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LES CELLULES SOUCHES

Les cellules souches sont des cellules non spcialises capables de devenir un des types cellulaires spcialiss de l'organisme. La terminologie utilise
pour les cellules souches indique la fois leur source et leur potentiel de diffrenciation. Par ordre de potentiel dcroissant, on parle de cellules souches totipotentes (pouvant produire tout l'organisme), pluripotentes (plusieurs centaines de
types cellulaires), multipotentes (quelques lignes cellulaires), ou unipotentes (un
seul type). Du fait de la diversit et de l'instabilit des cellules souches, il ne faut
pas attribuer trop de poids cette classification.

Prlvement de cellules
souches musculaire
(myoblastes)

Principe : les lments de base de lorganisme


Les cellules souches embryonnaires sont isoles partir des tissus d'embryons gs de quatre cinq jours, ou des gonades primitives d'un ftus de 5
10 semaines. Sen procurer passe donc par lobtention d'embryons naturels ou
le clonage, c'est--dire linjection du noyau d'une cellule adulte dans un ovule
nucl. Cette opration est dite clonage thrapeutique si les embryons ainsi produits sont utiliss pour un approvisionnement en cellules souches, ou clonage reproductif si les embryons sont placs dans un utrus pour produire un nouvel organisme. Lusage des cellules souches embryonnaires humaines est strictement
encadr par la loi.
Il existe aussi des cellules souches adultes, plus ou moins potentes .
Ces cellules soulvent moins de problmes thiques. Elles peuvent tre isoles
de la moelle, du sang, de la corne, de la rtine, du cerveau, du muscle squelettique, de la pulpe dentaire, du foie, de la peau, de la muqueuse gastro-intestinale,
du pancras. La mieux connue est la cellule souche hmatopotique multipotente, provenant notamment de la moelle osseuse ou du sang de cordon ombilical, et capable de reconstituer l'ensemble des cellules sanguines. Citons aussi
la cellule souche msenchymateuse (ou stromale), qui peut produire des cellules
musculaires ou cartilagineuses. Les cellules souches adultes sont utilises en clinique depuis de nombreuses annes.
De nouvelles proprits des cellules souches adultes ont t mises en vidence rcemment, mettant en avant le concept de plasticit de la diffrenciation. Ainsi, par exemple, les cellules souches hmatopotiques peuvent donner naissance des cellules hpatiques, musculaires ou neurales.
Rciproquement, des cellules souches neurales ont donn naissance chez la souris des cellules sanguines.

Perspectives : les greffons du XXIe sicle


La greffe de cellules souches (ou thrapie cellulaire) est l'volution logique
des techniques de greffes d'organes et de tissus. Citons l'injection de cellules
souches stromales dans le myocarde en cas d'insuffisance cardiaque, de neurones dopamine dans le cerveau en cas de Parkinson ou de cellules dlots pancratiques en cas de diabte insulinodpendant.
On peut aussi combiner thrapie cellulaire et thrapie gnique : les gnes
transfrs aux cellules souches avant la greffe peuvent corriger des maladies hrditaires (voir Thrapie gnique ), amliorer la compatibilit des greffes (gnes
du complexe majeur dhistocompatibilit), ou produire des cytokines capables de
moduler la rponse immune. On peut ainsi imaginer de traiter une atteinte articulaire par injection de cellules stromales capables de rparer le cartilage, modifies l'aide de gnes produisant des cytokines anti-inflammatoires.
De nombreux obstacles doivent encore tre levs. Ainsi, du fait des risques
de dveloppement tumoral, il est dlicat dutiliser les cellules souches pluripotentes
sans obtenir pralablement leur diffrenciation.
Au-del des problmes scientifiques et mdicaux, la thrapie cellulaire souligne la ncessit d'une vigilance thique dfinissant le statut de l'embryon.
l'heure actuelle, il est possible de limiter ou d'interdire sans remords l'utilisation
des cellules embryonnaires, puisque les promesses thrapeutiques ne sont pas
ralises. Mais dans ce domaine, lquilibre entre les risques thiques ou mdicaux et les bnfices est susceptible dvoluer.

Mise en culture
des myoblastes
pour multiplication

Implantation dans le muscle


cardiaque pour fusion et maturation
Lutilisation la plus directe des cellules souches est la mise en culture de cellules souches
issues dun organe donn, puis leur rinjection dans lorgane traiter.

Moelle osseuse

Cellules
sanguines

Vaisseau
Cartilage
Os

Cellules
musculaires
Foie

Pour en savoir plus : AIM publiera un article plus approfondi


sur les cellules souches dans un prochain numro.

2003 - A.I.M. 88

Neurosphre
(cellules souches
neurales +
neurones drivs)

Cerveau (souris)

Cellules
endothliales

Cependant, de rcentes exprimentations chez la souris montrent que des cellules


souches hmatopotiques sont capables de prolifrer et de se diffrencier en dautres
types de cellules. Les cellules souches neurales possdent elles aussi cette plasticit
de diffrenciation .

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