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L'ACROPOLE D'ATHNES

PAR CHARLES ERNEST BEUL.

PARIS LIBRAIRIE DE FIRMIN DIDOT FRRES, FILS ET Cie 1862

CHAPITRE I. L'Acropole avant les guerres mdiques.


CHAPITRE II. L'Acropole au sicle de Pricls.
CHAPITRE III. L'Acropole jusqu'aux temps modernes.
CHAPITRE IV. Fortifications de l'Acropole.
CHAPITRE V. L'escalier des Propyles.
CHAPITRE VI. Description des Propyles.
CHAPITRE VII. Du caractre des Propyles.
CHAPITRE VIII. Pinacothque. - Pidestal d'Agrippa.
CHAPITRE IX. Le temple de la Victoire sans ailes.
CHAPITRE X. Intrieur de l'Acropole ; l'enceinte de Diane
Brauronia.
CHAPITRE XI. Enceinte de Diane de Brauronia.
CHAPITRE XII. Enceinte de Minerve Ergan.
CHAPITRE XIII. Route des Propyles au Parthnon.
CHAPITRE XIV. Le Parthnon.
CHAPITRE XV. Les Frontons du Parthnon.
CHAPITRE XVI. Les mtopes du Parthnon.
CHAPITRE XVII. La frise du Parthnon.
CHAPITRE XVIII. La statue d'or et d'ivoire.
CHAPITRE XIX. Extrmit orientale de l'Acropole.
CHAPITRE XX. Plan de l'rechthion.
CHAPITRE XXI. L'rechthion d'aprs les textes anciens.
CHAPITRE XXII. Dcoration de l'rechthion.
CHAPITRE XXIII. Retour aux Propyles.

CHAPITRE I. L'ACROPOLE AVANT LES GUERRES MDIQUES.


Sur la rive droite de l'Ilissus, peu de distance du mont Hymette et quarante
stades de la mer, s'lve le rocher qui fut le berceau d'Athnes et de sa religion.
C'est un plateau de forme ovale irrgulire, qui a neuf cents pieds dans sa plus
grande longueur ; il est large de quatre cents. Escarp de toutes parts, il
prsente l'occident seulement une pente accessible, entre naturelle que l'art
des diffrents ges aplanit et fortifia.
Les anciens disaient qu'avant le dluge de Deucalion un tremblement de terre
avait spar l'Acropole du Pnyx et. du Lycabette, collines voisines, et
qu'auparavant, grce leur runion, elle tait plus prs de l'Ilissus.
Vraisemblablement ils ne se trompaient qu' demi : ces immenses rochers
semblent soulevs au milieu de la plaine par un mme effort volcanique. La
tradition voulait que Ccrops, le premier, et choisi l'Acropole pour demeure. Il
avait donn la ville naissante non-seulement son nom, mais le nom d'Asty, que
seuls des Grecs les Athniens adoptrent, et qui semblait consacrer une parent
avec l'gypte. Ccrops, disait-on, tait originaire de Sas, capitale du Delta ; c'est
de l qu'il aurait apport le culte de Neitha (par inversion Athen), la vierge
victorieuse, qui, comme les femmes libyennes, couvrait sa poitrine d'une peau de
chvre orne de franges et teinte en rouge.
Les Athniens essayrent d'interprter leur honneur cette communaut de
murs et de croyances. Ccrops fut proclam autochtone, et on le reprsenta
comme les fils de la Terre, moiti homme, moiti serpent. Platon, dans son
Time, racontait que Solon, pendant son voyage en gypte, avait fait avouer aux
prtres mmes de Sas qu'Athnes tait plus ancienne que leur ville de mille ans.
Callisthne et Apollonius de Tyane rptrent leur tour que Sas tait une
colonie grecque, et qu'elle tenait d'Athnes le culte de Minerve et son collge de
prtres, rminiscence des tobutades. Lorsque l'on connat l'orgueil national des
Grecs et particulirement du peuple athnien, on ne s'tonne point de ces
flatteries inventes par les philosophes qui avaient adopt Minerve comme le
type le plus idal parmi les divinits : ils prparaient ainsi un accueil favorable
leurs thories.
Mais on voit combien le sentiment national chez les anciens mlait son ardeur
quelque chose d'troit. Qu'importait aprs tout aux Athniens que le culte de leur
grande divinit ft venu ou non d'gypte ? N'tait-elle pas devenue leur cration
? En la parant d'une grce cleste par leurs potiques fictions, en lui donnant la
science, la sagesse, la valeur, la chastet, toutes les vertus de la femme et tout
le gnie de l'homme, n'avaient-ils pas effac les traces de son origine trangre
? Par leur pit ils avaient surpass tous les peuples rivaux ; ils avaient quitt
leur nom pour prendre celui de leur protectrice ; le ciseau de leurs grands
artistes lui avait donn la vie et une beaut immortelle sur la terre ; ils l'avaient
fixe jamais parmi eux en lui levant les temples les plus magnifiques ; et
mme dans l'imagination de la postrit la plus recule, Minerve ne peut
apparatre que sur le rocher de l'Acropole et parmi les ruines du Parthnon.
Quant l'interprtation du mythe de Minerve et des lgendes qui s'y rattachent,
soit qu'on y veuille voir simplement un voile des faits historiques, ou bien la
personnification allgorique des progrs de l'agriculture et de la civilisation, ou
enfin un systme astronomique et philosophique plus lev encore, ces questions

ne peuvent trouver leur place au dbut de ce livre. Les arts sont ennemis des
abstractions. Ils vivent d'imagination et de posie, mais de cette posie qui leur
prsente la forme plutt que l'ide, la forme revtue de fictions vivantes, de tous
ses attributs matriels. Dites Phidias que la dispute de Neptune et de Minerve,
c'est la colonie phnicienne chasse par la colonie gyptienne ; qu'rechthe,
c'est le bl confi la terre, et Pandrose la rose qui le fait crotre ; que
Minerve, c'est l'esprit de lumire et de vie qui rside dans le soleil et la lune, et
osez lui demander ensuite des chefs-d'uvre ! Qu'on me permette donc de
reproduire les fables qui entourent le berceau d'un peuple, d'autant plus
charmantes qu'elles sont plus naves. Qui voudrait les dpouiller de leurs
mensonges, lorsque l'art qu'elles ont si admirablement inspir les a en retour
consacres et faites immortelles ?
Ccrops, par les bienfaits d'une civilisation inconnue, attira promptement autour
de lui les habitants de l'Attique, disperss jusque-l, errants et misrables.
C'tait le temps o les dieux parcouraient la terre, prenant possession des villes
o l'on devait leur rendre un culte particulier. Neptune vint le premier, et,
frappant le roc de son trident, fit paratre la mer au milieu de l'Acropole. Minerve
arriva son tour, et, appelant Ccrops pour qu'il lui servit de tmoin, planta un
olivier charg de ses fruits. Ccrops runit alors les hommes et les femmes (car
alors les femmes assistaient aux assembles), et recueillit les voix. Les hommes se
prononcrent pour Neptune, les femmes pour Minerve, et, comme il s'en trouva
une de plus, la desse l'emporta.
Neptune appela en vain de ce jugement devant les douze Dieux runis sur
l'Aropage. Le tmoignage de Ccrops assura Minerve une nouvelle victoire.
Ds lors elle devint la desse protectrice de la ville, lui donna son nom et fut
honore Athnes plus qu'en aucun lieu de la terre. L'olivier qu'elle avait fait
naitre sur le rocher frapp par Neptune fut entour d'une enceinte, et, auprs de
l'autel et de la statue consacrs la desse, on n'en leva qu'aux dieux qui lui
taient chers, Jupiter Trs-Haut, son pre, Vulcain son frre.
Plus tard cependant on commena redouter le courroux de Neptune. Dj il
avait voulu inonder l'Attique, et Mercure seul, envoy par Jupiter, avait pu
l'arrter. La forme de son trident empreinte sur le roc, et ce trou au fond duquel,
lorsque soufflait le vent d'Afrique, on entendait mugir la mer, semblaient une
continuelle menace. rechthe, par le conseil de l'oracle, leva d'abord dans
l'Acropole un autel l'Oubli, monument de la rconciliation de Neptune et de
Minerve ; puis Neptune fut admis partager les honneurs de la desse.
rechthe tait n de l'amour du de Vulcain pour Minerve et de la Terre, qui
voulut tre mre sa place. Les Athniens faisaient de cet vnement des rcits
diffrents, qui, s'ils blessaient fort sa pudeur, sauvaient au moins la virginit de
leur protectrice. Minerve, honteuse la fois et touche de compassion pour
l'enfant qui gisait terre, rsolut de l'lever en se cachant des autres dieux. Elle
le mit dans une corbeille et l'emporta dans son sanctuaire. L vivaient les trois
filles de Ccrops, Pandrose, Aglaure et Hers, qui s'taient consacres son
culte. Un jour la desse s'aperut que sa ville tait trop accessible du ct du
couchant. Elle alla chercher une montagne Pellne, et confia la corbeille
Pandrose en lui dfendant de l'ouvrir. Pandrose fut fidle ; mais ses deux surs,
pousses par la curiosit, dcouvrirent le mystre. Aussitt une corneille alla
annoncer cette nouvelle Minerve, qui revenait avec la montagne dans ses bras.
De surprise et de colre elle la laissa tomber : c'est ainsi que fut form le mont
Lycabette. Hers et Aglaure, gares alors par une dmence furieuse, se

prcipitrent du haut de l'Acropole. Pandrose, au contraire, devint plus chre


encore Minerve, qui voulut aprs sa mort qu'on lui rendit les honneurs divins.
Cependant rechthe, parvenu l'ge d'homme, dtrna le roi Pandion. C'est
alors que, plein de reconnaissance pour sa mre adoptive, il lui leva le temple
o elle aimait habiter, investit Buts et sa postrit du sacerdoce, tablit les
Panathnes et les courses de quadriges en l'honneur de Minerve ; enfin, il
donna son culte l'clat et la solennit qui se transmirent d'ge en ge. Aussi
fut-il aprs sa mort enseveli dans le temple mme, auprs de Ccrops.
Pendant que la religion consacrait ainsi l'Acropole, la ville y grandissait peu
peu, et, s'tendant au midi, commenait descendre dans la plaine. Les artisans
et les laboureurs taient tablis l'extrieur sur la pente mme qui regarde
l'Ilissus. Seule, la caste des guerriers occupait le sommet, runie par une
enceinte autour du temple de Minerve et de Vulcain. Ils s'taient construit, du
ct du nord, des demeures communes, et y vivaient exposs la violence du
vent, veillant sur les citoyens. Sur le plateau mme de l'Acropole, il y avait une
source que plus tard les tremblements de terre firent presque compltement
disparatre, mais qui alors donnait une eau abondante, agrable boire l'hiver
comme l't.
C'est ainsi que Platon, dans son Critias, dcrit la vie d'une cit primitive dans
toute sa simplicit. Une source, une enceinte fortifie, les artisans qui travaillent
dans leurs demeures, les laboureurs dans les champs voisins, les guerriers sur la
hauteur qui observent la mer sillonne par Ires pirates, ou les dfils du Parns
franchis souvent par les belliqueux habitants d'leusis et de Thbes. L'ennemi
parait-il, tous se rfugient dans l'enceinte avec leurs troupeaux et ce qu'ils ont de
plus prcieux. Les fortifications n'taient autre chose qu'une barrire de bois
entrelace aux oliviers sauvages qui croissaient naturellement sur l'Acropole
comme sur tous les rochers de la Grce.
Un temps vint cependant, lorsque Thse runit tous les habitants de l'Attique en
une seule cit, o l'Acropole fut abandonne aux dieux et aux vieux souvenirs.
Mais elle fut toujours pour les Athniens la Ville par excellence, l'Asty de Ccrops,
la vritable patrie. Les maisons nouvelles se grouprent en cercle ses pieds,
sous l'gide de Minerve ce qui faisait dire au rhteur Aristide que l'Attique tait le
centre de la Grce, Athnes le centre de l'Attique, et l'Acropole le centre
d'Athnes. Au moment du danger, on tait toujours prt s'y rfugier encore.
C'tait une sre forteresse, surtout depuis que les Plasges Tyrrhniens avaient
aplani le rocher et l'avaient entour de ces murs clbres dont ils couvrirent la
Grce et l'trurie.
Soixante ans aprs la guerre de Troie, une colonie de Plasges chasss de la
Botie avait trouv un asile en Attique. Pour payer l'hospitalit qu'ils recevaient,
les Plasges fortifirent l'Acropole, et protgrent le ct accessible par une srie
d'ouvrages qui communiquaient entre eux par neuf portes. De l le nom
d'Ennapyle. Les Athniens leur donnrent en rcompense des terres au pied de
l'Hymette, terres striles, mais dont leur industrie sut tirer un excellent parti.
Deux ges d'homme ne s'taient pas couls que les Athniens, jaloux et dj
ingrats, les chassrent. Ils prtendirent plus tard que les Plasges avaient fait
violence leurs filles lorsqu'elles allaient chercher de l'eau aux Neuf-Fontaines,
et qu'on les avait surpris dlibrant de s'emparer d'Athnes. Mais les dieux euxmmes semblrent punir leur mauvaise foi en rendant inutiles contre l'ennemi
ces murs, ouvrage de leurs victimes, et en les faisant servir aux projets forms
par les ambitieux contre leur libert. Cylon, Pisistrate, Isagoras commencrent

par se saisir de l'Acropole, lorsqu'ils voulurent se faire tyrans de leur patrie, tous
trois, il est vrai, avec un succs diffrent. Lorsqu'au contraire Xerxs en fit le
sige, Minerve chercha en vain flchir par ses prires Jupiter vengeur de
l'hospitalit.
L'incendie d'Athnes par Xerxs est un de ces faits sur lesquels glisse l'histoire,
parce que de plus grands vnements captivent son attention. L'Acropole en
flammes ne fait qu'clairer la flotte immobile Salamine, et l'on oublie quelques
pierres menaces et quelques vieillards superstitieux, pour ne penser qu'
l'avenir d'un peuple et d'une civilisation qui va se dcider dans peu d'heures. Il y
a cependant aussi de la grandeur dans cette confiance inbranlable aux paroles
ambigus d'un oracle et dans ce dvouement Inutile qui s'ensevelit sous les
ruines de la patrie.
La ville tait reste dserte : les guerriers taient sur les vaisseaux, les femmes
et les enfants Salamine ou Trzne ; Minerve elle-mme tait remonte au
ciel, et le serpent familier avait disparu du sanctuaire. Seuls, les ministres des
autels, quelques pauvres gens que la misre avait empchs de fuir d'Athnes,
et les citoyens qui croyaient avoir mieux compris l'oracle, s'taient enferms
dans la citadelle et l'avaient fortifie la hte avec des pieux et des planches,
profitant des oliviers sauvages qui l'entouraient alors d'une dfense naturelle.
Le premier assaut repouss, les Perses s'tablissent en tumulte sur l'Aropage,
porte de trait, et lancent des flches et des toupes enflammes contre la
palissade. Les Athniens, dus dans leur pieuse confiance, rsistaient
cependant. Chaque fois que les barbares s'approchaient des portes, ils roulaient
sur eux des pierres normes. Xerxs dsesprait dj de les rduire.
Enfin, on dcouvrit sur le flanc de l'Acropole une fissure qui n'tait point garde,
tant l'on pensait peu que personne pt jamais escalader par l. C'tait, dans le
temple d'Agraule, un passage souterrain dont les bords taient trs-escarps et
paraissaient inaccessibles. Ds que les Athniens voient les Perses sur l'Acropole,
les uns se prcipitent du haut du mur et se tuent, les autres se rfugient dans le
temple. Ils y sont massacrs, le temple est livr au pillage, et l'Acropole entire
devient la proie des flammes.
Mardonius, maitre son tour d'Athnes, acheva d'anantir ce que Xerxs n'avait
pu que dtruire. Il ne laissa ni une muraille de la ville, ni une maison, ni un
temple. Aujourd'hui mme, en fouillant l'Acropole, on trouve des fragments des
anciens temples, des marbres briss, des pierres noircies, des charbons, des
vases de terre cuite et de bronze, tmoins d'une dvastation dont vingt-quatre
sicles n'ont pu faire disparatre les traces.
Quand les Athniens vainqueurs rentrrent dans leur pays, la ville et l'Acropole
n'taient plus qu'un monceau de ruines. Mais l'olivier sacr du temple
d'rechthe, brl jusqu'au pied, avait repouss d'une coude la premire nuit :
image de la rapidit avec laquelle un peuple dans tout l'lan de sa jeunesse et de
son gnie allait rparer ses dsastres. La fortune semblait avoir ras une ville
entire, uvre ingale de temps encore grossiers, pour qu'elle se relevt
brillante, une et immortelle au plus beau sicle de l'art.

CHAPITRE II. L'ACROPOLE AU SICLE DE PRICLS.


Vous devez, dit Aristote ceux qui veulent conserver le pouvoir, vous devez
agrandir et orner votre ville comme si vous en tiez l'administrateur et non pas
le matre. Ce conseil semble avoir t inspir par l'histoire d'Athnes. Tous ceux
qui, par la force, la persuasion ou la gloire, devinrent les chefs de la rpublique,
s'appliqurent l'envi construire et dcorer la ville des chefs-d'uvre de tous
les arts.
Pisistrate avait lev la plupart des monuments que dtruisirent les Perses, et
peut-tre cet ancien Hcatompdon que nous ne connaissons que par quelques
dbris et deux lignes d'un glossaire, tant le Parthnon d'Ictinus l'a fait oublier
aux auteurs anciens. Les fils de Pisistrate avaient suivi cet exemple et protg
galement les lettres et les arts. Ce qu'ils avaient fait par politique, et par ce
got des belles choses naturel au peuple athnien, Thmistocle, Cimon, Pricls
le firent en outre par ncessit : tout tait crer puisque tout tait dtruit, les
fortifications, les temples des Dieux, les difices publics.
La tche de Thmistocle tait la plus difficile ; elle fut promptement interrompue
par l'exil. Il fallait avant tout assurer la scurit de la ville naissante et l'entourer
de murailles, malgr la jalousie des autres Grecs et l'opposition des
Lacdmoniens. On sait par quelle ruse Thmistocle djoua leur malveillance.
Pendant qu'il tramait en longueur son ambassade Sparte, tous les Athniens,
dit Thucydide, travaillaient construire les murs, hommes, femmes, enfants,
n'pargnant aucun difice, soit public, soit priv, du moment qu'il pouvait fournir
des matriaux... Les fondations taient composes de pierres de toute espce
qu'on disposait sans rgularit et selon que chacun les apportait : les stles des
tombeaux et les pierres travailles y figuraient en grand nombre... Maintenant
encore, les murailles accusent clairement la hte avec laquelle elles ont t
construites. Nous verrons plus bas que ces paroles s'appliquent encore
aujourd'hui une partie de l'enceinte de l'Acropole, celle qui regarde le nord.
Cimon btit son tour le mur du midi ; mais cette fois loisir, en belles et
rgulires assises. Le riche butin conquis sur les ctes d'Asie et de Thrace en fit
les frais, aussi bien que de tous les monuments qui furent btis cette poque.
Quand le trsor public tait puis, c'taient ses richesses prives que Cimon
consacrait aux travaux. Malgr son insouciance et son penchant pour le vin,
Cimon, reprsentant du parti aristocratique, avait une me grande et gnreuse.
Son pouvoir, comme dans toute dmocratie, dpendait de la faveur de la
multitude : il aima mieux l'acheter au prix de sa fortune que de sa dignit. Tout
l'or qu'il avait conquis sur les Perses, il l'employa noblement embellir sa patrie.
Les Longs murs, par exemple, le Pcile, le Thsion, le Gymnase, les Jardins de
l'Acadmie sont l'uvre de Cimon. L'Acropole ne fut pas seulement fortifie,
mais dcore ; et malgr le silence des auteurs anciens, il y a quelque raison de
croire que le temple de la Victoire sans ailes fut construit cette poque.
Ainsi le fils de Miltiade donna aux arts l'impulsion que Pricls ne fit que
dvelopper. Les arts, arrivs leur point de maturit, n'attendaient qu'une
occasion favorable. Tout se rencontra la fois, le gnie dans les artistes, les
lumires et la magnificence dans les hommes d'tat, des sources inespres de
richesse pour le trsor public, la paix au dedans, au dehors la gloire militaire et
ses enivrements, Un pareil concours de circonstances que la philosophie humaine

ne peut expliquer et qui n'a qu'une heure dans l'histoire d'un peuple, amne ce
qui on appelle un grand sicle. Mais, comme l'on croit tout simplifier en
rapportant tout un seul homme, on a donn ce sicle le nom de Pricls.
Cimon n'est plus qu'un gnral heureux : Pricls est le gnie protecteur des
arts, idal que la postrit entoure d'un respect superstitieux et auquel elle
attribue ce qu'ont accompli deux gnrations entires.
Lorsque Pricls hrita de l'influence de Cimon et voulut continuer son uvre, le
trsor public n'avait plus ces revenus extraordinaires que la guerre prlevait sur
l'opulente Asie. Le grand roi avait sign la paix et tenait ses vaisseaux loin des
mers de Grce. Il n'y avait plus d'ennemis ; ce fut sur les allis que retomba le
poids de la splendeur athnienne. La caisse commune enleve Dlos fournit
aux largesses de Pricls et ses coteuses constructions. C'est alors que
s'levrent le Parthnon et les Propyles.
Si les classes laborieuses qui gagnaient tout ce systme ne murmurrent pas
dans le commencement, il n'en fut pas de mme du parti aristocratique,
accoutum au dsintressement de Cimon et aux sources glorieuses de sa
prodigalit. Thucydide, fils de Mlsias, tait la tte de ce parti. Les assembles
retentissaient de leurs accusations contre l'acte inou de Pricls :
Le peuple1 se dshonore, s'criaient-ils, et encourt le mpris universel en
transportant de Dlos Athnes l'argent qui appartient tous les Grecs. Le
prtexte le plus plausible nue nous pussions opposer nos dtracteurs, la crainte
que les barbares ne s'emparassent l-bas du trsor commun, et le dsir de le
mettre en sret, ce prtexte, Pricls ne nous l'a pas mme laiss. La Grce se
croit outrage cruellement et soumise une clatante tyrannie, lorsqu'elle voit
les sommes qu'elle est force de dposer pour une guerre nationale, servir
dorer notre ville, la couvrir d'ornements recherchs, comme une femme
coquette charge de pierres prcieuses, la remplir de statues et de temples qui
cotent mille talents.
Pricls prouvait, au contraire, au peuple qu'il ne devait point compte aux allis
de leur argent. C'est vous disait-il qui faites la guerre pour eux et qui tenez
loigns les barbares : tan- dis qu'ils ne vous fournissent ni un cheval, ni un
vaisseau, ni un soldat, mais payent une simple contribution. Or, l'argent
n'appartient point celui qui le donne, mais celui qui le reoit, du moment qu'il
tient les engagements qu'il a pris en le recevant... Vous tes pourvus
abondamment de tout ce qui est ncessaire la guerre. Vous avez donc le droit
d'employer le superflu des ouvrages qui, achevs, vous assurent une gloire
ternelle, et, pendant leur excution, entretiennent le bien-tre parmi vous. Car
ils exigent des travaux de tout genre, occupent tous les arts, mettent en
mouvement toutes les mains, et procurent un salaire la ville presque entire,
qui pourvoit elle-mme ses embellissements et tout ensemble sa
subsistance.
C'est ainsi que Pricls, aprs avoir rassur la conscience de ses auditeurs et fait
appel l'orgueil national, s'adressait directement aux intrts de chacun, bien
sr de trouver des juges favorables. Il croyait quitable et d'une bonne politique
de reconstruire les difices d'Athnes sans qu'il en cott rien l'tat. C'tait
justice ses yeux qu'aprs s'tre sacrifie pour la Grce, cette ville courageuse
ft releve par l'argent des Grecs, et que le trsor des allis, ranon de leur

1 Plutarque, Vie de Pricls, XII.

mollesse, payt la magnificence d'Athnes, tandis que le sang athnien coulait


pour la dfense des allis.
Mais les orateurs du parti de Thucydide revenaient souvent la charge, accusant
Pricls de dilapider le trsor et d'puiser les revenus publics. Pricls demanda
un jour au peuple assembl s'il trouvait qu'il et trop dpens. Beaucoup trop,
lui rpondit-on. Eh bien ! ce n'est pas vous, c'est moi qui supporterai la
dpense, et j'inscrirai mon propre nom sur les monuments que je consacrerai. A
ces mots, tous, soit frapps de sa grandeur d'me, soit jaloux de l'honneur
attach de telles uvres, lui crirent de puiser son gr dans le trsor et sans
compter.
C'est ce qu'il fit, surtout lorsque l'exil de Thucydide l'eut dlivr d'une opposition
gnante. On peut avoir une ide de ce que cotrent toutes ces constructions par
les seuls Propyles, qui exigrent deux mille douze talents, un peu plus de dix
millions de notre monnaie : Hliodore, dans le premier livre de son ouvrage sur
l'Acropole d'Athnes, dit que les Propyles furent compltement termins en cinq
ans et cotrent deux mille douze talents. L'ouvrage d'Hliodore est perdu ; mais
ce tmoignage d'un homme qui avait tudi particulirement les monuments et
l'histoire de l'Acropole est reproduit par les auteurs.
Ce chiffre de dix millions de drachmes n'a rien d'inexplicable. Lorsqu'il faut
aplanir un rocher sur une largeur de cent cinquante pieds, y construire des
soubassements, le revtir de dalles et d'un magnifique escalier de marbre, tailler
des blocs immenses dans les carrires avec un soin, je dirais mme avec un art
dont le mont Pentlique garde encore les traces, les transporter plus de cinq
lieues de distance sur une hauteur escarpe, les rejeter, si on y dcouvre une
seule tache ; lorsqu'un architecte fait travailler le marbre comme les sculpteurs
savent seuls aujourd'hui le travailler, ajuster chaque assise comme on ajuste les
plus dlicats ouvrages de marqueterie ; lorsqu'il emploie des peintres, des
doreurs et des ouvriers dont le dernier devait tre un artiste ; enfin lorsque la
nature et l'art ont prodigu ce qu'ils ont, l'une de plus prcieux, l'autre de plus
parfait, pour produire un admirable chef-d'uvre, faut-il s'tonner que la
dpense soit proportionne tant de magnificence ?
Comme si ces raisons n'taient point assez fortes, l'histoire apporte aussi son
mot, mot dcisif qui livre en mme temps le secret de la puissance, ou, comme
disaient les anciens, de la monarchie de Pricls. J'ai dj cit le discours par
lequel il justifiait devant le peuple l'enlvement du trsor des allis : Plutarque
expose ensuite l'emploi qu'il en fait et par quelle politique.
Ceux que leur ge et leur force rendaient propres la guerre recevaient une
paye sur le fonds commun. Mais les classes ouvrires, que leurs professions
exemptaient du service, Pricls voulut qu'elles eussent galement leur part de
l'argent conquis, sans l'attendre cependant au sein de la paresse et de l'oisivet.
C'est pourquoi il proposa au peuple d'entreprendre de grandes constructions et
des travaux de toute sorte qui devaient occuper longtemps toutes les industries.
Par ce moyen la population sdentaire avait aussi bien que les citoyens qui
taient en campagne ou en garnison le droit de profiter des richesses publiques
et d'en recevoir sa part. Puis Plutarque numre toutes les professions, tous les
mtiers qui gagnaient cette vaste entreprise, jusqu'aux marins qui allaient
chercher l'ivoire et l'bne dans les pays lointains, jusqu'aux charretiers qui
transportaient le marbre des carrires du Pentlique, sans oublier cette arme de
manuvres qui n'taient que des instruments, des forces au service de chaque

mtier. C'est ainsi que ces travaux rpandaient et distribuaient l'abondance


parmi tous les ges et dans toutes les conditions.
Ce fut en effet la politique de Pricls de s'attacher le peuple par l'intrt et de
flatter son dsir de bien-tre. Cimon tait entr le premier dans cette voie par
ses largesses personnelles ; Pricls, qui tait pauvre, continua aux dpens du
trsor de la rpublique. On sait o cette funeste tendance conduisit les hommes
d'tat qui lui succdrent. Pricls au moins garda la mesure, et cette
distribution dtourne des deniers publics ne fut pas sans dignit, puisqu'elle fut
le prix du travail ; prix fort lev, je n'en doute pas, car ce n'taient plus des
ouvriers qu'il payait, mais des citoyens matres de sa puissance et sduits par
ses promesses. On comprend qu'en Sicile d'immenses travaux comme la Piscine
d'Agrigente et le temple de Jupiter Olympien, les Latomies de Syracuse, les
temples grandioses de Slinonte pussent tre excuts peu de frais par les
bras d'innombrables prisonniers de guerre. Mais il tait dans les desseins de
Pricls que le plus humble ouvrage ft excut par un homme libre et
largement pay. Cette considration, lorsque s'y joint la grandeur du monument,
la beaut des matriaux, la perfection des plus simples dtails, enlve toute
invraisemblance au chiffre d'Hliodore.
Le Parthnon avait d coter plus cher encore, si l'on a gard ses proportions
et aux sculptures qui l'ornaient. L'or seul de la statue de Minerve valait environ
cinq cents talents (trois millions). C'est ce que Pricls assurait au peuple athnien
et ce qui fut prouv dans le procs de Phidias. Aucun autre renseignement ne
nous est parvenu.
On se trouve dans la mme incertitude pour la date du Parthnon, tandis qu'on
a, sur l'poque des Propyles, des chiffres aussi prcis que sur leur prix. Ils
furent commencs sous l'archontat d'Euthymne, la quatrime anne de la 85e
olympiade, c'est--dire l'an 436. Mnsicls en tait l'architecte ; et au bout de
cinq annes, en 431, ils taient compltement termins.
Un an avant que l'on construist les Propyles, la troisime anne de la 85e
olympiade, Phidias avait plac dans le Parthnon la statue de Minerve en or et en
ivoire. On en peut conclure que le temple tait achev ; mais l'poque o il fut
commenc nous est inconnue. Peut-tre fut-ce aprs l'exil de Thucydide, en 444.
Quoi qu'il en soit, les anciens eux-mmes admiraient la rapidit avec laquelle
s'levaient des difices qui, par leur grandeur et leur perfection, semblaient
devoir occuper plusieurs gnrations. Ce qu'il y a de plus surprenant, dit
Plutarque, c'est leur prompt achvement. Chacun d'eux paraissait exiger
plusieurs ges d'homme pour tre termin, et tous le furent sous l'administration
d'un seul.
Mais ni un gouvernement de fait absolu, ni la suite dans les vues, ni l'argent
fourni profusion, ni une multitude d'habiles artistes, ni une paix profonde, ne
suffisent expliquer ce miracle. Le secret, c'est l'unit de direction, c'est la
grande et active pense d'un seul homme qui conduisit l'uvre entire. L'amiti
de Pricls avait mis Phidias la tte des travaux ; tout reposait sur lui, il
dirigeait tous les artistes, et cependant il en avait de bien grands sous ses
ordres. C'taient, en effet, Callicrate et Ictinus, les architectes du Parthnon ;
Corbus, Mtagne, architectes du temple d'leusis ; Mnsicls, qui construisit
les Propyles ; les sculpteurs Alcamne, Agoracrite, Crsilas, Critios, Nsiots,

Colots, le Thrace Paonius, dont les uns taient les lves, les autres les rivaux1
de Phidias. C'tait le peintre Pannus, frre de Phidias, qui lui-mme avait
commenc par tudier la peinture, et qui devait possder aussi une connaissance
approfondie de l'architecture, comme les sculpteurs Callimaque, Polyclte,
Scopas. Autrement sa surintendance de tant de travaux de construction n'et t
qu'illusoire. Cette universalit est trop familire aux gnies de la renaissance
pour qu'elle :nous tonne dans l'antiquit.
Cependant, quelque large part que l'on veuille faire Phidias dans les uvres de
ce beau sicle, il faut reconnatre que la postrit se montre injuste envers ceux
qui les ont cres de concert avec lui. Aujourd'hui, connatre Ictinus et Alcamne,
c'est dj de la science ; pour Callicrate, Ponius, Agoracrite, Nsiots, ce n'est
qu'un auteur la main qu'on parvient retrouver leurs noms sans cho. Et
pourtant ces statues que vous admirez au Muse britannique sont peut-tre
l'uvre de Ponius ou d'Alcamne, de mme qu'ils dcoraient les frontons
d'Olympie tandis que Phidias sculptait dans l'ivoire le Jupiter d'Homre. La
plupart des morceaux de cette frise que vous voyez dissmine Athnes et
Londres devraient porter le nom de Critios, d'Agoracrite et de tant d'autres. Mais
Phidias est dans nos souvenirs comme Hercule, le hros de travaux impossibles,
la personnification d'une gnration entire, un nom qui rsume tout et absorbe
la gloire de tous. Les autres artistes sont pour nous que ses lves, talents qui
renoncent leur originalit pour dgrossir ses marbres ou travailler sur ses
dessins. Nous ne songeons point pourtant rapporter Bramante, le Phidias de
Jules II, le mrite de la chapelle Sixtine et des fresques du Vatican. Nonseulement Raphal et Michel-Ange travaillaient sous ses ordres ; mais il distingua
et prsenta au pape le premier, et contraignit le second, malgr sa rsistance,
peindre son Jugement dernier.
C'est l, je le sais, le malheur des uvres collectives : et si, selon l'usage, un
seul nom devait dominer, aucun ne le mritait mieux que celui de Phidias,
puissant esprit, qui avait choisi, disciplin tant de talents divers, et qui les
conduisait rapidement vers le but commun, les inspirant moins par ses conseils
que par ses exemples. Mais je comprends encore mieux les jalousies et les
ressentiments qui l'entouraient, si dj l'on pressentait qu'une seule gloire ferait
oublier toutes les autres. Ce fut de l'atelier mme de Phidias que sortit le
dnonciateur qui le fit exiler. Ce lche complot ne fit qu'ajouter sa grandeur en
l'envoyant Olympie commencer le Jupiter, son plus clbre chef-d'uvre.
L'Acropole d'Athnes a t dans l'antiquit l'objet d'ouvrages particuliers qui sont
perdus. Hliodore, que l'on suppose contemporain d'Antiochus piphane, avait
crit quinze livres sur l'Acropole. Polmon en avait compos quatre et un trait
sur les tableaux des Propyles. Un passage d'Harpocration permet de croire que
deux autres ouvrages avaient t composs, l'un par Mncls, l'autre par
Callistrate. Hgsias, dont Strabon cite quelques phrases, parait peu regrettable.
Mais le livre dont la perte sera ternellement dplorer, c'est celui qu'Ictinus luimme avait publi sur le Parthnon, de concert avec Carpion. L'architecte
jugeant son uvre et livrant les secrets de son art, ce serait pour les modernes
la plus inespre des rvlations.

1 Quo eodem tempore semuli ejus fuere Alcamenes, Critias, Nesiotes, Hegias. (Pline,

XXXIV, 19.) Les inscriptions donnent Critios.

CHAPITRE III. L'ACROPOLE JUSQU'AUX TEMPS MODERNES.


Lorsque la citadelle eut t consacre par l'art comme elle l'tait dj par la
religion, elle devint un sanctuaire inaccessible, et il fut dfendu d'habiter le lieu
qui jadis comprenait la ville entire. Au commencement de la guerre du
Ploponnse, la population des campagnes se rfugia dans. Athnes : on la
logea, tant la ncessit tait pressante, dans les tours des Longs murs, dans les
lieux sacrs, dans les temples et mme dans cette enceinte plasgique que les
imprcations d'un oracle dfendaient d'occuper ; mais l'Acropole lui fut ferme.
Chaque prytane en tenait les clefs son tour, pour un jour seulement : le peuple
se souvenait de Cylon et de Pisistrate, et le trsor des allis, gard dans le
Parthnon, tait une tentation aussi forte que la tyrannie.
Les sicles qui suivirent s'efforcrent d'embellir encore un lieu si magnifique par
des monuments moins importants, des statues, des offrandes de toute sorte.
L'orateur Lycurgue y consacra une partie des revenus d'Athnes, qu'il avait su
ramener leur ancienne abondance. Sous Auguste on leva le pidestal colossal
et la statue d'Agrippa, le temple circulaire de Rome et d'Auguste, et l'on continua
sous les empereurs remplir l'enceinte entire de statues, comme on le
reconnait encore par de nombreuses inscriptions.
Mais la dcadence et les malheurs du peuple athnien exposrent les monuments
de frquents outrages. La chute des croyances leur enlevait en mme temps le
caractre sacr, le prestige, qui, dfaut de la force, et pu les faire respecter.
Lachars, avec l'aide de Cassandre, s'tait empar du pouvoir. Ce fut de tous les
tyrans le plus inhumain et le plus impie. Assig par Dmtrius, fils d'Antigone, il
s'enfuit en Botie, emportant les boucliers d'or qui ornaient la frise du Parthnon,
et tout l'or de la statue de Minerve.
La bassesse des Athniens rservait cependant la desse une insulte plus
sacrilge encore. Non contents de dcerner les honneurs divins Dmtrius, ils
firent broder son portrait et celui de son pre sur le pplus sacr avec ceux de
Jupiter et de Minerve. On remarqua que, le jour de la procession des
Panathnes, un ouragan dchira le voile en deux. Mais quand l'opisthodome du
Parthnon fut assign pour demeure Dmtrius, quand le temple de la vierge,
sa sur ane, comme il l'appelait, retentit de ses bruyantes orgies avec Lamia
et ses autres courtisanes, les dieux mpriss se turent, et l'on ne croyait mme
plus leur vengeance. Minerve Poliade, la desse de Ccrops et d'rechthe,
n'obtenait pas plus de respect. Pendant le sige d'Athnes par Sylla et la famine
qui en fut la suite, le tyran Aristion laissait teindre la lampe immortelle, et,
quand la grande prtresse lui demandait du bl pour un sacrifice, il lui envoyait
du poivre.
Athnes fut mnage longtemps par les Romains, qui venaient ds leur jeunesse
y puiser l'amour des arts et des lettres. Accordons aux morts la grce des
vivants, disait Sylla en arrtant le pillage, mais en faisant dmanteler la ville
et l'entre de la citadelle. Il exprimait ce que pensrent longtemps les Romains.
Mme quand toute la Grce tait dpouille de ses chefs-d'uvre, Athnes
inviolable gardait les siens, traite non pas comme une ville conquise, mais
comme une patrie retrouve. Jules Csar lui pardonna sa fidlit Pompe ;
Antoine, son adhsion au parti de Brutus et de Cassius ; Auguste, les bienfaits
qu'elle avait reus d'Antoine. Ce fut Nron, dont les constructions insenses

furent la plus excusable folie, qui commena la dvastation. Aprs avoir dpeupl
Delphes et Olympie de leurs statues, il enleva la plupart de celles qui se
trouvaient dans l'Acropole d'Athnes. Il est remarquer cependant qu'il pargna
les plus saintes et les plus clbres, puisqu'elles s'y trouvaient encore au temps
de Pausanias. Secundus Carinas, agent de l'empereur, avait probablement pour
instructions de chercher le nombre plutt que le mrite. Il fallait remplir la
Maison dore.
Comment disparurent toutes les autres sculptures dtaches, depuis la Minerve
colossale de Phidias jusqu'aux Grces de Socrate, c'est ce que l'on ignore.
Allrent-elles orner Constantinople, que Thodose surtout embellit des dpouilles
de la Grce ? Furent-elles dtruites par le zle des chrtiens ou par la fureur des
barbares, ? Une tradition que rapporte Zosime semble absoudre Marie et ses
Goths. Pendant qu'il assigeait Athnes, la desse Minerve, arme de son casque
et de son bouclier, lui apparut menaante, s'avanant pas rsolus sur les murs
de sa forteresse. Effray, il proposa la paix aux Athniens, qui lui ouvrirent
immdiatement leurs portes et le reurent au milieu des ftes et des festins.
Quant aux chrtiens, s'ils brisrent les statues et les images, si par obissance
aux dits des empereurs ils renversrent la plupart des temples, ils sauvrent au
moins les plus beaux en en prenant possession. Au VIIe sicle, l'rechthion et le
Parthnon furent convertis en glises grecques, consacres, l'une la Divine
Sagesse, dont Minerve tait la personnification, l'autre la Mre de Dieu. Ce fut
en 630 que le Parthnon fut ruin restaur, comme on disait dans ce tempsl. Se substituer aux croyances antiques et sanctifier les temples en en prenant
possession ne suffisait pas l'habile politique du christianisme. Il donnait le
change aux vieux souvenirs populaires par la ressemblance des ides ou des
noms. C'est ainsi que, dans les temples de Grce, Apollon (Hlios) a t remplac
par saint lie, Minerve par sainte Sophie ou par la Vierge, les Dioscures et
Hercule par saint Georges et saint Michel. Il serait ais de continuer ces
rapprochements et de montrer dans l'glise grecque une tendance aux
assimilations paennes.
Une fois sous la protection du christianisme, l'Acropole dut subir de nouvelles
atteintes. Il fallut ruiner l'intrieur des temples pour l'approprier aux besoins du
culte. L'abside byzantine s'leva sur les dbris du pronaos du Parthnon, et
l'entre fut transporte de l'orient l'occident. Les murs qui sparaient les
diffrents sanctuaires de l'rechthion furent abattus. Les grandes parois du
Parthnon furent dcores de peintures ; un pavement de marbre vein couvrit
le sol de l'rechthion. Les plafonds, la couverture des temples, le systme
d'clairage, tout fut chang. Nous devons nous estimer encore heureux d'avoir
conserv ce prix les difices eux-mmes et leurs beauts extrieures.
Les Propyles, leur tour, parurent aux ducs d'Athnes mriter d'tre pargns
pour servir de base leur palais. Les historiens rapportent que Nri di Acciajuoli,
premier duc d'Athnes, qui mourut en 1393, embellit sa capitale d'difices
somptueux. L'on ne s'expose gure se tromper en supposant que ce fut lui qui
gta les Propyles : le premier soin d'un seigneur fodal, fondateur d'une
dynastie, ne devait-il pas tre de se construire un chteau fort ? Nri fit donc
dcouvrir l'aile septentrionale, lever sur ses murs de nouveaux tages, percer
des portes et des fentres ; on ajouta un escalier ; l'tage suprieur fut dcor
de peintures dont les traces se voient encore. L'aile mridionale, au contraire, fut
dmolie en partie, pour agrandir le chemin qu'on voulait faire passer devant le
temple de la Victoire sans ailes ; sur les deux murs et les deux colonnes qui
restrent on leva une haute tour. L'on ne peut savoir ce que Nri fit du grand

vestibule : car, lorsque l'Acropole eut t conquise par les Turcs, le vestibule fut
couvert d'un dme pais et devint un dpt d'armes et de poudre. En mme
temps ls fortifications extrieures de l'Acropole subirent de nouveaux
changements, lorsqu'on commena se servir de l'artillerie dans les siges.
Aprs la prise d'Athnes par Mahomet II, on construisit, en avant des Propyles,
un immense bastion, et les abords de la citadelle furent ferms par une suite de
murailles et de portes. Les tours et les murs antiques furent ensevelis quarante
pieds sous terre. Pour protger contre le canon les Propyles, devenus la
demeure de leur aga, les Turcs levrent des batteries, surtout de ce ct de la
forteresse, le seul menac, puisque la colline de Muse le commande.
Alors galement le Parthnon devint une mosque, et on leva l'angle sud-est
le minaret dont il ne reste que la tour et l'escalier. Les peintures byzantines qui
dcoraient l'intrieur, les Turcs les blanchirent la chaux pour faire voir leur
esprit, dit Wheler dans sa nave indignation. Cependant ils laissrent au-dessus
de l'autel une mosaque qui reprsentait la sainte Vierge, parce qu'ils disent
qu'un Turc lui ayant tir un coup de mousquet, la main lui scha sur-le-champ.
L'rechthion cessa d'tre une glise grecque et devint un harem : on y logea les
femmes du disdar-aga. Ce fut une nouvelle cause de dgradation, lorsqu'il fallut
approprier l'difice des usages domestiques.
Tel fut l'tat de l'Acropole jusqu' la seconde moiti du XVIIe sicle. Les
monuments, quoique gts en parties, restaient debout cependant ; le Parthnon
et l'rechthion, intacts l'extrieur et orns d'une partie de leurs sculptures.
Les Turcs, dans leur pieuse aversion pour les images, n'avaient mutil que celles
qu'ils pouvaient atteindre. Malheureusement l'art grec tait un livre ferm pour
les esprits les plus clairs de ces temps-l ; et les voyageurs qui visitrent alors
Athnes n'y apportaient qu'une curiosit banale et une ignorance dplorable. De
sorte qu'au lieu des lumires prcieuses qu'on attend de leurs ouvrages on ne
trouve que pauvret et qu'insouciance. Telle est la description que fait de
l'Acropole d'Athnes un Grec anonyme qui vivait vers le quinzime sicle, avant
la conqute de Mahomet II :
Il y a, dit-il, dans l'Acropole la petite cole des musiciens. En face, un grand
palais de marbre blanc avec des dorures, o les stociens et les picuriens
allaient d'ordinaire. Quant au temple de la Mre de Dieu, construit par Apolls et
Eulogios en l'honneur du Dieu inconnu, voici ce que c'est. C'est un temple trslong et trs-large ; ses murs sont construits en marbre blanc, scells de fer et de
plomb ; il y a autour de ces murs de trs-grandes colonnes dont les chapiteaux
ressemblent la couronne du palmier ; au-dessus des colonnes, il y a des
poutres de marbre blanc.
C'est une chose curieuse, au milieu de ces inepties, que la confusion de quelques
incohrentes traditions et la ridicule application qu'en faisaient les savants du
temps aux monuments dont ils avaient oubli jusqu'au nom. Les picuriens, les
musiciens et le Dieu inconnu de saint Paul partagent amicalement l'Acropole ;
Phidias et Ictinus sont effacs de tous les souvenirs par Apolls et Eulogios ; les
Propyles sont un palais, le temple de la Victoire une cole de musique. Je ne
trouve une ombre de sens que dans la comparaison du chapiteau dorique avec le
palmier et l'vasement de sa corbeille, et un peu d'intrt que dans les dorures
des Propyles qui appartenaient vraisemblablement aux chapiteaux ioniques du
vestibule, o l'on voit encore les trous qui retenaient le mtal.
La mme ignorance se remarque chez les deux Grecs auxquels Martin Kraus,
professeur Tbingen, demanda, en 1573, des renseignements sur Athnes.

