la bande dessine moderne, qui labore une
technique savante du rcit figuratif, parfois calque sur des procds de limage anime.