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Qu es el ozono y cul es su importancia para la vida en la Tierra?

Entre los 19 y los 23 kilmetros por sobre la superficie terrestre, en la estratos


fera, un delgado escudo de gas, la capa de ozono, rodea a la Tierra y la protege
de los peligrosos rayos del sol.
El ozono se produce mediante el efecto de la luz solar sobre el oxgeno y es la nic
a sustancia en la atmsfera que puede absorber la daina radiacin ultravioleta (UV-B)
proveniente del sol. Este delgado escudo hace posible la vida en la tierra.
Desde 1974, los cientficos nos han advertido acerca de una potencial crisis globa
l como resultado de la progresiva destruccin de la capa de ozono causada por sust
ancias qumicas hechas por el hombre, tales como los clorofluorocarbonos (CFCs).
Le tom al mundo demasiado tiempo entender estas advertencias tempranas.
Hoy, la comunidad internacional es tan slo un mero espectador, que ao a ao ve desap
arecer la capa de ozono a travs de los informes sobre su disminucin y sobre los co
mprometedores incrementos de radiacin ultravioleta y los daos acumulados en divers
os organismos vivos.

Cul es el estado actual de la capa de ozono?


Segn un informe del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA
) de 1994, la tasa de crecimiento en la produccin de sustancias que agotan el ozo
no (SAO), por ejemplo los CFCs, ha decrecido, como resultado directo de las redu
cciones de emisiones globales de estas sustancias.
El lado negativo es que existe un crecimiento constante de sustancias que destru
yen el ozono en la estratosfera, provenientes de fuentes industriales.
[Estado Actual de la Capa de Ozono (Greenpeace marzo de 1995). Impactos de la di
sminucin del ozono (Idem).
Lleno de agujeros (Greenpeace con contribuciones de Ozone Action, septiembre de
1995). Nuestro Planeta Radiante (Greenpeace, noviembre de 1995)].

Cules son las consecuencias de la disminucin del ozono?


El efecto de la disminucin del ozono sobre la superficie terrestre es el aumento
de los niveles de radiacin ultravioleta B. Este tipo de radiacin UV-B daa a los ser
es humanos, animales y plantas.
Los incrementos en la radiacin UV-B han sido observados no slo bajo el agujero de
ozono en la Antrtica, sino en otros sitios como los Alpes (Europa) y Canad (Amrica
del Norte).
(para ver animacin en Real Media Player
haga "click" en la foto de la derecha y espere a que archivo se cargue)
1. EFECTOS EN LA SALUD HUMANA
1.1 Cncer de piel

Hoy se estima que los ndices de cncer de piel aumentaron debido a la disminucin del
ozono estratosfrico. El tipo ms comn de cncer de piel, el denominado Nomelanoma, es
causa de las exposiciones a la radiacin UV-B durante varios aos.
Existen ya personas que han recibido la dosis de UV-B que puede provocar este ti
po de cncer. Se calcula que entre 1979 y 1993 este tipo de dosis de UV-B se incre
ment en un 8,9 por ciento en los 55 latitud Norte (aproximadamente a la altura de
Copenhague y Mosc); 11,1 por ciento a los 45 latitud Norte (Venecia y Montreal); y
9,8 por ciento a los 35 latitud Norte (Chipre, Tokio y Menphis). El promedio ent
re los 55 y los 35 latitud Norte fue del 10 por ciento y se estima que los increme
ntos fueron mayores en el hemisferio sur.
El Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) pronostica que a u
na tasa anual de 10 por ciento de prdida de ozono durante varias dcadas, el aument
o en casos de cncer de piel rondar los 250.000 por ao. Incluso teniendo en cuenta l
os acuerdos actuales para la eliminacin de sustancias que agotan la capa de ozono
(SAO), un modelo realista indicara que el cncer de piel aumentara a un 25 por cien
to por encima del nivel de 1980 para el ao 2050, a lo largo de los 50 latitud Nort
e. El cncer de piel ms letal, denominado melanoma, tambin podra incrementar su frecu
encia.
1.2 El Sistema Inmunolgico
Las defensas de una persona para combatir las infecciones depende de la fortalez
a de su sistema inmunolgico. Se sabe que la exposicin a la luz ultravioleta reduce
la efectividad del sistema inmunolgico, no slo relacionndose con las infecciones a
la piel sino tambin con aquellas verificables en otros partes del organismo.
PNUMA destaca que los efectos sobre el sistema inmunolgico encierra uno de los in
terrogantes de mayor preocupacin y A sugiere que la exposicin a la radiacin UV-B po
dra influenciar adversamente la inmunidad contra enfermedades infecciosas.
Por ejemplo: Leishmaniasis y malaria, e infecciones micticas como la cndida. La ex
posicin a la radiacin UV-B bien puede hacer que el sistema inmunolgico tolere la en
fermedad en lugar de combatirla. Esto podra significar la inutilidad de los progr
amas de vacunacin tanto en pases industrializados como en vas de desarrollo.
2. ECOSISTEMAS ACUTICOS
La prdida del fitoplancton, base de la cadena alimentaria marina, ha sido observa
da como causa del aumento de la radiacin ultravioleta.
Bajo el agujero de ozono en la Antrtica la productividad del fitoplancton decreci
entre el 6 y el 12 por ciento. PNUMA indica que un 16 por ciento de disminucin de
ozono podra resultar en un 5 por ciento de prdida de fitoplancton, lo cual signif
icara una prdida de 7 millones de toneladas de pescado por ao alrededor del 7 por c
iento de la produccin pesquera mundial.
El 30 por ciento del consumo humano de protenas proviene del mar, esta proporcin a
umenta an ms en los pases en vas de desarrollo.

3. ECOSISTEMAS TERRESTRES
3.1 Animales
Para algunas especies, un aumento de radiacin UV-B implica la formacin de cncer de
piel.

Esto se ha estudiado en cabras, vacas, gatos, perros, ovejas y animales de labor


atorio y probablemente est sealando que se trata de una caracterstica comn a varias
especies.
Las infecciones en bovinos pueden agravarse con un aumento de la radiacin UV-B. (
hacer "click" en foto para agrandar).
3.2 Plantas
En muchas plantas la radiacin UV-B puede tener los siguientes efectos adversos: A
lterar su forma y daar crecimiento de plantas; reducir el crecimiento de los rbole
s; cambiar los tiempos de florecimiento; hacer que las plantas sean ms vulnerable
s a las enfermedades y que produzcan sustancias txicas. Incluso podra haber prdidas
de biodiversidad y especies.
Entre los cultivos en los que se registraron efectos negativos debido a la incid
encia de la radiacin UV-B figuran la soja y el arroz.
4. CONTAMINACIN DEL AIRE
Las prdidas de ozono en la alta atmsfera, hacen que los rayos UV-B incrementen los
niveles de ozono en la superficie terrestre, sobre todo en reas urbanas y suburb
anas, alcanzando concentraciones potencialmente nocivas durante las primeras hor
as del da.
El ozono de baja altura puede causar problemas respiratorios y agravar el asma,
as como tambin daar a los rboles y a algunos cereales.
Adems, los bajos niveles de ozono contribuyen con el incremento de los problemas
causados por la lluvia cida.