Thodore Zigomalas appelle le Parthnon Panthon, et Simon Kavasila le croit


le Temple du Dieu inconnu. C'tait galement le temple du Dieu inconnu en
1621, lorsque l'ambassadeur de France Constantinople, M. Deshayes, passa
par Athnes.
Lorsqu'on songe l'immense service que les tudes d'un voyageur instruit et
srieux eussent pu rendre alors la science, on est tent de vouer au mpris le
nom des barbares qui ne nous ont lgu que des dceptions. Cependant le temps
approchait o une suite d'accidents inous allait dtruire en une seconde des
uvres que vingt sicles n'avaient fait qu'effleurer et qui taient construites pour
durer ternellement.
En 1656, la veille d'une grande fte que les Turcs voulaient pieusement clbrer,
l'aga Isouf eut l'ide de ruiner coups de canon l'glise de Saint-Dimitri, qui se
trouvait dans la plaine. Il fit disposer en batterie deux ou trois pices et
commanda ses soldats d'tre prts le lendemain ds l'aurore. Il demeurait sous
le dme qu'on avait construit au-dessus du grand vestibule des Propyles ; les
Propyles eux-mmes servaient de magasin poudre et de dpt d'armes.
Pendant la nuit, le tonnerre mit le feu aux poudres et l'aga sauta avec toute sa
famille, except une de ses filles qui se sauva et qui s'est marie depuis un
Turc d'Athnes. Le lendemain on trouva des flches, des arcs, des boucliers
jusqu' une lieue au del par la campagne ; mais on n'a eu aucune nouvelle de
l'aga depuis ce temps-l. Les Grecs clbrent tous les ans une fte ce sujet.
Cependant, grce l'excellent principe de construction des monuments grecs, la
plus grande partie des Propyles rsista l'explosion. La couverture du vestibule
fut emporte, les tuiles, les caissons de marbre lancs au loin ; la plupart des
architraves de marbre, longues de vingt pieds, furent seulement souleves par la
force de la poudre et jetes terre o elles se brisrent ; deux colonnes ioniques
furent dtruites ; les autres restaient, ainsi que la faade et son fronton. Mais la
destruction, une fois commence, continua lentement par la main des hommes.
Comme si ce premier malheur et t un avertissement de mieux tudier les
ruines qui allaient peut-tre disparatre, les voyageurs qui arrivrent les annes
suivantes dcrivirent avec quelque soin les antiquits de l'Acropole. S'ils ont plus
d'rudition que de got, et si cette rudition superficielle tombe dans de
frquentes erreurs, leurs ouvrages ont cela de prcieux, qu'ils nous ont conserv
des dtails qui ont disparu dans la suite. On sait gr en outre quelques-uns
d'une admiration sincre qui n'allait pas cependant, devant les figures mutiles
du Parthnon, jusqu'aux larmes, comme le pourrait faire croire Cornelio Magni1,
si on ne connaissait l'exagration familire aux Italiens. Lui-mme avoue, du
reste, avec une modestie qui est parfaitement fonde, que son ignorance le met
l'abri de ces vives motions. Ce fut en 1674 qu'il visita Athnes avec le marquis
de Nointel. La mme anne, une prtendue relation de voyage tait publie
Paris. Guillet de Saint-Georges, plus tard premier historiographe de l'Acadmie
de peinture., connaissait les PP. Simon et Barnab, missionnaires capucins qui
avaient rsid Athnes. Aid de leurs souvenirs, il entreprit l'histoire et la
description de cette ville, et, comme une certaine tournure romanesque tait
ncessaire alors au succs d'un pareil ouvrage, il le mit sous le nom de son frre
la Guilletire. Il supposait qu'aprs avoir pass quatre ans en esclavage Tunis,
1 ...Invitano gli occhi alla lagrime di che invaghito di cosi eccellenti manifatture nutre un
animo tutto venerabondo per la loro perfezione ed antichit. Io per me colmo pi
d'ignoranzi che d'erudizione sono esente di queste passioni. (Parme, 1688, p. 62.)

la Guilletire avait parcouru la Turquie et lui envoyait le rcit de son voyage. Une
certaine vivacit, beaucoup d'anecdotes et de mensonges sont tout le mrite de
ce livre.
Ce fut encore dans l'anne 1674 que l'ambassadeur de France Constantinople
obtint l'entre de l'Acropole et la permission de faire dessiner les antiquits par
un jeune peintre qui l'accompagnait. Jacques Carrey, lve de Lebrun, travailla
pendant un mois copier les sculptures du Parthnon. Il faillit s'y crever les
yeux parce qu'il fallait tout tirer de bas en haut sans chafaud1. De telles
conditions, dfaut du style du temps, suffiraient expliquer l'imperfection de
ces dessins qui travestissent singulirement les uvres du ciseau grec. Ils n'en
ont pas moins un grand prix puisqu'ils donnent une ide de tant de morceaux qui
sont anantis aujourd'hui.
En 1676, Spon et Wheler, l'un Franais, l'autre Anglais, tous deux fort zls pour
les dcouvertes et les monuments de l'antiquit, arrivrent Athnes, aprs
avoir parcouru une partie de la Grce et de l'Asie Mineure. Le docteur Spon,
esprit cultiv mais prsomptueux, en imposait par son ton tranchant son
compagnon plus modeste. Wheler publia en Angleterre une simple variante de
l'ouvrage de Spon, citant sans cesse son autorit avec le-plus grand respect.
Mais comme il avait plus de finesse et savait mieux observer, il ajoute
quelquefois des rflexions justes qui font regretter qu'il n'et pas plus de
connaissances personnelles ou plus d'indpendance dans ses jugements.
Il ne faut demander ces deux relations ni sentiment de l'art, ni critique, ni
got. Spon dclare les frontons du Parthnon une uvre de l'poque romaine.
Wheler ne manque pas de se ranger son avis. Ce serait un long travail de
relever les obscurits, les erreurs et l'rudition malheureuse qui remplissent leurs
ouvrages. Mais on peut encore travers la confusion de leurs descriptions
dmler quelques dtails intressants sur l'tat des monuments de l'Acropole
cette poque.
Ainsi, soit par la faute des hommes, soit par la faute du sicle, qui n'avait
assurment ni le culte ni l'intelligence de l'art antique, on avait fait bien peu pour
la science lorsque de nouvelles destructions vinrent diminuer encore le nombre
des ruines.
Vers la fin de 1687, les Vnitiens, matres de la More, menaaient Athnes. Les
Turcs, rsolus se dfendre vigoureusement, travaillaient fortifier encore
l'Acropole et construire des batteries. C'est alors, vraisemblablement, qu'ils
firent disparatre le temple de la Victoire, que Spon et Wheler avaient vu entier
et qui n'existait plus aprs la guerre. Ils dmolirent ce charmant temple2,
couvrirent de terre les matriaux, et trouvrent ainsi un bastion naturel sur
lequel ils tablirent une batterie de six pices.
Pendant ce temps, les Vnitiens dbarquaient au Pire, et le comte de
Knigsmarck, lieutenant de Morosini, venait tablir ses mortiers sur les collines
qui entourent l'occident l'Acropole. Le 26 septembre le bombardement
commena : on visait surtout le Parthnon, qui de ce ct domine le plateau, et
o les Turcs avaient enferm leurs familles et ce qu'ils avaient de plus prcieux.
Les bombes elles-mmes eussent fait peu de mal : mais une d'elles mit le feu

1 Spon, dition de Lyon, p. 147.


2 Voyez Die Akropolis von Athen, p. 3.

une grande quantit de poudre que les Turcs, y avaient entasse avec leur
imprudence ordinaire.
Ce fut dans la soire du 28 que le Parthnon sauta. Presque toute la cella et sa
frise, huit colonnes du portique du nord, six du portique du midi avec leur
entablement, furent renverses ; le vaste temple resta coup comme en deux
corps de ruine. Les Turcs pouvants se rendirent ds le lendemain, et Morosini
le Ploponnsiaque entra en triomphateur dans l'Acropole, pour continuer de
sang-froid une destruction qui n'avait plus les ncessits de la guerre pour
excuse1. Par son ordre, on enleva du fronton du Parthnon les chevaux et le char
de Minerve, si admirablement conservs que les voyageurs les plus indiffrents
en parlaient avec enthousiasme. L'opration fut si malheureusement conduite,
que tout le groupe tomba et se brisa sur le rocher. Les capitaines de Morosini
suivirent cet exemple, et des fragments du Parthnon furent emports jusqu'
Copenhague.
Six mois aprs, malgr les prires et les larmes des Grecs, les Vnitiens se
retiraient d'Athnes pour n'y jamais rentrer. Une ville ruine, les chefs-d'uvre
de l'art en partie anantis, une population chrtienne enleve ses matres et
abandonne ensuite leur vengeance, c'tait un rsultat glorieux ! Qu'avaient
fait de plus les barbares ?
C'est ainsi qu'en vingt annes peine tous ces beaux monuments de Pricls,
qu'avaient respects tant de sicles, furent mutils et dshonors : les Propyles
par l'explosion d'une poudrire, le Parthnon par une bombe, le temple de la
Victoire pour faire place une batterie. L'rechthion devait plus tard partager
leur sort, et, pendant la guerre de l'Indpendance, le canon des Turcs qui
assigeaient l'Acropole fit crouler en partie le portique du nord. Depuis le dixseptime sicle jusqu' l'affranchissement de la Grce, les difices eux-mmes
sont rests peu prs dans le mme tat, except les Propyles, qui, au temps
de Stuart et de Revett, n'avaient plus le fronton occidental et les chapiteaux
ioniques que Spon et Wheler avaient vus. Aujourd'hui ils ont perdu, en outre,
une partie des chapiteaux doriques et des colonnes de cette faade que Revett a
dessine en 1764 pour la Socit des Dilettanti.
Mais le got pour les sculptures antiques, qui commena se dvelopper parmi
les nations europennes, devait tre pour l'Acropole une cause nouvelle de
pertes et de dgradations. Le comte de Choiseul-Gouffier, ambassadeur
Constantinople, rapporta en France un morceau de la frise du Parthnon, un seul,
et dtach depuis longtemps, puisqu'il appartenait au ct oriental entirement
ruin depuis cent ans. Cet exemple, que lord Elgin dclare si haut2 n'avoir fait
que suivre, justifie-t-il l'acte de vandalisme qui a soulev la rprobation
universelle ? Les Anglais eux-mmes se sont indigns3 ; Byron et Chteaubriand
ont rendu immortelle la fltrissure inflige son auteur. Plus de deux cents pieds
de la frise et presque toutes les statues des frontons furent enleves ; les
mtopes furent arraches de leurs coulisses, et le marteau fit voler en clats les
triglyphes et les corniches : on emporta en outre des fragments d'architecture,
tambours de colonnes, chapiteaux, entablement, corniche. Les Propyles

1 On a trouv cependant, dans les archives de Venise, un mmoire de Morosini qui


essaye de justifier ses dvastations.
2 Antiquits grecques, ou Notice et Mmoire des recherches faites par le comte d'Elgin,
publi Londres en 1811. Traduit de l'anglais par M. B. de V., Bruxelles, 1820, p. 25.
3 Dodwell, I, p. 322.

fournirent aussi des chantillons ; deux cts de la frise du temple de la Victoire


n'chapprent point un il trop exerc. Le temple d'rechthe fut pill son
tour, et l'on enleva une des statues qui soutenaient le portique des Caryatides,
au risque de faire crouler le portique tout entier.
Le temps approchait o la Grce, remise en possession d'elle-mme, pourrait
conserver et dfendre ses monuments. Pendant la guerre de l'Indpendance,
l'Acropole, o les Turcs et les Grecs s'assigrent tour tour, avait eu encore
subir des dsastres. C'tait la dernire preuve, et une re nouvelle commena,
qui s'efforce de rparer le pass. Le gouvernement a donn le premier l'exemple
en faisant dblayer les Propyles et relever le temple de la Victoire sans ailes. En
1837 une Socit archologique se forma, et, soutenue par les souscriptions
particulires, continua l'uvre de restauration. La France y prit part, en relevant
le portique des Caryatides. L'Angleterre elle-mme envoya moules en terre
cuite la caryatide et la frise du temple de la Victoire qui ornent son Muse.
Aujourd'hui les monuments de l'Acropole ont en grande partie revu le jour, et
leurs magnifiques fragments les entourent, prts reprendre leur place, si on
ose jamais tenter un travail si difficile et si hardi. L'avenir verra peut-tre les
Propyles, le Parthnon et l'rechthion rassembler leurs dbris, comme le
temple de la Victoire s'est dj relev, et se prsenter plus complets
l'admiration des voyageurs... plus beaux, je ne saurais le dire. Il y a, dans les
grandes ruines comme dans les grandes infortunes, une posie et une majest
qui ne veulent point tre touches. Les ligatures, le mortier, sont des souillures,
et les uvres antiques leur doivent moins une nouvelle vie qu'une vieillesse
profane.

CHAPITRE IV. FORTIFICATIONS DE L'ACROPOLE.

. I. Murs plasgiques. Ennapyle.


Les Plasges, les premiers, fortifirent l'Acropole. Ce fut un travail considrable
que d'entourer de grands quartiers de roche taille un lieu qui a plus de 2.400
pieds de circuit. En mme temps ils nivelaient le sol et le prparaient pour
recevoir un jour des monuments. Personne ne peut dire quelle immense quantit
de rocher il a fallu abattre pour former un plateau peu prs gal. Enfin les
Plasges, non contents d'entourer l'Acropole d'une enceinte de murailles,
s'appliqurent protger le seul ct accessible, la pente qui regarde le
couchant, par une srie d'ouvrages et de portes. Je ne puis du moins m'expliquer
autrement les neuf portes dont parle Suidas. Car on n'avait pu les ouvrir sur les
autres cts de la citadelle, qui sont inaccessibles. Les fortifications de Tirynthe
et de Mycnes offrent ces portes rptes et ces entres obliques. Il ne reste
qu' se figurer ce systme sur une plus grande chelle : un long chemin entre
deux murs qui barrent la pente trop facile ; l'espace intermdiaire est ferm de
distance en distance par une suite de portes, chacune desquelles l'ennemi
vainqueur est arrt.
Les fragments de mur plasgique qui existent encore pourraient mme avoir
appartenu l'Ennapyle. En passant devant le temple de la Victoire sans ailes,
on trouve, derrire la tour qui lui fait face et qui s'lve sur l'aile droite des
Propyles, ds rochers ajusts les uns sur les autres. La surface extrieure seule
est aplanie et assez grossirement. En suivant cette muraille derrire les
Propyles, et jusque dans l'intrieur de l'Acropole, on la voit tourner vers l'est,
puis se perdre derrire des murs de revtement, construits plus tard pour la
cacher. Un ante en marbre blanc se dtache en saillie, et, bien qu'il ne semble
pas avoir t achev, tout annonce un montant de porte avec son seuil qui
s'enfonce sous les Propyles : l'autre montant a d tre dtruit par Mnsicls
lorsqu'il prpara l'emplacement des Propyles.
Cette porte, commence une belle poque de l'art, probablement sous les
Pisistratides, tait une dcoration ajoute l'Ennapyle ou peut-tre substitue
la dernire des neuf portes antiques qui donnaient accs au plateau de la
citadelle.
Les fouilles que j'ai entreprises en 1852, ont dcouvert, soixante pieds en
avant des Propyles et peu prs dans leur axe, un autre reste de mur
polygonal, conserv pour soutenir la pente du grand escalier. Au printemps de
1853, j'ai fait dgager par une tranche la face de ce mur, qui peut-tre se
rattachait l'Ennapyle.
Au-dessous du temple de la Victoire, prs de la porte qui fut construite au moyen
ge, lorsque les fortifications et l'entre antique furent ensevelies, il y avait un
chemin grossirement pav. J'ai fait enlever ce pavage, enlever le sable et les
dbris sur lesquels il reposait, et l'on a vu reparatre le rocher de l'Acropole avec
ses traces vieilles de trois mille ans. C'est un petit chemin large d'un mtre
environ, ingal, qui suit les caprices du rocher. Il prsente d'abord quatre
entailles irrgulires, des sortes de marches concaves o le pied s'enfonce ; puis,
disposs gale distance sur la pente, des trous ronds et profonds que le sabot

des animaux a lentement creuss, force de se poser la mme place. Tels sont
les trous que l'on remarque souvent sur les sentiers des montagnes.
Le chemin semble avoir pass sous l'angle sud-ouest du soubassement du
temple de la Victoire. Il monte dans la direction du pidestal d'Agrippa, puis
plonge tout coup pour reparatre au-dessus du pidestal, et prs du portique
septentrional des Propyles. La courbe du sentier se dirige vers le sud, vers le
grand mur plasgique par consquent et le montant de porte dont il a t
question tout l'heure. J'en ai cherch en vain les traces en dblayant les
fondations des Propyles ; elles ont, selon toute vraisemblance, disparu lorsque
Mnsicls fit prparer l'assiette de son monument.
C'est par ce chemin qu'on montait, dans le temps o la ville tout entire tait
ramasse sur le plateau de l'Acropole ; c'est par l que les btes de somme et
les troupeaux rentraient le soir du travail et du pturage. Les Plasges ne firent
peut-tre qu'entourer de murs le sentier sinueux que les premiers habitants
avaient trac. Qui sait pendant combien de sicles le pied des hommes a us le
rocher, pendant combien de sicles la marche alourdie des animaux a creus ces
trous profonds o leur sabot s'embotait ?
L'uvre des Plasges parait avoir subsist jusqu' la prise d'Athnes par les
Perses. Les barbares ne laissrent pas pierre sur pierre dans Athnes, disent les
historiens. Leur premier soin fut de jeter en bas les fortifications. Mardonius
acheva d'anantir ce que Xerxs n'avait eu que le temps de ruiner.

II. Murs de Thmistocle et de Cimon.


Aprs le dpart des Perses, il fallut relever peu peu les murs de l'Acropole.
Ceux que Thmistocle et Cimon firent construire existent aujourd'hui en partie,
mais dfigurs, masqus souvent par de nouvelles murailles. Aussi ne peut-on
en avoir une ide exacte qu'en en faisant deux fois le tour et l'intrieur de
l'Acropole et l'extrieur. Encore faut-il, chaque fois que l'escarpement le
permet, monter jusqu' la base mme, pour reconnatre, travers des
repltrages dj ruins, le travail antique, toujours inbranlable. Les murailles
reposent simplement sur le bord du rocher et suivent ses mouvements et ses
ingalits.
Le mur du midi construit par Cimon, aprs avoir form un des cts du
soubassement du temple de la Victoire sans ailes, se continue quelque temps
vers l'est, puis disparat sous de misrables fortifications turques qu'il soutient
quoiqu'elles aient voulu le soutenir. Cependant, l'intrieur de la citadelle, par
des brches qui servent rejeter les dcombres, on voit de loin en loin la
construction ancienne enfouie en terre. A l'angle sud-est, au contraire, le mur de
Cimon reparat avec ses rgulires assises aux teintes jaunes ou brunies. Sa
forme est pyramidale ; il va en s'largissant sa base, chaque rang de pierres se
reculant d'un demi-pouce environ, et faisant degr sur le rang infrieur.
Le ct de l'Acropole qui regarde le midi domine le thtre d'Hrode Atticus, le
portique d'Eumne et le thtre de Bacchus ; plus loin, la valle de l'Ilissus, jadis
fertile gt ombrage de platanes, et les collines qui la sparent de la baie de
Phalre. L'Hymette, sur la gauche, arrte la vue, qui tourne doucement avec lui
vers la mer et s'tend au del des belles eaux du golfe d'Athnes jusqu'aux
montagnes du Ploponnse. Ce spectacle enchanteur entranait l'esprit bien loin
des ides guerrires, et les Athniens ornrent le mur de Cimon comme un
portique et un lieu de plaisance, au lieu de lui conserver la nudit svre d'une

fortification. Au pied des murailles s'levrent successivement les colonnes


lgantes qui supportaient les trpieds, monuments des victoires chorgiques.
Sur le mur lui-mme, en face du thtre de Bacchus, tait fixe une gide dore
avec la tte de Mduse, offrande d'Antiochus.
De la plaine encore on voyait par-dessus le mur de la citadelle, exhausses sur
leur soubassement, une srie de statues qui se dtachaient sur le ciel comme les
sculptures de Phidias ou d'Alcamne sur le fond bleu des frontons. Ces statues
devaient tre nombreuses et occuper une longueur considrable, en juger du
moins par les sujets qu'elles reprsentaient. C'tait la guerre des dieux et des
gants, puis le combat des Athniens contre les Amazones, leur victoire sur les
Mdes Marathon, la dfaite des Gaulois en Mysie. De pareilles compositions ne
peuvent se dvelopper en quelques groupes.
En passant ensuite du ct du nord, on trouve le mur qui continua de s'appeler
plasgique, mme lorsque l'uvre des Plasges eut t dtruite ; c'tait audessous que s'tendait l'ancien campement des Plasges, au pied de l'Acropole,
lieu maudit qu'un oracle dfendait d'habiter. Ce mur est en partie antique, bien
qu'on l'ait refait ou consolid avec un mortier. Ce qu'il offre de plus remarquable,
ce sont des tambours de colonnes en marbre pentlique et des entablements
doriques en pierre qui ont servi sa construction. Les tambours de colonnes
sont, les uns lisses, les autres cannels leur extrmit, d'autres peine
dgrossis. Au nombre de vingt-six, ils reposent les uns auprs des autres sur le
rocher ; seize, qui sont superposs, forment un double rang. L'entablement
dorique, au contraire, quarante ou cinquante pieds plus loin, est au sommet de
la muraille, comme si, dans la disposition de ces fragments, on avait voulu
conserver la disposition du temple lui-mme. Nous verrons plus loin que ce
temple tait le vieux Parthnon, dtruit par Xerxs. Au-dessus de l'architrave, on
a plac la frise avec ses triglyphes en pierre et ses mtopes en marbre blanc ; le
tout est couronn par la corniche. Il y a dans cet arrangement un air d'antiquit
que l'examen des ruines elles-mmes est loin de contredire. Les pierres ne
tiennent que par leur poids et leur exacte assiette, et ce n'est que et l qu'un
peu de chaux a t jete dans ces derniers sicles sur la surface. Aussi ne peuton ne pas se rappeler cette vue ce que dit Thucydide : Encore aujourd'hui, on
peut juger avec quelle hte les murs ont t btis ; car on a employ comme
matriaux des pierres d toute espce, sans plan arrt, mais selon que chacun
les apportait. Un grand nombre de stles funraires et de pierres sculptes y
sont enclaves.
Les tombeaux et les monuments de la plaine servirent btir les murs de la ville
; les temples de l'Acropole btir les fortifications de l'Acropole. Ceux des Grecs,
dit Pausanias, qui combattirent contre les Perses, ne voulurent pas relever les
temples que les barbares avaient brls, afin que ce spectacle entretint
ternellement la haine. C'est pour cela que le temple de Junon sur la route de.
Phalre, et celui de Crs Phalre mme, subsistent encore de mon temps
demi brls. Mais ces ruines, transportes sur l'enceinte de la citadelle, la place
mme o les Perses l'avaient escalade, dominant la ville et exposes sans cesse
tous les regards, n'excitaient-elles pas plus vivement encore les sentiments
d'indignation et de haine nationale ?
Le mur de Thmistocle existe donc aujourd'hui en partie, immobile sur les Longs
rochers, comme on les appelait autrefois. Quoiqu'il ait t rpar, recrpi, on
distingue aisment ce qui est antique de ce qui est moderne, sans tre tonn
par l'irrgularit des matriaux, puisque l'histoire nous en donne l'explication. Il

y a cependant des morceaux qui ont t entirement refaits une poque


postrieure, et avec un soin, une perfection qui fait avec le reste un contraste
frappant. A l'intrieur de la citadelle, auprs de la faade orientale de
l'rechthion, et plus l'est, derrire les casemates turques, on voit des murs
d'un admirable appareil : les pierres ont cette dimension modre qui est encore
la force et qui touche cependant l'lgance ; leur grain net et serr a permis de
les tailler avec autant de prcision que le marbre ; les joints sont presque
invisibles, et sur les cts de chaque assise court une bande en creux qui donne
la surface une lgre saillie, rminiscence du puissant bossage qu'aimaient les
ges plus reculs.

III. Murs de Conon et de Valrien.


Enfin le mur qui protgeait le ct occidental, c'est--dire l'entre mme de
l'Acropole, tait encore un problme il y a dix ans. La forme de cette partie de la
citadelle, la srie d'angles rentrants qui amnent le mur septentrional jusqu'audessous du pidestal d'Agrippa, la direction du mur de Cimon, dont il est facile
de supposer le prolongement, le plan si clair et la faade si ouverte des
Propyles, leur disposition si peu favorable la dfense de la guerre, en un mot
toutes les donnes topographiques m'avaient fait croire, contrairement aux ides
gnralement reues, qu'en bas du seul ct accessible de la citadelle devaient
se trouver et son entre principale et les fortifications qui dfendaient l'entre.
Mais ces constructions existaient-elles encore ? quelle distance au-dessous des
Propyles ? quelle profondeur taient-elles ensevelies ? Ces questions ne
pouvaient tre claircies que par des fouilles. On sait l'histoire de ces fouilles1 ;
en voici les rsultats.
A trente-six mtres en avant des Propyles, seize mtres au-dessous des
degrs de leur soubassement, s'lvent les vritables fortifications de l'Acropole ;
car les Propyles, nous le verrons plus loin, n'ont aucun caractre militaire ; c'est
une magnifique dcoration, rien de plus. Les fortifications forment une faade
parallle la grande faade des Propyles, et prsentent un dveloppement de
vingt-deux mtres. Cet espace a t divis en trois parties gales : au milieu, un
mur de marbre, perc d'une porte dorique exactement dans l'axe de la porte
centrale des Propyles ; droite et gauche, des tours carres en pierre qui
s'avancent pour dfendre la porte, et dont la saillie est de cinq mtres vingt
centimtres. Ce systme de fortifications est trop familier l'antiquit pour qu'il
soit ncessaire d'en dmontrer les avantages. La porte de Messne en est un des
beaux exemples, les tours trusques de Prouse en sont un des plus curieux.
Le mur du milieu a t retrouv dans toute sa hauteur, qui est de six mtres
soixante-quatorze centimtres ; sa largeur est de sept mtres vingt centimtres.
Il est compos de marbres pris diffrents monuments, mais disposs
cependant avec une certaine rgularit et un certain got, qui paraissent inspirs
par un modle plus ancien.
La partie suprieure, qu'on peut appeler l'entable, ment du mur, a deux mtres
cinquante-sept centimtres de hauteur. Ce sont, en effet, des entablements
d'difices doriques, placs de la mme manire que les dbris du vieux
Parthnon sur le mur de Thmistocle. Les architraves de marbre pentlique
supportent une frise en pierre de tuf ; des mtopes en marbre blanc ont t

1 Voyez les Archives des Missions scientifiques, t. III, de la page 289 la page 315.

glisses dans les coulisses des triglyphes. Au-dessus de la frise on a mis une
corniche en marbre qui appartenait un autre monument.
Les couleurs ne se distinguaient point d'abord sur les marbres ensevelis depuis
plus de quatre sicles ; car les traces des balles qui se sont aplaties sur le mur
attestent qu'il a servi au moins jusqu' l'invention des armes feu. L'humidit de
la terre a dpos comme une mousse sur les surfaces. Mais, si l'on enlve
dlicatement cette crote, on voit paraitre le rouge et le bleu dans toute leur
vivacit : le bleu sur les mutules, le rouge sur les entre-mutules. Les triglyphes
conservent aussi de la couleur bleue applique nu sur la pierre.
Les architraves, proviennent d'un monument chorgique lev l'an 316 avant J.C. C'est ce que nous apprend l'inscription qu'elles portent grave : ... Le fils
d'Aristodme, de Xypt, a consacr ce monument ; il a remport le prix dans le
concours d'enfants o il tait chorge pour la tribu Ccropide. Pantalon de
Sicyone a compos la musique ; Elpnor, fils de Timothe, l'a excute ;
Nchmus tait archonte.
La partie infrieure du mur est forme de morceaux moins importants. On y
reconnat cependant des pidestaux, et l'on y compte jusqu' huit inscriptions1.
Ces matriaux sont en marbre blanc, ce qui fait mieux ressortir une bande de
marbre noir d'leusis. La porte a trois mtres quatre-vingt-sept centimtres de
hauteur. Sa largeur est d'un mtre quatre-vingt-neuf centimtres la base, d'un
mtre soixante-treize centimtres au sommet ; car c'est une porte dorique, et
chacun de ses cts s'carte de la perpendiculaire de huit centimtres. Le linteau
et les deux chambranles sont forms d'un seul morceau de marbre. Ils ont t
galement enlevs un autre monument, ainsi que l'attestent des trous de
scellement aujourd'hui sans objet.
Le seuil de la porte, le dallage sur lequel il repose, les trous carrs o les gonds
s'engageaient, le conduit mnag pour l'coulement des eaux, tout s'est retrouv
: il y avait mme encore, dans les trous des gonds, du plomb qui avait servi les
assujettir.
Si chaque fragment porte crites son origine et son poque, il en est autrement
du mur lui-mme, qui n'offre ni style particulier, ni appareil caractristique. Bien
que relev la hte, les divers fragments qui le composent sont placs avec un
certain art. Les inscriptions enclaves dans le mur dclarent qu'il ne peut
remonter plus haut que le premier sicle aprs J.-C. La mthode et le got qui
ont prsid la disposition des matriaux empchent de descendre plus bas que
le troisime sicle. C'est dans cet intervalle qu'il faut consulter l'histoire.
On sait que, depuis Pricls, les murs d'Athnes ont t dtruits plus d'une fois :
par Lysandre, d'abord, qui joignit l'insulte au triomphe en appelant cette triste
crmonie les joueuses de flte ; par Sylla, qui fit renverser par les soldats
romains les fortifications releves par Conon. Les historiens, il est vrai,
n'indiquent point spcialement les murs de l'Acropole, mais ceux de toute la ville.
Est-il croyable, toutefois, qu'un vainqueur ait dmantel la ville sans dmanteler
au moins l'entre de la citadelle, et le seul ct par lequel elle ft accessible ?
Sylla, surtout, dont l'arme fut tenue longtemps en chec par le tyran Aristion, et
qui eut plus de peine prendre l'Acropole qu'Athnes elle-mme, Sylla pouvait-il
pargner ce dangereux refuge ?
1 Toutes les inscriptions et les divers fragments trouvs dans mes fouilles ont t publis
dans la premire dition de cet ouvrage, en deux volumes.

Les fortifications restrent terre jusqu'au rgne de Valrien. C'est du moins ce


que nous apprennent Zosime et Zonaras. Rome tait matresse du monde, la
Grce n'avait pas de guerre craindre, et des murs n'eussent servi qu' favoriser
des rbellions. Ce ne fut qu' l'approche des barbares, quand les premires
invasions des Goths murent l'Orient, que Valrien envoya aux Athniens l'ordre
de relever leurs murs. Ils le firent avec la prcipitation que commandait le
danger.
En mme temps, ils rtablirent les tours qui flanquent la porte droite et
gauche. Les Romains les avaient seulement rases neuf ou dix pieds au-dessus
du sol : elles n'taient plus en effet qu'un dbris inutile, surtout quand la faade
qu'elles dfendaient tait compltement renverse. Au lieu de les reconstruire,
les Grecs prfrrent enlever la terre qui cachait leurs fondations. Ils reprirent
ces fondations en sous-uvre jusqu'au rocher, sur lequel elles reposent
aujourd'hui ; et chaque tour grandit ainsi du double, non parce qu'on l'levait audessus du sol, mais parce que le sol s'abaissait au-dessous d'elle. De sorte que
nous avons aujourd'hui l'uvre de deux poques bien diffrentes : la partie
infrieure a t remanie au temps de Valrien : la partie suprieure est reste
intacte et remonte aux beaux sicles de l'art.
Avant de signaler un fait aussi remarquable, j'ai d rflchir mrement et fortifier
mon tmoignage par l'autorit d'hommes spciaux. Deux architectes de
l'Acadmie de France Rome, MM. Lebouteux et Louvet, ont eu l'obligeance de
se joindre moi pour tudier cette question. Nous avons longuement et
diffrentes reprises examin chaque pierre, chaque joint, chaque scellement. Une
mine pratique pendant le sige de 1822 a branl et dchir cette partie de
l'Acropole. Mais ce qui a gt la beaut de l'architecture nous a permis d'en
pntrer le secret. Une pierre brise, un joint cart, laissent dcouvrir dans
l'intrieur des murs les scellements de fer, en forme de double T, le plomb qui
les lie, le trou prcis et profond o ils ont t glisss. Tel est le caractre de
perfection que les Grecs ont su donner aux plus petits dtails, qu'il est aussi
facile de distinguer l'poque d'un scellement que celle d'un monument. Tous les
scellements que la main ou le regard saisissent dans les parties que la poudre a
entrouvertes, le cdent peine ceux du Parthnon et des Propyles. Les faces
intrieures des assises sont prpares avec le mme soin, ravales de manire
ne laisser en saillie qu'un lger encadrement. La pression ne pouvant, par
consquent, s'exercer que sur les bords, on obtenait des joints d'une exactitude
remarquable. Enfin, les murs ont comme ceux des temples anciens et comme les
tours de Messne, leur socle en saillie, leur soubassement, dont la hauteur est le
double de la hauteur des assises : sur le premier rang d'assises court une bande
en creux qui le distingue du soubassement. Tous ces traits caractristiques
prouvent que les tours sont l'uvre d'une belle poque. Lorsqu'au temps de
Valrien on enleva les terrains, il fallut donc soutenir en sous-uvre les tours
que l'on exhaussait ainsi ; on jeta la hte des pierres et du mortier, et ce mur
grossier fit descendre jusqu'au rocher le pied de chaque tour. On le revtit de
larges assises pour que l'appareil extrieur de la nouvelle construction
ressemblt l'appareil ancien. Mais la ngligence du travail, l'tat des matriaux,
la forme des scellements trahissent la diffrence des temps.
On trouvera peut-tre trange cette interprtation d'un monument ancien, ce
renversement, pour ainsi dire, des lois ordinaires de la construction ; la partie
suprieure plus ancienne, la partie infrieure, celle qui supporte l'autre, plus

moderne ! Cependant il arrive frquemment, de nos jours, qu'on reprend un


difice en sous-uvre1, ou qu'on en refait les fondations. C'est une opration
fort lmentaire, qui ne demande l'architecte que des prcautions et de la
surveillance. Si l'on soutient ainsi des palais et des constructions considrables,
est-il plus difficile de soutenir des tours rases dix pieds au-dessus du sol et
dont les murs n'ont que deux pieds d'paisseur ?
Lorsqu'on eut emport les terres et abaiss la pente pour lever les tours, il fallut
naturellement placer au-dessous du niveau antique le bas du mur en marbre et
le seuil de la porte ; autrement il devenait impossible d'arriver jusqu' l'entre.
La faade et la porte ainsi abaisses, la difficult n'tait que recule ; car le
premier palier de l'escalier se trouvait exhauss d'autant, et l'abord en devenait
impossible, puisqu'il butait contre la nouvelle porte cinq pieds au-dessus du
seuil. Comme on ne pouvait dranger l'conomie entire de l'escalier, on tailla
dans le palier une brche en face de l'entre, on abaissa encore le sol, et on
entassa dans ce petit espace sept marches roides et troites. Elles commencent
mme si prs de l'entre, qu'il a fallu pratiquer dans la marche du bas deux
chancrures demi-circulaires, afin que les battants pussent se dvelopper
librement.
Si l'on se place sur le seuil de la porte de l'Acropole, et si l'on regarde les
Propyles, on est frapp d'un certain dfaut de perspective. La pente monte trop
vite, et son prolongement coupe les cinq portes du monument, qui devraient, au
contraire, apparatre dans toute leur majest. Il en est tout autrement, si l'on se
place sur le palier, c'est--dire la hauteur du seuil primitif, marqu par la bande
de marbre noir d'leusis. Alors les Propyles apparaissent dans leur juste
proportion et avec l'effet que l'architecte avait calcul et que les rparations d'un
sicle dj barbare ont dtruit. De mme, et c'est une consquence naturelle, si,
du haut des Propyles, on se tourne vers la porte d'entre, on remarque combien
elle s'enfonce au-dessous des marches et perd de son importance ; son seuil
devrait tre remont cinq pieds plus haut, au niveau du palier.
Ainsi se rsout un problme qui doit dominer toute l'tude de cette partie de
l'Acropole. Car, s'il est intressant de retrouver des fortifications enfouies depuis
quatre cents ans, et releves il y a quinze sicles, c'est le plan primitif, la pense
de Mnsicls qu'il faut chercher avant tout. Ce plan a t respect, bien qu'on
ait, par prcipitation, chang les niveaux et altr, en les changeant, l'effet
gnral et l'harmonie. Les tours sont des beaux temps de l'art grec, et, lors
mme que Lysandre et compltement ras l'uvre de Pricls, Conon le suit de
trop prs pour n'avoir pas reproduit le plan prsent tous les souvenirs et crit
sur les ruines mmes. la position des tours donne ncessairement celle de la
faade sur les flancs de laquelle elles se dtachent. Ce sont les dtails et la
dcoration des murs que nous ignorons ; il n'est pas impossible toutefois d'en
prsenter une restauration hypothtique.
Ds le jour o la faade en marbre a reparu, je me suis demand pourquoi le
temps dj barbare qui l'a rebtie s'est plu l'orner d'architraves, de frises et de
corniches ; pourquoi, sous le rgne de Valrien et l'approche des Goths, on a
t chercher, jusqu' la rue des Trpieds, d'normes blocs de marbre numrots

1 A une sance de l'Acadmie des Inscriptions et Belles-Lettres, M. Lenormant signalait


un fait analogue. Une des tours de Bourges est l'uvre de deux poques diffrentes.
C'est la partie suprieure qui est d'poque romaine, tandis que la partie infrieure a t
refaite au moyen ge.

soigneusement et replacs avec un certain got ; pourquoi tant de travail,


lorsque le danger commandait la prcipitation ; pourquoi une intention d'art si
marque, lorsqu'il s'agissait d'un simple mur et d'un ouvrage de dfense. Il m'a
sembl que le souvenir des anciennes fortifications dtruites par Sylla ne s'tait
point compltement perdu, que les fragments pars sur le sol racontaient encore
les splendeurs du pass, que les architectes de la dcadence avaient pu
retrouver la conception de leurs devanciers et s'taient efforcs de la reproduire.
Quelle conception, en effet, plus belle et plus naturelle que de mettre la faade
de l'Acropole en harmonie avec cette admirable faade des Propyles qui
s'levait au-dessus d'elle ? Ce n'est plus une porte flanque de deux tours, une
courtine flanque de deux bastions ; c'est l'entre de l'Acropole sainte, du grand
sanctuaire de la religion athnienne, dcore, elle aussi, de frises, de corniches,
de moulures lgantes, comme le sont les Propyles. L'ordre dorique lui prte sa
richesse svre et sa puissante majest, qui ne messied point des ouvrages
militaires. Je serais tent d'aller plus loin encore, et de supposer que les tours
elles-mmes taient couronnes, vers leur sommet, par une frise dorique, et
rpondaient ainsi aux deux ailes des Propyles, sortes de tours dont les murs
lisses sont dcors de la mme manire, c'est--dire de triglyphes et de
mtopes. J'ai trouv un de ces triglyphes entirement couvert de bleu ; la
couleur tait magnifique au moment o elle sortait de terre ; peu peu elle a
pli ; peut-tre a-t-elle disparu aujourd'hui, si l'on n'a point song la protger
contre l'action de l'air.
Lorsque les fouilles qui ont fait reparatre au jour cette partie de l'Acropole ont
t termines, j'ai fait sceller auprs de la porte une plaque de marbre, portant
en grec et en franais l'inscription suivante :
LA FRANCE
A DCOUVERT LA PORTE DE L'ACROPOLE,
LES MURS, LES TOURS, ET L'ESCALIER.
MDCCCLIII. BEUL.

CHAPITRE V. L'ESCALIER DES PROPYLES.


Lorsqu'on a franchi la porte de l'Acropole, on a devant soi un petit escalier de
sept marches, roide, irrgulier, compos de marbres diffrents. Il faut ne tenir
aucun compte de cet ouvrage d'expdient, dont j'ai expliqu l'origine dans le
prcdent chapitre. Au palier seulement commence l'escalier des Propyles ; de
l, on peut saisir les vraies proportions du monument et embrasser du regard
l'avenue grandiose qui y conduit.
L'ouverture de l'escalier est de soixante-dix pieds, gale, par consquent, la
faade des Propyles. Il tait encadr, droite et gauche, par des murs de
rampe revtus de marbre blanc. Son dveloppement en- longueur est de plus de
cent pieds. Tout cet espace, qui ne contient pas moins de sept mille pieds carrs,
a t couvert de marbre pentlique.
L'escalier est divis en deux moitis, ou plutt en deux systmes bien distincts,
par un vaste palier qui commence au pied du temple de la Victoire. Au-dessous
du palier, les marches sont continues et remplissent tout l'intervalle entre les
deux rampes. Au-dessus elles s'interrompent en face du grand entrecolonnement
des Propyles, et font place un chemin creux qui est gal en largeur au
passage central du vestibule. Ce chemin est form par des dalles de marbre
profondment stries. Elles suivent la pente gnrale en s'levant les unes audessus des autres par un lger ressaut. En tout, il y avait soixante-quatre
marches.
Un problme important, parce qu'il se rattache la construction mme des
Propyles, c'est de savoir si, dans le plan primitif, il y avait un escalier, car celui
que je dcris date du temps des empereurs romains. En d'autres termes,
l'escalier des Propyles est-il l'invention d'un architecte de la dcadence ou l'ide
de Mnsicls ?
Du moment que l'entre vritable de l'Acropole est dcouverte, qu'elle est
exactement la place antique, qu'on y reconnait le plan du beau sicle, l'escalier
devient ncessaire. Comment, en effet, franchir cette pente qui conduit du pied
de la citadelle son sommet ? Le rocher existe-t-il partout ? Sa surface est-elle
aplanie, rgulire, strie comme sur le plateau de l'Acropole ? Il n'en est rien.
Les Propyles ne sont prcds que par des terrains, par des rochers bruts et par
des ingalits choquantes.
Il est difficile de ne pas tre frapp de la disposition grandiose des Propyles, de
ces ailes qui s'avancent paralllement, de ce vaste et rgulier espace qu'elles
encadrent, de cette belle faade ouverte, de ces cinq portes qui appellent la foule
: il y a l une intention et comme une exigence d'architecture qui veut un large
et magnifique escalier. C'est le complment ncessaire du monument, c'est ce
qui l'annonce, le soutient, le grandit ; et je ne crains pas d'affirmer que nous ne
pouvons plus connaitre vritablement l'effet que doivent produire les Propyles,
depuis que l'escalier est en grande partie dtruit, depuis que du bas de la rampe
l'il ne monte plus de marche en marche jusqu'au sommet, et n'aperoit plus les
Propyles exhausss sur un soubassement de soixante-quatre degrs.
Lorsque les ailes du monument s'arrtent, les murs commencent droite et
gauche encadrer l'escalier, et leur alignement prolonge les soubassements des

Propyles ; ils s'ouvrent peu peu d'un mouvement peine sensible, pour
donner plus de largeur et d'effet au bas de l'escalier.
Au-dessous du portique septentrional des Propyles, les Athniens levrent un
immense pidestal qui porte encore aujourd'hui le nom d'Agrippa. Ce pidestal
n'a pas seulement fait renverser une partie de la rampe gauche, il en interrompt
grossirement l'alignement et s'avance sur l'escalier. Nous savons que la statue
d'Agrippa fut leve pendant son troisime consulat, sous le rgne d'Auguste.
Par consquent, si le plan de l'escalier et t trac pour la premire fois du
temps des Romains, on et tenu compte videmment du pidestal, et on et
amen l'encadrement de l'escalier dans son prolongement.
Les traces de l'escalier sont crites, du reste, bien clairement sur les
substructions qui supportent les deux ailes des Propyles. Ces substructions sont
en pierre et en marbre : en pierre tout ce qui tait cach par l'escalier, en
marbre, tout ce qui paraissait. La ligne de sparation de matriaux si diffrents
forme elle-mme des degrs qui accompagnent le mouvement de l'escalier.
Une dernire preuve d'une nature plus dlicate que les autres, est cependant
plus concluante encore mes yeux : car elle se rattache aux principes les plus
savants de l'art grec. L'on sait, et j'aurai l'occasion de le montrer par la suite,
que les difices doriques du sicle de Pricls ont toutes leurs lignes lgrement
courbes et que les surfaces qui sont parallles l'horizon ne sont pas planes,
mais convexes. Ainsi les stylobates (c'est--dire le sol sur lequel posent les colonnes)
sont convexes, les entablements sont convexes, et Vitruve recommande mme
de garder une certaine proportion entre les courbes de la base et celles du
sommet du monument. Un temple dorique peut ne pas avoir des courbes
horizontales, et certains temples en effet' n'en ont pas. Mais ce serait quelque
chose d'inou qu'un entablement courbe et un soubassement plan. C'est pourtant
le cas des Propyles. L'entablement de leurs diffrents portiques prsente la
mme convexit que l'entablement du Panthon ; cependant les soubassements,
les stylobates, sont plans.
Cette anomalie a t signale dj par un architecte1 qui ne s'est nullement
occup de l'escalier des Propyles, mais qui a publi de remarquables tudes sur
les courbes des monuments athniens. Elle me parait maintenant s'expliquer
naturellement. On a fait plan le soubassement des Propyles, pour qu'il ft en
harmonie avec l'escalier qui ne pouvait tre convexe. Les degrs du stylobate et
ceux de l'escalier arrivant se rencontrer, leurs lignes ne pouvaient se contrarier
d'une faon aussi choquante ; tandis qu'entre la ligne des stylobates et celle des
architraves il y a trop de distance, il y a trop de perspective et de lumire
travers la colonnade, pour que cette discordance soit sensible.
On se demandera peut-tre pourquoi l'escalier primitif a disparu ; pourquoi, six
ou sept sicles plus tard, il a fallu en refaire un nouveau. Il suffirait, je crois,
d'adresser cette question aux architectes auxquels leurs connaissances pratiques
donnent plus d'autorit sur ce point. Ils savent dans quel tat peut se trouver,
aprs sept cents ans, un escalier de marbre blanc, matire qui s'use plus vite
que toute autre par le frottement, surtout lorsque cet escalier conduit au lieu le
plus frquent du monde. Si l'action du temps ne suffisait expliquer la
1 M. Penrose, Principles of athenian architecture, London, 1851. The Parthenon and
Propyla... In the latter however the curve only occurs in entablature, the line of steps
being streight and level (p. 26). The stylobate of the Propyla both center and wings is
level, but the horizontal lines of entablature were curved in the central (p. 62).

ncessit d'une restauration, ne faut-il pas tenir compte des accidents, des
guerres, des assauts, des ruines ? Sans aller plus loin, quand Sylla fit renverser
les murailles et les tours qui entouraient de toutes parts l'escalier ancien, les
marbres ne durent-ils pas tre briss par la chute des normes pierres que les
soldats romains prcipitaient ?
Il me reste expliquer, comme je l'ai annonc plus haut, pourquoi l'escalier est
divis en deux parties ingales, ou plutt en deux systmes diffrents, pourquoi,
au-dessous du palier central, les degrs sont continus, pourquoi, au-dessus, ils
sont interrompus par un chemin creux.
La position de ce grand palier, qui prsentait onze cents pieds carrs, n'a point
t choisie au hasard, mais dtermine par les exigences mmes des lieux. Du
ct du nord, il communique avec un petit escalier taill dans le rocher, l'escalier
de Pan, dont il sera question la fin de ce chapitre. Du ct du sud, il correspond
une seconde entre latrale qui devait exister au-dessous du temple de la
Victoire. En effet, par l seulement pouvaient monter les victimes et les btes de
somme : l'occident la pente tait trop roide, au nord il n'y avait qu'un rocher
pic. Les animaux arrivaient par cette porte au palier central, puis suivaient le
chemin creux que l'on avait mnag au milieu de l'escalier suprieur ; leurs pieds
ne pouvaient glisser sur les dalles de marbre profondment stries. Au contraire,
il tait inutile de faire descendre le chemin creux jusqu'au bas de l'escalier,
jusqu' la grande porte occidentale, puisque cette partie n'tait accessible qu'aux
pitons. De sorte qu'un plan si simple se prtait la fois aux commodits
usuelles et aux intrts de l'art.
C'est aujourd'hui une ide gnralement accepte que les chars et la cavalerie
montaient l'Acropole, passaient sous les Propyles, et venaient faire leurs
volutions autour du Parthnon. L'imagination trouve dans ce spectacle quelque
chose de magnifique et de sduisant, et ne laisse que peu de loisir l'esprit
d'examen. Aucun texte ancien, cependant, ne parle d'un fait aussi remarquable,
quoique les moindres dtails de la procession panathnaque soient
minutieusement dcrits.
Lorsque la frise du Parthnon fut connue pour la premire fois en Europe, et
explique par les savants, ils y virent une copie exacte et matrielle de la
procession des Panathnes, ne laissant l'artiste que le mrite de l'excution.
L'occasion se prsentera plus tard de protester contre ce systme. La
consquence directe, c'est que tout ce qui est figur sur le temple a d exister en
ralit autour du temple, de mme qu'une ombre projete sur un mur suppose
ncessairement le voisinage du corps qu'elle dessine. Il y a des chevaux et des
chars sur la frise de Phidias, donc les chars et les chevaux montaient l'Acropole
et tournaient autour du Parthnon. Cette opinion devint en effet populaire, et, en
cherchant plus tard la justifier, quelques voyageurs crurent voir des traces de
roues sur le plateau de l'Acropole. Pour moi, j'ai bien remarqu un large conduit
pour les eaux et, de tous cts, des trous carrs qui servaient sceller les
pidestaux et les stles. Mais assurment il n'y a pas la moindre trace de roue.
Ne serait-il pas extraordinaire que quelques chars qui passaient une fois en
quatre ans sur le rocher eussent creus de profonds sillons ? Les stries qui
coupent la surface du rocher au-dessus des Propyles, prouvent simplement
qu'on avait voulu la rendre moins glissante pour les pitons et pour les animaux
: du reste, ces stries couvrent tout l'espace qui s'ouvre devant la faade
intrieure des Propyles. D'ailleurs, telle est la roideur de la pente, qu'avec

toutes les facilits possibles, des voitures ne pourraient la gravir et encore moins
la descendre. L'angle d'inclinaison est d'au moins vingt degrs.
Les auteurs nous apprennent que la galre Panathnaque, qui glissait sur la
terre par un mcanisme invisible, se promenait prcisment au-dessous du
temple de Minerve Poliade, l'orient et au nord de l'Acropole. On l'arrtait au
moment o la procession commenait monter vers la citadelle (au pied de
l'Aropage), et l'on dtachait le pplus pour le porter la desse. Alors, je me
figure la pompe sacre se divisant en trois troupes et suivant trois chemins
diffrents. Les prtres, les magistrats, les vieillards, les jeunes vierges, se
dirigent vers la grande entre. Ils dpassent les tours de la faade, qui sont
comme le vestibule de l'Acropole et montent lentement le magnifique escalier de
marbre. Pendant ce temps, les sacrificateurs et les bufs qu'ils conduisent, les
mtques chargs de leurs fardeaux arrivent la porte latrale du sud et se
prsentent au-dessous du temple de la Victoire. Enfin, la jeunesse athnienne,
qui a quitt ses chars et ses chevaux prs de l'Aropage avec le vaisseau sacr,
gravit l'escalier de Pan, qui touche presque l'Aropage, et dbouche par la
porte latrale du nord, au-dessous de la Pinacothque. Les trois troupes se
rencontrent sur le vaste palier qui forme le centre de l'escalier ; elles se
runissent et reprennent l'ordre accoutum pour franchir les derniers degrs et
pntrer dans la ville sainte.
A la grande entre de l'Acropole se rattachait un petit escalier qui regardait le
nord, voisin de la grotte de Pan et d'Apollon.
Les Athniens, reconnaissants du secours que le dieu Pan leur avait promis avant
Marathon, lui avaient consacr la petite caverne qui se trouve l'angle nordouest de l'Acropole. C'est dans cette caverne, fort ouverte du reste, qu'Apollon
avait surpris Cruse et qu'Ion avait t expos. C'est l que Pan se plaisait
faire retentir des sons de sa flte les Longs Rochers, et exciter aux danses
lgres les trois filles d'Agraule. Au-dessous se trouvait la fontaine Clepsydre,
dont les eaux se drobaient quand les vents tsiens cessaient de souffler. L
commenait un escalier taill dans le rocher, qui conduisait jusqu'au palier
central du grand escalier de marbre, et par lequel Pausanias descendit aprs
avoir visit l'Acropole ; sa description l'indique assez clairement : En descendant,
dit-il, non pas dans la ville basse, mais un peu au-dessous des Propyles, vous
voyez une fontaine et, tout auprs, une grotte consacre Apollon et Pan. Il se
trouve ensuite tout port l'Aropage, qui est, en effet, voisin. Sans cet escalier,
on comprendrait difficilement un passage assez dlicat d'Aristophane, dans la
scne toute conjugale de Cinsias et de Myrrhine encore moins le jeu de
Myrrhine, qui rentre chaque instant dans l'Acropole pour prendre une natte, un
oreiller, des parfums.
Par cet escalier, on montait la citadelle en venant du Cramique. C'est ainsi
que Cimon, la vue du peuple entier, allait, d'un visage riant, consacrer un mors
de cheval Minerve. Aprs avoir adress ses prires la desse, il dtachait un
des boucliers suspendus autour du temple et descendait par l'Ennapyle vers la
mer et le port de Phalre. Cet acte, plus loquent que tous les discours,
encourageait le peuple constern suivre le conseil de Thmistocle et
s'embarquer pour Salamine.

On voyait encore ciel ouvert, il y a trente ans, un certain nombre de marches


tailles dans le rocher. Dodwell1 les remarqua en 1819, et lorsque les Grecs
assigeaient les Turcs, quelques-uns montrent par l dans l'esprance de
trouver le passage mal ferm. En 1822, les Grecs furent assigs leur tour.
Pour prvenir la disette d'eau, Odysse fit enfermer dans un bastion la fontaine
Clepsydre et l'glise des Saints-Aptres, o elle se trouvait. Alors, l'escalier de
Pan, couvert d'une vote grossire et enterr sous les dcombres et les
constructions, devint souterrain. On refit la hte les degrs qui manquaient.
Nanmoins, on voit encore le rocher qui forme un passage large d'un mtre
environ et soutient la maonnerie moderne. En haut seulement, la vote est
naturelle. Un peu plus bas, en approchant la lumire et en cartant la poussire
qui les recouvre, on distingue les huit marches tailles dans le rocher que
Dodwell avait comptes. Au-dessous, il y en a d'autres encore.
Enfin l'on arrive la petite glise des Saints-Aptres, revtue de peintures que je
n'oserais certainement pas appeler byzantines. Ce sont de ces uvres qui ne
peuvent tre classes. Ce qu'elles offrent de plus remarquable, ce sont les traces
des balles que les Turcs, suivant leur habitude, tiraient au visage des
personnages sacrs.
L'eau de la fontaine Clepsydre a un got lgrement saumtre, comme dans
l'antiquit. Les Athniens croyaient que l'on n'en pouvait trouver le fond et
qu'elle communiquait avec la mer. Ils racontaient qu'un jour une fiole y tomba et
reparut dans la baie de Phalre.

1 Towards the north-west angle of the Acropolis and nearly under the Propyla, I
discovered eight steps hewn in the rock and leading up to the wall. (Tour through
Greece, I, p. 303.)

CHAPITRE VI. DESCRIPTION DES PROPYLES.


Lorsqu'on voulut donner l'Acropole une entre digne des monuments qu'elle
contenait, Mnsicls imagina un plan simple la fois et plein de grandeur.
Sur la hauteur, un mur perc de cinq portes, voil le fond et le motif principal.
Un vestibule et un portique de la mme largeur le prcdent. Deux murs
parallles le coupent angle droit et forment les cts du vestibule. A droite et
gauche, sur des terrasses qui les soutiennent au mme niveau, deux ailes
s'avancent pour encadrer de leurs portiques parallles la faade principale. Au
del des portes, un quatrime portique regarde l'intrieur de l'Acropole ;
semblable au premier, moins profond et sans vestibule.
Si l'tymologie a quelque valeur, les Propyles sont un monument o l'art a
donn moins d'importance aux portes elles-mmes qu' tout ce qui les prcde.
Mais il ne parait pas pour cela que les portes aient cess d'tre le centre et
comme l'unit de l'uvre entire.
Ds le bas de l'escalier, on voit, travers les cinq entrecolonnements de la
faade, les cinq portes auxquelles ils correspondent. Elles dcroissent droite et
gauche dans une proportion symtrique ; on les aperoit de tous les points de
cette pente qui leur forme un abord grandiose de prs de soixante-dix pieds de
largeur. La porte du milieu est de beaucoup la plus grande, et, pour n'en
masquer aucune partie, comme cela arrive1 dans les temples, l'ordre dorique
drogea ses rgles, et les deux colonnes du milieu prirent un cartement
inaccoutum. Entre-t-on sous le portique par le chemin ainsi ouvert, on le trouve
bord de chaque ct par trois colonnes ioniques qui divisent le vestibule en
deux moitis et forment la porte principale comme une lgante avenue. Une
fois dans l'enceinte de l'Acropole, si l'on se retourne, on voit encore les cinq
portes travers la colonnade du propyle intrieur dispos comme le premier.
Ainsi tout concourt ramener sans cesse les yeux et l'attention vers le motif
principal, que la dcoration semble d'autant mieux. faire ressortir qu'elle prend
elle-mme plus d'tendue. L'difice est construit tout entier en marbre
pentlique, jusqu'aux dalles qui recouvrent le rocher, jusqu'aux degrs disposs
sur la pente. Ces matriaux, si prcieux au jugement des modernes, n'avaient
mme pas de nom chez les Athniens. C'tait une pierre comme les autres, la
pierre blanche du Pentlique, qui formait une immense montagne o l'on n'avait
qu' tailler. Seulement, les anciens admiraient dans les Propyles la grandeur et
la dcoration des blocs qui couvraient le portique. On voit encore, en effet, des
architraves qui ont vingt pieds de long. Le linteau de la grande porte a vingtdeux pieds : le linteau tant vant de l porte du Trsor d'Atre Mycnes n'a
que deux pieds de plus.
Mais ce qui est plus admirable que l'effort qui soulve de telles masses, et que
l'art qui les fait porter lgrement par six colonnes ioniques, c'est le gnie qui a
donn chaque partie de l'difice sa parfaite proportion et l'ensemble une
idale harmonie. Tout tait innovation dans les Propyles, grande tmrit chez
un peuple attach comme l'taient les Grecs aux traditions de l'art. Les colonnes
On sait que la porte des temples doriques a, en gnral, sa base un
entrecolonnement, plus deux demi-diamtres de colonnes : les cts sont, par
consquent, masqus par les deux colonnes du milieu.

du grand portique ont un cartement inou et drangent l'conomie habituelle de


la frise ; dans l'intrieur du vestibule, l'ordre ionique place sa charmante volute
ct du profil svre du chapiteau dorique ; il aligne son ft lanc avec les vives
artes d'un ordre plus puissant, ses bases, signe de faiblesse, avec l'assiette
immuable de colonnes qui reposent nu sur le pav. Les petites colonnes
doriques des deux ailes s'exposent un prilleux parallle auprs du grand ordre
de la faade. Toutes ces difficults devinrent une source de beauts nouvelles. Je
n'en veux d'autres juges que les Grecs eux-mmes et leur unanime admiration.
Un esprit bien autrement dispos comprendre les arts que Pausanias a clbr
les chefs-d'uvre du grand sicle, particulirement l'Odon de Pricls, le
Parthnon et les Propyles, ces difices, dit Plutarque, d'une magnifique
grandeur, d'une beaut et d'une grce inimitables... Ds le premier jour, leur
perfection les faisait paratre antiques. Aujourd'hui, au contraire, on les croirait
leur fracheur, neufs et achevs d'hier, tant y brille une fleur de jeunesse que le
temps ne peut fltrir. Il semble qu'un souffle immortel anime ces ouvrages, et
qu'ils aient reu une me qui ne sait point vieillir. C'est l, dit-il ailleurs, ce qui
causa le plus de plaisir Athnes, ce qui fit son principal ornement et
l'admiration de tout l'univers ; c'est la seule chose qui atteste que la puissance
tant vante et l'antique prosprit de la Grce ne sont point un mensonge.
Non-seulement les Propyles sont toujours cits par les auteurs parmi les plus
beaux monuments d'Athnes, mais il est remarquer qu'ils sont nomms mme
avant le Parthnon : Trois mille sept cents talents, dit Thucydide, furent
dpenss pour les Propyles de l'Acropole, les autres difices et le sige de
Potide.
C'taient les Propyles que Dmosthne montrait les premiers de la main,
lorsqu'il clbrait la beaut des difices levs par la vieille Athnes. Et pourtant,
le Parthnon se prsentait plus majestueux encore ceux qui le regardaient du
Pnyx et le voyaient s'lever sur la droite, au sommet du plateau. Les Propyles,
dit Philostrate dans sa Vie d'Apollonius de Tyane, les Propyles et le Parthnon
suffisaient la gloire de Pricls.
Peut-tre dira-t-on que les Propyles s'offraient les premiers la pense parce
qu'ils s'offraient les premiers aux yeux. Mais quelque chose de plus loquent
encore que les loges des Athniens, c'est l'envie de leurs rivaux. Que souhaitait
pour l'ornement de sa patrie paminondas, enivr de ses rapides triomphes ?
tait-ce le Parthnon avec les chefs-d'uvre de Phidias ? tait-ce l'Odon de
Pricls, dont la toiture rappelait la tente du roi de Perse ? Non : c'taient les
Propyles. Il faut, disait-il nettement devant les Thbains assembls, il faut
transporter ici les Propyles de l'Acropole d'Athnes et en orner les abords de la
Cadme.
Les Propyles, en effet, devaient mouvoir singulirement les Grecs par leur
nouveaut, par leur originalit, pour expliquer par un mot moderne un succs
que les modernes semblent s'tre rserv. Le Parthnon tait au moins aussi
beau, aussi parfait que les Propyles. Mais, construit selon les rgles ordinaires,
il ne diffrait des grands temples doriques de toute la Grce que par le choix des
matriaux, le fini des dtails, par certaines proportions idales, par ces nuances
enfin que gotaient vivement les artistes, mais qui ne pouvaient faire autant
d'impression sur le public. Les Grecs, si attachs qu'ils fussent aux traditions en
matire d'art, taient ncessairement, comme tous les hommes, sensibles la
nouveaut. Quand cette nouveaut tait, comme les Propyles, de nature
satisfaire toutes les exigences de la raison, toutes les dlicatesses de l'amour du

beau, leur me passionne devait s'ouvrir facilement l'enthousiasme. La belle


disposition de l'difice, pleine de mouvement et semblable celle d'un thtre,
une simplicit qui n'avait mme pas demand les ornements de la sculpture et
laissait tout l'effet aux lignes et aux proportions, le mlange et l'harmonie si
heureusement trouvs des diffrents ordres, les difficults non-seulement
vaincues mais tournes en clatants mrites, tout commandait l'admiration, et,
comme les sentiments inconnus qu'veille l'originalit s'y mlaient, l'admiration
en recevait une plus vive ardeur.
Du reste, si nous sommes frapps encore aujourd'hui par la beaut grandiose
des Propyles, qu'et-ce t il y a deux sicles, lorsque le monument existait
dans son entier ? Car on en est se demander lequel a le plus souffert, dans ce
funeste dix-septime sicle, du Parthnon ou des Propyles. L'escalier de marbre
a disparu en partie, et, au lieu de cette rampe magnifique, on ne voit plus que
des marches rares et dissmines. Des six grandes colonnes doriques qui
formaient la faade des Propyles, deux seulement, celles des angles, ont encore
leurs chapiteaux, et sont unies par l'architrave avec les pilastres qui terminent
les deux murs du vestibule. Ces chapiteaux ne le cdent en rien, pour la beaut,
ceux du Parthnon. Ils ont la mme courbe, la mme fermet, la mme
lgance. On reconnat cette cole d'architectes athniens qui avait port l'art
dorique sa plus exacte perfection, et ne pouvait plus chercher le progrs. Les
formules taient arrtes, mais les combinaisons variaient ; c'est par l que se
rvlait le gnie de l'artiste.
Les frontons n'existent plus ; mais on en voit terre les morceaux. J'ai trouv,
dans mes fouilles, un angle du fronton occidental que Spon et Wheler virent
encore. C'est mme ce qui faisait affirmer au premier que l'arsenal de Lycurgue,
comme on disait dans ce temps-l, tait un temple. Vis--vis, la main gauche
du chemin, on voit un bel difice de marbre blanc que quelques-uns prennent
pour l'arsenal de Lycurgue. Pour moi, je tiens que c'est un temple, parce qu'il a
une faade et un fronton comme les autres.
Aucun texte ancien, aucune dcouverte moderne ne laissent penser que les
frontons fussent dcors de sculptures. Spon et Wheler en auraient parl,
comme ils ont parl des frontons du Parthnon et de la Victoire sans ailes. Qu'ils
fussent peints, selon l'usage quelquefois constat de l'antiquit, le champ est
libre aux suppositions.
Du grand vestibule, les deux murs parallles restent seuls compltement debout,
jusqu' la corniche. Quant aux six colonnes ioniques, on n'en voit plus que les
bases et quelques tambours mutils. Les fragments des chapiteaux gisent
terre, deux, par bonheur, assez considrables pour permettre de juger du
caractre de cet ordre. On sait qu'il se drobait une dangereuse comparaison
avec le dorique, grce aux ncessits de la construction. Les chapiteaux
supportant le soffite se trouvaient de niveau, non pas avec les chapiteaux de la
faade, mais avec leur entablement, qui servait en quelque sorte d'interruption
entre deux styles si diffrents. Malgr cela, on voit que l'ordre ionique a pris
toute la simplicit, je dirai mme toute la svrit qu'il comporte. Un rang
d'oves, la volute enroule trois fois, la petite palmette la naissance de la
volute, voil tout le chapiteau.
Quand on le compare au chapiteau ionique de l'rechthion, par exemple, avec
les tresses, le rang de perles, les spirales compliques, le gorgerin charg
d'ornements, on apprcie mieux encore sa belle nudit, sa courbe puissante et sa

grce virile. Au-dessous du rang d'oves, on voit des trous qui supportaient des
ornements de mtal dor1.
Les cinq portes du fond restent encore, exhausses sur cinq degrs, le dernier en
marbre noir d'leusis. La porte du milieu est d'un tiers plus grande et plus haute
que les portes qui sont sa droite et sa gauche. Les deux portes des
extrmits vont elles-mmes dcroissant dans une proportion encore plus forte.
Les restes de chambranles qu'on voit en place, sont d'une poque bien
postrieure la construction des Propyles. Ce sont d'paisses plaques de
marbre d'un travail peu habile et qui ne s'adaptent mme pas, par leurs saillies
grossires, aux rainures fines et exactes qui avaient t tailles pour recevoir des
vantaux en bronze. Les trous de scellement existent encore sur le seuil et dans le
haut de la porte. On remarquera aussi des restes de crampons briss qui n'ont
point de correspondants dans les chambranles actuels. Les portes avaient t
remplaces comme le grand escalier. Si l'un fut bris, les autres furent
vraisemblablement voles et dtruites. Sur les plaques de marbre on ne trouve
aucune trace de fermeture : que signifient alors les cltures dont parle
Aristophane dans la comdie de Lysistrata et dans celle des Chevaliers ?
Le portique qui regarde l'intrieur de l'Acropole est compos de six colonnes
doriques comme celui de la faade principale. Cinq ont conserv leurs
chapiteaux, deux sont encore unies par un morceau d'architrave. Le portique
oriental tant sur un sol plus lev, le fronton et le systme de toiture qui l.
couvrait taient eux-mmes plus hauts que le fronton de l'autre portique, et que
la toiture du vestibule. Ils taient indpendants l'un de l'autre, et c'tait
naturellement le mur perc de cinq portes qui servait de ligne de dmarcation. Il
est impossible de juger de l'effet que devait produire cette diffrence de niveau
entre les frontons, aujourd'hui que tout est renvers et qu'on n'en a d'autre
indice que le brusque changement des corniches et des profils. C'tait l encore
une des hardiesses si frquentes dans les Propyles, que la nature des lieux
justifiait et que le talent de l'artiste avait su faire admirer.
L'aile gauche2, seule conserve, est d'une charmante couleur. Le corps des
Propyles, enseveli pendant des sicles dans des constructions modernes, a
maintenu la blancheur de ses marbres. Le petit portique de gauche, au contraire,
a reu continuellement cette couche d'or bruni que le temps et le soleil dposent
sur les monuments de la Grce. L'il ne sait ce qui le charme plus vivement des
couleurs ou des proportions. Les trois colonnes doriques qui soutiennent le
portique sont d'un tiers plus petites que les colonnes de la faade. Elles ont
cependant assez de grandeur pour ne rien perdre de leur effet : elles sont aussi
hautes que les colonnes du temple de Thse. En mme temps, elles appuient et
font ressortir le grand ordre qui, de son ct, leur prte par son opposition une
grce et une douceur qui surprennent dans le style dorique.
Du portique on passe dans une salle rectangulaire qu'on appelle ordinairement la
Pinacothque. La porte est flanque de deux fentres doriques avec pilastres.
Cette salle est dtruite partir de la corniche ; mais elle tait couverte par un
toit trois gouts. Il existe encore plusieurs morceaux qui ont appartenu la

1 Ce seraient les dorures dont parle une description anonyme du quinzime sicle :

Magnum palatium, candido marmore factum, insuratum.


2 L'aile qu'on voit sa gauche en montant aux Propyles. Cette dsignation employe
par Pausanias est, en effet, la plus logique. Il n'en est pas d'un monument comme du
cours d'un fleuve.

bordure du toit, entre autres, un morceau angulaire avec attache d'antfixe. Des
trous informes et la fentre byzantine pratiqus dans le mur datent des ducs
d'Athnes, qui avaient construit leur palais sur les Propyles et dtruit le sommet
de l'aile gauche pour l'lever d'un tage. C'est pour cela qu'on la voit
uniformment rase au-dessus de la frise de la mme manire que le Tabularium
romain. Les triglyphes se continuent sur les trois cts de l'difice, bien qu'
l'occident et au nord il n'y et que le mur, mur cribl de boulets et de balles, et
dont, pourtant, les assises sont peine dplaces.
L'aile oppose n'tait qu'un simple portique, semblable celui de gauche, et
aucune salle n'y tait annexe. Cette aile a aussi servi de base une tour btie
pendant le moyen ge. Deux des colonnes sont enclaves dans le mur, et on les
voit en entrant dans la tour. La troisime a t dtruite, mais sa trace est
empreinte sur le marbre. Ce portique n'tait point ferm compltement par
derrire ; une porte indique aujourd'hui par l'ante qui fait saillie au pied de la
tour, conduisait dans un petit espace compris entre les Propyles, le mur
d'enceinte de l'Acropole et le mur plasgique.
Enfin, les murs qui unissent toutes les parties de l'difice et regardent l'intrieur
de l'Acropole n'ont videmment point reu le dernier fini. Les joints des pierres
ne sont pas amens leur point, et les angles obtus, ainsi que la surface
provisoire qui prvenait tous les accidents de la construction, n'ont point t
abattus. On remarque souvent au milieu des pierres une partie saillante qui
peut-tre servait les lever leur place, peut-tre aussi mesurer le travail de
l'ouvrier, comme les tmoins de l'arpentage, et qui devaient plus tard
disparaitre. On remarque, surtout derrire l'aile droite, des preuves videntes
d'une interruption dans les travaux. Les petites constructions qui existaient
prcdemment sont restes dans l'tat de mutilation que leur avait fait subir
l'tablissement des constructions neuves. La cour en forme de trapze qui
s'avance vers le temple de la Victoire n'a pas t dbarrasse des restes du petit
difice en marbre blanc qui a t coup par le mur mridional compris dans la
tour vnitienne.
Ces dtails disparaissaient dans l'ensemble du monument et n'empchaient point
les anciens d'affirmer qu'il avait t compltement termin. Ils ne nuisaient en
rien cette fleur de jeunesse qu'admirait Plutarque, ni ces beauts plus
durables que nous admirons encore. La science dploye par l'architecte dans la
construction des Propyles est au moins gale la science d'Ictinus et de
Callicrate. Comme eux, il a su viter la scheresse et la froideur des lignes
droites, avec un art qui est encore un problme pour les modernes. Les plans
verticaux ont t inclins, les plans horizontaux ont t courbs, et c'est ainsi
que l'difice a pris, comme la nature elle-mme, qui ignore les abstractions
gomtriques, quelque chose de rel, de vivant, d'harmonieux. Quelques
considrations sur la thorie des courbes trouveront mieux leur place au chapitre
du Parthnon. Un temple se prte plus facilement des rapprochements et des
comparaisons qu'un monument aussi original et aussi isol dans l'art antique que
le sont les Propyles. Du reste, les principes sont les mmes dans l'un et l'autre
difice. Il n'y a de diffrence que dans leur application et dans le sentiment des
courbes. Ce sont ces varits qu'il importe de signaler.
L'inclinaison des plans verticaux est gnralement un peu plus forte qu'au
Parthnon. Les colonnes des petits portiques, les murs s'inclinent plus
sensiblement vers l'intrieur. Les antes, au contraire, se penchent en avant d'un
angle deux fois plus petit. Les colonnes du grand ordre prsentent aussi quelque

diffrence dans leur galbe et dans le point culminant choisi pour leur courbe.
Mais les courbes horizontales n'ont pas t seulement modifies : celle du
soubassement a t compltement supprime, tandis que la courbe des
entablements et des frontons restait comme au Parthnon. Si le soubassement
des Propyles et t convexe, il n'et pu se raccorder avec les degrs du grand
escalier, qui sont plans. Cette raison est non-seulement trs-juste, mais elle
prouve, de plus, comme nous l'avons vu plus haut, que l'escalier tait dans la
disposition primitive de l'difice.
Je renvoie de mme au chapitre du Parthnon pour la thorie des couleurs
appliques aux monuments grecs. La question peut se rsoudre dans les mmes
termes pour tous les difices en marbre de l'poque de Pricls.
Les Propyles taient rehausss de tons propres faire ressortir tout ce qui
constituait la dcoration architecturale. Les moulures, et en gnral toute la
modinature, recevaient des couleurs plus franches et plus clatantes. Les unes,
prpares la cire1, comme le bleu et le vert, n'avaient que peu d'adhrence sur
la surface du marbre ; d'autres, moins paisses et moins vernisses, comme le
rouge, taient plus solides et plus pntrantes. La dorure tait employe avec
sobrit, l'or n'ayant dans la dcoration qu'une valeur de reflet. On reconnat les
parties qui ont t couvertes d'or au poli particulier que la surface du marbre a
conserv.
Les parties des Propyles qui offrent les traces de peinture les plus abondantes
sont : les frises, les corniches, les chapiteaux des pilastres de la Pinacothque,
les cymaises de couronnement qui portent les grands oves, les caissons des
plafonds surtout, qu'on a runis sur le plateau de l'Acropole, et dont la richesse
rappelle la rflexion de Pausanias : Les Propyles sont couverts en marbre blanc
; la grandeur de ces matriaux, la beaut de leur dcoration, surpasse ce qui
s'est fait, mme jusqu' nos jours.

1 Ces couleurs taient appliques l'encaustique. Sur une inscription dont il sera
question propos de l'rechthion, on voit cits les peintres l'encaustique : .

CHAPITRE VII. DU CARACTRE DES PROPYLES.


L'originalit mme des Propyles, qui fait en partie leur beaut, rend aussi leur
caractre plus difficile saisir. C'est un embarras de dcider dans quel but ils ont
t construits. Est-ce simplement un monument de dcoration ? Renferment-ils
une pense religieuse ? Est-ce un ouvrage de dfense et de fortification ? En un
mot, appartiennent-ils l'architecture civile, religieuse ou militaire des Athniens
? Dans des matires qui prtent tant l'interprtation, et o notre ignorance des
ides anciennes nous peut garer, il est naturel de rechercher avant tout les
faits.
L'gypte, avant la Grce, construisit des Propyles. Hrodote raconte qu'Amasis,
voulant honorer Minerve, lui leva, Sais, des Propyles admirables. Aucun de
ses prdcesseurs n'en avait construit d'aussi hauts, d'aussi grands, d'aussi
remarquables par la dimension et la qualit des pierres. Il est singulier
qu'Hrodote admire dans les Propyles de Sas prcisment ce qu'admirait
Pausanias dans ceux d'Athnes. A Perspolis, il y a des Propyles en avant des
palais. Ils sont orns de colonnes, de pilastres, de sculptures ; tantt ils tiennent
l'difice, tantt ils forment un corps avanc.
On a suppos qu' Athnes des Propyles plus anciens avaient exist sur
l'emplacement mme des nouveaux, et que les Perses les avaient dtruits. J'ai
cherch en vain un auteur qui en parlt. Au-dessous de la Pinacothque, on
remarque, jetes au hasard, quelques pierres revtues de stuc. Les unes
proviennent d'un petit monument ionique, les autres d'un petit monument
dorique. Ce mlange des deux ordres, qui se retrouve dans les modernes
Propyles, serait-il une preuve suffisante ? Ces rares dbris, qui appartenaient
peut-tre deux temples diffrents, ne peuvent-ils se trouver fortuitement
rassembls ? A moins d'un tmoignage crit, que j'ignore, il est difficile
d'admettre une telle conjecture.
Il y avait des Propyles Corinthe ; mais nous ne savons pas s'ils furent
construits par la colonie de Jules Csar, ou si les Romains restaurrent
seulement un ouvrage grec renvers par Mummius. En sortant de l'Agora, dans
la direction du port Lche, Pausanias signale des Propyles dont le sommet tait
orn de chars dors. Sur l'un tait Phathon, fils du Soleil, sur l'autre le Soleil luimme. C'est ainsi qu' Athnes le portique royal tait couronn de statues en
terre cuite.
L'Agora d'Athnes avait aussi des Propyles, qui ne furent levs, il est vrai, que
du temps d'Auguste, mais suivant les rgles de l'art grec, car l'entrecolonnement
du milieu est de beaucoup le plus grand, et le nombre de ses triglyphes est
doubl. Je ne parle pas des Propyles d'leusis, qui taient la copie exacte des
Propyles de Mnsicls. Il y en avait galement Prine, en Asie Mineure ;
Sunium, devant le temple de Minerve ; Pompi, devant le forum triangulaire.
Si nous ne voyons pas cits dans l'antiquit un plus grand nombre de
monuments de ce genre, il n'en faut pas conclure que ceux-l seuls existassent.
Quoi de plus naturel que de mnager aux enceintes importantes une entre plus
majestueuse ? Les maisons particulires elles-mmes, si l'on en croit Vitruve,
taient prcdes d'une dcoration analogue. Les arcs de triomphe des Romains,
placs, en gnral, avant la porte des villes, ou l'entre du Forum et des
grandes avenues, n'taient-ils pas une sorte de Propyle ?

Ces faits ainsi runis, il est plus facile de dfinir le caractre rel des Propyles,
qui, d'abord, n'ont rien de religieux, bien qu'ils servissent d'entre au grand
sanctuaire de la religion athnienne. M. Burnouf a rfut victorieusement cette
opinion par des raisonnements philosophiques, qui, en matire d'art, n'ont que
peu de porte, et par des preuves plus positives que je ne puis mieux faire que
de reproduire :
Quand nous comparons, dit-il, les Propyles d'Athnes un temple antique, nous
ne pouvons trouver entre ces deux choses aucune ressemblance. Ce qui
constitue le temple grec, c'est avant tout le , c'est--dire la salle ferme,
souvent inaccessible au vulgaire o se trouve la statue du dieu. Dans les
Propyles, il n'y a rien qui ressemble au , puisque le btiment principal se
compose d'un simple mur perc de cinq portes, avec une colonnade devant et
derrire. Le temple, sanctuaire de la Divinit, n'est point ouvert au premier
venu... Au contraire, sous la grande porte des Propyles passent non-seulement
les hommes pied, mais les cavaliers, les chars, etc. ... Il ne faut donc pas dire
que les Propyles ont un caractre religieux, car on demandera aussitt quel est
le dieu ou la desse qui habite les Propyles.
Spon, apercevant la faade et le fronton des Propyles, s'crie : Je tiens que
c'est un temple. Mais il n'est pas besoin de connatre beaucoup les Propyles
pour ne pas se laisser tromper ces apparences. L'architecture grecque
n'admettait qu'un petit nombre d'lments qu'elle reproduisait dans toutes ses
uvres, cherchant plutt la perfection que la varit, et trouvant une varit
infinie par les proportions et les combinaisons. La colonne, la frise, le fronton
n'taient pas attribus aux seuls temples, mais aussi bien aux difices civils,
basiliques, portiques, thtres, tombeaux, maisons mmes. La meilleure preuve
que les Athniens n'attachaient aucune ide religieuse aux Propyles, c'est que
l'enceinte du March neuf en avait, avec les colonnes doriques, le fronton et tous
les dehors d'un temple, si bien que le colonel Leake1 croit devoir tablir par une
discussion qu'ils n'appartenaient pas un difice sacr. En effet, sur la porte
mme, fut grav un dit de l'empereur Adrien qui taxait le sel et l'huile.
Le caractre d'un monument et arrt dans l'imagination populaire par la
tradition et surtout par l'habitude. Il est si vrai que c'est souvent une affaire de
convention, que le temple grec, qui parlait la pit des anciens, est destin
souvent par les modernes, quand ils en construisent, des usages profanes.
Comment et-on entour d'un respect religieux un monument qui prcdait
indiffremment un temple, une enceinte fortifie, une place publique, un march
? Pricls avait voulu que les Propyles de l'Acropole fussent dignes de la desse
protectrice d'Athnes, et en harmonie avec les magnifiques difices auxquels ils
conduisaient. Mais ce n'est pas l'intention d'un homme d'tat qui donne aux
marbres et aux lignes une expression que l'art et la tradition gnrale ne leur ont
pas donne. Il y met la richesse, ses artistes la beaut : mais cette me, dont
parle Plutarque, c'est notre imagination qui la cre.
Les Propyles taient-ils un ouvrage de dfense et furent-ils destins remplacer
les fortifications que les Perses avaient dtruites ? Telle est la seconde question
que le colonel Leake et aprs lui M. Burnouf ont rsolue d'une manire

1 Leake, Topogr. of Ath., p. 211 et suiv.

affirmative. Je soutiendrai cependant l'opinion contraire, et je crois avoir pour


moi l'autorit de M. Raoul-Rochette1.
C'est par l'tude des lieux qu'il faut commencer ; les faits et les considrations
gnrales auront ensuite leur tour. Les dcouvertes nouvelles me dispenseraient
presque de rfuter une opinion qui tombera d'elle-mme, car elle repose sur
l'ancien systme qui plaait la grande, la seule entre de l'Acropole au sud, audessous du bastion qui supporte le temple de la Victoire sans ailes. Toutefois, on
peut dire que, la premire enceinte force, les Propyles devenaient les
fortifications les plus sres et la vritable clture de l'Acropole. Puisqu'il s'agit ici
surtout de bien tablir le caractre du monument, je me mets sur le terrain
choisi par M. Leake et M. Burnouf.
Comme l'Acropole est escarpe de toutes parts, dit M. Burnouf2, et n'offre qu'un
seul point accessible, les habitants durent porter toute leur attention de ce ct
et disposer l'entre de manire que, d'un accs facile en temps de paix, elle ft
aise dfendre en temps de guerre. L'ennemi qui monte, aprs avoir eu sa
gauche les rochers pic, tourne subitement pour passer sous le temple de la
Victoire sans ailes, et laisse dcouvert son flanc droit que ne protge pas le
bouclier. A son approche, il est reu par les traits et les projectiles lancs de
droite et de gauche par les soldats posts sous les colonnes de la Pinacothque
et de l'autre galerie. Force-t-il ce premier pas, il lui faut alors s'engager dans le
corps principal des Propyles et soutenir, dans le chemin creux de la double
colonnade ionique, une lutte ingale o il se voit attaqu sur le deux flancs. L,
cinq colonnes de soldats s'offrent lui, tandis que le corps principal lui ferme le
passage de la grande porte et a sur lui l'avantage d'un sol inclin ; par les quatre
ouvertures latrales, les dfenseurs de la citadelle peuvent entrer dans les deux
ailes des Propyles, y remplacer leurs morts et renouveler sans cesse le combat.
Maitre des portes, l'ennemi aura encore combattre sur la plate-forme de la
citadelle, et prendre un ordre de bataille en face d'une arme prte le
recevoir.
Ce qui me frappe d'abord dans ce systme de dfense, c'est que les Propyles
sont, ds le premier instant, un champ de bataille. Le but d'une forteresse est
d'arrter un ennemi dj vainqueur, de lasser sa patience devant des murailles
inaccessibles, tandis que les assigs, l'abri, attendent des secours ou des
circonstances plus favorables et se rient de ses efforts. Dans l'antiquit surtout
o les machines ont peu de puissance, les armes peu de porte et l'art militaire
peu de ressources, nous voyons que les siges ne sont qu'un blocus, abrg
quelquefois par un heureux coup de, main. Ici, au contraire, il n'y a point de
dlais. L'ennemi est matre de la ville, il monte enivr de sa victoire, il arrive aux
degrs des Propyles, et l, une nouvelle lutte s'engage avec les dbris d'une
premire dfaite.
Si les dfenseurs n'ont point l'avantage du nombre et de la confiance, ont-ils au
moins celui de la position ? Les assaillants passent sous le temple de la Victoire
on admettra, pour un instant, que c'tait l'entre de l'Acropole . L'ennemi
passe sous le temple de la Victoire aptre, laissant dcouvert son flanc droit,

1 M. Raoul-Rochette louant la sagacit de Leake, ajoute : Sans qu'il rsulte pourtant


nos yeux, de toute cette ingnieuse discussion, la conviction que les Propyles aient
jamais t, dans le fait comme dans le principe, un ouvrage d'architecture militaire.
(Journal des Savants, juin 1850, p. 340.)
2 Archives des Missions scientifiques, t. I, p. 12.

que ne protge pas le bouclier. Il est vrai ; mais, sur la petite terrasse qui
soutient ce temple, combien de guerriers pouvaient se tenir et lancer leurs traits
? Le temple la couvre presque tout entire, et, du ct du nord et du ct de
l'ouest, qui dominaient l'ennemi, il arrive jusqu' la balustrade de marbre et la
grille qui l'entouraient. Il y a donc que deux degrs du soubassement, larges.
peine d'un pied, o quelques hommes auraient pu prendre place. Aussi le danger
n'est-il pas l, et dj le grand escalier des Propyles se prsente, la moiti des
degrs sont franchis alors pleuvent les traits que lancent, de droite et de gauche,
les soldats posts sous les colonnes de la Pinacothque et de l'autre galerie.
La faade de ces portiques offre trois entrecolonnements de sept pieds en
moyenne. Dans un pareil espace, combien d'hommes pourront dvelopper
librement le bras qui balance le javelot, gns d'ailleurs, droite et gauche,
par les colonnes ? Je suppose que chacun occupt moins d'un pied et demi de
terrain, cela fait cinq hommes par entrecolonnement, quinze pour chaque aile
des Propyles. Arrteront-ils une arme entire qui monte rapidement, en
serrant ses boucliers, non pas une pente escarpe, troite, prilleuse, mais un
doux et magnifique escalier ? Les assigs dfendront-ils l'accs du grand
portique ? Mais l encore ils sont empchs, heurts, forcment partags en
petits groupes par les colonnes qui leur enlvent une partie du terrain, et ils
s'opposent en vain, par les entrecolonnements, l'ennemi qui se prsente avec
un front compacte de soixante-dix pieds, dans toute la largeur de l'escalier, avec
l'imptuosit naturelle l'attaque.
Force-t-il ce premier pas, en effet il l'aura promptement forc il lui faut
alors s'engager dans le corps principal des Propyles, et soutenir dans le chemin
creux de la double colonnade ionique une lutte ingale o il se voit attaqu sur
les deux flancs.
Mais pourquoi dans le chemin creux ? Pourquoi supposer l'ennemi si aveugle ?
Les degrs de la faade sont-ils inaccessibles ? Le portique dorique conquis, le
vestibule n'est-il pas ouvert dans toute sa largeur ? A-t-on trouv les traces des
grilles qui l'auraient ferm ? C'est l que la lutte s'engage, en effet, mais gale et
corps corps. L, cinq colonnes de soldats s'offrent lui, tandis que le corps
principal lui ferme le passage de la grande porte et a sur lui l'avantage d'un sol
inclin. Par les quatre ouvertures latrales, les dfenseurs de la citadelle peuvent
entrer dans les deux ailes des Propyles, y remplacer leurs morts et renouveler
sans fin le combat.
Tout ce plan est djou, ds que l'ennemi, au lieu de commettre une faute,
norme, profite simplement des avantages d'un lieu ouvert. Les Athniens
remplacent leurs morts ? Mais les assaillants ne peuvent-ils remplacer les leurs
avec une arme entire derrire eux, et ne finissent-ils pas par avoir sur la
garnison l'avantage du nombre ? Quant aux deux ailes des Propyles, elles sont
coupes par le combat mme engag dans toute la largeur du vestibule ; leurs
dfenseurs, loin de recevoir du renfort, auront promptement succomb ce flot
qui monte et se renouvelle sans cesse.
Matre des portes, continue M. Burnouf, l'ennemi aura combattre sur la plateforme et prendre un ordre de bataille en face d'une arme prte le recevoir.
Matre des portes ! Oui, et l'on n'essayera mme pas de les fermer ; car,
tranquilles sous le vestibule couvert, sans qu'une fentre, sans qu'une
meurtrire, sans qu'un crneau permette de les inquiter, les vainqueurs
pourraient tout l'aise faire voler en clats ces portes magnifiques : mieux vaut
livrer ce qu'on ne peut dfendre. Ainsi, ds le premier jour, il leur suffit d'un seul

engagement heureux pour tre matres des portes, c'est--dire de la forteresse.


Car cette arme prte les recevoir, ce n'est qu'une garnison affaiblie par deux
dfaites, et son ordre de bataille semble fort compromis au milieu des temples,
des autels, des statues, des offrandes de toute sorte qui remplissent l'enceinte
entire et laissent difficilement libre une plate-forme o ranger une arme.
Souvent une premire impression conduit sans preuves, une thorie. C'est
ainsi que M. Leake, frapp de la ressemblance des Propyles avec les
fortifications modernes, les dclare un ouvrage militaire. Le grand vestibule1,
c'est la courtine ; les deux ailes, qui prsentent une face et un flanc, ce sont les
deux bastions contigus la courtine. Voil donc l'effet que les Propyles taient
destins produire et les expressions qui devaient servir les louer ! Et encore,
quelle comparaison ! Une courtine qui sert loger l'ennemi, le mettre l'abri
pour qu'il enfonce plus commodment les portes ! Des bastions qui ne
communiquent pas avec la citadelle et sur lesquels il est impossible de placer des
dfenseurs, si l'on essaye de se renfermer ! En un mot, une fortification qui ne
peut protger sa garnison, mais que sa garnison est oblige de protger en
sortant des portes, en la couvrant de son corps, en mourant sur les degrs qui y
conduisent !
Si la vue des Propyles a tant d'loquence, ne dclarent-ils pas plutt par leur
richesse, leur lgance, leur ressemblance mme avec les difices civils et
religieux, qu'ils n'ont pas t levs dans une pense belliqueuse. L'architecture
militaire des Grecs nous est assez connue par tant de ruines de toute poque,
depuis son enfance, qui entasse les roches cyclopennes, jusqu' sa perfection,
qui construit Phyl, leuthres et Messne. O voit-on qu'elle s'carte jamais de
ses traditions svres, logiques, qui n'admettent l'art qu'au service de la force ?
O voit-on ce luxe de portiques, de colonnes accumules, d'ordres varis, de
frises, de frontons, d'ornements exquis ? O voit-on des statues questres2, un
petit temple dcor de charmantes sculptures3, une collection de tableaux4,
placs en avant des fortifications et exposs aux premiers coups de l'ennemi ? Je
sais bien que l'on voudra admirer la grandeur d'me des Athniens, qui
prodiguaient ainsi, hors de propos, leurs trsors et leurs chefs-d'uvre ? Mais,
en ralit, ce serait les accuser d'avoir manqu de sens, leur nier ce got, cette
sobrit que nous appelons de leur nom atticisme, ce respect des traditions qui
est le propre de l'art antique. Les Grecs riaient des Perses, qui marchaient au
combat avec des robes tranantes et pars comme des femmes. Mais Athnes se
construisant une forteresse sur le modle de son Pcile et de son Parthnon,
tait-ce moins trange ?
Un fait pareil et certainement frapp les anciens plus vivement encore qu'il ne
nous frappe nous-mmes, et, avant de parler de la beaut des Propyles, de la

1 The whole work may be said to resemble the front or a modern fortification ; the great

vestibule resembling to the curtain, and each of the wings presenting a face an flancs like
two adjoining bastions. (Topogr. of. Athen, 1re d., p. 179.)
A un moment donn, les Propyles pouvaient servir a arrter l'ennemi, de mme que,
dans une ville prise, une glise, une maison, un simple mur prsentent un appui aux
efforts dsesprs des vaincus. Les Propyles, situs sur la hauteur et barrant l'accs de
l'Acropole, pouvaient devenir dans l'occasion un point stratgique qui avait son
importance, sans avoir t construits dans ce but.
2 Les statues des fils de Xnophon.
3 Le temple de la Victoire aptre.
4 La Pinacothque.

grandeur de leurs pierres, du prix qu'ils avaient cot, du temps qu'avait


demand leur construction, ils eussent lou ou critiqu un essai qui n'tait rien
moins qu'une rvolution. Tous gardent le silence sur ce point, Plutarque luimme, qui s'tend cependant assez longuement sur les monuments de Pricls
et qui tait naturellement amen penser ces merveilleuses fortifications,
puisque, quelques lignes plus haut, il venait de parler des Longs Murs.
Enfin, si les Propyles, en gnral, taient un ouvrage militaire, l petit nombre
d'exemples que nous en connaissons contredirait singulirement ce principe. En
gypte, on les place devant les temples, en Perse devant les palais. Je ne parle
pas d'leusis, que l'on cite quelquefois comme une place forte. Mais comment,
sous la domination romaine, lorsque cette ville ne mritait, ni par son importance
militaire, ni par sa position, de si somptueuses fortifications, y construisit-on
cependant des Propyles semblables ceux d'Athnes ?
Quand Philippe franchit les Thermopyles, un dcret indiqua Sunium aux habitants
de la pointe de l'Attique comme lieu de refuge. Veut-on, pour cela, considrer le
pribole du temple de Minerve Sunium comme une citadelle ? Il avait des
Propyles. Mais l, on ne cherchera ni courtine, ni bastions ; car c'est une
simple faade compose de deux colonnes entre deux pilastres.
Une place publique, un march dans l'intrieur d'une ville, ne semblent pas
exiger des fortifications. Il y avait des Propyles devant l'Agora d'Athnes et
l'Agora de Corinthe.
Mais si les Propyles n'taient pas un ouvrage de dfense, dira-t-on, comment
tait ferme l'ennemi l'entre de l'Acropole ? Par des murs, c'est maintenant un
fait acquis, et par des murs propres soutenir un long sige. Je rappellerai la
prise de l'Acropole par Sylla, ou plutt par son lieutenant Curion. Le tyran
Aristion s'y dfendit longtemps, dit Plutarque, et le manque d'eau, seul, le fora
se rendre. Certes, ce n'taient pas les Propyles qui pouvaient soutenir un
blocus. S'il n'y avait pas eu d'autres fortifications construites selon les rgles,
comment expliquera-t-on l'histoire et ce tyran qui, avec ses mercenaires, tient
en chec la puissance romaine ?
Ainsi, les Propyles n'avaient aucun caractre militaire. Ni le style de leur
architecture, ni leurs avantages stratgiques ni l'emploi ordinaire des difices du
mme genre, ni l'histoire, ni l'autorit d'un seul crivain ancien, ne justifient de
le crois du moins, une telle opinion.
C'tait un monument de dcoration, rien de plus, mais de magnifique dcoration,
o l'artiste, sans autres entraves que les exigences du terrain, avait pu se livrer
entirement ses inspirations. Le temps, les millions, les matriaux les plus
choisis, les ouvriers les plus habiles, il eut tout discrtion. Une telle fortune
seconde si merveilleusement le talent, qu'elle a l'air de le faire natre. Les
modernes, quoi qu'on en dise, savent, tout aussi gnreusement que les anciens,
lever grands frais ces difices, en apparence inutiles, qui font l'ornement et la
gloire d'une grande ville. Mais peut-tre n'y mettent-ils pas cette passion que
mettaient les Athniens dcorer leur Acropole. C'tait pour eux comme une
patrie plus chre au sein de leur patrie, la ville de Ccrops et d'rechthe, le
berceau de leur puissance, le sanctuaire de leur religion. Ils voulaient que ce ft
le plus beau lieu du monde, ce rocher, que les dieux s'taient disput et qui avait
vu grandir un peuple. Quand la Grce tributaire y portait ses trsors, ils' le
montraient avec orgueil, dcor de chefs-d'uvre que la Grce tait condamne
leur envier ternellement. Non, quand paminondas voulait transporter les

Propyles sur la Cadme, ce n'tait point pour la rendre inaccessible. Mais il


sentait quel ornement c'tait pour la ville qui les possdait, quelle gloire pour le
peuple qui les avait construits.

CHAPITRE VIII. PINACOTHQUE. - PIDESTAL D'AGRIPPA.


A droite des Propyles, dit Pausanias, est le temple de la Victoire sans ailes. A
gauche, un btiment o l'on voit des peintures. Quand le temple de la Victoire
n'avait t ni relev, ni mme dcouvert, on pouvait tre incertain sur le sens
des mots : droite et gauche. Aujourd'hui, le temple est debout avec ses
sculptures caractristiques, on ne peut douter que Pausanias ne veuille dire : la
droite et la gauche de celui qui monte aux Propyles.
Une autre difficult est de savoir si ces deux phrases symtriques ont la mme
valeur ; si l'on doit croire que l'difice orn de peintures fait pendant au temple
de la Victoire. Il y a, en effet, au-dessous de l'aile gauche, entre son
soubassement, le pidestal d'Agrippa et les murailles extrieures, un espace
carr : cet espace a plus de dix mtres sur chaque ct, grandeur suffisante pour
qu'on ait pu y construire. Un passage mnag entre le pidestal et une saillie qui
prolonge le soubassement semblerait avoir conduit de ce ct. Mais des fouilles
faites en 1845-46 n'ont rien dcouvert qui justifit cette supposition. On n'a
trouv qu'un certain nombre d'inscriptions, jetes l, jadis, avec tant d'autres
dbris, et l'on est arriv au rocher. D'autre part, nous savons que Polmon avait
crit un ouvrage sur les Tableaux des Propyles.
On n'a donc pas du attacher un sens rigoureux aux paroles de Pausanias, et l'on
a cherch dans les Propyles mmes un lieu propre recevoir des peintures.
Dans l'aile gauche, prcisment, se trouve une salle assez spacieuse1, conserve
dans toute sa hauteur jusqu' la corniche. Elle communique avec le petit portique
dorique par une porte ; de chaque ct de la porte, il y a une fentre encadre
par deux pilastres doriques. Les trois autres parois, sans ornements saillants,
sans ouvertures2, ont paru se prter aux exigences de la peinture, et l'on est
convenu d'appeler cette salle la Pinacothque ? tait-ce, en effet, une galerie de
tableaux, comme l'indique ce nom, ou un difice couvert de peintures sur mur ?
Cette question a soulev jadis de grandes discussions.
On ne peut s'empcher d'tre frapp, tout d'abord, de la blancheur parfaite des
murailles. Le plus minutieux examen ne dcouvre aucune trace de couleur. Pour
moi, je n'ai trouv qu'un petit point d'un bleu suspect, qui parat une tache ou un
grain du marbre. Comment se fait-il, lorsqu'on voit sur les monuments d'Athnes
de si nombreux restes de couleur, qu'on n'en remarque point sur des surfaces
qu'on prtend avoir t peintes entirement. Elles auraient d tre peintes avec
plus de soin encore, puisqu'il ne s'agissait plus d'une simple dcoration qu'on
pouvait facilement renouveler, mais de chefs-d'uvre que les artistes euxmmes s'efforaient de rendre imprissables ?
Dira-t-on qu'en servant des usages modernes, cet difice a t expos des
altrations plus rapides, que la chaux dont on a enduit les murs a rong les
couleurs, que les ducs d'Athnes ont peut-tre fait dtruire les peintures, pour y
substituer les peintures byzantines dont on voit encore au deuxime tage
quelques fragments ? Mais le Parthnon a t converti en glise, puis en
mosque, et couvert de peintures modernes ; mais les Propyles servaient de
1 Trente pieds environ sur trente-six.
2 Il y a des fentres qui datent du moyen ge, lorsque les ducs d'Athnes se

construisirent un palais sur les Propyles.

logement l'aga turc ; mais le temple de Minerve Poliade tait devenu un


'harem. Malgr le badigeon la chaux dont les couvraient les Turcs, malgr le
feu qui les noircissait, malgr les explosions, ils ont gard des traces de couleur.
Bien plus, il en est rest dans la Pinacothque mme, sur les chapiteaux des
pilastres qui encadrent les fentres. On y voit, par places, du bleu et surtout du
vert en abondance.
On rpondra encore qu'un enduit adhre plus longtemps sur des ornements
gravs, et surtout dans les creux que les saillies protgent ; tandis que, sur de
grandes surfaces planes, toute la couche est comme solidaire ; il suffit d'une
petite brche, pour que, de proche en proche, tout s'caille et se dtache. Si,
dans les temps modernes, les fresques s'altrent rapidement ; si, dans quelques
centaines d'annes, on est expos chercher en vain les peintures d'Orcagna au
Campo-Santo de Pise, celles de Cimabu et Giotto Assise, et peut-tre le
Jugement dernier de Michel-Ange, faut-il s'tonner qu'aprs vingt-trois sicles,
les peintures de Polygnote aient disparu d'un lieu qui n'a pas souffert seulement
les injures du temps, mais celles des hommes ?
Ces raisons ne seraient pas sans valeur, si elles ne pouvaient s'appliquer toute
espce de muraille antique qui n'a pas t peinte. Aussi l'absence complte de
couleur sera-t-elle toujours une prsomption en faveur du systme qui nie qu'il y
en ait jamais eu
Des difficults plus srieuses sont inhrentes la construction mme, car le mur
est taill la gradine et simplement dgrossi ; non-seulement il n'y reste aucune
trace de stuc, mais une telle surface est impropre le recevoir. D'ailleurs la
surface des murs offre la mme saillie que les pilastres et les moulures. Une
petite bande en creux, qui les encadre, sert seule de sparation. Comme il n'est
pas naturel que la muraille d'un difice ait la mme paisseur que les membres
d'architecture il faut en conclure que les parois ne sont pas dgrossies et qu'elles
devaient tre abattues au niveau de la bande courante. Enfin les jointures des
pierres ne sont mme pas effaces. Avant de poser la pierre sur l'assise dj
tablie, on en taillait les bords, non pas angle droit, mais angle obtus, de
peur qu'en la dposant un accident n'en dtacht quelque clat. Plus tard, la
partie obtuse devait tre abattue au ciseau, et, la surface du mur tant polie, les
joints disparaissaient. Ces diffrentes observations, dont la dernire me parait
surtout dcisive, enlvent toute vraisemblance aux peintures sur mur.
Pour moi, je ne puis me persuader que Mnsicls ait dispos cette aile ds
Propyles avec la pense d'en faire une galerie. Les conditions d'clairage s'y
opposent. Les deux petites fentres ne laissent point entrer assez de lumire
pour clairer comme il convient des tableaux, surtout prcdes, comme elles le
sont, d'un portique couvert. On suppose naturellement une ouverture mnage
dans le plafond, et le jour venant d'en haut : mais alors, pourquoi percer des
fentres ? Pourquoi ces lumires contraries dont le jeu est si dfavorable des
uvres d'art ? Ce ne serait qu'aprs coup, et pour des raisons inconnues, qu'on
aurait rassembl dans cette salle un certain nombre de tableaux. Je renvoie, du
reste, pour la discussion de ces questions et de toutes celles qui s'y rattachent,
aux Lettres archologiques de M. Raoul Rochette.
Il y avait donc dans la Pinacothque des peintures remarquables, puisqu'un
critique alexandrin en avait fait le sujet d'un trait spcial. Plus tard, au sicle
d'Adrien, le temps avait tellement dgrad une partie d'entre elles, qu'on n'en
pouvait plus rien distinguer. Pausanias cite celles qui avaient moins souffert. La

plupart reprsentaient des actions hroques ou touchantes, immortalises par la


posie : les peintres s'taient inspirs d'Homre et des grands tragiques.
Ainsi, l'on voyait Diomde et Ulysse, ces compagnons insparables, toujours
prts.aux aventures et aux exploits les plus hardis. L'un venait de saisir les
flches de Philoctte, l'autre emportait d'Ilion le Palladium. Un autre couple non
moins clbre servait de pendant ces deux hros : c'tait Oreste tuant gisthe,
et Pylade tuant les fils de Nauplius qui veulent secourir gisthe. Ce qu'Eschyle et
Sophocle ne pouvaient mettre sur la scne, la peinture plus audacieuse le
reprsentait aux regards : le tableau compltait le drame.
Euripide, son tour, avait servi de modle l'artiste. Qui ne se rappelle le
sacrifice de Polyxne et ce rcit dont l'mouvante simplicit n'a jamais pu tre
rendue par le pinceau ?
Le fils d'Achille a tir du fourreau le couteau dor ; par l'ordre d'Agamemnon, on
laisse libre la jeune vierge, qui veut descendre parmi les morts, non pas en
esclave, mais en reine. Elle a entendu cette parole de ses matres. Prenant ses
voiles au-dessus de l'paule, elle les dchire jusqu'au milieu des flancs : elle
dcouvre sa poitrine et ses seins, beaux comme ceux d'une statue. Puis, posant
le genou terre : Voici ma poitrine, jeune guerrier, si c'est l que tu dsires
frapper. Si c'est la gorge, la voici prte et tourne comme il le faut. Mais lui,
mu de piti, ne veut pas la frapper et le veut...
C'est cette terrible suspension qu'avait choisie le peintre. On voyait Polyxne
prs du tombeau d'Achille, au moment o elle allait tre immole. Homre a bien
fait, dit Pausanias, de passer sous silence cette scne cruelle ! Cette rflexion est
d'une me sensible : mais qu'en pensent les potes et les artistes ?
Parmi ces tableaux dont Pausanias ne nomme point les auteurs, il y en avait
deux de Polygnote. L'un reprsentait Achille Scyros, parmi les filles de
Lycomde. Le mme sujet a t retrouv Pompi, avec les caractres d'une
copie : malgr une excution mdiocre, un coloris faux et dsagrable, qui sont
du copiste, la composition et le dessin sont d'une grande beaut.
La trompette guerrire a retenti ; le bruit des armes s'est fait entendre. Achille
s'est prcipit sur l'pe et le bouclier qu'Ulysse a cachs parmi les parures. Dj
il descend les degrs du palais ; ses yeux cherchent l'ennemi ; ses vtements en
dsordre ne dissimulent plus ses formes mles et vigoureuses. En vain le sage
Phnix cherche le retenir, Ulysse l'a dj saisi par le bras et l'entrane.
Didamie, qui essayait les prsents d'Ulysse, accourt effraye, presque nue, sur
le seuil du palais. Dans le fond, Lycomde et ses gardes, sous le portique orn de
guirlandes. Il y a dans cette scne un mouvement, un feu surprenants : c'est une
des belles compositions de Pompi.
Je n'entends nullement dire que ce pourrait tre une copie de Polygnote. Je n'ai
pens qu' faire un simple rapprochement, pour indiquer, comment la peinture
ancienne comprenait le sujet qu'il a trait. Pausanias ne parle ni d'Ulysse ni de sa
ruse. Un mot de sa phrase indique mme que Polygnote n'avait pas reprsent
Didamie seule, mais toutes ses surs. Car il aimait peindre les femmes avec
des vtements clatants, orner leur tte de coiffures aux couleurs varies. Le
premier, il s'tait essay dans ce genre ; le succs qu'il y obtint l'engageait,
comme il arrive aux artistes, rechercher les sujets qui se prtaient le mieux au
caractre particulier de son talent. Les filles d'un roi, leurs brillantes parures
qu'elles essayent peut-tre, en se jouant, au fils de Thtis, voil une ample
matire pour un pinceau dlicat et fleuri.

Cette ide semble confirme par le tableau du mme peintre, qui servait de
pendant. Il reprsentait encore un homme parmi des jeunes filles : Ulysse se
prsentant Nausicaa et ses compagnes, qui sont venues laver au fleuve. Il y
a, dans le sixime chant de l'Odysse, plusieurs dlicieux tableaux que l'artiste
n'avait qu' transporter sur le bois ou sur le marbre. Il a choisi le moment o les
jeunes filles jouent la balle, pendant que les vtements prcieux schent au
soleil. Au milieu d'elles, Nausicaa, aux beaux bras, dirige les jeux. Telle Diane,
qui se plat lancer des flches, parcourt les montagnes, le haut Taygte ou
l'rymanthe, la poursuite des sangliers et des cerfs rapides. Autour d'elle
jouent les nymphes des bois, filles du dieu qui porte l'gide, et Latone se rjouit
dans son cur. La fille d'Alcinos jette une de ses compagnes la balle lgre,
qui s'gare et va tomber dans le courant profond. Toutes poussent un grand cri.
Aussitt le divin Ulysse sort des buissons qui le cachaient. Il s'avance, comme le
lion nourri dans la montagne, qui, se confiant dans sa force, marche tremp de
pluie et battu par l'orage. Il leur apparat horrible, souill par l'onde amre...
On se demande si un peintre n'est pas plutt tmraire, en voulant lutter avec
de telles beauts, que sage en s'inspirant des chants populaires d'un grand
pote. Mais certainement le tableau est tout fait.
On voyait encore dans la Pinacothque Alcibiade, avec les insignes de la victoire
qu'il avait remporte Nme, dans la course des chars ; Perse qui arrive
Sriphe et porte la tte de Mduse Polydecte. L'on sait qu'Alcibiade s'tait fait
peindre, par Aglaophon, assis sur les genoux de la nymphe Nme, avec un
visage plus beau que celui d'une femme. Les vieillards murmuraient d'une telle
insolence ; mais le peuple se pressait autour du tableau avec un vif plaisir, soit
que la beaut d'Alcibiade le ravit, soit que ce ft le talent de l'artiste. Comme
Pausanias ne parle que des insignes de sa victoire et ne parait pas dsigner
suffisamment une conception aussi hardie, on a suppos, avec raison peut-tre,
qu'Alcibiade s'tait fait peindre de plusieurs manires diffrentes.
On voyait encore un enfant portant des urnes et un lutteur. Le lutteur tait de
Timnte, peintre inconnu, du reste. Enfin, il y avait un portrait de Muse.
Au-dessous de l'aile gauche des Propyles, douze pieds en avant de son
soubassement, s'lve un grand pidestal d'environ vingt-cinq pieds de hauteur,
en marbre gris de l'Hymette, qui supportait une statue, probablement colossale,
rige par les Athniens au gendre d'Auguste, Agrippa. Son nom est inscrit sur
une des faces, et la date est celle de son troisime consulat. La bienveillance
d'Auguste pour Athnes explique les bienfaits d'Agrippa. Il avait fait construire, le
thtre du Cramique, qui portait son nom. Aussi les Athniens firent-ils preuve
bien plus de reconnaissance que de got, en ajoutant l'entre de la citadelle
cette norme masse. Non pas que la construction n'en soit remarquable et les
profils fort beaux ; le sicle d'Auguste est une des grandes poques de l'art
romain. Mais imaginez une statue proportionne, au pidestal : vous avez, en
avant des Propyles ; une dcoration aussi haute qu'eux, qui les crase, ou du
moins nuit ce caractre de grandeur que leur donne surtout l'harmonie des
proportions. Il n'est pas dans la nature que l'homme lve sa tte au niveau du
monument. S'il en parait plus grand, l'difice en sera rabaiss1.

1 Le pidestal a t tellement frapp et branl par les boulets pendant les diffrents
siges, qu'il n'est plus d'aplomb et penche en avant. J'ai t mme oblig de faire
reprendre en sous-uvre un des angles qui s'affaissait ; le marbre de l'Hymette s'tait
dlit par l'action du temps.

Les abords des Propyles taient, en outre, dcors de statues questres, plus
heureusement situes, assurment, que celle d'Agrippa. Sont-ce les fils de
Xnophon, dit Pausanias, ou des groupes de dcoration, c'est ce que je ne
saurais dire au juste. Ce qui l'embarrassait lui-mme, les modernes n'auront
videmment pas la prtention de l'claircir. Toutefois, nous nous tonnerons
moins de voir les deux fils de Xnophon une telle place, en rflchissant qu'on
les comparait dans l'antiquit Castor et Pollux et qu'on leur avait donn le
surnom de Dioscures. Mais ce qui ressort surtout des paroles de Pausanias, c'est
que ces deux statues servaient principalement l'ornement des Propyles.
Quelque part que l'on veuille se les figurer, il faut que ce soit une dcoration en
accord avec le plan et la disposition gnrale du monument. Entre le pidestal
d'Agrippa et l'aile gauche des Propyles, le mur de soubassement des Propyles
se prolonge et forme comme une ante, au sommet de laquelle on remarque les
traces d'une plinthe : ne serait-ce pas la place d'une des statues ? L'autre aurait
t en face, entre le mur de l'aile droite et le petit escalier qui conduit au temple
de la Victoire.

CHAPITRE IX. LE TEMPLE DE LA VICTOIRE SANS AILES.


Le temple de la Victoire sans ailes est situ en avant des Propyles, sur une
terrasse haute de six mtres. On y monte par un escalier qui se raccorde avec
l'escalier des Propyles par un petit soubassement.
Sur trois degrs s'lve le sanctuaire, ferm de trois cts ; il a en largeur un
peu plus, en longueur un peu moins de cinq mtres. L'entre, l'orient, est entre
deux piliers qui soutiennent l'architrave, et qui taient runis aux murs latraux
par une grille. Le sanctuaire est prcd d'un portique de mme largeur,
compos6 de quatre colonnes ioniques, ferm lui-mme sur les. cts : nonseulement la fermeture qui unissait les deux colonnes d'angle aux antes a laiss
son empreinte, mais on remarque, sur les bases, que la partie qu'elle recouvrait
n'a t que dgrossie.
Autour du temple rgne une frise haute de quarante-quatre centimtres et orne
de sculptures ; les frontons et le toit n'existent plus. Les deux portiques seuls ont
encore leur plafond dcor de caissons.
Tout l'difice est construit en marbre pentlique. Le ft des colonnes est d'un
seul morceau ; elles ont, avec leurs bases et leurs chapiteaux, un peu plus de
quatre mtres ; leur diamtre est de cinquante-deux centimtres la base, de
quarante-trois au sommet.
Comme on le voit par ces chiffres, le temple de la Victoire est fort petit ; mais,
dfaut chi grand aspect et de l'effet des temples doriques, il a de l'lgance et d
la grce. Le temps et la ruine semblent mme y avoir ajout plus de dlicatesse,
en dcoupant ingalement les cannelures des colonnes : ce ne sont plus des
lignes d'architecture, mais les plis lgers et ondoyants d'une toffe, qui justifient
les expressions de Vitruve, lorsqu'il compare les cannelures d'une colonne la
robe d'une femme. Sa grosseur relle ainsi diminue, la colonne parait porter
plus faiblement les belles volutes de son chapiteau : comme une femme, pour
continuer la comparaison du mme auteur, qui flchit sous sa riche coiffure.
Mais de mme que les ides de Vitruve sur l'ordre ionique, trop potiques pour
n'tre point drobes la Grce, n'ont qu'une importance littraire, et nous
prouvent que les anciens savaient quelquefois, aussi bien que nous, raffiner sur
les questions d'art, de mme il ne faudrait pas juger le temple de la Victoire sur
des apparences qui ne sont qu'un jeu de hasard. Quand la colonne tait intacte,
avec la suite de ses cannelures et toute la puret de ses lignes, elle devait avoir
un caractre diffrent, plus voisin de la fermet que d'une mollesse effmine. La
proportion entre son diamtre et sa hauteur dpasse de peu la proportion de
certaines colonnes doriques, des colonnes du temple de Nme, par exemple. A
peine pourrait-on critiquer les deux piliers qui divisent le ct ouvert de la cella :
ils sont minces et paraissent grles. Mais l'architrave qu'ils portent est assez
lgre pour qu'ils soient moins une ncessit de construction qu'un ornement,
qui encadre l'entre droite et gauche. Masqus, du reste, par les colonnes du
portique, ils ne peuvent tre vus que de ct, et leurs cts, prcisment, ont
beaucoup plus de largeur.
La comparaison de l'ordre ionique et de l'ordre dorique conduit les modernes
des thories extrmes, que les Grecs n'autorisent pas toujours. A l'un seulement,

nous reconnaissons la majest et la force ; l'autre, nous n'accordons que


l'lgance, et nous transportons en architecture comme une distinction de sexes.
Si le dorique est plus svre, l'on a vu, par le vestibule des Propyles, que
l'ionique savait, aupr3 d lui, se dpouiller de sa richesse et se faire simple.
Non-seulement il affecte la mme simplicit dans le temple de la Victoire, mais il
offre avec l'ordre intrieur des Propyles la ressemblance la plus complte. Le
chapiteau est le mme, les ornements sont exactement rpts, et rpts la
mme place. Le principe de dcoration est le mme, c'est--dire que les
ornements, au lieu d'tre sculpts en relief, comme sur le temple de Minerve
Poliade, sont dessins au trait et ncessairement peints. Les couleurs ne sont
plus reconnaissables, il est vrai ; mais on remarque sur les contours, ainsi
dlimits, une couche particulire. On conserve mme dans le petit Muse de
l'Acropole un fragment curieux de la cymaise : le marbre a t rong par l'air de
la nier, ainsi qu'il arrive aux parties tournes vers le sud ; mais les palmettes,
protges videmment par un enduit, n'ont pas t attaques ; de sorte qu'elles
se dtachent par une lgre saillie, que l'on ne saurait toutefois confondre avec
l'uvre du ciseau. J'ai observ un accident analogue sur un fragment trouv
parmi les ruines de Slinonte, qui sont exposes galement l'action corrosive
du vent d'Afrique.
Dans le petit sanctuaire ferm par ses grilles tait la statue de la Victoire sans
ailes, tenant dans sa main droite une grenade, dans sa main gauche un casque.
C'tait une statue trs-ancienne, en bois, comme la plupart de celles qui
remontaient aux premiers temps de l'art. Le sculpteur Calamis, que l'on croit
contemporain de Phidias, l'avait imite Olympie. Quand les Tgates voulurent
placer une Victoire auprs de la statue de Minerve, il la reprsenta sans ailes,
copiant, dit Pausanias, la statue de bois qui se trouve Athnes.
Dans son voyage en Laconie, Pausanias explique aussi pourquoi les Athniens
avaient t les ailes cette desse : Il y a Sparte, dit-il, un Mars avec des fers
aux pieds, statue trs-ancienne, qui a t leve dans la mme intention que la
Victoire sans ailes des Athniens. Les Spartiates pensent que Mars ne les quittera
jamais, puisqu'il est enchan ; les Athniens, que la Victoire restera toujours
parmi eux, puisqu'elle n'a plus d'ailes. J'aime mieux cette explication que celle
qu'a invente Wheler1 et qu'on a rpte souvent sur sa foi : Le temple s'levait
la place mme d'o se prcipita ge, lorsque son fils, vainqueur du Minotaure,
oublia de changer ses voiles. Cette victoire s'appelle sans ailes, parce que le bruit
n'en vint pas Athnes avant que Thse l'apportt lui-mme.
Il serait curieux de voir la mme ide chez deux peuples rivaux, et chacun d'eux
montrant, par la manire dont il l'exprime, son caractre naturel. Les Spartiates,
plus violents, choisissent l'imptueux Mars et l'enchanent. Les Athniens, plus
politiques, prfrent une jeune desse et veulent la fixer dans leur ville par la
ruse. Mais je crains que Pausanias aussi n'ait invent cette explication. C'tait un
rapprochement naturel devant le Mars lacdmonien ; mais, loin d'Athnes, on a
droit de croire plutt un jeu de gon imagination qu' son exact souvenir.
Pour les Athniens, on le voit par les auteurs, la desse de la Victoire, c'tait
Minerve. Ils lui avaient consacr, sous ce nom, le petit temple dont il est
question. La Victoire est un tre allgorique, cr plutt par la posie et l'art que
par la religion. Aristophane chante les ailes d'or de la Victoire. Phidias la met

1 1723, traduction de la Haye, page 127.

dans la main de sa Minerve et de son Jupiter. Les Botiens la reprsentent sur


leurs monnaies. Mais le paganisme lui-mme ne confondait point la
personnification d'un fait avec la cause premire de ce fait. Une femme aile
reprsentait par une image sensible cette ide abstraite que nous nommons
victoire. On ne croyait point qu'elle se donnt elle-mme et dcidt des destines
des peuples. Les grands dieux la tenaient dans leur main comme un de leurs
attributs ; eux seuls en disposaient leur gr. C'taient Jupiter, Mars, Minerve,
que les mortels imploraient dans le danger. La Victoire, aile ou sans ailes,
n'tait que le symbole du fait accompli.
En Attique, le dogme tait plus prcis encore. Minerve tait la Victoire mme : ce
n'tait pas un surnom, c'tait son nom ; on ne disait pas Minerve victorieuse,
mais, par la runion nergique de deux substantifs, Minerve-Victoire. Desse de
la force guerrire et de la sagesse, elle possdait la condition infaillible, l'essence
mme de tous les triomphes.
Adore dj sous plusieurs noms dans l'Acropole, elle l'tait en avant des
Propyles sous cette nouvelle forme. Aussi croirais-je volontiers que ce nom de
Victoire sans ailes ne fut invent qu' une poque postrieure, lorsque la
tradition eut t obscurcie dans les souvenirs. On oublia Minerve, on ne vit plus
que la Victoire, et, comme partout on la reprsentait sous la forme d'une jeune
femme aux longues ailes d'or, on s'tonna de cette diffrence, on voulut se
l'expliquer ; l'imagination fit le reste. A Mgare, les exgtes avaient mieux
conserv la tradition1.
Pendant que Minerve tait dans le temple, gage ternel de la puissance
athnienne, sur la frise extrieure taient reprsents les combats o elle avait
assur l'avantage son peuple ; et, sur la balustrade de marbre qui entourait le
temple, on voyait toute la troupe des Victoires personnifies, messagres ailes
qui, par l'ordre de Minerve, se pressaient, s'envolaient, accouraient de toutes
parts Athnes, y rpandre la joie et l'orgueil. Il n'y aura donc point de vaine
subtilit voir dans ces diverses compositions de dveloppement d'une mme
ide : dans le temple, la Divinit, principe de la victoire ; au dehors, les hommes
qu'elle protge et l'action qu'elle conduit ; dtachs du temple, les Gnies, image
divinise de chaque victoire, qui franchissent de leur vol le temps et l'espace, et
qui s'appellent Marathon, Salamine, Plates.
La frise qui courait tout autour du temple n'orne plus que deux de ses cts. La
frise du nord et celle de l'ouest sont maintenant au Muse britannique ; leurs
moulages en terre cuite avaient t envoys Athnes ; mais en les posant, on
brisa celui de l'ouest.
Ces charmantes sculptures, par leur relief mme et par la petitesse du
monument, furent la porte de tous les barbares qui possdrent l'Acropole :
aussi ont-elles t mutiles sans piti. Les ttes, les bras, les ornements, tout ce
qui se dtachait en saillie a t bris. S'il en reste assez aujourd'hui pour juger
de leur beaut, il en reste trop peu pour qu'on puisse comprendre les sujets
qu'elles reprsentent. Je pense surtout la frise de la faade orientale, qui, si
elle tait complte, serait peut-tre galement une nigme pour nous,
puisqu'aucun auteur ancien n'en a parl, mais que son tat de dgradation rend

1 Ce fut bien la Minerve-Nic, et non une victoire sans ailes, qu'ils nommrent
Pausanias (Att., XLII).

inexplicable. Ceux mmes qui ont essay de donner des noms toutes les
figures ont t forcs d'avouer1 qu'ils avaient sous les yeux un mythe inconnu.
Vingt-quatre personnages remplissent la scne ; comme le fragment de l'angle
nord-est n'a pas encore t retrouv, on peut porter ce nombre vingt-huit. Au
milieu, on voit une femme debout, d'une taille plus leve. Son bras gauche
ramne vers le corps un bouclier ; son bras droit est tendu comme s'il avait
tenu jadis une lance. Ces attributs, la place que cette figure occupe au centre du
sujet, annoncent Minerve, laquelle le temple tait consacr. De chaque ct de
Minerve sont deux hommes assis, l'un sur un rocher, l'autre sur un trne, les
pieds poss sur un tabouret. Il est vraisemblable que, de mme qu'au Parthnon
et sur le temple de Thse, les personnages assis sont des divinits. On pourrait
peut-tre nommer Jupiter et Neptune, ce dernier sur le rocher de l'Acropole o
Minerve l'a admis partager ses honneurs. A droite et gauche des dieux se
tiennent deux groupes composs chacun de trois femmes et de deux hommes
qui se font symtriquement pendant. On peut encore conjecturer que ce sont les
hros protecteurs.de l'Attique et les femmes dont le nom tait consacr par les
traditions religieuses. Toutes ces figures occupent le centre de l'action ; elles
prsident, en quelque sorte, au drame qui se passe aux extrmits de la frise.
Quel est ce drame ? Y en a-t-il un seul ? Y en a-t-il plusieurs ? A sa droite, le
spectateur voit une figure drape et assise que deux femmes cherchent
entraner ; gauche, au contraire, trois femmes qui accourent avec un
mouvement assez vif. Derrire elles, un enfant nu et ail est tenu par deux
autres femmes : on pense naturellement l'Amour.
On comprend que devant ces charmantes sculptures la curiosit s'veille et leur
demande le secret que leur mutilation a scell. On comprend que l'imagination
cherche animer les personnages, surprendre le drame qu'ils jouaient, lorsque
la main des barbares a fait disparatre leurs pantomimes, leurs costumes,
l'expression de leurs visages. L'amour de l'antiquit doit mme prolonger ces
efforts et ces combinaisons ; mais c'est l un plaisir personnel, et je n'ai point le
droit de mettre mes fantaisies la place de l'histoire. C'est pourquoi je relgue
parmi les notes2 une explication qui ressemble un roman.
Si le sujet de la frise orientale est un mystre, la beaut des sculptures, malgr
leur tat, n'chappe personne. Les figures du milieu et des extrmits ont
particulirement souffert. On n'y peut admirer que quelques draperies, les poses,
le mouvement gnral. Mais les deux groupes intermdiaires, composs chacun
de cinq personnages qui se tiennent debout, sont beaucoup mieux conservs :

1 ..... Scheint jeder Versuch einer weiter eingehenden Deutung aufgegenben werden zu

mssen (Die Akropolis von Athen, par MM. Ross, Schaubert et Hansen, page 13).
2 Je me suis rappel, devant cette frise, la fable invente par Aristophane que raconte

Athne : les dieux donnant la Victoire les ailes de l'Amour (page 563). Voici comment
on pourrait voir ce sujet reprsent sur le temple : Minerve est au milieu de la scne ;
encore irrite de l'attentat de Vulcain, elle demande que l'Amour soit chass du ciel et
qu'on donne ses ailes la Victoire. La Victoire deviendra sa messagre et annoncera d'un
bout du monde l'autre les triomphes qu'elle promet son peuple. Le grand Jupiter
l'coute ; Neptune, assis sur le rocher de l'Acropole, o il vient d'tre admis, Neptune est
de son avis ; les hros protecteurs de l'Attique les entourent et se rjouissent. En vain
les trois Grces, vtues comme les a vtues Socrate, accourent pour dfendre la cause
de l'Amour. Dj la Force et la Violence, ministres de Jupiter, l'ont saisi, quoiqu'il lve
une main suppliante ; l'arrt va s'excuter, et, du ct oppos, Iris et Hb font lever de
son sige la jeune Victoire pour la conduire auprs de Minerve.

les femmes n'ont perdu que la tte et une partie des bras. L'lgance des
ajustements, la finesse des plis, ce mouvement si cher aux artistes grecs qui font
flchir une jambe pour donner plus de souplesse et de varit la draperie, la
tunique, qui, noue la ceinture par l'extrmit, se double et tombe mollement
sur les hanches, tout cela se voit encore, et l'on ne sait ce qui doit tonner
davantage de la dlicatesse du ciseau qui a rendu ces dtails sur une si petite
chelle, ou de la largeur du style qui a cr une grandeur que semblaient
interdire les dimensions relles.
Cette remarque s'applique galement aux hommes, et surtout ceux qui se
trouvent derrire Neptune. L'un, qui pare un jeune homme, est presque
entirement nu ; un lger manteau, retenu sur l'paule gauche, passe derrire
les reins et vient s'enrouler au-dessus du genou. Le poids du corps repose sur la
jambe droite ; l'autre jambe, ramene en arrire, ne touche terre que par la
pointe du pied ; aussi le corps y port en avant, s'appuie-t-il fortement sur un
bton ou sur une lance, le long de laquelle le bras s'allonge lgamment. La
simplicit de cette pose, la beaut des formes, le sentiment et l'arrangement si
parfait de l'ensemble, font de ce petit morceau un chef-d'uvre.
L'autre personnage parait au contraire d'un ge mr, Les hanches sont peut
accuses, la taille plus forte ; sa tenue est pleine de calme et de gravit. Le torse
est nu, mais la partie infrieure du corps est troitement serre par un manteau
dont la plus grande partie s'enroule autour du bras gauche et retombe en plis
harmonieux. Le mouvement des jambes et des draperies si justes qui les
couvrent rappelle singulirement l'Aristide du Muse de Naples et le Sophocle du
palais de Latran.
Les trois autres cts de la frise reprsentent des combats, et l'animation des
sujets fait un contraste complet avec le calme majestueux de la faade. Au nord
et au sud, les Athniens sont aux prises avec des barbares que leur habillement
fait facilement reconnatre. A l'ouest, comme les combattants sont nus, on est
port croire que c'est un engagement entre les Athniens et d'autres Grecs.
Au milieu du silence des auteurs anciens, on ne peut prtendre deviner quelles
batailles les artistes ont voulu retracer. Certains savants1 nomment la double
victoire de Cimon l'embouchure de l'Eurymdon, d'autres2 Marathon et Plate.
Les premiers verraient alors sur la frise occidentale les Grecs asiatiques, Lyciens
et Cariens par exemple, qui suivaient les satrapes ; les seconds, les allis que le
grand roi avait trouvs dans le nord de la Grce. D'aprs un des systmes, il y
aurait unit de sujet ; l'autre accepterait des victoires et des poques diffrentes.
Des deux parts les preuves manquent et les objections se balancent. Outre que
la victoire de l'Eurymdon fut en grande partie une victoire navale, ce qui me
ferait prfrer l'opinion de M. Leake, c'est cette considration qu'un temple est
plutt lev pour attester la puissance d'une divinit que pour rappeler les
exploits d'un homme : une dmocratie jalouse3 et les sentiments religieux sont
d'accord sur ce point. Assurment des triomphes diffrents sur diffrents
ennemis donnent une plus grande ide de cette puissance et flattent mieux
l'orgueil national. Dans cet esprit, je souhaiterais mme pouvoir reconnatre sur
la faade occidentale une troisime guerre entre Athnes et un peuple grec. Cela

1 Ross, Schaubert et Hansen, Die Akropolis, p. 15.


2 Leake, Appendix XV, p. 533.
3 The democratic jealousy of the Athenians would hardly have permitted so direct and

immediate an honour been conferred on Cimon. (Leake, ibid., p. 533.)

n'a rien d'invraisemblable, puisque dans le Pcile on avait peint la dfaite des
Spartiates 0Eno, et dans le portique des Douze Dieux, la bataille de Mantine.
Au reste, on se demande comment les anciens pouvaient distinguer de pareils
sujets autrement que par la tradition. En sculpture, la reprsentation d'un
combat, surtout tel que l'exigeait une frise grecque, tait un lieu commun, une
suite de groupes qui offraient l'art une varit et des ressources infinies, mais
rien de distinctif qui marqut le temps et le lieu. Le peintre fera facilement
reconnatre la bataille de Marathon par le paysage, par les marais o les Perses
se prcipitent, par les vaisseaux phniciens qui essayent en vain de les recueillir
; mais tous ces dtails sont interdits au sculpteur qui dcore un temple. Les
personnages mmes sont sur un seul plan et ont une gale importance : ce n'est
pas un combat gnral, mais une srie de combats singuliers. Ici, il est vrai, les
costumes indiquent des Perses, mais les Perses ont compt plus d'une dfaite.
Entre Grecs, au contraire, la couleur des manteaux, les signes peints sur les
boucliers, maintenaient pour des yeux exercs la distinction des peuples ; mais
les Grecs s'taient mesurs en tant de lieux ! Enfin, si l'on retraait des pisodes,
des portraits clbres, les contemporains seuls en avaient le secret ; les ges
suivants en taient rduits la tradition. Faut-il nous tonner de notre
incertitude, quand cette tradition nous manque ? L'art ne perd rien cette
lacune, qui ne proccupe que l'histoire. Qu'importent le lieu, le nom, la date ? Le
combat en est-il moins anim, les guerriers sont-ils moins bien groups, leurs
formes moins belles, l'imitation de la nature, dans le dveloppement de sa force,
moins parfaite ?
La frise mridionale est celle qui a le moins souffert. On y compte vingt-huit
figures, dont sept seulement sont devenues peu prs mconnaissables. Je
n'entreprendrai point une description minutieuse qui n'apprendrait rien
personne. L'imagination se rend aisment compte d'une srie d'engagements o,
'avec des mouvements et des succs divers, chacun attaque ou se dfend. Le
moment choisi par l'artiste est celui de la dfaite. Dj plusieurs barbares ont
succomb ; tendus terre, ils sont fouls aux pieds par les chevaux. D'autres,
blesss ou dsarms, vont recevoir le coup mortel. Mais c'et t rpandre sur la
composition gnrale trop de monotonie que de ne pas donner quelquefois aux
Perses de l'nergie et une apparence d'avantage. On en voit un, en effet, d'une
taille leve, qui, de son genou, presse un Grec renvers et lve le bras pour
l'achever. C'est un chef sans doute, et son courage, autant que les riches
draperies. qui s'agitent autour de lui, l'ont signal trois Grecs qui volent au
secours de leur compagnon ; un d'eux lui a mme dj saisi le bras.
Malheureusement, cette partie o la composition semble avoir plus d'tendue est
fort endommage ; il en est de mme de la scne suivante, o un Perse tombe
avec son cheval. Dans les autres groupes, on petit admirer certains dtails,
particulirement les formes des guerriers grecs, qui sont compltement nus ; car
l'on ne peut compter pour un vtement la courte chlamyde qui vole derrire leurs
paules, ou qu'ils ont enroule autour de leur bras gauche, pour parer les coups
de l'ennemi.
La frise du nord, qui reprsente un sujet analogue, donnerait lieu aux mmes
remarques. C'est celle qui a t emporte en Angleterre, et qu'on a remplace
par un moulage en terre cuite. Les morceaux furent retrouvs par lord Elgin dans
les murs d'une poudrire turque. Alors, pour la premire fois, on dcouvrit
l'erreur des anciens voyageurs, qui avaient vu ce petit temple debout et avaient
parl d'un combat d'Amazones. Le costume effmin, les formes quelquefois
dlicates, l'action molle que l'artiste a donne avec intention aux Perses, l'tat de

ruine1 surtout de ces bas-reliefs, pouvaient tromper un coup d'il rapide comme
celui qu'on jetait dans ce temps-l sur les plus belles choses. Peut-tre mme un
bouclier chancr, semblable ceux des Amazones, un seul, que tient un Perse
agenouill, a-t-il contribu cette illusion. Mais lorsqu'on eut retrouv et vu de
prs ces marbres prcieux, on reconnut que toutes les figures bien conserves
taient des hommes ; ce qui n'engageait nullement croire que celles qui taient
ruines fussent des femmes. LI barbe chez quelques-uns, le grand cimeterre
oriental, la tiare, la tunique manches, le vtement pliss des jambes, ne
diffrent en rien de tout ce qu'on observe sur la grande mosaque de Pompi.
La frise de l'ouest est galement Londres. Mais elle est presque entire, tandis
que les deux tiers de celle du nord sont compltement effacs. Ce qui m'a frapp
surtout, c'est le caractre gnral de cette bataille, qui est engage avec une
violence et une fureur que l'on ne remarque point dans les deux autres. Il est
possible, je le sais, que cela tienne uniquement ce que diffrents artistes ont
peut-tre travaill la frise ; un talent plus fougueux se serait charg de ce ct.
Mais ce n'est point prter l'art grec des beauts trop raffines que de supposer
que la sculpture suit fidlement l'histoire. Elle fait combattre 'plus mollement ces
Mdes que l'on gorgeait par troupeaux, mais rserve toute sa force pour mettre
dignement aux prises des Grecs qui ont la mme force, le mme courage, les
mmes armes. Ils se prcipitent, en heurtant leurs boucliers, assnent des coups
terribles, se disputent avec acharnement leurs morts. Pas un ne fuit, pas un ne
recule ; les blesss eux-mmes, au lieu de demander grce, se dfendent encore
sous le pied qui les presse.
Comme dans le Parthnon, comme dans le temple d'Apollon picourios Bass,
la direction de la frise, sur les cts du temple, est de l'ouest l'est ; c'est--dire
que la marche du combat, partant de la faade postrieure, aboutit droite et
gauche du fronton principal. De sorte que l'artiste, dans l'arrangement des
personnages et de leurs poses, avait observer une triple convenance qui
devenait une triple difficult. Il fallait d'abord que les combattants se fissent face
les uns aux autres, sous peine de ne pouvoir combattre. Malgr cela, on devait
sentir un entranement gnral de l'action vers l'orient. Enfin g fallait, autant que
possible, prsenter de face ou de trois quarts chaque personnage au spectateur,
les morts eux-mmes : car une srie de profils prte peu au dveloppement de
formes et de muscles que l'on demande la sculpture. Avec quel art, quelle
varit, quelle aisance surtout, l'artiste ne s'est-il pas jou au milieu de tant
d'entraves ! Je ne parle ni de la nature, si exactement copie, ni du got, dont
les lois les plus dlicates sont toujours respectes. C'est l, peut-tre, ce que
n'ont pas assez remarqu ceux qui comparent la frise du temple de la Victoire
sans ailes avec les bas-reliefs de Phigalie.
A Phigalie, quelque habile que soit une main qui avait sans doute travaill aux
sculptures du Parthnon, on reconnat une tendance fcheuse : le besoin de
renouveler des sujets aussi uss que l'taient alors des combats d'Amazones et
de Centaures, le dsir surtout de. faire, non pas mieux, mais autrement que les
grands matres de l'art. De l une exagration qui fausse la nature ; de l une
recherche manire que le got rprouve toujours ; de l ces Centaures qui
mordent la gorge et ruent tout en mme temps dans les boucliers, ces
Amazones aux poses prtentieuses, que l'on renverse de cheval par les pieds, et

1 ..... fregio carico di bassi rilievi di ben effigiate figurine, ma mancanti tutte della testa.
(Corn. Magni, p. 55.)

dont les accidents sont plutt ridicules que tragiques. Beaucoup de dtails sont
tourments, invraisemblables, et, lorsqu'on voit l'ensemble de ces bas-reliefs
ct des sculptures du Parthnon, c'est alors, surtout, que la comparaison est
fcheuse1 mais instructive. Les sculptures du temple de la Victoire, au contraire,
sont d'un style pur, svre, irrprochable : c'est le sentiment grec, avec toute sa
mesure et son admirable instinct du vrai. Que ne les compare-t-on plutt aux
bas-reliefs du temple de Thse, qui ont le mme caractre, la mme beaut, et
qui sont peut-tre de la mme poque ?
J'ai fait allusion tout l'heure aux couleurs dont avaient pu tre revtues
certaines parties de la frise. Je dois dire cependant qu'il n'en reste absolument
aucune trace. L'air corrosif de la mer, le marteau des Turcs, la chaux qui fixait la
moiti de ces dbris dans le mur d'une poudrire, ont enlev la surface mme et
comme l'piderme du marbre ; mais les restes de peinture que l'on voit sur la
frise du Parthnon, sur la frise occidentale du temple de Thse, autorisent, je
crois, cette induction : Cependant, je ne parle que du fond de la frise, des armes,
des draperies ; l seulement on a trouv de la couleur. Le nu restait-il blanc ?
tait-il revtu d'une teinte lgre ? C'est encore un problme. Lorsque les basreliefs taient taills dans la pierre, on ajustait aux personnages fminins des
ttes, des mains, des pieds, en marbre blanc : ce n'tait probablement pas pour
les peindre comme on avait peint la pierre. C'est ce qui est arriv Slinonte,
non pas dans ces temples archaques o l'art est encore grossier et primitif, mais
dans le temple plus moderne, dont les sculptures annoncent dj par leur beaut
le commencement du sicle de Phidias.
Lorsqu'en 1835 on dtruisit la batterie qui s'levait devant les Propyles, on
trouva successivement de grosses plaques de marbre d'un peu plus d'un mtre
de haut, entires ou en fragments, sur lesquelles taient sculptes en relief des
femmes ailes. Des trous de scellement montraient que ces plaques avaient d
tre unies entre elles par les cts et fixes, par en bas, sur quelque surface. La
tranche suprieure, au contraire, perce de petits trous rguliers, supportait une
grille de mtal laquelle la balustrade de marbre servait de soubassement. MM.
Hansen et Schaubert, qui revient l'honneur d'avoir dcouvert et relev le
temple de la Victoire, remarqurent au bord de la terrasse, sur les dalles de
marbre, une rainure d'un poli et d'une couleur diffrente ; sa largeur correspond
exactement la largeur des plaques dans lesquelles les bas-reliefs sont taills
comme dans des cadres. Il y avait, en outre, des traces de scellement, et,
comme ce ct de.la terrasse, est prcisment celui qui domine l'escalier des
Propyles, ils ont conclu avec raison qu'il y avait l une balustrade forme par
une srie de sculptures qui regardaient l'entre de l'Acropole et lui servaient de
magnifique dcoration.
Plus tard, on a dcouvert des fragments du mme genre, dont un, surtout, est
assez complet et d'une grande beaut. J'ai moi-mme trouv, dans mes fouilles,
trois morceaux d'une nouvelle Victoire, un pied, une draperie, une aile ; le bras
d'une autre Victoire qui tient un bouclier ; le torse d'une troisime dont les deux
mains semblent avoir port ou prsent quelque objet. Tous ces fragments sont
runis dans la cella mme du petit temple. C'est l que cette troupe charmante
attend que la main d'un artiste la restaure et lui redonne la vie.

1 Pendant que Phidias, Alcamne et Pannus ornaient le temple d'Olympie, des


sculpteurs d'un moindre mrite allrent, avec Ictinus, en Arcadie. Leur uvre m'a
toujours sembl trahir la prtention d'clipser Phidias lui-mme.

Sur la plaque la plus considrable, on voit un taureau qui se cabre. Une Victoire,
qui le masque en partie, le retient avec effort ; ses jambes sont cartes ; le
corps se rejette en arrire comme pour rsister l'imptuosit de l'animal, qui
l'entrane demi. En avant de ce groupe, une autre Victoire s'lance vivement :
son bras gauche est lev en signe de triomphe, ses ailes sont tendues, ses
draperies sont agites par la rapidit de ses mouvements : on dirait qu'elle va
prendre son vol.
Le mme sujet se retrouve sur deux bas-reliefs, Rome et Florence. Celui de
Florence, surtout, est une copie manifeste : seulement je ne me rappelle pas si
les femmes ont ou non des ailes ; au Vatican, elles n'en ont pas. Lorsque ces
reprsentations taient ainsi dtaches, on ne pouvait y voir autre chose qu'une
victime destine au sacrifice qui s'chappe, et deux prtresses ou deux figures
allgoriques, dont l'une s'efforce de la retenir, tandis que l'autre s'enfuit effraye.
A Athnes, au contraire, ct du temple de la Victoire, le sujet devient plus
prcis ; que ce soit le taureau de Crte ou le taureau de Marathon, ce sera
toujours un triomphe remport par un hros athnien, et l'on ne comprend pas
pourquoi la peinture allgorique de ce triomphe marquerait la fuite et l'effroi. Du
reste,' le mouvement de la Victoire qui prcde le taureau, son lan rsolu, la
hardiesse et les jets de sa draperie, trahissent plutt l'ardeur que la crainte, et
j'y vois plus volontiers un tre immortel qui part pour annoncer une nouvelle
glorieuse qu'une femme qui fuit devant un danger.
On remarque, la ceinture des Victoires, deux petits trous destins recevoir
des ornements de mtal.
Quelque justement admir que soit ce bas-relief ; la pose un peu thtrale de la
premire Victoire, ses draperies tourmentes, trahissent une prtention l'effet
qui ne laisse point l'esprit compltement satisfait. Il y a de la, tournure, et le
style est hardi, mais aux dpens. de la. simplicit.
Le second cadre, dont il ne reste que la moiti, renferme un des plus dlicieux
morceaux de l'art antique : la Victoire qui dlie ses sandales1. En quilibre sur la
jambe gauche demi flchie, soutenue par le faible battement de ses ailes
entr'ouvertes, elle se penche, en levant la jambe droite. Sa main tient
dlicatement les bandelettes qui attachent la sandale au-dessus du pied. L'autre
bras, tendu, soutient le manteau qui a gliss et laiss dcouvertes les paules
et la poitrine, qu'une toffe transparente semble destine, non pas voiler, mais
mieux faire voir. La ceinture est dnoue ; les plis, aprs avoir model
finement les contours des reins, se drangent et mettent nu une partie du flanc
; ou, pour mieux dire, ce ne sont pas des plis, c'est un souffle qui court
lgrement sur des formes d'une puret admirable, comme il riderait la surface
d'une onde tranquille. Sur les jambes, au contraire, que le manteau enveloppe
encore, la draperie a plus de consistance ; tout en accusant les formes, elle les
voile ; mais, en mme temps, elle garde une finesse moelleuse en accord avec le
reste de l'ajustement. Mille plis et replis se forment, s'accompagnent, se
sparent, se confondent, lgers, naturels, pleins d'ampleur, de grce et
d'harmonie. Jamais le ciseau n'a rencontr plus heureusement la vrit jusqu'
l'illusion. Le marbre semble une substance transparente o s'est reflte et fixe
la conception idale de l'artiste. Ajoutez une blancheur enchanteresse que le
temps a respecte, en jetant seulement sur les fonds quelques ombres dores.
1 M. Ross l'appelle Die Sandalenbinderinn ; mais on fait difficilement un nud avec une
seule main, tandis qu'on le dfait trs-aisment. C'est un dtail, du reste, peu important.

La critique que je soumettais plus haut aux admirateurs de la Victoire au


Taureau, je sais qu'on pourra me l'adresser mon tour. N'y a-t-il pas aussi de la
recherche et de la manire dans cette figure ? Je l'avoue, et le contraire devrait
plutt surprendre. Il y a dans ces deux morceaux la mme tendance, comme il y
a peut-tre la mme main ; mais ce qui fait la diffrence, c'est le succs.
Le propre des coles qui commencent, non pas la dcadence, mais le raffinement
de l'art, c'est l'ingalit. Les difficults qu'elles se crent plaisir, pour en
triompher, deviennent parfois des cueils, et l'effet, qu'elles poursuivent avec
amour, a ses caprices et ses fuites. Mais lorsque le but est heureusement atteint,
l'uvre a une beaut qui frappe, parce qu'elle a voulu frapper, et un charme
d'autant plus puissant qu'il a t plus cherch. L'artiste a rv, sous des voiles
transparents1, un beau corps dont les formes pures se dessinent, s'accusent, se
rvlent, en paraissant se cacher, mlange de volupt et de pudeur. Il a voulu
traduire cette illusion sur le marbre. Eh bien ! il a admirablement russi. Ds
lors, la recherche est devenue un art infini et une grce idale. Ce n'est plus la
grande cole de Phidias ; mais la beaut n'a-t-elle qu'un principe et qu'un moule,
dans la nature comme dans l'art ? Aprs la Vnus de Milo, la Vnus de Mdicis
n'est-elle pas aussi un chef-d'uvre ?
La tte de la Victoire la Sandale a t brise. Au-dessus du cou, on voit peintes
en rouge sur le fond uni deux ou trois petites boucles de cheveux. Quelque
partisan que je sois de la couleur, quelque persuad de l'existence de la couleur
sur la chevelure de certains antiques2 j'ai toujours tenu pour suspectes ces
traces si nettes et si spirituellement places. La couleur antique, applique
l'encaustique sur les surfaces lisses, forme un enduit, une crote lgre : c'est
ainsi qu'on la retrouve constamment. Ici, au contraire, il n'y a qu'un coup de
pinceau rapide, une teinte passe sur le marbre, ingale et laissant dans
l'paisseur mme de la ligne des parties blanches. Je ne critique point le dessin,
par gard pour son auteur encore vivant, peut-tre. Mais n'est-ce pas un
prodige, quand les couleurs des autres bas-reliefs et du temple tout entier ont
disparu, qu'il soit rest en un seul endroit lisse, c'est--dire plus expos qu'un
autre, non pas quelques points, non pas quelques parcelles colores, mais des
traits suivis, prcis, que vingt-quatre sicles n'ont pas altrs ? MM. Ross,
Schaubert et Hansen, qui dcouvrirent eux-mmes ce bas-relief, dans la
description3 qu'ils en donnent, ne parlent pas de cette couleur si visible ; eux
pourtant qui regrettent de n'en avoir trouv ni sur le temple, ni sur la frise, qui
sont des partisans si convaincus de la polychromie, et qui en ont cherch
minutieusement la preuve sur chaque pierre du monument. Ceux qui assistrent
aux fouilles4 ne la remarqurent pas davantage. Lorsqu'un fragment est mis au
jour, l'action de l'air fait disparatre, d'ordinaire, les couleurs que l'humidit de la
1 Le pendant de cette Victoire, bien propre montrer comment le mme principe mne
des rsultats diffrents, ce sont ces tranges statues des lves du Bernin, qui
remplissent une chapelle de Naples, Santa-Maria della Piet de' Saogri : la Pudeur sous
un linge mouill, le Christ dans son linceul, le Vice dans un filet.
2 Les filles de Balbus avaient les cheveux dors ; la Vnus de Mdicis les avait peints en
rouge.
3 P. 14 et 18.
4 M. Pittakis, conservateur des antiquits d'Athnes, qui ignore, du reste, quand cette
peinture parut pour la premire fois. Il est bon de faire remarquer que les artistes de
tous les pays passent des journes entires, des mois, dans l'Acropole, dessinant,
peignant, mesurant les ruines leur aise. Les sculptures ne sont point enfermes, mais
runies dans la cella ouverte et toujours accessible du petit temple.

terre avait conserves. Il serait assez trange qu'elle fit revivre celles qui avaient
disparu.
Une quatrime Victoire, moins complte que les autres, se prsente de profil, et
rappelle, par sa pose, In Victoire des monnaies botiennes. Droite et calme, elle
tend son bras mutil comme si elle avait prsent une couronne. Un voile lger,
mais chaste, dessine ses formes pleines de fermet. Les plis tournent sur la
hanche, serrs entre les deux jambes, dont l'une flchit gracieusement. Il y a
dans cette sculpture plus de simplicit que dans les prcdentes ; un got svre
lui donnera peut-tre la prfrence.
Je ne dcris point les fragments plus petits qu'on a trouvs encore, des ailes, des
membres nus ou draps, des ornements : ici, une paule perce de trous
rguliers pour recevoir un ajustement de mtal ; l, les pieds croiss d'une
femme assise, ou bien un autre pied qui s'est pos sur un rocher (l'Acropole ? ) ;
plus loin, un sein sur lequel des bandelettes croises serrent la tunique, comme
dans les statues de Diane. Partout de l'art, de la varit, de la dlicatesse, mais
partout aussi la plus complte obscurit. Ces Victoires qui s'envolent, arrivent, se
posent sur l'Acropole, dlient leurs sandales, sont leves, sont assises, tendent
des couronnes, reprsentent-elles un seul mythe, une seule action ? Ou bien
accourent-elles des diffrents points du monde et viennent-elles se ranger autour
de la grande Victoire, de Minerve, dont elles sont les messagres ? Quand le
peuple athnien monte l'escalier des Propyles, lui disent-elles par leur pose
allgorique, par des inscriptions, ou par la seule force de la tradition : Je suis
Marathon, je suis Salamine, je suis l'Eurymdon ; je viens de Thrace, je viens de
Lesbos, je viens de Sphactrie. Flatteurs muets, que l'on imitait moins
loquemment la tribune de Pnyx.
Que cette balustrade soit postrieure au temple lui-mme, c'est ce dont on se
convaincra facilement, en comparant ses sculptures avec celles de la frise ; nonseulement le style, mais le principe mme en est tout diffrent. Autant que nous
pouvons nous faire une ide des poques de l'art grec et de la manire de ses
grandes coles, les Victoires sont plus prs du sicle de Lysippe que du sicle de
Phidias. Aussi l'opinion de M. Ross n'a-t-elle rien d'invraisemblable. Il croit que
cette dcoration fut ajoute par l'orateur Lycurgue, ce grand administrateur qui
s'tait propos Pricls comme modle, qui amassa dans le trsor public six mille
cinq cents talents de plus que lui, et enrichit Athnes de monuments et d'uvres
d'art de toute sorte.
Il est galement impossible de dterminer avec certitude l'poque laquelle le
temple de la Victoire a t construit. On sait que son emplacement tait consacr
par une antique tradition : La mer, dit Pausanias, se dcouvre de cet endroit, et
c'est de l qu'ge se prcipita, lorsqu'il aperut les voiles noires du vaisseau qui
revenait de Crte. D'autre part, la statue de la Victoire tait en bois, c'est--dire
fort ancienne, comme toutes les statues de ce genre ; les auteurs manquent
rarement nous en avertir. En conclure qu'il y a eu un temple avant les guerres
mdiques, que ce temple a t dtruit par Xerxs, et en voir les restes dans
quelques fragments d'ordre ionique trouvs au-dessous des Propyles, c'est ce
que chacun est libre de faire, suivant sa fantaisie ; mais cela jetterait peu de
lumire sur l'origine du monument actuel.
Les observations suivantes, au contraire, disposent le croire antrieur la
construction des Propyles :

1 Le silence de Plutarque, qui numre et loue si longuement les travaux de


Pricls ;
2 La situation de la terrasse qui supporte le temple ; elle est unie au mur
d'enceinte, dont un de ses cts n'est que le prolongement : c'est le mur qui
regarde le midi, et qui fut construit par Cimon ;
3 Les traces de remaniement qu'offre cette terrasse, au-dessous de l'escalier
des Propyles : on dirait qu'on l'a taille et rduite pour l'amener l'alignement
gnral, et que d'un rectangle on en a fait un trapze ; les assises du bas, en
effet, par leurs saillies ingales et leur rudesse, ressemblent singulirement
l'intrieur d'un massif de maonnerie qu'on aurait mis dcouvert ;
4 L'affleurement des degrs du temple au nord et l'est avec les bords de la
plate-forme, tandis que du ct oppos il reste un espace libre. Il y a l quelque
chose d'troit, de gn : on semble avoir rduit la terrasse jusqu' la dernire
limite, pour la faire rentrer dans le plan gnral ;
5 La disposition du petit temple, qui se prsente obliquement sur la faade des
Propyles. Tout en l'ouvrant vers l'orient, on et pu le tourner un peu plus vers le
nord et le rendre perpendiculaire au grand difice qu'il prcdait. L'orientation
des temples n'tait pas dtermine par des procds trs-rigoureux. Le
Parthnon en fournit la preuve ; car son axe fait avec l'est un angle plus cart
que l'axe du temple de la Victoire, et celui-ci s'en carte dj lui-mme. Ou
l'architecte des Propyles a cherch cette irrgularit, ou le monument tait plus
anciennement construit ;
6 L'ingale largeur des deux ailes des Propyles, qui semblerait s'accommoder
aux exigences de constructions antrieures, c'est--dire du temple et de sa
plate-forme ;
7 Une statue d'Alcamne, qui tait place auprs du temple de la Victoire :
c'tait une Hcate trois corps qu'on appelait l'Hcate de la Terrasse. Alcamne
tait contemporain de Phidias.
Toutes ces remarques prises isolment, n'ont qu'une faible porte ; runies, elles
se fortifient l'une par t'autre et concourent former, non pas une preuve, mais
une probabilit.
Du moment qu'on ne peut attribuer un monument Pricls, on se reporte
naturellement au temps de Cimon. Lui aussi avait la passion des arts ; lui aussi
embellit Athnes de temples, de portiques, de jardins ; seulement il ne les payait
pas avec l'argent des allis, mais avec les dpouilles des Perses. C'est Cimon qui
a donn l'impulsion ce grand sicle que remplit injustement un seul nom.
Prcisment il fit construire la muraille qui regarde le midi, et l'on sait par un
crivain latin1 qu'il ne fortifia pas seulement cette partie de l'Acropole, mais qu'il
l'orna.
Enfin, l'examen du temple lui-mme fournit encore quelques indices. la frise
rappelle la frise orientale du temple de Thse, par son style, par son fort relief
et par certaines parties de la composition qui sont presque semblables. Or, l'on
attribue avec raison Cimon la construction du temple de Thse. On retrouve
au-dessus du pronaos ces figures dbout ou assises, aux poses calmes, aux
belles draperies, ces groupes de combattants, si anims au contraire, que l'on
1 His ex manubiis Athenarum arx, qua ad meridiem vergit, est ornata. (Corn. Nepos,
Cimon, 2.)

admire sur l'entablement du temple de la Victoire. D'en bas, les sculptures du


temple de Thse, noircies et mutiles, se distinguent mal ; mais, de prs, on est
frapp de leur beaut et de leur air de famille. Cette perfection n'a rien
d'tonnant, puisque Cimon ne prcda Pricls que de quelques annes. Je me
suis toujours figur reconnatre dans ces deux ouvrages la mme cole, j'allais
dire la mme main.
Pour le caractre de l'architecture, la conformit du temple de la Victoire avec
l'ordre intrieur des Propyles m'inspirerait de grands scrupules, si je ne voyais
le dorique du temple de Thse reproduit minutieusement par le dorique du
Parthnon. Il est naturel que, dans l'ordre ionique galeraient, les formes, les
lignes, les moindres ornements, fussent fixs par la tradition. C'tait la
recherche de l'idal dans les proportions et de la perfection dans les dtails que
s'appliquaient la science et le gnie des architectes. Aussi distinguons-nous, avec
raison, les poques de l'art dorique par l'chelle des proportions, depuis la
pesanteur jusqu' la lgret, et par les nuances des dtails, depuis la rudesse
jusqu' une dlicatesse effmine. Mais, si ces progrs sont faciles suivre sur
vingt-cinq trente temples doriques qui restent encore en Grce, en Sicile et en
Grande-Grce, il" n'en est pas de mme de l'ordre ionique, qui a laiss peu de
traces, et qu'Athnes seule offre son apoge.
Faute de donnes, l'analogie pourrait faire croire les colonnes de la Victoire plus
anciennes, parce que le rapport entre leur hauteur et leur diamtre est plus fort,
les cannelures plus profondes, les caissons des plafonds trop petits et semblables
ceux du temple de Thse. Le trait le plus dcisif, c'est que le temple de la
Victoire, quoique semblable l'ionique des Propyles, en est bien loin par le
sentiment et par le fini d'excution.
La terrasse qui sert (le soubassement au temple est en pierre ; mais du ct des
Propyles, elle se termine par une corniche de marbre blanc ; et des trous
rgulirement disposs sur trois rangs, dans toute la hauteur, servaient
vraisemblablement sceller le revtement de marbre qui se raccordait avec la
corniche. Peut-tre aussi avait-on attach la muraille des armes, des trophes,
souvenirs glorieux de diffrentes victoires.
Du ct de l'ouest, dans l'paisseur du mur, deux niches sont mnages,
d'ingale profondeur, spares par un pilier isol du mur1.
Lorsque M. Leake vit l'Acropole, ces niches taient mures, car les Turcs
croyaient que l'intrieur du massif tait rempli de sable, et qu'en cas de sige il
suffisait de les ouvrir pour que le sable s'coult et dcouvrit une entre dans la
citadelle. C'est probablement cette ide qui a fait imaginer M. Leake2 un
sanctuaire souterrain, o taient honores en commun deux divinits, chacune
avec sa porte particulire, la Terre nourrice et Crs verdoyante. On dgagea
plus tard ces prtendues portes, et l'on ne trouva que deux niches o il y a place
peine pour un autel ou une statue.
Nanmoins on continua les regarder comme consacres Crs et la Terre,
peut-tre parce qu'il vaut mieux donner un nom, mme sans preuves, un lieu

1 Elles ont 2 m. 32 de hauteur. Celle du nord a 1 m. 18 de largeur, 1 m. 22 de


profondeur ; celle du midi a 1 m. 31 de profondeur, 1 m. 67 de largeur.
2 At the foot of the wall are two doors conducting into a smal grotto or excavated
chamber. This chamber is probably the adytum of Ceres and Tellus. The two doors are
well appropriated to the two deities. (P. 303.)

antique, que de le laisser obscur et sans intrt. Moi aussi, je suis tout dispos
croire qu'un tombeau inconnu Sparte est celui de Lonidas, Syracuse celui
d'Archimde, Naples celui de Virgile. Quand la science n'a pu arracher une
ruine son secret, qu'elle l'abandonne l'imagination populaire, qui la pare de
potiques souvenirs ! Mais la Terre nourrice et Crs verdoyante ne sont point
des noms si clbres, deux niches dans un mur ne captivent point si souvent
l'attention du voyageur, que je ne puisse faire remarquer combien les
tmoignages anciens se prtent peu aux ides reues.
Pausanias d'abord, en montant la citadelle, numre les temples qu'il rencontre
sur sa route, celui d'Esculape, le tombeau d'Hippolyte, les statues de Vnus
populaire et de la Persuasion, enfin le temple de la Terre nourrice et de Crs
Chlo. Soudain il commence : La citadelle n'a qu'une entre et n'en souffre point
d'autre, tant escarpe de toutes parts. A moins de s'crier : J'entre dans
l'Acropole ! peut-il indiquer plus clairement que les monuments qu'il vient de
dcrire sont en dehors ?
Lysistrata s'est enferme dans la citadelle avec les femmes athniennes, et fait
bonne garde la porte pour empcher les dsertions, qui commenaient, dj.
Tout d'un coup elle s'crie :
Femmes, femmes, venez moi, accourez promptement !
UNE FEMME.

Qu'y a-t-il, dis-le-moi ? pourquoi cries-tu ?


LYSISTRATA.

Un homme ! je vois un homme qui court comme un forcen.


UNE FEMME.

O donc est-il ?
LYSISTRATA.

Prs du temple de Crs Chlo.


UNE FEMME.

Oui ! je le vois ! Mais qui ce peut-il tre ?


LYSISTRATA.

Regardez ! Quelqu'une de vous le connat-elle ?


MYRRHINE.

Oui, certes, moi ! c'est mon mari Cinsias.


Ainsi, Cinsias est bien en dehors de l'Acropole, lorsqu'il est auprs du temple de
Crs, puisque les femmes ont le temps de le voir accourir, de le regarder, de
s'interroger, de se rpondre. Ensuite, Myrrhine et Lysistrata peuvent encore
s'entendre pour leur malin complot :
LYSISTRATA.

Tu dois alors le tromper, le brler, le torturer


MYRRHINE.

Sois tranquille : c'est mon affaire.


LYSISTRATA.

Eh bien ! je reste auprs de toi pour t'aider l'enflammer et le


jouer. Vous autres, loignez-vous.
Alors seulement Cinsias, dont la course est si furieuse, arrive auprs d'elles.
Enfin, si l'on doutait encore, voici un passage de Thucydide qui me parait dcisif
: La citadelle et le quartier qui s'tend ses pieds, du ct du midi, taient jadis
toute la ville. En voici la preuve : dans l'Acropole mme, on voit les temples de
diffrents dieux, et ceux qui sont en dehors de l'Acropole sont situs, presque
tous, au midi de la ville, par exemple, le temple de Jupiter Olympien, celui
d'Apollon, celui de la Terre... de la Terre, ajoute le scoliaste, pour qu'il n'y ait
point de mprise, de la Terre, c'est--dire de Crs.
L'usage, on le comprend, n'tait pas de dsigner le temple par les deux noms. Il
parait qu'au temps du scoliaste on disait, par abrviation, le temple de Crs,
comme Aristophane dit le temple de Chlo, et Thucydide le temple de la Terre.
Quant aux surnoms des deux desses, voici la rponse assez ridicule de
Pausanias : Ceux qui veulent en savoir la raison, dit-il, peuvent la demander aux
prtres.

CHAPITRE X. INTRIEUR DE L'ACROPOLE : L'ENCEINTE DE DIANE


BRAURONIA.
L'intrieur de l'Acropole tait tellement rempli de monuments, d'autels, de
statues, de bas-reliefs, d'offrandes, d'inscriptions qui consacraient, soit les actes
publics, soit la gloire des particuliers, que ce n'tait plus, aux yeux des anciens,
qu'un immense monument. Aussi ne se rencontrait-il qu'un archologue assez
patient pour dcrire compltement ce monde cr par l'art. Il ne fallait pas moins
de quinze livres Hliodore pour remplir une pareille tche. Mais les savants des
sicles postrieurs ne firent qu'effleurer un si vaste sujet. Strabon, qui vit
l'Acropole encore intacte, crit quatre lignes, o il nomme la lampe qui ne
s'teint jamais et la statue en ivoire de Minerve : Mais, dit-il tout coup, si je
voulais indiquer tous ces monuments tant clbrs et tant vants, je craindrais
par trop d'abondance de passer les bornes convenables. Il pousse, en effet, si
loin la rserve, qu'il n'en dit pas un mot. Pausanias, le consciencieux Pausanias,
qui avait consacr quarante et un chapitres l'Altis d'Olympie, n'en donne que
six l'Acropole, qu'il visite en courant. Jamais son rcit n'a montr autant de
prcipitation ni laiss plus de lacunes ; lui-mme nous en avertit : Je ne veux
point dcrire les statues d'une moindre importance. Il faut que je passe outre,
puisque je dois parcourir galement toute la Grce.
En contemplant aujourd'hui les dbris de ces immenses richesses, l'on comprend
que les anciens s'effrayassent la seule pense d'en dresser l'inventaire. Bien
des sicles, bien des rvolutions, bien des barbares, ont ananti jusqu'aux traces
du plus grand nombre. Le reste ne nous est connu que par des inscriptions
graves sur les pidestaux et les colonnes, de mme que nous lisons sur leurs
tombeaux les noms des gnrations qui ne sont plus que poussire. Mais telle est
la quantit de ces fragments, qu'il me faut, mon tour, m'excuser d'en passer
un grand nombre sous silence, et de ne choisir que les plus intressants ou ceux
qui se rattachent le plus directement mon sujet. On avait fond Athnes, en
1837, un journal archologique pour publier les antiquits, mesure que les
fouilles les dcouvraient. L'Acropole, bien entendu, occupait la place la plus
considrable. En quatre ans, cinq cents pages in-folio ont t remplies. On juge
o cela m'entrainerait, si je voulais tre complet.
Le but de cet ouvrage est, la fois, de dcrire les ruines de l'Acropole et de
retrouver les principaux lments d'une restauration qui retracerait notre
imagination un ensemble jamais perdu pour nos yeux. Il est donc naturel que
je m'attache tout ce qui a une signification topographique et une place dans
l'histoire de l'art, en ngligeant les dtails qui n'en ont aucune, par exemple,
toutes les tables de marbre sur lesquelles on crivait les lois, les dcrets, les
comptes publics, les noms des magistrats, les rcompenses votes par le peuple,
les traits conclus avec les autres tats, les dettes des villes tributaires, le relev
des trsors contenus dans les temples, les dpenses faites pour les monuments,
etc., etc., tmoignages d'un prix inestimable pour l'histoire, mais qui ont une
place plus convenable dans des ouvrages spciaux. Faciles briser et
transporter, ces tables ne prsentent souvent que des fragments jets au hasard
ou employs comme matriaux dans des constructions modernes. Il en est tout
autrement des indications entailles sur le rocher, des soubassements, des petits
difices, des pidestaux. On a pu les renverser, les mutiler, mais les plus
considrables sont rests leur place par leur propre force ; les plus petits se

sont retrouvs peu de distance, enterrs de bonne heure sous les cendres et
les dcombres.
Chacun peut les grouper son got autour des masses principales, non pas avec
une symtrie et aine rgularit gomtriques, mais disposs avec une varit et
un dsordre auquel le caprice des diffrents ges avait, peut-tre, seul prsid.
L'on sait, pourtant, combien ce systme est conforme aux habitudes antiques, et
les traces multiplies et l sur le rocher en sont une preuve incontestable.
Ds l'entre mme de la citadelle, dit Pausanias, on voit la statue de Mercure
Propylen, et les Grces, qui sont, ce que l'on prtend, l'uvre de Socrate, fils
de Sophronisque. C'tait sous le portique du Propyle intrieur qu'taient ces
sculptures.
Socrate avait reprsent les trois Grces compltement vtues. Non pas que cela
et quelque chose d'extraordinaire dans ce temps-l. C'tait une tradition
absolue de draper les figures fminines, et ce fut une innovation dans le fronton
du Parthnon que Vnus nue assise sur les genoux de sa mre : encore tait-ce
Vnus ! Diffrents auteurs ont parl de la vocation de Socrate pour l'art, avant
que la philosophie lui et fait tout quitter. Il parait, d'aprs les expressions de
Pline, que son uvre avait du mrite ; mais, qui l'a juge d'un esprit impartial ?
Aristophane s'en moquait et faisait jurer Socrate par les Grces.
la premire statue qu'on trouvait, au seuil mme de l'Acropole, tait une lionne
de bronze, sans langue, image qui rappelait le nom et l'hrosme de la courtisane
Lna : Hippias la fit expirer dans les tourments, parce qu'il la savait aime
d'Aristogiton et supposait qu'elle avait eu connaissance de son projet. Les
Athniens, devenus libres, n'osrent point mettre dans le sanctuaire de
l'Acropole le portrait d'une courtisane ; mais leur admiration ingnieuse inventa
ce dtour.
Auprs de la lionne tait une statue de Vnus, offrande de Callias, ouvrage de
Calamis, sculpteur clbre de la vieille cole, dont le style, malgr un reste de
scheresse, ne manquait ni de grce ni de lgret. A la place mme que la
Vnus devait occuper, devant la premire colonne main droite en sortant du
chemin creux des Propyles, on trouve aujourd'hui un grand pidestal rond en
marbre pentlique. Il a t drang videmment : mais sa dimension ne permet
pas de supposer qu'il vienne de loin, et prcisment on y lit le nom de Callias 'en
caractres du beau sicle. Comme en mme temps le donataire a rappel les
victoires qu'il avait remportes dans les diffrents jeux, on dirait qu'il n'a
consacr la statue que pour avoir l'occasion d'immortaliser ses triomphes.
Auprs tait Diitrphs, gnral athnien, perc de flches et sur le point
d'expirer. Sa statue tait en bronze ; son fils Hermolycus la lui avait leve. Du
moins, c'est ce que nous apprend un pidestal trouv deux cents pas plus loin,
l'ouest du Parthnon, dans le mur d'une citerne moderne. Le nom de l'artiste,
Crsilas, y est aussi grav, et c'est sur cette indication qu'on a reconnu, malgr
son dplacement, le pidestal de Diitrphs. Car Pline rapporte que l'on admirait
parmi les statues de Crsilas, le Bless qui expire, si heureusement rendu qu'on
peut calculer ce qui lui reste de vie.
Prs de Diitrphs, continue Pausanias, en laissant de ct les statues les moins
remarquables, on voit la desse Hygie et Minerve, surnomme elle-mme
Hygie. En outre, une pierre d'une dimension suffisante pour qu'un petit homme
puisse s'y asseoir : on raconte que Silne s'y est repos lorsque Bacchus vint en
Attique. Le pidestal de Minerve Hygie est encore sa place. Il est en marbre

pentlique et forme un peu plus du demi-cercle. Adoss la dernire colonne de


l'angle sud-est des Propyles, il nous montre comment les prcdents pidestaux
taient disposs : mais aucun ne s'adapte avec tant d'art au monument luimme. On y reconnat une grande conformit dans le style ; c'est la mme
puret dans les profils, c'est jusqu' la conteur du marbre.
La statue de Minerve Hygie fut, en effet, consacre par Pricls pendant la
construction des Propyles. Le plus actif et le plus zl de ses ouvriers tait
tomb d'une grande hauteur, et les mdecins dsespraient de le sauver.
Pricls en tait fort afflig, lorsque Minerve lui apparut en songe et lui indiqua
un remde qui gurit aussitt le malade. Ce remde tait une herbe qui croit
naturellement sur l'Acropole et qu'on appela depuis Parthnion1. Aujourd'hui elle.
couvre chaque printemps l'Acropole, et poursuit de son arome le visiteur qui la
froisse du pied. Pricls reconnaissant leva Minerve Hygie une statue en
bronze qui tait un peu plus grande que nature, comme on peut le prsumer
d'aprs la trace des pieds sur la base. Pyrrhus en fut l'auteur : le texte de Pline
et l'inscription grave sur le pidestal sont d'accord sur ce point.
Auprs de Minerve Hygie, il y avait un autre pidestal plus petit, en marbre de
l'Hymette ; on l'a enlev et dpos dans le vestibule des Propyles. Le nom
d'Hygie s'y lit en lettres d'poque romaine.
Naturellement, les premires statues que l'on consacra aprs le renouvellement
de l'Acropole par Pricls se grouprent vers l'entre, pour attirer les regards.
C'est l, en effet, qu'on a dcouvert un certain nombre d'inscriptions archaques :
la plupart se rduisent quelques lettres. J'ai dj cit les offrandes de Callias et
d'Hermolycus : gauche de l'entre et comme pendant au pidestal de Vnus, il
y en a un autre en forme de fer cheval, consacr par Alcibius. La statue tait
l'uvre du sculpteur Nsiots, contemporain de Phidias et l'un de ses rivaux,
dont nous retrouverons plus d'une fois le nom dans l'Acropole.
Au lieu de s'avancer plus loin, si l'on tourne droite du pidestal de Minerve
Hygie, on entre dans un passage de dgagement qui spare le sud des
Propyles d'une grande terrasse. Le mur qui entoure cette terrasse est form
d'abord par le rocher taill qui s'lve par degrs : lorsque le rocher cesse, des
assises de tuf poses sur une large rainure, prpare pour les recevoir,
continuent lever la muraille. C'est cette muraille qui forme au nord l'enceinte
de Diane Brauronia. Il parat, du reste, que ce rduit, qui devient son extrmit
un vritable foss, avait t combl ds les temps anciens. En le dblayant, on
l'a trouv rempli par les innombrables clats de marbre que le ciseau avait fait
voler en taillant les Propyles. Dans le fond, au contraire, au-dessous du mur
plasgique, on a trouv une grande paisseur de cendres et de charbons, mls
des fragments de vases, de figurines en terre cuite. C'est l qu'on avait jet les
restes de l'incendie de Xerxs : nous aurons plus d'une fois l'occasion de
remarquer comment on les utilisa dans l'Acropole pour les remblais.
En revenant vers Minerve Hygie, on aperoit auprs du grand portique des
Propyles quelques pidestaux sans inscriptions qui s'appliquaient le long du mur
: une petite stle est particulirement curieuse, parce qu'elle porte encore son
pied un large trou de scellement carr, qui correspond aux trous taills sur le
rocher. Au-dessus de ces fragments, on a plac un grand bas-relief coup par le
milieu. Ce sont deux jambes nues qui s'cartent par un mouvement assez

1 Matricaria Parthenium, Parietaria diffusa. Linn.

violent, comme si l'homme auquel elles appartenaient s'avanait vivement.


Derrire lui flottent quelques plis d'une courte chlamyde. Ce bas-relief, grand
comme nature, est d'un trs-beau style, et une certaine roideur pleine de force
et de vie rappelle telle et telle mtope du Parthnon. Il est vraisemblable qu'il
tait appliqu sur le mur naturel qui va en montant peu peu, et forme le ct
septentrional du pribole de Diane Brauronia. Tout le pied du rocher tait
masqu par une multitude d'offrandes, dont il ne reste malheureusement que les
traces. Grands, petits, carrs, rectangulaires, ces monuments s'entassaient, se
dressaient de toutes parts ; ils bordaient surtout la droite du grand chemin qui
fait, en sortant des Propyles, une courbe vers le sud.

CHAPITRE XI. ENCEINTE DE DIANE DE BRAURONIA.


L'enceinte consacre Diane Brauronia est borne, au nord, par la muraille qui
vient d'tre dcrite, l'ouest par le mur plasgique, au sud par le mur de Cimon,
l'est par une quatrime muraille semblable celle du nord ; c'est--dire que le
rocher, tant qu'il existe, est taill perpendiculairement ; lorsqu'il cesse, des
assises reposent sur sa surface aplanie comme sur un soubassement, et
s'lvent jusqu' la hauteur voulue. Quelques-unes sont encore en place.
On monte au plateau sur lequel tait le temple par huit marches trs douces,
galement tailles dans le rocher et bordes jadis par une haie de statues et de
stles, dont les traces sont profondment creuses.
A l'entre tait un enfant en bronze tenant un vase d'eau lustrale, ouvrage de
Lycius, fils de Myron. Myron lui-mme avait fait Perse tenant la tte de Mduse.
Je remarque d'abord que ces deux statues, d'une mme cole, reprsentant
toutes les deux des personnages qui portent quelque chose la main, semblent
se faire pendant, et se prter, par consquent, la dcoration des deux cts
d'une entre. En outre le vase d'eau lustrale que tenait la statue de Lycius n'tait
pas un ornement sans objet, mais il devait tre plac sur le seuil du sanctuaire
pour que chacun s'y purifit en passant. C'est ainsi que, dans nos temples
modernes, le vase qui contient l'eau bnite est souvent soutenu par un ange.
On appelle la desse Brauronia, dit Pausanias, cause du dme de Brauron, o
se trouve l'antique image de bois qui vint, ce qu'on rapporte, de Tauride. Le
temple n'existe plus, et le sol vritable de l'Acropole n'a pas encore t assez
dgag pour qu'on en marque la place avec certitude. Voici cependant quelques
indications.
Le niveau de l'enceinte n'est point partout gal ; la partie occidentale, la plus
voisine des Propyles, va sensiblement en pente ; le rocher brut y apparat et
l ; on n'y dcouvre aucune substruction d'difice. Ce n'est point de ce ct
videmment qu'il faut diriger ses recherches. La partie orientale, au contraire,
prsente une surface exactement aplanie. Le rocher est taill sur une longueur
d'au moins vingt-cinq pas. C'est cette plate-forme que conduit immdiatement
l'escalier de huit marches. Aujourd'hui, elle est coupe par deux murs hauteur
d'appui dans lesquels sont encastrs, comme les cubes d'une mosaque, tous les
caissons qui proviennent, soit des Propyles, soit des diffrents temples. Cet
talage assez malheureusement situ n'empche point cependant de reconnatre
que la surface du rocher ne conserve aucune trace de la prparation qu'exige
l'assiette d'un difice. Mais plus loin, lorsque cesse le petit muse, on aperoit
une large rainure, dans laquelle s'ajuste bientt un rang d'assises de tuf, qui se
dirige vers le midi. D'autres pierres semblables sont disperses aux environs : les
restes de constructions modernes et les terres qui recouvrent en cet endroit le
sol antique, empchent d'en voir davantage. Mais s'il est impossible, avec si peu
de donnes, de restaurer le plan du temple, elles suffisent pour en indiquer
l'emplacement. Il tait, si je ne me trompe, voisin du mur de Cimon, et occupait
l'angle sud-est de la grande enceinte.
Un autre point, plus intressant encore, serait de dcouvrir, parmi les fragments
entasss vers la rgion occidentale de l'Acropole, quelques restes du temple de
Diane. Il n'a pu tre si compltement ananti qu'un seul chapiteau, un seul
tambour de colonne, ne soit demeur gisant terre. J'ai toujours t frapp de

l'existence de huit fragments de colonnes ioniques, dont le travail et le style


annoncent encore une belle poque de l'art. Il y en a trois auprs du mur
plasgique, deux auprs du plateau du temple, trois autres un peu plus haut,
vers le Parthnon. Leur longueur est, en moyenne, d'un mtre quarante-cinq
centimtres. Leur diamtre est semblable, en tenant compte toutefois du
renflement du galbe qui le fait varier de cinquante-cinq cinquante-sept
centimtres, et ce n'est pas la preuve la moins concluante de leur noble origine.
D'autre part, si l'on examine attentivement une srie de chapiteaux ioniques
entasss sur le mur oriental du pribole de Diane, on en remarquera deux, qui
ressemblent aux chapiteaux de l'rechthion, sans avoir la mme lgance dans
les courbes, la mme puret de moulures, la mme finesse de sentiment. Le
tailloir est orn d'un rang d'oves ; le tore est form galement par un entrelacs ;
les coussinets portent des rangs de perles : mais le travail du marbre est moins
parfait. La largeur du tailloir est de quatre-vingt-deux centimtres, proportion en
rapport, si j'en crois encore la rgle, avec le diamtre des colonnes dont je
parlais il y a un instant ; un peu plus forte cependant que la proportion de
l'rechthion.
Enfin, en montant vers le Parthnon, on dcouvre parmi des fragments grecs,
romains, byzantins, turcs, encastrs ple-mle dans un quatrime mur, de
charmants ornements ioniques, sculpts avec dlicatesse, qui, par leur style, ont
avec les chapiteaux un air de famille. Je citerai particulirement des rais de
cur, trop petits pour avoir appartenu l'rechthion. Ces diffrents morceaux,
trouvs des endroits diffrents, quoique dans la mme rgion, se rattachent-ils
un mme temple ? Ce temple tait-il celui de Diane ?
Pour mo, je me permettrai seulement ici d'mettre le vu qu'on rapproche
quelque jour ces lments disperss, qu'un des architectes de l'Acadmie de
Rome les analyse, pendant son sjour Athnes, avec cette science et ce got
qui ont conduit ses prdcesseurs de si beaux rsultats ; et, si son jugement
justifie mes pressentiments, qu'on relve leur place ces deux ou trois colonnes
oublies aujourd'hui et ddaignes. L'Acropole s'embellira d'une nouvelle ruine,
et le voyageur ne cherchera pas en vain les traces du temple de Diane. Ce ne
serait pas non plus une tude strile pour l'art que de comparer l'rechthion
un monument postrieur de peu d'annes, comme l'indique le caractre des
fragments. L'histoire est loin de contredire cette supposition, puisqu'elle nous
apprend que la statue de la desse tait l'uvre de Praxitle.
Dans l'enceinte consacre Diane, on a trouv des dbris d'animaux en marbre.
Il en est un assez curieux, non par sa beaut, mais par sa conservation : c'est un
petit ours assez gentiment assis. Les chasseurs consacraient aussi leurs
offrandes, pour se recommander la protection de la desse, ou la remercier de
les avoir sauvs du danger. C'est ce qu'atteste un petit bas-relief o l'on voit un
cavalier courir sus un sanglier.
Immdiatement aprs le temple de Diane, Pausanias cite le cheval Durien,
colosse en bronze fait l'imitation du cheval de Troie. On voyait mme sortir de
ses flancs Teucer, Mnesthe et les deux fils de Thse. En choisissant ces hros,
les artistes avaient plutt song flatter l'orgueil athnien qu' suivre fidlement
le rcit des potes. Le pidestal du colosse existe encore et peu de distance, en
effet, du temple de Diane. Deux des grands blocs de marbre pentlique qui le
composaient sont rests ; par un heureux hasard, ce sont ceux prcisment sur
lesquels l'inscription est grave. Elle est ainsi conue : Chrdme, fils
d'vanglus de Cl, m'a consacr. On y lit, de plus, la signature du sculpteur,

qui s'appelait Strongylion. On citait de lui, dans l'antiquit, une Amazone dont les
jambes taient si belles qu'on l'avait nomme Eucnmon. Nron la faisait porter
sa suite dans ses voyages.
Les statues qui suivent le cheval Durien, dit Pausanias, sont celles d'picharinus,
vainqueur la course arme : elle est de Critias. Ou plutt de Critios et de
Nsiots, pouvons-nous ajouter ; car le pidestal d'picharinus existe encore, et
on y lit le nom de ce dernier sculpteur, que nous rencontrons pour la troisime
fois dans l'Acropole. Auprs de ces statues taient encore celles d'Hermolycus le
Pancratiaste qu'il ne faut pas confondre avec le fils de Diitrphs et de
Phormion, bon gnral, qui, avant de conduire les Athniens la guerre, exigeait
qu'ils payassent ses dettes, et ils les payaient.
Il y avait quelque part dans l'Acropole un blier gigantesque qui prtait aux
plaisanteries des potes comiques. Comme Platon le compare au cheval Durien,
ces deux colosses n'taient-ils pas dans le mme lieu ? Tout l'espace qui entoure
le cheval Durien est couvert d'normes fragments des Propyles lancs au loin
par l'explosion, de pidestaux o se voient encore les empreintes des pieds et le
bronze du scellement, de morceaux de marbre qui n'ont plus de forme ni de
nom. On remarquera cependant des demi-colonnes en marbre de l'Hymette,
sans cannelures, d'une dimension assez forte et qui servaient de base quelque
offrande.
A droite, prs de l'angle rentrant des Propyles et contre le mur plasgique, on
voit une statue sans pidestal et hors de place qu'on a simplement redresse.
Elle est en marbre de Paros et reprsente une femme debout, plus grande que
nature, contre laquelle se presse un enfant nu. La tte et les bras de la femme
sont briss ; mais il est facile de reconnatre que le bras droit, allong le long du
corps retenait l'enfant, tandis que le bras gauche, repli sur lui-mme, disposait,
par un geste familier aux matrones romaines, les plis du voile qui couvrait la
tte. Le bas de ce voile tombait sur les paules : c'est ce qui en indique
l'existence, bien que la tte ait disparu. Le mrite de cette sculpture est trs
contestable. Malgr une certaine largeur dans la chute de la tunique qui semble
copie sur les Cariatides de l'rechthion, l'excution a quelque chose de
grossier, et le torse prsente des dfauts de tout genre : il manque nonseulement d'tude, mais de proportion. C'est le travail, ou d'une poque de
dcadence, ou d'un artiste mdiocre. Quant au sujet de ce groupe, on y
reconnat soit Pandrose et rechthe,. soit la Paix avec Plutus enfant. Auprs de
la statue, on a trouv un autre fragment de sculpture. Ce sont deux seins, dont
l'un est dcouvert, d'une opulence de formes exagre par l'isolement, et qui
disparaissait sans doute dans l'ensemble.
Les fouilles ont encore dcouvert, vers l'extrmit de la terrasse de Diane
Brauronia, diffrents pidestaux, qui portent des noms de femmes, mais que leur
dimension ne permet pas de rapprocher des sculptures dont je viens de parler.
Sur l'un, on lit le nom de Phidostrate, prtresse d'Aglaure ; sur l'autre, le nom de
Stratonice, prtresse de Minerve Poliade, fille de Nicandre, du dme de Collyte.
Enfin, un bas-relief dcouvert dans le mme endroit n'appartient point
l'enceinte de Diane Brauronia. Il reprsente ce sujet, tant de fois rpt en tte
des inscriptions honorifiques : Minerve tenant la Victoire dans sa main et
appuyant terre son bouclier, le serpent rechthe se dressant devant la
desse. Quand une inscription a trait l'administration des revenus sacrs, une
rcompense dcerne par un dcret, quelque fonction qui se rattache au culte,
on voit souvent apparatre ce sujet, comme aujourd'hui les vignettes en tte de

nos imprims. Il y en a une foule dans le muse de la Pinacothque, et, sous le


bas-relief dont il est ici question, le mot d'archonte est, en effet, le premier que
l'on distingue. Il est vraisemblable que les marbres de ce genre taient placs
dans un lieu particulirement consacr Minerve.
Si l'on remonte du bas de la terrasse jusqu' la plate-forme de roche taille qui
sert d'avenue au temple, on aperoit prs de la voie principale deux petites
colonnes adosses au mur oriental. Elles ont t trouves peu de distance,
brises en plusieurs morceaux. On les a releves, et, par une fcheuse
inspiration, on leur a donn des bases byzantines. Or, ces colonnes sont tout
fait archaques, d'un travail assez grossier, termines par une faon de chapiteau
peine quarri. On comprend combien paraissent singulires les hases sur
lesquelles on les a exhausses. On les a scelles exactement sur le rocher, et
l'herbe, en croissant tout autour, leur donne une apparence d'antiquit. Sur ces
deux colonnes, qui portaient de petites statues, sont gravs en caractres
archaques les noms des donataires. Sur le chapiteau de l'une, c'est Timothe
l'Anaphlystien ; dans la longueur de l'autre sont crites deux lignes verticales,
d'une poque plus ancienne encore et voisine des guerres mdiques : ortios et
Opsiades ont consacr cette offrande Minerve.
Je ne parle point d'une table en marbre qui se trouve auprs de ces stles : bien
qu'elle soit dcore d'un quadrige et de deux couronnes, c'est une simple
inscription, et non un monument d'art. De l'autre ct, il y a une inscription
d'poque romaine en l'honneur de Thmistocle, fils de Thmistocle. On voit plus
loin cinq fragments de draperie, qui n'ont rien de remarquable : un d'eux
appartient une statue de femme colossale.
Pour aller de la terrasse de Diane sur la terrasse suprieure, il faut regagner la
route des Propyles au Parthnon. Le mur qui spare ces deux niveaux n'est
nulle part interrompu par un passage ou par un escalier. En passant d'une
enceinte l'autre, on rencontrait le groupe de Minerve frappant le silne Marsyas
parce qu'il a ramass les fltes qu'elle avait jetes pour qu'on ne s'en servit
jamais.

CHAPITRE XII. ENCEINTE DE MINERVE ERGAN.


La terrasse qui suit prsente les mmes dispositions. Borne au sud par le mur
de Cimon, l'est par le Parthnon, l'ouest par le temple de Diane, elle l'est au
nord par la voie principale, qui conduit des Propyles au Parthnon. Je n'ai pas
retrouv les restes du mur qui l'en sparait ; mais sa position est dtermine par
l'extrmit des deux murs qu'il coupait angle droit. Le sol est aussi divis en
deux parties distinctes : l'une, l'occident, qui va en pente et ne montre que le
rocher brut ; l'autre, l'orient, o le rocher est taill et forme un plateau uni.
Cette conformit de plan annonce-t-elle une destination analogue ? Faut-il placer
galement ici un petit temple sur la plate-forme suprieure ? C'est ce qu' dfaut
de ruines les textes anciens peuvent seuls nous autoriser croire. Je reprends la
suite du rcit de Pausanias. Au del des objets que je viens de dcrire, on voit le
combat de Thse contre le Minotaure, soit que ce ft un homme, soit que ce ft
un monstre, opinion qui a prvalu. Les femmes, en effet, mme de mon temps,
ont enfant des monstres bien plus extraordinaires. Puis c'est Phrixus qui sacrifie
Jupiter Laphystien le blier qui l'a transport Colchos. Aprs avoir coup les
cuisses, selon l'usage des Grecs, il les regarde brler. Ensuite se prsentent
d'autres sujets : Hercule tranglant les serpents, Minerve sortant de la tte de
Jupiter, et un Taureau, offrande de l'Aropage. A quelle occasion cette offrande ?
On ferait, si l'on voulait, beaucoup de conjectures1. J'ai dj remarqu que les
Athniens attachent plus d'importance que les autres peuples tout ce qui
concerne le culte des dieux. Les premiers, ils ont donn Minerve le surnom
d'Ergan ; les premiers, ils ont imagin des Herms sans membres ; auprs de
ces Herms, il y a dans le temple le Gnie des travaux utiles.
Ainsi l'existence d'un temple est dj un fait certain. A qui ce temple tait-il
consacr ? C'est ce qu'il est ais de dmler sous les expressions un peu
confuses de Pausanias. D'abord ce n'est pas au Gnie, puisque l'emploi de
l'article dfini dans le temple prouve que Pausanias croit en avoir parl. Il ne sera
pas non plus consacr aux Herms divinits de troisime ordre que l'on plaait le
long des rues, comme nous posons nos bornes, et comme les Romains posaient
le bon dieu Terme au bord de leurs champs. Est-il, du reste, dans les usages
antiques de rpter trois ou quatre fois dans le mme sanctuaire l'image du Dieu
?
Du moment que Minerve est prsente, elle seule peut tre la souveraine du
temple et donner l'hospitalit des divinits d'un ordre infrieur. Il y a, en outre,
dans cette runion une mme ide, une unit philosophique, ou pour mieux dire
morale, que l'on ne saurait mconnatre. Minerve ouvrire, entoure des Dieux
de l'industrie et du Gnie qui inspire l'amour du travail, c'tait un des plus
respectables sanctuaires du paganisme. Il y avait dans la citadelle d'lis un
temple de Minerve. Sa statue d'or et d'ivoire tait attribue Phidias. Un coq
surmontait son casque. Cet oiseau, ajoute Pausanias, pourrait bien tre
consacr Minerve Ergan. Si on lui levait des temples dans d'autres parties de
la Grce, comment n'en aurait-elle pas eu Athnes, la ville des arts par
excellence, qui la premire l'avait salue du nom d'Ergan.

1 L'histoire curieuse que raconte Porphyre donnera l'explication de cette offrande. (Voyez
Clavier, Histoire des premiers temps de la Grce, I, de la page 142 la page 146.)

Pausanias, entran par la suite de son rcit, ne dit point en termes prcis qu'il
est devant le temple de Minerve. Mais au moment o il parle de la pit des
Athniens, il l'aperoit, et, trouvant une preuve nouvelle de ce qu'il avance, il
oublie de dcrire ce qui rentre si propos dans le dveloppement de sa pense.
Combien de fois ne lui arrive-t-il pas de ne nous indiquer un monument que par
une rflexion ?
Ainsi autoriss chercher les traces d'un temple sur la seconde terrasse, nous ne
pouvons nous diriger que vers le plateau suprieur dont la surface est seule
propre recevoir un difice. La partie septentrionale est moiti occupe par
une citerne moderne qui a dtruit le sol antique. L'autre moiti est couverte de
pidestaux trs-importants dont il sera question tout l'heure. La runion des
nombreuses assises qui les composaient prouve qu'ils sont rests, sauf un lger
drangement, leur place antique. La partie mridionale du plateau est libre, au
contraire. Dans l'angle sud-est, au-dessous du pribole du Parthnon, qui se
recule, comme si on avait voulu, en le construisant, respecter un difice plus
ancien, on remarque un espace parfaitement aplani : quelques herbes et une
mince couche de terre le recouvrent. Mais au milieu, de grandes dalles trssoigneusement ajustes1 apparaissent nu et supplent au rocher, qui manque
en cet endroit. Quelques assises reposent sur le sol : les unes, en tuf,
appartiennent au pribole du Parthnon, et sont tombes du mur ; les autres, en
pierre calcaire, d'une dimension plus grande, ont form les substructions d'un
difice. Sont-ce les restes du temple de Minerve Ergan ? Est-ce l'emplacement
du temple ? On ne peut rien affirmer avec certitude. Mais, de mme que pour
Diane Brauronia, la vue des lieux a quelque chose d'assez persuasif. Il faut
ajouter, du reste, qu'il n'y a de place que pour un petit temple : ce serait un
argument de plus. Voisin du mur du sud, il tait aperu de la ville basse, comme
tous les monuments de ce ct de l'Acropole, qui semblent avoir t placs ainsi
dessein.
Dans le mme endroit on a trouv en 1839 la base d'une statue de Minerve
Ergan. Cette dcouverte n'aurait rien de dcisif, si l'on ne pouvait y joindre
quatre ddicaces du mme genre2.
Devant la citerne, qui occupe le sommet du plateau, on voit un certain nombre
de ds en marbre dont les dimensions et le travail sont semblables. Les uns, en
marbre pentlique, portent des inscriptions o les mmes caractres et les
mmes noms se retrouvent. Les autres, en marbre de l'Hymette, sont
compltement lisses. Ils servaient de soubassement aux statues et leur
pidestal. Toutes ces assises formaient jadis un ensemble assez considrable et
une vaste base sur laquelle s'levaient les statues d'une famille entire, famille
obscure s'il en fut, mais qui mit une singulire persistance immortaliser son
nom. Trois et quatre gnrations figurent la suite les unes des autres. Maris et
neveux s'empressent l'envi d'lever des statues leurs femmes et leurs
mres. On dirait, voir l'aeule, la fille et la petite-fille runies dans l'enceinte de
1 Elles ne se continuent pas jusqu' la citerne. J'ai fait fouiller de ce ct en diffrents

endroits, et j'ai trouv, ou le rocher, ou de grands tambours de colonne mis au rebut lors
de la construction du Parthnon, et disposs plat, pour supporter le dallage, qui a
disparu en partie.
2 Trois de ces inscriptions, transportes dans le Muse des Propyles, doivent tre
rapportes l'enceinte de Minerve Ergan. Ce sont des fragments o on lit distinctement
le nom d'Ergan. (Voyez le Voyage archologique de Le Bas, Inscriptions, tom. Ier, n
25, 26, 27.)

Minerve Ergan, que les vertus qu'elle inspire aux femmes devenaient
hrditaires dans la famille de Lysippe, de Timostrata et d'Aristomach. Les
statues de Myron et de Pasicls, pre de Timostrata, figuraient auprs de ces
trois femmes. Le grand pidestal en attendait d'autres. Mais des malheurs
publics ou domestiques, la mort, peut-tre, qui teint les familles au faite de leur
prosprit, ne permirent pas que le monument ft jamais complt. C'taient
assurment de riches particuliers que ceux qui employaient des artistes comme
Lochars et Sthennis, Lochars surtout, le rival de Scopas et de Bryaxis, avec
lesquels il sculptait la frise du tombeau de Mausole, l'auteur du Jupiter Tonnant
que l'on admirait plus tard au Capitole, de l'Apollon au diadme, du Ganymde
dont nous avons peut-tre une copie au Vatican.
Pline le place vers la cent deuxime olympiade, ce qui s'accorde trs-bien avec le
caractre des inscriptions. Quant Sthennis, dont le Jupiter, la Crs, la
Minerve, dcoraient Rome le temple de la Concorde, il tait beaucoup plus
jeune que Lochars, puisque Pline le classe douze olympiades aprs lui. Il cite,
parmi ses ouvrages, des femmes qui pleurent, qui prient, qui offrent des
sacrifices. Ne serait-ce pas la famille de Pasicls et de Myron, qui fut emporte
Rome ds le rgne des premiers empereurs, comme la plupart des statues de
l'Acropole qui n'avaient point un caractre religieux ? La preuve de ce fait est
crite sur leurs pidestaux qui ont t retourns pour recevoir de nouvelles
inscriptions et porter des statues romaines : ici Csar Auguste, l Germanicus
Csar, plus loin l'empereur Trajan, puis Adrien.
On a dit quelquefois que les Romains, conformment leur habitude, avaient
chang simplement les inscriptions et les ttes des anciennes statues. Rien ne
prouve, parmi les sculptures qui restent en Grce, qu'ils aient fait Athnes ce
qu'ils ont fait Rome. Nous savons, au contraire, de source certaine que Nron
fit enlever une grande quantit de statues pour orner la Maison dore. Leurs
pidestaux restrent ; il tait naturel de les utiliser. Aussi ne puis-je
m'empcher, partout o je vois une place vide et un nom chang, de reconnatre
la main de Secundus Carinas et de suivre par. la pense les statues des matres
athniens dans le palais de Nron, dans les Thermes, dans les monuments
romains qui s'enrichirent des dpouilles d'Athnes. Qui sait combien de statues
figurent aujourd'hui dans les muses et les villas de Rome, qui ont orn
l'Acropole il y a deux mille ans ?
Au sud de ce vaste pidestal, commun toute une famille, il y en avait un autre
qui devait occuper une place considrable. Il n'en reste que deux assises en
marbre pentlique, d'une grande dimension et qui cependant ne contiennent que
trois lettres sur leur face. Il faut dire que ces lettres, d'une forme archaque, ont
plus d'un dcimtre de hauteur. Pour peu qu'il y et seulement, selon l'usage, les
noms du donataire, de son pre, du dme auquel il appartenait, et le nom de
l'artiste, l'on jugera ncessaire de rserver, comme je l'indiquais plus haut, une
partie du plateau pour ces deux soubassements.
Je passe sous silence diffrentes inscriptions romaines d'un mdiocre intrt ; on
en a trouv d'autres dans les fouilles, que je citerai plus volontiers, celles surtout
qui ont plus de caractre et plus d'antiquit. Ce n'est point, je crois, une vaine
subtilit que de chercher l'art mme dans la moulure d'une base, dans l'appareil
d'un simple d en marbre, sans parler des lettres qui ont leur style et leur beaut
propre. N'est-ce rien non plus que cette pense qui nous dit, devant un pidestal
du temps de Pricls ou d'Alexandre, qu'il portait un chef-d'uvre ?

Un des plus curieux et des plus anciens, c'est celui qu'avait consacr Diphilids,
du Cramique. Au-dessous de l'inscription est grave une forme de trpied des
plus naves. tait-ce pour conserver la mmoire d'un chorge vainqueur ?
D'autres offrandes un peu postrieures taient celles de Picon et d'Androcls, de
Bromids et d'Hebdomias, ces deux derniers, fils de Leucolophas. J'ai dj parl
de la statue leve Diitrphs par son fils Hermolycus, et expos les raisons qui
la devaient faire reporter auprs des Propyles.
Une autre ddicace nous montre en quel honneur on tenait Athnes les
grandes prtresses de Minerve Poliade. Leur sacerdoce servait, aussi bien que les
magistratures suprmes, fixer une date, ou, pour mieux dire, dsigner une
poque.
On a trouv peu de sculptures dans cette partie de la citadelle. Je ne prtends
pas ranger dans tette catgorie deux cadrans solaires. Comme ceux de Pompi,
ils sont concaves, et leur concavit a pour mesure le quart d'une sphre. Un
fragment de bas-relief prsente une Minerve debout, appuyant terre son
bouclier. Ce joli morceau tait en tte d'une inscription honorifique ou d'un
compte rendu par les administrateurs des revenus sacrs. Un autre bas-relief,
dont l'excution est fort mauvaise, offre quelques dtails curieux. Minerve se
tient debout derrire un autel ; huit personnages, dont la proportion est de
moiti plus petite que celle de la desse, s'avancent vers elle. Un enfant semble
dposer une offrande sur l'autel, au pied duquel on aperoit un porc. On s'est
tonn de voir cet animal indiqu par les dessins de Carrey sur la frise des
Panathnes. La rapidit avec laquelle l'artiste a esquiss les dtails a permis
d'en contester l'exactitude. Mais ici, il est impossible d'lever le moindre doute.
Le petit porc est certainement la partie la plus soigne et la mieux rendue de
cette mauvaise sculpture.
J'oubliais de citer un morceau de marbre pentlique qui n'est pas sans intrt.
C'est un long paralllogramme qui bordait vraisemblablement une des voies de
l'Acropole. Cinq trous rectangulaires, semblables ceux que l'on voit partout sur
le rocher, servaient sceller les stles. Lorsque le rocher manquait, on y
supplait par des marbres ainsi rapports, afin que la ligne de dcoration ne ft
point interrompue.
Si peu de dcouvertes qu'on ait faites dans l'enceinte de Minerve Ergan, il ne
serait pas impossible que quelques-unes ne dussent tre rapportes l'enceinte
du Parthnon. Car le mur de sparation n'est pas un mur simple. Il repose sur
six degrs taills dans le rocher et sur ces degrs, qui regardent l'occident, des
offrandes de toute sorte taient disposes par tages. A laquelle des deux
divinits taient-elles consacres ? Nous l'ignorons, et c'est une question de peu
d'importance.
Mais ce qui est plus essentiel pour une connaissance exacte de l'Acropole, c'est
de s'assurer qu'un mur isolait compltement l'un de l'autre les deux sanctuaires.
Comme ce mur est presque entirement dtruit, on a pu croire que les degrs
qui lui servaient de soubassement taient un escalier pour monter la plateforme du Parthnon. Mais si l'on remarque :
1 Les trous rectangulaires qu'on y a taills pour sceller la base des petits
monuments ;
2 Le peu de largeur de chaque gradin sur lequel le pied trouve peine se
poser ;

3 La vaste rainure mnage sur le bord du plateau pour recevoir le premier


rang d'assises, rainure semblable en tout point celle que l'on observe au
pribole de Diane ;
4 Les assises, qui sont encore en place, tant l'extrmit septentrionale du
plateau, qu' l'extrmit mridionale, au moment o le pribole fait un coude ;
Si, pour justifier ces observations, on rflchit que l'on n'abordait point
d'ordinaire les temples par leur faade postrieure ; que le Parthnon, rempli
d'immenses trsors, devait tre entour avec un soin particulier, on se
convaincra qu'il n'y avait pas plus de communication entre la deuxime et la
troisime terrasse qu'entre la premire et la seconde. Chaque sanctuaire tait
isol et avait son entre sur la voie principale.
Il serait bien difficile de distinguer, dans la description de Pausanias, le moment
o il sort de l'enceinte de Minerve Ergan, si un pidestal qui est encore sa
place antique, sur la route des Propyles, ne portait le nom de Flavius Conon, fils
de Conon. L'inscription est d'poque romaine. Malgr l'addition des prnoms
romains, qui devint aprs la conqute un usage universel en Grce, le nom des
anctres se conservait encore. Il n'tait mme plus ncessaire de faire sauter
une gnration chaque nom, puisque le changement des prnoms suffisait
distinguer le pre et le fils. Ne fallait-il pas que Flavius Conon appartint une
illustre famille, pour qu'un dcret de l'Aropage lui dcernt une statue ?
Le pidestal est sur la limite de l'enceinte de Minerve. On doit donc encore placer
dans l'enceinte l'uvre du sculpteur Cltas, si remarquable au jugement de
Pausanias. C'tait un homme avec un casque sur la tte et dont les ongles
taient en argent.

CHAPITRE XIII. ROUTE DES PROPYLES AU PARTHNON.


Nous avons suivi jusqu'ici Pausanias dans ses dtours. Avant de passer outre et
de nous laisser conduire par lui jusqu' l'entre du Parthnon, il est ncessaire
de jeter un coup d'il en arrire. Le voyageur ancien, comme l'exigeait une
description rapide, ne s'arrte que devant les monuments principaux, et devant
les objets d'art qui commandent l'attention par leur antiquit ou leur mrite. Il
nglige et les dtails et la topographie. Autant que l'tat des ruines le permet,
j'essayerai de combler quelques lacunes.
La route qui mne des Propyles au Parthnon n'est point, comme son
importance pourrait le faire croire, une ligne droite. A peine son dbut, elle fait
une courbe trs-prononce, et va longer les diffrentes enceintes qui occupent le
sud-ouest de l'Acropole. Jusqu' ce qu'elle arrive la hauteur de la faade
postrieure du Parthnon, elle monte une pente assez forte qu'on a rendue
moins glissante en coupant par des stries la surface du rocher. Elle tait borde,
droite, par une srie de stles et de statues, ainsi que l'attestent les trous de
scellement dont j'ai dj parl. Du mme ct, un large conduit taill dans le
rocher emmenait les eaux pluviales : il est en tout point semblable ceux qu'on
observe dans quelques rues de l'ancienne Athnes, particulirement derrire le
Pnyx. Quant aux ornires creuses par les roues de chars que plusieurs
voyageurs ont cru distinguer, je n'en ai dcouvert aucune trace. J'ai eu l'occasion
de rfuter cette erreur en parlant de l'escalier des Propyles et des chars qui
figurent sur la frise du Parthnon.
Du ct gauche, la route n'a point de limites prcises ; je ne saurais en marquer
la largeur. On se demandera plus inutilement encore si le nivellement du rocher
est l'ouvrage des Plasges ou des ouvriers de Pricls. Du moins peut-on
prsumer, si l'on remonte jusqu'aux premiers sicles d'Athnes, qu'on n'a point
couvert plus tard d'un dallage rgulier cette surface grossire. Il et fallu une
prparation nouvelle qui n'et pas manqu de laisser des traces.
Le nombre des statues que signale Pausanias sur cette premire partie de la
route est assez restreint. Aprs celles qui taient adosses aux colonnes du
Propyle intrieur et prcdaient Minerve Hygie, je n'en vois que deux. Je les ai
dj cites : Minerve chtiant Marsyas, et Conon. Une troisime, voisine de ces
dernires, si je comprends bien ls expressions de Pausanias, c'tait la Terre
suppliant Jupiter de lui accorder de la pluie. La mme ide est exprime par
Virgile1 Seulement, l'union qu'il voit souvent ralise sous l'heureux climat de
l'Italie, la pauvre et sche Attique l'implore pendant des ts entiers. Ce sujet,
que nous traiterions de froide allgorie, prend sur l'Acropole d'Athnes une
ralit singulire. L'Hymette est l, en face ; sur son sommet s'lve l'autel de
Jupiter Pluvius, couronn par la vaine fume de continuels sacrifices. Tourne
vers l'orient, la statue de la Terre semble appeler les nuages fconds que, seul
des monts de l'Attique, l'Hymette sait amonceler sur sa tte. Quand je dis
tourne vers l'orient ce n'est point une image de fantaisie : car le pidestal de
Conon, encore scell sur le rocher, nous donne ce curieux renseignement.

1 Tum Pater omnipotens fecundis imbribus ther


Conjugis in gremium lt descendit...
(Virgile, Georg., II, 325.)

L'inscription et la direction des pieds empreints sur le marbre regardent, non pas
l'entre de l'Acropole, comme cela parait naturel, mais l'orient ; de sorte que la
statue prsentait le dos aux visiteurs. Il en est de mme du pidestal de Minerve
Hygie. tait-ce une loi gnrale, et un mme mouvement plein d'ensemble
tournait-il les statues, comme le temples, vers le soleil levant ?
Diffrentes dcouvertes qu'on a faites, il y a peu d'annes, permettent de
suppler au silence de Pausanias sur la dcoration de la moiti de la route. En
enlevant les terres qui couvraient le rocher, on a retrouv de nombreux
fragments sans nom et quelques pidestaux. Dj dplacs, il a fallu les dplacer
encore et les grouper et l pour dgager le passage. Il est donc indiffrent de
les citer dans un ordre plutt que dans un autre. Je commence par les plus
anciens.
Une des premires offrandes qui aient t consacres Minerve est
vraisemblablement celle dont il ne reste que deux mots de la ddicace. Nonseulement les lettres sont d'une forme archaque, mais l'inscription est grave de
droite gauche. On distinguait dans le creux des lettres des traces de couleur
rouge. C'est ainsi que, dans les galeries du Vatican, on a peint en rouge les
inscriptions antiques pour qu'elles fussent lues plus aisment.
A l'est des Propyles, il y avait une statue du sculpteur Lochars, que nous
retrouvons aussi souvent que Nsiots. Mais cette fois l'histoire de l'art ne peut
rien ajouter la liste de ses ouvrages, puisque son nom est le seul mot de
l'inscription qui ait t pargn.
tait-ce par flatterie, tait-ce par reconnaissance pour les magnifiques envois de
bl qui leur arrivaient de Thrace, que les Athniens avaient lev une statue
Rhascuporis, fils du roi Cotys ? Un de ses anctres avait dj obtenu le mme
honneur. C'tait, au contraire, un Cotys, fils d'un Rhascuporis. On ignore quelle
poque vivait le sculpteur Antignote, qui fit la statue. Pline ne l'a point class ;
mais le caractre de l'inscription dnote le temps de la domination romaine.
A ct d'un roi barbare, voici une jeune fille, une enfant dont l'image tait
admise dans l'Acropole. On appelait Errhphores les jeunes vierges charges de
broder le pplus de Minerve pour chaque Panathne. Il ne fallait pas qu'elles
eussent moins de sept ans ni plus de onze ans. Elles vivaient pendant ce temps
dans l'enceinte de l'rechthion, sous la surveillance de la grande prtresse. On
s'tonne comment un tel travail et un tel ge pouvaient mriter des statues. Car
ce n'est pas un fait isol, mais on en connait plusieurs exemples.
Nous ignorons compltement l'organisation administrative de l'Acropole, quelle
direction prsidait sa dcoration, quelle loi dcidait de l'admission des titres
d'honneur et des statues. En dehors des dcrets du snat et du peuple, qui
concernaient les personnages importants, tait-ce l'argent qui achetait un terrain
dans la citadelle ? tait-ce la complaisance des prtres et des questeurs qui
permettaient un particulier de consacrer une statue ? Les offrandes ellesmmes n'taient-elles soumises aucun contrle ? La pit tait-elle libre de
profaner par des uvres grossires le sanctuaire des arts autant que de la
religion ? Combien de questions intressantes qui ne peuvent tre rsolues !
L'espace compris entre les Propyles et le Parthnon avait perdu de ses chefsd'uvre aussi bien que les diffrentes enceintes. C'est ainsi que nous voyons un
certain Alexandre remplacer sur son pidestal Philomle, fils de Philippide. Plus
loin, c'est milius Lepidus qui se substitue Apollodore. Il y a mme telle base
o trois inscriptions se sont succd trois poques diffrentes. Sous l'archontat

d'Euctmon, c'est--dire la premire anne de la quatre-vingt-treizime


olympiade, les prytanes de la tribu rechthide avaient consacr une offrande
d'une grande valeur, n'en pas douter, puisque tous leurs noms y sont
soigneusement gravs la suite les uns des autres. La statue fut emporte, et
un Romain, Lucius Canulius Crispinus, prit possession de la base reste vide. On
eut toutefois la prcaution de la retourner de manire que l'ancienne inscription
ft renverse et frappt moins les regards. Je ne sais quel accident fit disparatre
son tour le Romain, qui alla peut-tre orner Constantinople, comme son
prdcesseur tait all embellir Rome. Peut-tre aussi la statue fut-elle tout
simplement conserve, et le nom d'un troisime personnage, Python, fils de
Python, vint figurer sur la base dans un temps de dcadence o l'on savait
peine former encore les lettres grecques pour les inscriptions.
Lycus a eu un songe. S'est-il vu transport dans des pays lointains, saisi par des
brigands, abord par des pirates, et Jupiter l'a-t-il sauv d'un danger tout
imaginaire ? Ou bien est-il, en effet, tranger ? Jupiter lui est-il apparu pendant
son sommeil ? Lui a-t-il dnonc un hte perfide et une de ces mille embches
qui menaaient les voyageurs ? Lycus n'a pas racont son rve, il n'a fait que
l'annoncer sur le pidestal de Jupiter Protecteur des trangers.
L'empereur Adrien avait sauv, ce qu'il parait, Sallustianus Dmostrate d'un
pril beaucoup plus rel. La reconnaissance de son protg lui leva une statue,
en le saluant de ce titre d'Olympien, que lui valut l'achvement du temple de
Jupiter. Ce que l'on faisait pour un bienfaiteur, on le faisait pour un ami. Il est
vrai que c'tait le grand prtre de Neptune-rechthe, tout-puissant dans
l'Acropole, qui faisait cette gracieuset son ami Spartiaticus, grand-prtre de
Neptune-Achen.
Il est remarquer que sous la domination romaine ce ne sont plus les images
des dieux que consacre, dans la citadelle, la pit des particuliers. Ce sont les
images des hommes que multiplient la flatterie, la complaisance, la vanit,
favorises par le relchement des lois et des traditions. D'un autre ct, comme
les uvres de cette poque laissent l'art beaucoup moins de regrets, on ne
s'arrte gure devant tous ces noms de consuls, de proconsuls, de magistrats
romains, auxquels la bassesse des Athniens ne manquait jamais de rendre
indistinctement les mmes honneurs. Je ne passerai cependant pas sous silence
un Gaulois, Quintus Trebellius Rufus, n Toulouse. Il fut grand prtre
Narbonne, consul Rome, archonte ponyme Athnes. Certes, on s'attend peu
trouver le nom de Toulouse entre les Propyles et le Parthnon.
Enfin' il serait oiseux de citer une chouette colossale en marbre, que l'on a
dpose depuis dans l'intrieur du Parthnon, si elle ne rpondait l'indication
d'un grammairien ancien. Hesychius rapporte qu'un certain Phdrus avait
consacr une chouette dans l'Acropole, ide bizarre, qui rappelle le proverbe
ancien : Porter des chouettes Athnes, c'est--dire de l'eau la rivire.
La seconde moiti de la voie principale commence la hauteur du temple de
Minerve et s'avance sur un plateau uni qui occupe le sommet de l'Acropole. L
s'lvent, d'un ct, le Parthnon, de l'autre, l'Erechthion. La route passait
entre les deux monuments ; mais les fouilles ne l'ont point encore dcouverte. Le
plus grand obstacle, ce sont les normes fragments du Parthnon, accumuls
dans toute cette partie. On ignore donc encore jusqu'o s'avanait de chaque
ct le pribole des deux temples, comment leur enceinte tait ferme, si le sol
est simplement le rocher aplani, ou s'il a fallu suppler ses ingalits. On ne
saurait non plus dcider si, parmi les objets qu'ont dcouverts des fouilles

partielles, il en est qui aient dcor la voie principale entre les deux enceintes,
puisque la ligne de dmarcation est inconnue. Je me contenterai de les diviser en
deux catgories : ceux qu'on a trouvs au sud de l'rechthion, ceux qu'on a
trouvs au nord du Parthnon. La plupart, en effet, par la nature mme des
inscriptions, se rapportent l'un ou l'autre difice. Pausanias n'est ici d'aucun
secours, puisque, dans sa regrettable prcipitation, il ne cite que quatre statues,
voisines, comme nous le verrons un peu plus bas, de la faade orientale du
Parthnon.
On aperoit d'abord, avant d'arriver l'rechthion, un sige en marbre sur
lequel est grav le nom du prtre Buts. Sa forme est trs-lgante ; ses quatre
faces, concaves et rehausses. par des bandes en saillie, sont d'une grande
distinction. tait-ce une offrande ? tait-ce le sige qui servait aux Butades ?
Avait-on refait, aprs l'incendie de l'rechthion, le sige de Buts, premier
prtre de Neptune ?
Un peu plus loin, un tronc de cheval, de grandeur naturelle, rappelle le titre
d'Hippia, donn Minerve, et la plus vieille fable de l'Attique. C'est encore dans
l'enceinte qu'il faut videmment placer la statue leve Neptune-rechthe par
pitls et nochars, fils de Snauts de Pergase, et les deux statues de
Minerve Poliade, consacres, l'une par le fils d'Apollodore, du dme de Phrar,
l'autre par Cphisodote, fils d'olexidas, du dme thalide.
On lit le nom de Posidippe sur un autre pidestal, mais on ne peut savoir quelle
tait l'uvre que ce pidestal portait. Ensuite, c'tait le gnral Diocls, fils de
Thmistocle, auquel l'Aropage et le snat des Cinq-Cents dcernaient une
statue pendant le sacerdoce de Mgissa, fille de Znon.
Au nord du Parthnon, les inscriptions ne nomment plus Minerve Poliade, mais
Pallas-Minerve, la desse des combats. Sauv de grands dangers, disent des
vers gravs sur un pidestal, Lysimaque a lev cette statue Pallas Tritonide,
Lysimaque, fils de Lysithids, du dme d'Agryl. Mais Pallas Tritonide fut
emporte Rome, et le peuple athnien jugea sa place dignement remplie par
Marcus Licinius Crassus Frugi, et, immdiatement au-dessous d'un distique assez
harmonieux, on tala, en grosses lettres, les formules invariables de la servilit
du temps : Pour sa pit envers l'auguste empereur, pour sa bienveillance et sa
bienfaisance envers le peuple.
A quelques pas, une autre statue offerte par un habitant du dme de Lamptra
avait disparu, et Archlas, fils du roi Archlas, lui succda sur sa base. Est-il
besoin de dire qu'on retrouve les consuls et les proconsuls romains au nord du
Parthnon comme dans le reste de la forteresse, obscurs et toujours honors ?
Nous sommes ramens aux murs grecques par l'image d'une Canphore qui
avait, diffrentes reprises, obtenu cette dignit sacre. Sur son pidestal bris,
on voit encore quatre couronnes, dans chacune desquelles tait rappel le
renouvellement de fonctions rserves aux plus nobles vierges d'Athnes.
Les gardiens des portes de l'Acropole avaient aussi apport leur offrande. Mais le
caractre des lettres trahit le troisime ou le quatrime sicle aprs J.-C., c'est-dire le temps o le paganisme expirant faisait appel toutes ses ressources.
Un fragment de sculpture d'une grande beaut, c'est un bas-relief dpos dans le
vestibule des Propyles et dcouvert au nord du Parthnon. On aperoit le haut
du corps de deux personnages qui se tournent le dos, comme dans le clbre
bas-relief des douze dieux. Les draperies, de style gintique, annoncent une

uvre de premier ordre. Malheureusement, un bras, quelques plis, un


commencement de chevelure, sont tout ce qui nous reste.
Je disais plus haut qu'on ne pouvait attribuer la dcoration de la voie principale
la plupart des objets trouvs sur le plateau qui spare l'Erechthion du
Parthnon. Je serais dispos faire une exception en faveur de monuments trsimportants, surtout pour l'histoire. Ce sont deux pyramides tronques, en
marbre pentlique, sur les quatre faces desquelles taient inscrits les noms des
allis, ou pour mieux dire, des peuples tributaires d'Athnes. On ignore la
hauteur de ces pyramides, dont on ne possde encore qu'une partie. Dj,
cependant, en runissant les fragments, on les a leves plus de sept pieds. Il
y a cent dix-huit morceaux, sur lesquels on lit les noms de deux cent quatrevingt-une villes tributaires et les sommes qu'elles ont envoyes Athnes
pendant vingt-huit annes, du commencement de la quatre-vingt-deuxime
jusqu' la fin de la quatre-vingt-huitime olympiade, quatre ans aprs la mort de
Pricls. Les uns ont t trouvs au nord du Parthnon, les autres dans un coin
des Propyles o on les avait jets ple-mle. Leur ressemblance, l'agencement
exact de la plupart des fragments, forcent de les rassembler dans un lieu ou
dans l'autre. La place naturelle du Grand-Livre des Tributs n'est-elle pas auprs
de l'opisthodome du Parthnon, o le trsor des allis tait renferm ? Je ne sais
pourquoi je me figure ces pyramides disposes sur la route, appelant le regard
de tous les passants ; spectacle si doux l'orgueil athnien, si humiliant pour les
envoys de tant de villes lointaines qui venaient chaque anne payer aux
Hellnotames la ranon de leur mollesse.
Lorsque la route des Propyles tourne l'angle nord-est du Parthnon, Pausanias
se fait de nouveau notre guide, et voici quel indice nous permet de nous
reconnatre au milieu de ses descriptions que n'interrompt aucun renseignement
topographique. Procn, dit-il, et Itys, son fils, dont elle mdite la mort, sont une
offrande d'Alcamne. Minerve et Neptune sont aussi reprsents, faisant
paratre, l'une l'olivier, l'autre un flot de la mer.
Quand lord Elgin.fit des fouilles au-dessous du fronton oriental du Parthnon, il
dcouvrit parmi les statues tombes, en marbre pentlique, un olivier et un pied
colossal de marbre diffrent. Ce marbre, on sut bien en Angleterre le distinguer
du pentlique, mais on fut embarrass pour lui donner un nom. Plus rcemment,
on a trouv galement l'orient d'autres branches d'olivier que l'on conserve
dans l'Acropole d'Athnes. Elles sont en marbre de l'Hymette, marbre peu
employ par la sculpture et que l'on ne voit gure en Europe.
Comme toutes les statues des frontons, sans exception, sont en marbre
pentlique, on ne peut admettre que ces fragments en fissent partie. Pausanias,
d'un autre ct, nomme les statues de Minerve et de Neptune au moment
d'entrer dans le Parthnon. Cette position concide parfaitement avec les
dcouvertes modernes, et l'on peut croire que les morceaux partags entre
Londres et Athnes appartiennent au groupe clbre qui dcorait l'avenue du
Parthnon. Le pied sera celui de Neptune ; l'olivier s'lvera entre les deux
divinits rivales. Il est intressant de comparer ces donnes avec un sujet
reprsent sur une mdaille d'Athnes que Stuart a dessine. Minerve et
Neptune sont debout de chaque ct de l'olivier. La desse, tenant l'arbre par
une branche, semble encore le faire sortir de terre ; la chouette s'est perche au
sommet, le serpent rechthe s'est enroul autour du tronc. Neptune, pendant
ce temps, brandit son trident pour percer le rocher et en faire jaillir la vague.

Les dernires statues que cite Pausanias, avant de franchir le seuil du Parthnon,
sont le Jupiter de Lochars et un autre Jupiter surnomm Polieus.

CHAPITRE XIV. LE PARTHNON.


Si l'on ouvre le Lexique d'Hesychius, on lit l'article Hcatompdos : Le
Parthnon, temple de l'Acropole, bti par les Athniens : il a cinquante pieds de
plus que le temple brl par les Perses. C'est le seul tmoignage de l'antiquit
qui nous apprenne l'existence d'un ancien Parthnon. Ainsi avertis, pouvons-nous
en retrouver les restes ?
En dcrivant le mur d'enceinte de la citadelle qui regarde le nord, le mur de
Thmistocle, j'ai parl des vingt-six tambours de colonne et des morceaux
d'entablement qui taient entrs dans sa construction. Les tambours sont en
marbre pentlique : quelques-uns seulement sont cannels leur sommet ou
leur base, selon qu'ils appartenaient au sommet ou au pied de la colonne. Le
temple de Sgeste, qui n'a jamais t achev, explique cette particularit. Toutes
ses colonnes ne sont canneles qu'au-dessous du chapiteau et la base.
L'espace intermdiaire est rest brut. C'est comme un fourreau qui enveloppe la
colonne, et que le ciseau devait enlever pour faire paratre l'ensemble des
cannelures. A Dlos, j'ai remarqu des fragments du mme genre qui
appartenaient un petit temple inachev.
En outre, les inscriptions relatives au temple d'rechthe prouvent que c'tait le
procd constant de l'architecture grecque, de ne sculpter les colonnes que sur
place. On craignait d'exposer leurs artes aux accidents irrparables de la
construction. En posant les pierres, en btissant les parties hautes du temple, en
tablissant les chafaudages et les chelles, il tait si ais de briser les saillies
fines et dlicates des cannelures doriques ! Quand on avait fini de dcorer
l'entablement et retir les chafaudages, on commenait canneler les colonnes.
C'est pour cela que nous trouvons ct de colonnes demi brutes un
entablement compltement achev et orn de couleurs. Ce qui prouve avec non
moins d'vidence que les colonnes encastres dans le mur de Thmistocle
n'avaient point t termines, c'est qu'elles ont encore les saillies qui aidaient
transporter hors des carrires et hisser leur place les diffrents tambours qui
les composaient. Leur diamtre est un peu plus petit que le diamtre des
colonnes du Parthnon. Toutefois cette diffrence ne serait pas en rapport avec
la diffrence de cinquante pieds que signale Hesychius entre les deux difices, si
l'on ne savait quelle force et quelle pesanteur avait l'ordre dorique un sicle
avant Ictinus. Que le temple n'et que six colonnes de face, comme les temples
doriques de cette poque, qu'il n'et sur les cts que treize ou quatorze
colonnes au lieu de dix-sept, ce qui est encore conforme aux rgles du temps,
que ses proportions fussent semblables celles du temple de Corinthe et des
temples archaques de Slinonte et de Syracuse, la grosseur des colonnes n'a
plus rien de surprenant.
Pourquoi ces colonnes, dira-t-on, auraient-elles appartenu plutt au Parthnon
qu' l'ancien temple d'rechthe ? C'est que l'ancien temple d'rechthe tait,
selon toute vraisemblance, aussi petit que le temple actuel, d'ordre ionique
comme lui, et construit sur le mme plan. Supposer qu'on avait apport ces
fragments de la ville basse, c'est ne tenir compte ni de la hte avec laquelle les
fortifications furent leves pendant les ngociations de Thmistocle Sparte, ni
des Longs murs qui absorbaient tous les matriaux et toutes les ruines de la
plaine.

On pourrait chercher quelle poque l'ancien Parthnon avait t commenc,


montrer combien le temps de Polycrate, de Priandre, de Cypslus, de Pisistrate,
cette re des florissantes tyrannies, fut favorable aux arts ; attribuer Pisistrate
ou ses fils une entreprise que justifient le Jupiter Olympien et les
embellissements d'Athnes ; en expliquer l'interruption par l'exil des
Pisistratides, la suspension prolonge par les prparatifs de la guerre contre les
Perses, jusqu' ce que Xerxs vint renverser l'uvre incomplte. Mais ce ne
seraient l que des conjectures, et les faits gnraux ne suffisent point les
dmontrer.
Les architectes considrent comme des fragments de l'ancien Parthnon
l'entablement dorique qui couronne le mur de Thmistocle, quoiqu'il soit en
pierre, tandis que les colonnes sont en marbr. Dans les fouilles qu'on a faites en
1836 autour du Parthnon, on a trouv d'autres fragments1 de frise et de
corniches. Les couleurs conserves au sein de la terre sont d'une fracheur et
d'une vivacit remarquables. Il y a du vert, du bleu, distribus suivant les rgles
ordinaires. Un morceau de larmier peint en bleu d'outremer est assurment le
plus beau reste de couleur antique qui provienne d'un monument grec. Mais les
proportions ne se rapportent pas celles du vieux Parthnon. Il y avait encore
des palmettes graves sur marbre, qui appartenaient peut-tre la dcoration
intrieure du pristyle. Elles sont d'un dessin lourd et archaque ; mais ce qui les
rend intressantes pour l'histoire de l'art, c'est le principe dans lequel elles sont
excutes. Leurs contours sont arrts par un trait profond qui, seul est peint en
rouge. La rainure retenait la couleur, qu'on ne savait point, sans doute, fixer sur
le marbre lisse, l'aide du feu et de la cire : ce fut la premire poque. Plus tard,
au temps de Cimon et de Pricls, sur les temples de Thse et de la Victoire
comme sur le Parthnon et les Propyles, on esquissa la pointe un lger dessin,
et la couleur applique l'encaustique remplit de ses couches tout l'intrieur du
trac : ce fut la seconde poque. Enfin, les ornements furent sculpts avant
d'tre peints et se dtachrent en relief sur les fonds unis : ce fut le principe de
l'rechthion et des monuments postrieurs. De l il n'y avait qu'un pas
l'architecture de l'poque romaine, qui sculpta les ornements sans les peindre.
Pour complter l'histoire de l'ancien Parthnon, j'ajouterai qu'autour du
Parthnon moderne les fouilles ont dcouvert un grand nombre d'objets
carboniss, des anses, des dbris de vases, des miroirs et des statuettes en
bronze, de petits trpieds en plomb, des ex-voto en terre cuite, des ornements
d'architecture en terre cuite et dont les peintures jaunes et brunes sont d'un
magnifique caractre, des antfixes avec la palmette, des tresses, des guirlandes
d'olivier, des ttes de Mduse qui tirent la langue, entirement peintes, des
crayons en plomb dont se servaient les ouvriers, des fils plomb, sans fil, bien
entendu, une botte en mtal encore pleine de minium pour peindre le temple,
des fragments de grands chevaux en marbre, dont le style a quelque chose
d'gintique, et rappelle les biges archaques des monnaies siciliennes.
Au sud et au sud-est du Parthnon, le rocher ne parait pas la surface comme
dans d'autres parties de l'Acropole, et le soubassement du temple est assez
considrable. Il a donc fallu, de ce ct, exhausser niveau du sol par des
terrassements, et l'on a jet ple-mle tous les dcombres et toutes les cendres
qu'avaient accumuls les dvastations des Perses dans les diffrentes parties de
l'Acropole.

1 Ils sont dposs aujourd'hui dans le petit muse de l'Acropole.

Le temple que fit construire Pricls effaa le souvenir du temple dtruit par
Xerxs. Les temples doriques sont trop bien connus aujourd'hui pour qu'il soit
besoin d'en expliquer la composition et les principes. Le Parthnon, malgr sa
grandeur et sa richesse, suivait les lois ordinaires, et son plan a gard cette
simplicit qui est le propre du gnie grec.
Le corps principal est un grand rectangle divis en deux salles ingales. La plus
grande, ouverte l'orient, est proprement le temple : elle contenait la statue de
Minerve. La plus petite, qu'on appelait l'opisthodome, renfermait le trsor public.
Tout autour du temple ainsi dispos rgne un pristyle qui compte huit colonnes
sur les faades, dix-sept sur les cts, les colonnes d'angle deux fois comptes.
L'difice entier est lev sur un soubassement de trois hauts degrs.
Depuis longtemps et ds l'antiquit, toutes les formes de l'admiration ont t
puises pour louer le Parthnon1, la beaut de ses marbres, les proportions
grandioses et idales que lui ont donnes ses architectes, l'art infini avec lequel
les plus petits dtails sont traits, les joints invisibles de ses assises,
l'assemblage si savant de ses colonnes. On a clbr la couleur que lui a donne
le temps, les blanches blessures que lui ont faites les boulets vnitiens, et
jusqu' la suie dont les feux des soldats turcs ont noirci ses portiques. Je ne
prtends marcher sur les traces ni des potes qui ont chant le temple de
Minerve, ni des architectes qui l'ont si compltement tudi. Je renvoie aux
ouvrages spciaux inspirs par l'imagination ou par la science sur un sujet connu
de tous. Je me renfermerai dans les limites d'une description, et je toucherai
seulement quelques points qui intressent plus particulirement l'histoire de
l'Acropole ou de l'art, et qui ont t moins souvent traits.
C'est un fait curieux que, pendant de nombreuses annes et surtout pendant ce
demi-sicle, le Parthnon ait t visit par tant de voyageurs, dessin, mesur,
analys par tant d'artistes, sans que personne se soit aperu d'une de ses plus
surprenantes beauts. Je veux parler de la courbe et de l'inclinaison donne
toutes les grandes lignes que l'on se figure d'ordinaire parfaitement droites,
depuis les degrs sur lesquels le temple repose, jusqu' l'entablement qui le
couronne, depuis les colonnes du pristyle jusqu'aux murs mmes de la cella.
En 1837, un architecte anglais, M. Pennethorne, dcouvrit ce principe nouveau et
vrifia une partie des courbes, en attribuant les autres aux secousses qui avaient
drang l'conomie de l'difice. En 1838, MM. Hofer et Schaubert, architectes
allemands, tudirent la mme question. Quelques annes plus tard, M. Paccard,
pensionnaire de l'Acadmie de Rome, envoyait l'institut de France sa belle
Restauration du Parthnon. Vers le mme temps, M. Burnouf, membre de l'cole
d'Athnes, prparait un article qui a paru depuis dans la Revue des deux
Mondes2. Enfin M. Penrose, architecte anglais, a publi un ouvrage sur les
Principes de l'architecture athnienne, o le Parthnon, comme il est naturel,
tient la place la plus considrable. La question des courbes n'est plus un pisode
: c'est le fond, le but mme du livre presque entier. Muni des instruments les
plus exacts, M. Penrose a mesur, avec une persvrance et une habilet que les
1 Sunt quibus unum opus est, intact Palladis arcem
Carmine perpetuo celebrare, et
Undique decerptam fronti prponere olivam.
(Horace, l. I, od. VII, v. 5.)
2 Dcembre 1847, p. 837.

architectes peuvent seuls apprcier, les dviations les plus lgres, les courbes
les plus dlicates. Tout est analys, chiffr un dix-millime prs. On ne craindra
plus de se laisser garer par l'imagination et les prjugs dans ces apprciations
subtiles, et d'avoir galement tort en voyant des courbes partout, ou en n'en
voyant nulle part. Les rsultats mathmatiques sont crits et acquis la science.
Ainsi, l'on sait quelle est la convexit des courbes du soubassement et des
degrs, et des courbes peu peu renforces des architraves, des frises et des
frontons. On sait comment les colonnes contenues entre ces deux arcs dvient
droite et gauche pour accompagner le mouvement qui abaisse droite et
gauche les extrmits des lignes. Outre le renflement et la diminution graduelle,
qui sont propres aux colonnes des poques prcdentes, diminution d'autant
moins sensible que le dorique est plus parfait, on sait quelle est l'inclinaison des
colonnes vers le centre imaginaire du monument, et par quel harmonieux accord
les murs de la cella s'inclinent paralllement vers l'intrieur ; comment, au
contraire, les parties hautes, les faces des tailloirs, les chapiteaux d'antes, les
acrotres, les corniches penchent vers le dehors. Vitruve a parl des courbes
horizontales ; les dviations verticales sont indiques par Cicron. Verrs arrive
dans le temple de Castor. Il l'examine, aperoit un plafond richement dcor, les
autres parties sont neuves et toutes fraches. Il se retourne et demande ce qu'il
doit faire. Alors un de ces nombreux limiers dont il se vantait d'tre escort, lui
dit : Vous, Verrs, vous n'avez rien faire ici, moins que, par hasard, vous ne
vouliez rendre les colonnes perpendiculaires. Cet homme, profondment
ignorant, demande ce que veut dire rendre perpendiculaire. On lui rpond que
dans un temple il n'y a pas, d'ordinaire, une seule colonne qui ne soit incline. Eh
bien ! s'crie-t-il, voil mon affaire ! Qu'on rende les colonnes perpendiculaires !
Il ne faut pas croire cependant que les dviations des lignes soient considrables.
Elles sont de quelques centimtres sur des longueurs de cent et deux cents
pieds1 ; mais leur effet n'en est ni moins complet, ni moins apprciable au
regard. C'est l le secret de cette harmonie, de cette grce inimitable qu'on a
admire longtemps dans le Parthnon, sans pouvoir s'en rendre. compte, et
qu'on trouvera analyse, note, comme une mlodie musicale, dans les Principes
de l'architecture athnienne.
Ces principes, du reste, n'ont rien d'absolu dans leur application. Il y a plus de
sentiment que de tradition, dans ces courbes qui varient avec les progrs de
l'art, et surtout avec le gnie des diffrents architectes. Elles ne sont, en effet,
que le raffinement du systme des proportions, et les proportions seront, dans
tous les monuments, le champ le plus vaste ouvert aux conceptions et
l'originalit de l'artiste.
M. Penrose a senti, cependant, la ncessit de chercher ce qu'ont voulu les Grecs
en vitant ainsi les surfaces planes et verticales. Aprs quelques considrations
sur la conformation de l'il et la forme sphrique qu'affectent les images
visuelles en s'imprimant sur la rtine, M. Penrose s'appuie sur cette ide,
dmontre en effet par la science psychologique et physiologique, que notre
jugement, aid par l'exprience, est sans cesse occup redresser les
perceptions de notre vue. Il suppose que l'art grec, calculant cette loi d'optique,
prvenait le travail de notre intelligence et le rendait inutile. Le monument luimme devait corriger les erreurs de nos yeux. Une ligne droite et paru courbe ;
1 La flche de la courbe, sur la faade, est de 0,072 millimtres ; sur le ct du sud, de
0,123 millimtres.

elle deviendra courbe pour paratre droite, et une convexit relle prviendra une
concavit apparente. Le jugement n'a plus intervenir ; carda perception est
immdiatement vraie, et c'est le monument qui se fausse pour la redresser. Ainsi
l'on prsente aux enfants d'habiles mensonges, pour leur faire comprendre une
vrit.
Cette hypothse est spcieuse et subtile, mais des explications plus simples
seraient peut-tre conformes l'histoire et au gnie antique. Je distinguerais
d'abord les courbes verticales et les courbes horizontales. Les premires, d'une
origine trangre, et dont le principe se retrouve dans les temples archaques :
les secondes, cration de l'art grec, dans l'essor de son progrs. Le renflement
des colonnes et l'affectation de la forme pyramidale sont le secret de toutes les
dviations la perpendiculaire, et c'est d'gypte que ces traditions arrivrent
avec l'ordre dorique, de mme que la Grce prit l'Asie les lments de l'ordre
ionique et de son lgante richesse.
Les temples les plus anciens de la Grce, de la Sicile et de l'Italie sont ceux dont
les colonnes ont le galbe le plus prononc. Il est remarquer qu'en se
perfectionnant l'architecture dorique a peu peu diminu le renflement de ses
colonnes, ce qui prouve que, loin de l'avoir invent, le sicle de Pricls le
rduisit sa mesure la plus heureuse. C'tait une tradition qu'on respectait,
parce qu'elle donnait au monument un grand caractre de force et de stabilit,
mais en modifiant les proportions pour substituer une grce virile la pesanteur.
Quant la prominence des parties hautes du temple, qui, au lieu de s'incliner
sur le centre, se penchent vers le dehors, il serait difficile de l'expliquer par la
thorie des corrections optiques. J'en vois une autre raison : c'est que ces parties
portaient les ornements et la peinture. Au lieu de fuir devant le regard, en
suivant la pente pyramidale, il tait naturel qu'elles la contrariassent, et,
s'avanant vers le spectateur, lui offrissent tous les dtails de leur dcoration.
Les courbes horizontales peuvent tre-considres comme une consquence des
inclinaisons verticales. L'on sait peu prs l'poque o elles commencrent
tre employes : elles n'existent pas encore au temple de Corinthe ; on les voit
dj au plus rcent des trois temples de Pstum. La ligne droite, sur un long
dveloppement, a quelque chose de sec et de froid : nous en avons des
exemples frappants dans les monuments que les modernes ont copis sur
l'antique avec plus de science que de sentiment. La ligne droite est une
abstraction toute gomtrique que l'on ne retrouve jamais dans la nature. Les
lignes mmes des horizons dcrivent une double courbe dtermine par la forme
du globe1. La convexit du soubassement et des architraves donne au Parthnon
quelque chose de vivant et d'harmonieux qui nous pntre notre insu. Il est si
vrai que l'architecte n'a point prtendu redresser nos perceptions, qu'il a d
compter, au contraire, sur leur nave exactitude, pour nous transmettre la notion
de ces belles courbes. Elles sont, en effet, parfaitement sensibles, pour peu que
le regard s'y arrte et cherche le secret des impressions inconnues qu'un principe
si nouveau veille en nous. C'est toujours ce qui m'a frapp dans les temples
doriques o les courbes existent, Pstum, en Sicile, en Grce. Peut-tre taitce une complaisance des yeux pour l'esprit prvenu : mais, aujourd'hui, chacun

1 M. Burnouf a rendu cette ide d'une manire heureuse : L'art grec courba les degrs et
le pav des temples, les architraves, les frises, la base mme des frontons, comme la
nature a courb la mer, les horizons et le dos arrondi des montagnes. (Revue des Deux
Mondes, dc. 1847, p. 842.)

peut contrler le tmoignage de ses sens par les rsultats que la science
dmontre, et je ne crois pas qu'on trouve jamais en dfaut leur sincrit.
J'ai dj parl des circonstances qui avaient accompagn la construction du
Parthnon et de celles qui avaient amen sa ruine1. L'explosion de 1687 l'a
coup par le milieu. La cella entire, le pronaos, six colonnes du ct mridional,
huit du ct septentrional, ont t renverses. Leurs monceaux gisent droite et
gauche ; la grandeur et la beaut de ces marbres pars donnent encore plus de
caractre au monument lui-mme.
Le pristyle et la cella taient dcors, l'extrieur, de sculptures qui seront
l'objet d'un chapitre spcial. Au sommet du fronton, il y avait, comme
couronnement, un immense fleuron d'acanthe, dont plusieurs fragments ont t
retrouvs terre, il y a quelques annes. Mais on ignore s'il y avait, en outre,
des statues de chaque ct du fleuron, comme au temple d'gine. De mme, les
deux angles des frontons supportaient des sujets dont l'emplacement est encore
indiqu par de grands trous carrs. Peut-tre supportaient-ils, selon l'habitude,
des trpieds dors, des sphinx, des griffons.
La faade orientale avait reu de plus une dcoration mobile, dispose sur
l'architrave et au-dessous de chaque mtope. C'taient des boucliers d'or, non
pas enlevs aux Perses, comme on l'a avanc sans preuves, mais ajouts
postrieurement la construction du temple ; car les trous de scellement sont
faits irrgulirement et comme la hte. Pausanias laisse mme supposer qu'ils
furent offerts par l'orateur Lycurgue pendant sa florissante administration. Il dit
que tous les ornements d'or et d'argent que Lycurgue consacra Minerve furent
enlevs par le tyran Lachars, et, dans un autre chapitre, il avait racont que
Lachars, en fuyant devant Dmtrius, avait emport de la citadelle les boucliers
d'or. Ces boucliers furent remplacs, et ceux que l'on substitua furent d'un mtal
moins prcieux ; car on voit encore sur l'architrave les teintes oxydes qui ont
dessin leurs contours. Au dessous des triglyphes, on remarque une foule de
petits trous percs avec une certaine rgularit. On a suppos qu'ils retenaient
jadis autant de lettres d'or ou de bronze. Ce qu'il y avait d'crit, personne ne
peut le deviner. Tous ces monuments devaient charger un peu l'entablement et
nuire l'effet des lignes. C'est une raison de croire qu'ils furent ajouts aprs
coup. Combien de fois n'arrive-t-il pas qu' force de vouloir parer un monument
on le gte !
Enfin l'on observe, au pied de la plupart des colonnes du pristyle, des traces
carres que semblent avoir laisses des pidestaux. Ils taient adosss aux
colonnes et reposaient sur le degr du soubassement. C'est ainsi qu'au Forum de
Pompi chaque colonne tait demi masque par une statue. Les pidestaux
sont beaucoup plus petits autour du Parthnon ; mais l'ide n'en est pas moins
malheureuse. Elle appartient, du reste, une poque de dcadence, car les
empreintes et les travaux de scellement n'ont rien que d'assez grossier. On dirait
que la place a manqu dans l'Acropole remplie. dj de monuments, d'offrandes
et de statues, et que les ges postrieurs ont d envahir le temple mme de
Minerve. C'est au nord et l'ouest qu'on trouve les traces les plus nombreuses.
Ces cts sont, en effet, plus exposs aux regards, puisqu'ils sont tourns vers la
voie principale.

1 Voyez les chapitres II et III.

On montait au Parthnon par de petites marches ajustes entre les hautes


assises du soubassement. Le portique tait ferm par une grille scelle entre les
colonnes, et qui s'levait jusqu'aux chapiteaux. On en voit la trace sur la seule
colonne qui soit encore debout. Il en tait de mme au portique oppos.
Dans le fond du temple, l'emplacement de la statue colossale de Minerve est
marqu par un pavement de tuf, pierre poreuse qui maintenait l'humidit
ncessaire la conservation de l'ivoire. Ce pavement tranche sur les dalles de
marbre qui revtent le sol du temple. Il a 6 m. 50 cent. de long sur 2 m. 50 cent.
de large. Le pidestal tait plus grand encore que le rectangle dessin, par la
diffrence des matriaux ; c'tait dans le marbre que s'enfonaient les crampons
dont les traces sont 75 cent. en avant du tuf. La statue avait, avec sa base,
quarante-cinq pieds de haut. A droite et gauche de Minerve taient placs son
vaste bouclier et le serpent rechthe ; ces accessoires expliquent la largeur du
pidestal.
L'intrieur du temple a t si compltement ruin, que les dispositions sont
restes longtemps un problme. On ignorait mme de quel ordre taient les
colonnes qui formaient les deux portiques, et Stuart a mis dans son plan les
colonnes byzantines qu'il a trouves. M. Paccard, le premier, a dcouvert, sur les
dalles un peu rehausses qui supportaient les colonnades, l'empreinte de
cannelures doriques. J'ai dj eu occasion de montrer pourquoi, avant de les
poser, on laissait bruts les tambours des colonnes. Lorsque la colonne faisait
comme un seul morceau, on commenait la canneler. Mais les coups de ciseau,
quand on sculptait le pied des colonnes, tombaient sur le sol et l'entaillaient
lgrement. C'est ainsi que s'est grav leur contour. Le diamtre une fois connu,
il est facile de calculer les entrecolonnements, et tout le monde s'accorde
compter dix colonnes de chaque ct. Par le diamtre encore on calcule la
hauteur des colonnes, et l'on est amen rtablir un second tage de colonnes
plus petites qui arrivaient jusqu'au sommet du temple. L'exemple de Pstum
autorise croire qu'elles taient galement d'ordre dorique. De mme gine, le
temple, si petit qu'il ft, avait deux tages de colonnes doriques l'intrieur. M.
Paccard a suppos que cet tage n'avait point de plancher au Parthnon.
L'absence d'escalier lui a fait croire tout fait inutile une galerie o personne
n'aurait pu monter. Peut-tre assimile-t-on tort les temples antiques nos
glises modernes, et cherche-t-on trop volontiers subordonner leur disposition
la prsence de la foule. Les autels qu'on trouve en avant des temples,
notamment Paestum et Pompi, attestent que les sacrifices avaient lieu au
dehors. On voit dans une clbre peinture de Pompi, le Sacrifice Isis, le
peuple rang des deux cts de l'autel, les prtres descendant les degrs du
temple, et la divinit qui, du fond du sanctuaire, assiste aux honneurs que lui
rendent les mortels.
Dans le Parthnon en particulier, si les visiteurs taient introduits, il n'est pas
vraisemblable que la foule ft rgulirement admise. En partant de l'ide que le
temple tait uniquement la demeure du dieu, on trouvera que la dcoration est
un principe plus naturel que l'utilit. Or un double portique et un double plafond
ne sont-ils pas plus favorables la dcoration ? Il n'y avait point de plafond
Pstum, non plus qu' gine ; mais on ne peut comparer ces temples au
Parthnon, ni pour la grandeur, ni pour la richesse.
L'espace compris entre les deux portiques est un niveau plus bas que l'espace
qu'ils couvraient. On a cru que cette dpression n'tait mnage que pour
contenir l'eau qui entourait la statue d'ivoire, et la prmunissait contre les

dangers d'un air trop sec. Cependant, comme cet exhaussement du sol n'existe
que sur trois cts et manque vers le pronaos, comme toute la longueur de la
cella ne pouvait tre inonde, il est plus vraisemblable qu'on voulait, par cette
ingalit de niveau, former la colonnade dorique un degr, un lger stylobate.
Du reste, un tmoignage positif nous apprend qu'au XVIIe sicle le temple
conservait encore sa disposition primitive. Cornelio Magni, qui visita Athnes en
1674, dit expressment que l'ordre intrieur du Parthnon tait l'ordre dorique1.
On ne peut videmment attribuer l'emploi de cet ordre aux Byzantins.
Longtemps on n'a fait aucune attention cet avertissement, parce qu'on
regardait comme antiques les petites bases ioniques qui se trouvent encore dans
l'intrieur du temple, et qui furent apportes aprs l'explosion de 1687, pour
reconstruire une glise ou une mosque. Mais la dcouverte de M. Paccard donne
un tel poids aux paroles de Magni, qu'il parait impossible que la colonnade
dorique n'existt pas encore de son temps.
Un autre problme, mais qui reste insoluble, c'est de savoir si le Parthnon tait
couvert ou dcouvert. Dans le temple, il y avait des objets prcieux, des
peintures, notamment un portrait de Thmistocle, offert par ses enfants rappels
de l'exil ; il y avait surtout la Minerve de Phidias, en or et en ivoire. de ne puis
me figurer ces chefs-d'uvre ensevelis dans les tnbres ou exposs tous les
vents et toutes les pluies. Le systme clectique qui couvre le temple, en
l'clairant par en haut de cette belle lumire perpendiculaire que nous cherchons
dans nos coupoles et nos muses, ne peut se dmontrer davantage2 ; mais il
rencontre peut-tre plus de sympathie, aujourd'hui que les prjugs sur
l'antiquit sont en partie dissips, et qu'on ne croit plus les Grecs assez barbares
pour ne savoir mme pas fermer une porte ou une fentre.
On sait que l'opisthodome renfermait le trsor public. C'tait un usage gnral,
dans l'antiquit, de mettre sous la protection des dieux les richesses de l'tat. A
peine le Parthnon tait-il achev, que dj Pricls parlait des lingots et des six
mille talents d'argent monnay qui s'y trouvaient dposs. Aristophane fait de
Plutus le gardien ternel de l'opisthodome. Le mot opisthodome tait mme
devenu synonyme de trsor. Aussi cette partie du temple perdait-elle beaucoup
de son caractre religieux. Autrement, toute la bassesse des Athniens n'et pu
leur faire commettre une impit aussi norme que de loger Dmtrius Poliorcte
et ses courtisanes dans le sanctuaire de Minerve. C'est pourquoi Plutarque parait
moins choqu de cette hospitalit que du spectacle peu difiant qu'offraient
une chaste desse des voisins en continuelle dbauche.
Vers le temps de Dmosthne, le feu prit l'opisthodome, et les caissiers furent
mis en accusation. Mais nous ignorons l'issue du procs. Ces caissiers, qu'on
appelait Hellnotames, parce qu'ils administraient le trsor commun des allis,
administraient en mme temps les revenus sacrs, affects particulirement la
rparation des temples et aux dpenses du culte. C'taient eux aussi qui
veillaient sur les objets et sur toutes les offrandes qui remplissaient le reste du
temple. On a trouv de nombreux fragments des catalogues qu'ils dressaient
1 Dividesi il tempio interiore in tre navi : le due collaterali assai auguste, quelle di mezzo

ampiissima, spartita da colonne. Gli architravi e capitelli risaltano in ordine dorico. (Corn.
Magni, Parme, 1688, p. 63.)
2 M. Cavalieri, l'architecte sicilien qui a dirig toutes les fouilles ncessaires pour
l'ouvrage du duc Serra di Falco, me disait qu'au grand temple de Slinonte il avait
trouv, au centre de la cella, quatre acrotres qu'il croyait avoir dcor les quatre angles
d'une ouverture rectangulaire dans le toit.

chaque anne avec leurs secrtaires, en se transmettant leurs fonctions. J'en ai


dcouvert un nouveau morceau au-dessous des Propyles. Chaque table
embrasse l'intervalle d'une fte panathnaque l'autre, c'est--dire quatre
annes. On y fait l'inventaire des objets contenus dans le Pronaos, dans le
Parthnon, dans l'Hcatompdon. On comprend l'embarras des modernes,
lorsqu'il s'agit de dcouvrir quelle partie du temple s'appliquaient ces deux
derniers noms. Les historiens les emploient indiffremment pour dsigner le
temple tout entier. Mais les inscriptions nous apprennent qu'il y avait l'intrieur
deux divisions nommes, l'une Parthnon, l'autre Hcatompdon. Plusieurs
hypothses sont possibles ; la plus vraisemblable est celle de M. Bckh :
l'Hcatompdon, dit-il, c'est la cella tout entire ; le Parthnon, c'est plus
particulirement une portion de l'Hcatompdon, celle o se trouvait la statue.
La nature mme des objets numrs dans les catalogues justifie jusqu' un
certain point cette explication. Sous le pronaos, il n'y a que des vases d'or et
d'argent, une quantit de fioles1, de coupes, de flacons, des lampes d'argent et
une couronne d'or. Ces vases servaient peut-tre aux sacrifices et aux
processions, et on les tenait exposs la vue de tous, derrire la grille du
pronaos, dont on comprend maintenant l'utilit.
Dans le Parthnon, au contraire, ce sont les offrandes des peuples et des
particuliers, des boucliers2, des casques, des cimeterres dors, des clous et un
masque d'argent dor, des pis, des serpents dors, des gryphons, des ttes de
lions, une jeune fille sur une colonne, huit lits de Chio, dix lits faits Milet, neuf
pliants, une table d'ivoire, des lyres de toute espce, un carquois en ivoire garni
d'or, offert par les Mthymnens, douze pieds de lit d'argent plaqu, un onyx
mont sur une bague en or, etc., etc.
Mais dans l'Hcatompdon, pendant quelques annes, il n'y a que trois fioles
d'or, une statuette et deux ou trois objets que reproduisent les catalogues
successifs. Puis, tout coup, on voit apparatre, comme au pronaos, une
quantit de flacons, d'encensoirs, de couronnes d'or, de vases eau lustrale,
tout le matriel des sacrifices et des processions. On dirait que le pronaos s'tant
rempli (et cela devait arriver promptement), les nouvelles richesses du culte
pntrent dans la cella et commencent en orner l'entre tandis qu'au fond,
autour de la statue, les plus somptueuses offrandes dcorent les balustrades et
les portiques.
Les armes et les lyres sont suspendues aux colonnes, les lits adosss au
gigantesque pidestal, les objets plus dlicats, les uvres d'art rangs sur des
tables et des supports. On ajouta mme plus tard la statue d'Adrien, tandis que
la statue d'Iphicrate dcorait le pronaos. Au temps de Valentinien et Valens, un
hirophante nomm Nestorius consacra au-dessous du colosse une statue
d'Achille. C'tait un muse, en un mot, cr par la pit publique. L'orgueil
national y contribuait aussi pour sa part. Le trne aux pieds d'argent, du haut
duquel Xerxs avait assist la bataille de Salamine, tait le plus glorieux
ornement du Parthnon : on l'appelait le Prisonnier. Qu'on s'imagine, en outre,
dans l'opisthodome les millions entasss, dfendus par les grilles et les paisses
portes de bronze, et l'on aura une ide de l'intrieur d'un temple antique.

1 On voit signales sous un seul titre cent vingt et une fioles d'argent.
2 Cinquante et un portant des emblmes et des incrustations, quarante revtus de

bronze.

A l'extrieur, la dcoration, pour tre plus simple, n'en tait pas moins
magnifique. Non-seulement les plus grands matres avaient couvert le Parthnon
d'autant de sculptures que le comportait l'architecture dorique et c'est l,
surtout, que je reconnais l'influence du gnie ionien ; mais de vives couleurs
rehaussaient la blancheur de ses marbres et faisaient ressortir les nuances les
plus fines des entablements et des portiques.
Au commencement de ce sicle, personne ne se doutait que les temples grecs
eussent t peints, et les premires dcouvertes des architectes n'ont rencontr
d'abord que des incrdules. Aujourd'hui, l'on veut voir de la couleur partout, et
l'on n'admet pas qu'une seule surface soit reste blanche. Les Grecs ont-ils peint
compltement leurs marbres pour en adoucir l'clat qui blesse la vue ? Ont-ils
voulu imiter la nature, o tout a sa couleur ? Qui peut le dire ? Il est dj assez
difficile de se rendre compte des effets, sans chercher deviner les intentions. Le
tmoignage de M. Paccard, qui a trouv de l'ocre jaune sur les colonnes du
Parthnon, a beaucoup plus de gravit. Si les colonnes taient peintes, il fallait
bien que le temple le ft lui-mme tout entier. Mais l'autorit d'un architecte
j'opposerai l'autorit d'un autre architecte, M. Penrose, qui, lui aussi, a tudi le
monument avec le plus grand soin1. Tout en supposant qu'on avait appliqu sur
les colonnes une teinte gnrale, il reconnat n'en avoir vu aucune trace, et
cependant il cherchait avec l'ide arrte l'avance qu'il devait en trouver. Les
artistes sont alarms de la crudit des tons sur un fond blanc, et, par un
sentiment qui appartient plutt au peintre qu' l'architecte, ils ne peuvent se
figurer des ornements rouges, bleus, verts, que sur un fond moins clair qui les
amortit et qui les harmonise. Je n'oserais dire que les couleurs franches sont
favorables aux lignes de l'architecture ; qu'il faut cette opposition pour qu'on
distingue une grande hauteur des dtails dlicats et des dessins qui n'ont que
peu d'importance, en proportion du monument tout entier ; que l'alternative des
couleurs les plus diverses sur une mme bande o chaque petit lment est
alternativement rouge, puis vert ou bleu, les fond et les mlange, grce la
distance ; que l'ensemble n'a rien de dur ni de trop clatant, non plus que ces
broderies aux nuances si vives qui courent lgrement sur une toffe blanche. Il
me sirait mal de prtendre analyser, par hypothse, des effets qui nous sont
inconnus. J'aime mieux m'abstenir, pour avoir le droit de dfendre le got
antique contre la tyrannie du got moderne.
Nous ne voulions pas admettre d'abord la polychromie des temples, parce que
cela choquait toutes nos ides2 ; nous la concevons aujourd'hui, nous lui
trouvons mme des beauts. A son tour, la disposition. des couleurs froisse
notre dlicatesse et nos habitudes : faut-il pour cela corriger notre guise les
ruines anciennes ? C'est au nom de notre respect pour le gnie grec, je le sais,
que nous lui prtons les inspirations qui nous semblent les plus heureuses. Mais
si les principes du beau sont, comme on le croit gnralement, universels et
immuables, il n'en est pas de mme des raffinements du got, qui varient avec

1 Principles of athen. archit., page 55. Voyez, pour toutes les questions relatives la

polychromie, l'ouvrage si remarquable de M. Hittorf, Architect. polychr. chez les Grecs.


Pour le Parthnon en particulier, voyez de la page 417 la page 421. M. Hittorf va plus
loin encore que M. Paccard, dans la restauration des couleurs : il orne de dessins les
chapiteaux doriques du Parthnon. (Voyez p. 474 et p. 475.)
2 Millin, remarquant de la peinture sur un morceau de la frise du Parthnon apport par
M. de Choiseul, l'attribuait au gnie encore barbare des anciens. N'est-ce pas un peu
notre histoire tous ?

les ges et qui dpendent beaucoup de l'ducation. N'est-ce pas un bien plus
grand effort d'accoutumer notre imagination aux impressions nouvelles d'un
monument color, que de plier notre got une opposition de tons plus franche
que nous ne l'aimons ? Il est donc prudent, dans de pareilles questions, de
mettre de ct nos prjugs et nos prfrences, pour ne nous laisser conduire
qu'aux preuves matrielles. Encore faut-il qu'elles soient consacres par des
tmoignages unanimes, tant l'apprciation en est dlicate.
Tout le monde s'accorde peindre de la mme manire l'entablement du
Parthnon, les plafonds de ses portiques, la frise et la corniche de la cella, en un
mot les parties hautes du temple, qui, par leur dveloppement et leur continuit,
voulaient tre distingues les unes des autres et rehausses d'ornements. M.
Paccard est le premier qui ait constat la prsence de l'ocre jaune sur les
colonnes.
La couleur jaune a cette proprit en Grce de nitre naturellement sur le marbre
et sur la pierre ; si bien qu'il est impossible de savoir si la crote dore qu'on en
dtache est l'uvre du temps ou de l'art. Partout on observe ce phnomne,
mme sur des fragments qui conservent des traces de couleurs diffrentes :
peine quelques cailles taient-elles tombes, qu'une couche naturelle se formait
leur place, et cette couche, par des causes que la chimie peut seule analyser,
est toujours jaune, du moins sur le marbre pentlique. Si les Grecs, n'avaient
peint leurs difices, la nature l'aurait fait pour eux. C'est pour cela que la couleur
jaune doit tre suspecte. de reconnais aussi combien elle serait favorable
l'adoucissement et l'harmonie des tons, telle du moins que nous la
comprenons. Mais il s'en faut qu'on puisse encore considrer cette donne
comme dfinitivement acquise la science.
Le dessin seul peut prsenter tous les dtails des peintures du Parthnon. Une
description serait obscure et incomprhensible force de minuties ; je n'indique
que les parties importantes.
Les triglyphes taient bleus ; le fond des mtopes, rouge ; les mutules, bleues ;
et la bande en creux qui les spare, rouge. Les gouttes taient dores.
Les frontons taient-ils bleus ou rouges ? C'est ce que je ne puis dcider. Les
frontons des autres temples taient peints en bien, et j'ai cru souvent remarquer
des traces de couleur bleue sur le fronton occidental. Mais M. Paccard dclare
n'en avoir pas trouv. Il a reconnu au contraire, parmi les dbris pars sur le sol,
un fragment-41u fronton oriental peint en rouge. J'ai bien vu du rouge sur le
fronton occidental, mais sur les moulures d'encadrement, et non sur le fond.
La frise de la cella tait surmonte de canaux alternativement rouges et bleus :
au-dessous de la frise courait un mandre sobrement peint et surtout dor. Puis
des rais de cur distingus par des filets rouges sur un fond bleu. Les caissons
bleus, image du ciel, avec leurs toiles d'or, sont particulirement populaires.
Sur un chapiteau d'ante, M. Penrose a vu des oves blancs spars par des fers
de lance rouges1 et des rangs de perles en or sur un fond bleu. Peut-tre, dans
sa restauration, M. Penrose abuse-t-il des dorures qui n'ont en dcoration qu'une
valeur de reflet.
Il est facile de comprendre pourquoi les couleurs qu'employaient les Grecs sont si
peu varies et pourquoi leur alliance est si franche. Except les triglyphes, les
1 Ouvrage cit, Planche 23.

ornements peints sont si petits et si dlicats, qu'ils seraient invisibles leur


hauteur, si des oppositions vigoureuses ne les dtachaient les uns des autres.
C'est ce que ne considrent point assez ceux qui sont choqus de la duret des
tons. Ils taient adoucis par la distance et la proportion.

CHAPITRE XV. LES FRONTONS DU PARTHNON.


Le sujet du fronton antrieur du Parthnon, dit Pausanias, est la naissance de
Minerve. Celui du fronton oppos, c'est la querelle de Neptune et de Minerve se
disputant l'Attique. Voil tout ce que l'antiquit nous apprend sur des sculptures
que nous regardons comme la plus admirable expression de l'art grec. Telles
sont les injures qu'elles ont souffertes depuis, qu'on est heureux d'tre instruit,
au moins, par un tmoignage ancien, du sujet qu'elles reprsentaient. Le fronton
oriental, particulirement, qui n'a conserv que les personnages les plus loigns
du centre du drame, serait une nigme inexplicable.
Ce n'est point un accident, ce qu'il parat, mais la main des chrtiens, qui
dtruisit cette partie du temple. Lorsque l'on convertit le Parthnon en glise
grecque, on mit l'abside la place du pronaos, et, pour que les rayons du soleil
pntrassent par les fentres ornes de plaques de pierre transparente1, on
abattit tout le toit du portique et le milieu du fronton. Neuf ou dix statues
disparurent ; au temps de Carrey, en 1674, il n'en restait que sept : quatre
l'angle de gauche, trois l'angle de droite. En outre, les chevaux du Soleil et de
la Nuit dressaient toujours leurs ttes aux deux extrmits. L'explosion en
renversa encore une partie, et lord Elgin les trouva gisant terre : il ddaigna
seulement quatre fragments des chevaux que l'on voit encore leur place.
Je n'essayerai point assurment de refaire d'imagination, et sans aucun indice,
l'uvre des artistes de Pricls. L'exemple de ceux qui ont fait cette tentative me
conseille plus de rserve. Le Pre tout-puissant des dieux, dit M. Brnstedt2,
venait d'enfanter de sa tte sa fille divine, qui s'lanait dans les airs, brillante de
ses armes d'or. Miracle suprme de la cration, elle planait au-dessus de son
pre assis, s'levant vers le sommet du fronton ; pense sublime, digne de
Phidias et de son illustre ami.
La pense peut tre sublime, mais je doute qu'un sculpteur en acceptt
l'honneur. II y a d'abord cet obstacle, qu'une statue en ronde bosse s'lance
difficilement dans les airs pour planer sur la tte d'une statue galement en
ronde bosse. Une autre difficult, c'est que la Minerve, qui s'levait vers le
sommet du fronton, aurait eu trois pieds de haut, tandis que les dieux qui
l'entouraient en avait neuf, dix et jusqu' onze, ce qui est une reprsentation
plus nave que sublime de l'enfance. Jupiter, il est vrai, tait assis ; mais, pour
peu qu'on ne veuille pas le faire aussi plus petit que les divinits qui se tenaient
sa droite et sa gauche, il faut lui reconnatre de onze doux pieds, peu
prs l'lvation du fronton lui-mme. Un personnage assis perd peine un tiers
de sa taille. En tenant compte du trne et du tabouret, attribut des habitants de
l'Olympe ds le temps d'Homre, on voit ce qui reste d'espace pour la Minerve
qui s'lance et plane au-dessus de son pre.

1 Elles ne sont que du marbre transparent que Pline appelle phengite. La lumire qu'elles

rendent est rouge et jauntre. (Wheler, p. 136.)


2 Voyage et Recherches dans la Grce, 2e livr., p. II de l'introduction. Il est remarquer

qu'autre part M. Brnstedt (p. 117), parlant de la naissance de vingt divinits


reprsentes en bas-relief, trouve que c'est la plus grande absurdit qu'on puisse
imaginer. Il n'y a pas d'artiste dou d'un esprit sain qui soit capable de reprsenter
quelque chose de semblable.

Cette ide est antique, je le sais, et j'ai vu l'Universit de Bologne, en pensant


au Parthnon, la clbre patre, ou plutt le miroir trusque qu'on y conserve.
Rien de plus charmant que cette composition grave au trait sur le bronze :
Jupiter, qui semble s'vanouir de douleur ; Vnus, qui le soutient dans ses bras ;
Diane-Lucine, qui tire de son cerveau la petite Minerve brandissant dj sa lance
; Vulcain, jeune et beau, qui semble admirer l'effet de son coup de hache. Mais
un sujet peut s'esquisser avec succs sur un bronze ou sur un vase1, et ne plus
convenir la grande sculpture, se refuser mme compltement la sculpture
dtache. Il me parait impossible de transporter le miroir de Bologne sur le
fronton du Parthnon.
Peut-tre l'archologie accueillera-t-elle aussi plus volontiers que l'art une autre
ide de M. Brnstedt : c'est de remplir le fronton des divinits qui prsident aux
accouchements, systme que dmentent avec tant d'loquence les statues qui
ont survcu. Ne rappellent-elles pas plutt par leur runion et par leurs poses
ces vers d'Homre :
Tous les dieux, en la voyant natre, restent saisis d'admiration. L'artiste aurait pu
encore s'inspirer des vers qui suivent : La vierge enlve de ses paules
immortelles ses armes divines, et le cur du sage Jupiter s'est rjoui. Mais sans
entrer dans des discussions inutiles, puisqu'elles ne reposent sur rien de positif,
je crois le silence et la rserve plus srs que les hypothses. Que dirait-on d'un
critique qui, au lieu d'tudier et d'admirer les fragments d'une tragdie perdue
d'Eschyle ou de Sophocle, prtendrait refaire le drame tout entier ?
Quand le soleil se lve derrire l'Hymette, son premier rayon frappe le triangle
sacr du fronton oriental. Comme si l'art avait voulu rendre immobile et fixer sur
ses uvres cet clat passager, on voyait paratre dans l'angle tourn vers
l'Hymette les ttes fougueuses des coursiers du Soleil. Haletants, ils s'lvent de
l'onde et annoncent par leurs hennissements le jour qui commence. Le Titan
Hyprion2 sort lui-mme sa tte et ses bras tendus qui retiennent les rnes
d'or. Si quelque chose pouvait ajouter du prix une ide dj belle, c'est la
manire dont elle se joue de la plus difficile exigence du fronton : remplir son
angle si troit et qui ne s'ouvre que lentement par des figures principales. La
plinthe couverte de vagues sur laquelle reposent la tte, aujourd'hui mutile, et
les bras puissants d'Hyprion, tait une heureuse inspiration.
A l'angle oppos, les coursiers de la Nuit sortaient doucement des flots. Pouvaiton indiquer, avec une vidence plus grandiose, que le fronton tait le ciel tout
entier, demeure des dieux immortels.
Nous n'avons compltes que quelques ttes des deux extrmits : les chevaux
du Soleil, hennissants et pleins d'un feu divin, le cheval de la Nuit beau aussi,
mais plus calme, aspirant de ses larges naseaux l'air humide du soir. Deux
chevaux du jour et deux de la nuit ont t laisss leur place ; ces derniers
mconnaissables, les autres mutils ; mais leur cou est admirable de
conservation et de couleur. Il y en avait quatre ; les deux autres sont Londres,
et ce sont les plus beaux.

1 MM. Lenormant et de Witte ont runi un certain nombre de dessins qui reprsentent la
naissance de Minerve. Il y a mme un vase sur lequel M. Lenormant croit retrouver une
copie du fronton de Phidias. (lite des Monuments cramographiques, t. I, p. 212. )
2 C'tait le pre du Soleil et de la Lune. (Hsiode, Thogonie, 371.)

Aprs le char d'Hyprion tait un dieu assis et demi renvers. Les jambes
tendues vers l'angle du fronton, le coude appuy sur une peau de lion
recouverte d'une draperie, il tournait le dos l'action principale. C'est, la statue
qu'on a appele indiffremment Hercule ou Thse, modle populaire dans nos
coles. C'est en effet, Hercule : non pas Hercule jeune, ainsi qu'on rappelle
quelquefois, mais Hercule tel que le grand sicle en avait arrt le type. On le
reprsentait rarement, comme le firent plus tard Lysippe et Glycon, dans cet
excs de force, de corpulence, de dveloppement musculaire qui n'a rien de
divin, mais qui fait si facilement illusion. Parce que l'Hercule Farnse outre la
nature, on est tent de croire qu'il l'idalise.
Au sicle de Pricls, on ne comprenait pas la force spare du calme et de la
beaut. Non-seulement Hercule au repos, Hercule admis parmi les dieux et
revtu d'une ternelle jeunesse, aura des formes pures et idales, mais on les lui
conserve sur la terre et au milieu de ses difficiles travaux. C'est ainsi que le
reprsente combattant contre l'amazone Antiope la mtope de Slinonte, dont le
style peine archaque est dj si voisin de la perfection. C'est ainsi que le
reprsentent les mtopes du temple de Thse, celles du moins o les dtails
sont encore en partie reconnaissables. Je ne parle point de l'Hercule du muse
Capitolin Rome, parce qu'il est impossible d'en prciser le sicle, ni de l'Hercule
Borghse, qui est d'poque romaine1. Sur les vases peints que leur style permet
d'attribuer aux beaux temps de l'art cramique, et que les caractres des noms
qu'on y a gravs reportent avant la 83e olympiade, on remarquera encore le
mme type. De sorte qu'au lieu de donner deux ges diffrents Hercule, il
serait plus juste peut-tre de distinguer deux poques diffrentes ou deux
traditions dans l'art. Hercule Iden, dont le culte tait pass de Crte en Attique,
se reposait donc auprs du char du Soleil : jadis il en tait la personnification2.
On dirait, au mouvement de ses jambes, qu'il va se lever pour entreprendre ses
travaux sous la conduite de Minerve3. L'art, plus encore que la mythologie, en fit
sa protectrice et sa compagne insparable.
Un artiste seul pourra louer dignement ce marbre, qui sera toujours parmi les
antiques l'idal de la beaut virile : la pose si noble et en mme temps naturelle,
un ensemble si large et des dtails exquis, les os accuss avec une science
infaillible et un sentiment hardi qui donnent au corps la lgret en mme temps
que la force, les muscles, les chairs, dont les os sont revtus et dont la mollesse
rpand sur tant de fermet une grce inimitable, l'expression, enfin, qui respire
dans chaque partie et qui est comme l'me de la matire.
Les modernes ont peine comprendre la consciencieuse abngation des
sculpteurs grecs. Ils terminaient, dit-on, avec un soin infini des statues qu'on
enlevait cinquante pieds de haut, pour les appliquer sur un mur et drober
ternellement aux regards la moiti de chaque chef-d'uvre. Rien n'est plus vrai
pour l'Hercule et, en gnral, pour les figures nues, qu'il tait dangereux peuttre de ne faire qu' demi : tant la beaut de chaque partie est lie troitement
la beaut des parties voisines et dpend de l'ensemble des proportions. Mais
1 On voit l'Hercule couch dans une pose peu prs semblable, quoique plus releve,
sur les monnaies de Crotone.
2 Orphe, Hymne XI.
3 Les exploits d'Hercule taient un sujet frquemment rpt sur les frises des temples
de Minerve, tant en Grce qu'en Sicile. Sur le Parthnon lui-mme, les mtopes de la
faade orientale reprsentaient les exploits d'Hercule et de Thse. Ce sont les vases
peints qu'il faut surtout consulter.

pour le derrire des statues drapes, on a exagr cette perfection, comme


j'aurai lieu de le faire remarquer.
Pour donner aussi plus d'importance l'exposition publique, qui prcdait
vraisemblablement l'rection des sculptures, on admire un fini qui dfie l'examen
le plus minutieux, comme si elles n'avaient t faites que pour tre vues de prs.
Ce serait l un grave dfaut : un peu d'attention prouve, au contraire, combien
on avait tenu compte de la place qu'elles devaient occuper. L'Hercule, par
exemple, lorsqu'on tait en face du fronton, se trouvait gauche du spectateur,
et on le voyait un peu par-dessous. A la diffrence de hauteur prs, il est facile
de se mettre dans une position analogue : on remarquera alors combien l'effet se
dispose, se rassemble et grandit. Le bras s'carte pour laisser paratre les
hanches et le profil admirable des reins : lui-mme forme avec l'paule une
masse d'un model imposant. La poitrine, par une lgre flexion du torse, se
prsente dans sa largeur et sa puissante scurit. Les jambes, au lieu de se
masquer ou de s'carter trop sensiblement, comme on le remarque lorsqu'on
tourne autour du pidestal de la statue, se dtachent et s'accompagnent par un
mouvement plein d'ampleur. Certes, ce vritable point de vue est bien celui
qu'avait choisi l'artiste. Ce n'est que l que sa statue prend tout son effet, et, par
consquent, toute sa beaut.
On voit des traces de clous qui montrent que des sandales en mtal taient
attaches aux pieds.
Ensuite venait le groupe de Crs et de Proserpine, les plus grandes divinits de
l'Attique aprs Minerve. Elles sont assises sur des siger sans appui, couverts par
des tapis replis. Proserpine, plus petite, est ct d'Hercule sous la pente plus
basse du fronton. Par un geste plein de tendresse et d'intimit, elle appuie son
bras sur l'paule de sa mre, sans que cependant la pose soit plus molle ou
moins noble. Crs, un peu en avant-de sa fille, pour se dvelopper dans toute
sa majest, tend un bras que soutenait le sceptre. Le mouvement de l'autre
bras indique qu'elle tenait la main, soit des pis, soit le rouleau
thesmophorique. Les deux ttes n'existent plus ; mais le reste est d'une
heureuse conservation.
C'est l ce qui a prsent sous un jour nouveau l'cole de Phidias et dtruit les
prjugs assez raisonnables que la connaissance de l'histoire seule avait fait
natre. On supposait ces uvres voisines encore de l'archasme un grandiose
ml de roideur, une simplicit qui ne cherchait point la varit et ne rencontrait
gure la grce. Aujourd'hui, l'on est forc de leur reconnatre une souplesse, une
abondance, un charme, qui ne laissent aux coles postrieures que le
raffinement pour progrs. Jamais ciseau n'a pu surpasser la richesse de leurs
draperies aux plis moelleux, innombrables, au jeu vari. Lgres, dlicates, mais
sans transparence, parce que la transparence dpasse la vrit, elles n'accusent
les formes qu'en les accompagnant de leurs mouvements larges et harmonieux.
En outre, comme si l'enveloppe mme du corps participait la vie, elles ont un
caractre qui semble maner d'elles-mmes et de leur disposition. Chastes,
calmes, majestueuses, elles annoncent les desses bienfaitrices qui prsident
aux mystres. Saisir cette expression silencieuse que notre personnalit
communique aux objets, aux vtements dont elle s'entoure, n'est-ce pas plus
difficile que de saisir la nature elle-mme ?
La femme qui vient aprs Crs est conue dans un systme tout oppos. Les
jambes s'cartent violemment ; les plis volent au gr de leur mouvement, vastes
et profonds ; une draperie flotte derrire ses paules. C'est d'une grande

tournure, mais peut-tre aux dpens de la grce, je dirais mme des


convenances fminines, si ce genre de sculpture ne demandait tre jug, plus
que tout autre, au point exact que lui destinait l'artiste. C'est pour cela qu'il faut
suspendre toute critique. On a vu gnralement, dans cette figure, Iris courant
annoncer au monde la naissance de Minerve. M. Brnstedt la runit aux deux
prcdentes pour en faire trois Heures ou trois Saisons1. Mais il y a dans l'Iris un
systme si diffrent, on y voit si clairement se trahir une autre conception, qu'il
est impossible de partager le sentiment de M. Brnstedt. Peut-tre a-t-il plutt
cout la logique de sa science que l'instinct de son propre got. Je faisais
remarquer tout l'heure qu'on exagrait, pour certaines statues drapes, le fini
des morceaux adosss au fronton, par consquent, toujours cachs. L'Iris en est
un exemple sensible. On verra dans le dos des ngligences et des lacunes. Dj,
derrire les Grandes Desses, si tous les dtails sont indiqus, on se convaincra
par un examen attentif que tous ne sont pas traits avec autant d'importance
que le reste, et que le ciseau a couru plus qu'il n'a creus.
Au milieu du fronton taient les acteurs principaux du drame, dont il ne reste
gure aux extrmits que les spectateurs intresss. Comme une tragdie
antique dont les churs seuls nous seraient parvenus.
D'aprs l'espace qui restait vide, d'aprs la proportion des statues de l'orient,
plus forte qu'au fronton occidental qui reprsente des hros et des divinits
terrestres, et non des dieux de l'Olympe, j'estime qu'il manque sept ou huit
figures, les plus grandioses malheureusement. On n'a retrouv qu'un fragment
de torse viril au-dessous du fronton oriental2. Comme toute cette partie a t
fouille, le reste semble perdu jamais.
Au del de cette immense brche tait une femme aile, que Carrey n'a pas
dessine parce qu'elle tait abattue sur le plan infrieur du fronton. La tte et les
membres sont briss ; le corps est vtu d'une tunique, qu'une ceinture presse et
fait bouffer gracieusement autour de la taille. Le tissu est plus fin que dans les
autres figures drapes, les plis ont plus de lgret, de mouvement, d'agitation,
et deux trous profonds dans les paules retenaient les ailes, dont plus tard on a
retrouv quelques morceaux. Comme elles taient tendues, on comprend
pourquoi on ne pouvait les tailler dans le mme bloc. Cette statue est celle de la
Victoire, compagne de Minerve, et que les Athniens confondaient avec elle
quelquefois.
Ensuite se prsentait le groupe clbre des trois Parques, qui sont dans la
sculpture drape ce qu'est l'Hercule dans la sculpture du nu, le dernier mot de
l'art et la limite du gnie.de l'homme. Les trois desses sont assises. La plus
rapproche du centre se tient sur son sige avec une dignit inflexible. Sur sa
belle poitrine, les plis ont une grce svre. Partout, dans la pose, dans les
formes, dans l'ajustement, on sent une fermet qui annonce l'immuable
Destine, dont le livre est confi l'ane des trois surs.
La seconde, au contraire, assise plus bas, se penche en avant avec un air
d'empressement et de sollicitude ; ses mains taient sans doute occupes filer
les jours des mortels. Il y a dans son ensemble un abandon, un charme naturel
et sympathique, qui me la font voir s'efforant de mler sa trame ces fils d'or
et de soie dont parlent les potes.

1 Page IX de l'introduction.
2 Il est dpos dans la casemate voisine de l'rechthion.

Sur ses genoux s'accoude la plus jeune Parque, tendue avec une magnifique
indolence sur un long soubassement. Tourne vers le char de la Nuit, dont les
Parques sont filles1, cette vierge belle jusqu' hi volupt tranchait, d'une main
insouciante et sans mme la regarder, l'uvre de sa laborieuse sur. Jamais on
n'a prsent de la mort une image plus aimable la fois et plus terrible.
Ce caractre diffrent des trois divinits se retrouve, avec des transitions
habilement nuances, dans le style mme de leurs vtements. Ce qu'elles ont de
commun, c'est une richesse, un luxe admirable de draperies. Mais l'ajustement
de la premire est plus grave, celui de la seconde plus intime, en quelque sorte,
et plus gracieux ; sur la dernire on a puis toutes les ressources, toutes les
dlicatesses de l'art. Il y a mme, autant que le permet le style grandiose qui
domine l'ensemble, une certaine coquetterie. Je n'ose employer ce mot qu'aprs
M. Quatremre de Quincy2. La tunique, en glissant sur le bras, laisse dcouvert
le haut de la poitrine et une paule d'une puret virginale. Mille plis lgers,
capricieux, vivants, ondoient, courent sur les seins, et vont tomber, par leur
pente naturelle, sous le ct qui se soulve. Un manteau jet sur les jambes,
avec une largeur et une souplesse dont on comprend peine l'alliance, les
dessine grands traits, s'y enroule et couvre en partie le banc de marbre. On a
compar cette statue l'Ariane endormie du Vatican. Il y a, en effet, dans la
pose et dans le parti d'ajustement, une ressemblance assez notable pour faire
croire une imitation libre. Ce qu'il y a de plus beau dans l'Ariane, c'est une
grande manire. Mais la pose manque de simplicit, et l'on ne trouvera ni la
finesse de dtails, ni la puret de style, ni l'expression idale de la jeune Parque.
Je faisais observer prcdemment que les sculptures des frontons n'taient point
faites pour tre regardes de trop prs, mais qu'elles avaient leur point de vue
prcis. Mme lorsque le fini du travail ne craint pas l'examen, l'effet des masses
et de l'ensemble a t combin d'aprs le lieu qu'elles occupaient. Si l'on se place
vers les pieds de la figure couche, tout fait droite et de la manire la
dominer, on la trouvera trop longue et un peu plate. En face, au contraire, et
d'en bas, la perspective redresse les proportions.
Entre les Parques et les chevaux de la Nuit, le dessin de Carrey laisse une
lacune. La pierre du fronton dont il reprsente la chute avait renvers une
statue. Cette statue a t retrouve dans des fouilles l'angle sud-est. C'est un
torse de femme3 coup quinze centimtres au-dessous de la ceinture pour
poser d'assiette sur le plan du fronton. La tunique est presse par deux cordons
qui se croisent sur la poitrine et tournent sous les seins et sous l'paule. Deux
trous la ceinture retenaient un ornement de mtal. C'est la Nuit qui semble,
comme Hyprion, sortir de l'onde, et conduit ses coursiers moins fougueux.
Par cette fatalit capricieuse qui prside aux dvastations et aux ruines, tandis
que le fronton oriental, dtruit en partie de bonne heure, nous a gard des
groupes d'une conservation admirable, le fronton occidental, encore intact il y a
deux sicles, n'a gure laiss que des fragments. En 1674, Carrey en dessina la
composition entire. Mais sa manire, qui dnature plutt qu'elle ne copie
l'antique, contribue, autant que les mutilation& partielles, jeter de l'incertitude
sur le caractre et le jeu des diffrents personnages. Quelque inestimables que

1 La tte existait encore, au temps de Carrey, et regardait l'angle septentrional du


fronton.
2 Lettres Canova, p. 125.
3 On l'a dpos dans l'enceinte mme du Parthnon.

soient aujourd'hui ces renseignements, on ne peut voir sans un vif regret


comment l'lve de Lebrun comprenait et reproduisait les chefs-d'uvre de l'art
grec. Comment, aprs cela, ne pas excuser des voyageurs comme Spon et
Wheler, qui, visitant l'Acropole l'anne suivante, donnent du mme fronton une
description quasi bouffonne. Neptune, c'est Jupiter qui carte les jambes, parce
que sans doute il y avait un aigle, et qui veut introduire sa fille dans le cercle des
dieux. Ccrops, c'est l'empereur Adrien ; Aglaure, l'impratrice Sabine ; les
sculptures du Parthnon sont l'uvre de leur munificence. La blancheur du
marbre montre videmment que c'est un ouvrage des derniers temps plutt que
des premiers, et qu'il a t fait par l'ordre de cet empereur. On voit ce qu'il faut
esprer des rcits d'aussi excellents juges. Mais au moins ils confirment par leurs
erreurs mmes la sincrit des dessins de Carrey.
En 1687, le canon des Vnitiens, qui a cribl toute cette faade du Parthnon,
commena briser les statues. La maladresse des ouvriers de Morosini et de
Konigsmarck acheva de les anantir. Deux seulement restrent la place o on
les voit encore : ce sont prcisment l'empereur Adrien et l'impratrice Sabine
du docteur Spon. Lord Elgin trouva, en fouillant au pied du temple, un certain
nombre de fragments. Les Grecs, plus rcemment, en ont dcouvert d'autres.
Les esquisses de Carrey laissent encore assez de vague pour qu'on ait compris
diffremment, non pas le sujet, mais la manire dont il avait t dvelopp. C'est
la dispute de Neptune et de Minerve assurment ; car l'on reconnat au milieu du
fronton les deux divinits qui s'lancent l'une loin de l'autre, Minerve, avec une
ardeur victorieuse, Neptune, vaincu et irrit. Mais quelle tradition avait suivie
l'artiste ? Montrait-il l'olivier nouvellement plant et la vague jaillissant sous le
trident ? Longtemps on s'est content de cette supposition. Ou bien avait-il
cherch dans les rcits changeants de la vieille mythologie une ide plus
favorable aux mouvements que l'art dsire, la varit et l'intrt que
demande une grande composition ? C'est l'opinion d'Ottfried Mller1, que je
partagerais volontiers, parce que seule elle explique d'une manire satisfaisante
la disposition gnrale et l'action de chaque personnage.
Neptune a frapp la terre de son trident et fait natre le cheval, frmissant et
indompt. Minerve, aux yeux du dieu tonn, l'a saisi, soumis au joug ; on la voit
le contenir d'un bras puissant, tandis que la Victoire et rechthe sur le char
tiennent les rnes d'un main dj confiante. Ce systme n'exclut nullement la
naissance de l'olivier. Minerve, qui l'a d'abord produit, ne fait que complter la
dfaite de son rival, en tournant contre lui son propre prsent, inutile si elle n'en
montrait l'usage aux mortels.
Mais il est assez difficile, quelle que soit l'opinion que l'on adopte, de trouver la
place de l'olivier. Les jambes de Neptune et de Minerve se croisent. De l'autre
ct, Minerve touche aux chevaux ; il parat impossible de mettre un arbre
auprs d'elle. Le supposer entre les jambes cartes de Neptune, ce serait une
ide trange. Il tait probablement trs-petit et en mtal ; car le fragment qui
existe Londres a t trouv, non pas au pied du fronton occidental, mais
l'angle de la faade orientale. Ce qui est plus dcisif encore, c'est qu'il n'est pas
en marbre pentlique. En outre, il y a auprs du tronc de l'arbre un pied colossal
en marbre de mme nature, qui ne- peut par consquent avoir appartenu ni au
Neptune ni la Minerve du Parthnon, tous deux en marbre pentlique. Nous

1 De Signis olim in postico Parthenonis fastigio positis Commentatio. (Gttingen, 1827.)

avons vu prcdemment1 qu'il faut runir ce fragment des branches d'olivier


en marbre de l'Hymette que l'on a retrouves du mme ct et que l'on conserve
dans l'Acropole d'Athnes. Ce sont les restes d'un groupe dtach, d'une
offrande cite par Pausanias avant d'entrer au Parthnon. Ce groupe reprsentait
Neptune et Minerve, faisant paraitre, l'une l'olivier, l'autre un flot de la mer.
Mais, l'existence de l'olivier ne changerait en rien l'explication propose par
Ottfried Mller, puisque ce n'est qu'aprs l'avoir plant que Minerve dompte le
cheval.
Il ne reste du Neptune qu'un morceau du torse, d'une puissance et d'une
perfection divine. Le haut de sa poitrine justifie l'ide des potes qui croyaient
que la poitrine d'aucun dieu n'en galait la beaut : Agamemnon, qui a les yeux
et la tte de Jupiter matre de la foudre, la ceinture de Mars, la poitrine de
Neptune.
De la Minerve, nous avons galement une partie de la poitrine, couverte de
grands plis et de l'gide. On voit, au bord, les trous auxquels s'attachaient les
serpents de mtal, et, au milieu, ceux o la tte de Mduse tait fixe. Un
morceau du masque de Minerve gisait sur le fronton. Lord Elgin l'a fait enlever et
emporter Londres. L'orbite des yeux est creuse pour recevoir des globes d'une
matire plus prcieuse, et le front encadr par une coiffure plaque qui rappelle
le ttradrachme du sicle de Pricls. Le masque a trente-cinq centimtres
environ de dveloppement, deux fois la proportion ordinaire. Le casque de
bronze qui enfermait la tte a laiss un sillon qui en dessine le contour. On voit
aussi les traces des clous qui le retenaient.
La proportion du Neptune et de la Minerve est de onze pieds. Les deux divinits
avaient chacune derrire elles leurs partisans et leurs favoris : Neptune les dieux
de la mer, Minerve les hros de l'Attique.
Les chevaux que Minerve contenait d'une main puissante, tranaient sur un char
la Victoire et rechthe. De tous les deux il reste le torse. Celui de la Victoire est
d'une vrit et d'un mouvement charmants. Sa tunique est serre autour des
reins par une large ceinture. Le corps un peu repli sur lui-mme, les jambes
presses et flchissantes, rassemblent gracieusement leur force et toute leur
lasticit. La tte de la Victoire, emporte Venise par quelque Vnitien, aprs la
prise de l'Acropole, a t reconnue par M. le comte de Laborde, qui elle
appartient aujourd'hui. Quant aux chevaux qu'elle osait conduire, la grande
admiration d'rechthe2, on sait que Morosini, frapp de leur beaut, voulut les
emporter Venise. Ses gens s'y prirent si malheureusement qu'ils les
prcipitrent sur le rocher. On en a retrouv des fragments nombreux. On
remarquera de prfrence les ttes, infrieures peut-tre celles du fronton
oriental, une jambe de derrire o le jeu des muscles, les saillies des veines sont
rendus avec une vrit et un fini incroyables. C'est l qu'on juge combien l'cole
de Phidias savait faire circuler sous la peau le sang et la vie, et l'on ne peut
douter qu'elle n'et pu exprimer les veines sur les figures du fronton. Mais, dans
les ides antiques, les dieux et les hros diviniss n'avaient rien de la grossiret
des organes humains : l'immortalit les animait d'un souffle subtil et thr.

1 Voyez le chapitre XIII.


2 Dans le dessin de Carrey la tte d'rechthe est tourne, non pas vers Minerve, mais

vers la Victoire.

Derrire le char taient deux des filles de Ccrops, Pandrose et Hers : la


dernire assise, l'autre retenant par la main le petit rechthe effray, qui la
tirait violemment loin des chevaux et du tumulte.
Aglaure, la troisime sur, tait agenouille auprs de son pre Ccrops, un
bras pass autour de son cou. Il y a dans sa pose de l'abandon et comme de
l'affaissement. Sa tunique dfaite laisse dcouvert l'paule et le sein gauche,
peu prs comme dans les statues d'Amazones blesses. On dirait que l'artiste
avait voulu rappeler la mort hroque1 laquelle Aglaure s'tait condamne pour
obir l'oracle et assurer la victoire aux Athniens. Ccrops est assis, les jambes
ramenes sous lui et couvertes d'une draperie. Appuy fortement sur le bras
gauche roidi, il soutient sa fille chancelante. C'est assurment le plus beau
morceau et le plus complet qui soit rest Athnes, bien qu'il soit assez
endommag pour ne pouvoir tre compar aux figures de l'autre fronton. Le dos
nerveux de Ccrops et le bras qu'Aglaure passe autour de son cou sont
cependant remarquables par leur conservation. Il faut, pour les voir, monter par
l'escalier du minaret, s'avancer sur la saillie brise du fronton et la traverser dans
toute sa longueur.
Il y a ensuite une lacune dans le dessin de Carrey o l'on supposera, si l'on veut,
la nymphe Callirrho, sur de l'Ilissus, puisque l'Ilissus lui-mme tait tendu
sous l'angle resserr du fronton. L'Alphe occupait la mme place au temple
d'Olympie.
Si justement clbre que soit la figure nue de l'Ilissus2, on a eu tort, je crois, de
l'galer l'Hercule. Mais s'il a moins de grandiose, la vie s'y montre avec tant de
vivacit et de charme, qu'il sduit au premier regard. A demi couch, il semble
se lever par un lan subit pour regarder le triomphe de Minerve. Le bras et la
main gauches supportent tout le haut du corps qui se redresse, tandis que le bas
repose encore sur le ct. Ce mouvement, qui donne au torse une flexion hardie
et un jeu compliqu, est rendu avec une vrit qui va jusqu' l'illusion. Quoique
la donne du Laocoon permette d'accuser avec une certaine exagration les os,
les muscles et tous les lments de la force humaine, il y a tant de dtails
d'anatomie, que l'art se laisse trop voir, et que la science cherche trop se
montrer. Chez l'Ilissus, la science se cache pour ne laisser paratre que la nature.
La chair et son mol embonpoint, l'enveloppe plus ferme de la peau, couvrent ces
mille dtails que le scalpel doit seul rvler. Mais la saillie du sternum et des
ctes, la tension des muscles du flanc, ce qui doit trahir au dehors le jeu intrieur
des os et de leurs attaches, tout cela se produit avec une aisance et une scurit
qui n'est plus l'art, mais la vrit elle-mme avec toute sa persuasion.
En mme temps est rpandue sur ce marbre je ne sais quelle fleur de poli, de
grce, d'immortalit. Le dos est d'une finesse et d'une douceur surprenantes. La
chute des reins a mme quelque chose du type fminin. C'est bien une de ces
divinits qui, sous de frais ombrages et dans des grottes inconnues, dorment au

1 C'tait une des traditions les plus populaires. Les jeunes Athniens, lorsqu'ils

s'armaient pour la premire fois, allaient jurer dans le sanctuaire d'Aglaure de mourir,
comme elle, pour leur patrie. (Plut., Vie d'Alcibiade. Ulp., in Dem. de Fals. Legat.) La
tradition confondait les deux Aglaure, la fille de Ccrops et la fille de Los.
2 A Londres. Le Cphise a plus de droit tre considr comme le fleuve de l'Attique. Il
traverse toute la plaine et la fertilise, tandis que n'issus n'a qu'un cours pauvre et inutile.
Sophocle a chant les bienfaits et les charmes du Cphise. (dipe Colone, chur 3.)

murmure de leur humble source. La draperie sur laquelle l'Ilissus est assis marie
ses ondulations aux vagues sculptes sur la plinthe.
Derrire Neptune se trouvaient les divinits qui lui taient chres et qui venaient
sa suite prendre possession de la ville naissante : Thtis, Amphitrite, la jambe
nue et un monstre marin ses pieds ; Latone, pour qui le dieu des mers avait
fait natre Dlos, flottante. De chaque ct elle tenait Apollon
et Diane enfants. On a leurs deux petits torses et un fragment drap de Latone.
Puis Vnus, fille de l'onde, tait assise sur les genoux de Thalassa. Elle tait nue,
sauf quelques plis o l'exigeait le bon got, surtout au sommet d'un temple.
Enfin, vers l'angle du fronton taient trois personnages assis ou couchs : deux
femmes, pour lesquelles on a choisi dans le cycle neptunien les noms de
Leucothe et d'Euryte, et un homme, qui sera, si l'on veut, Halirrothius, fils de
cette dernire et de Neptune. On l'a retrouv tel que le reprsente le dessin de
Carrey, moins la tte. Ce sont les mmes beauts, qui demanderaient la
rptition des mmes loges. Un boulet vnitien a probablement fait clater
l'Euryte. Je ne puis m'expliquer autrement la coupe horizontale qui n'a laiss sa
place que la partie infrieure de cette statue. En montant sur le fronton mme,
on admirera autour du flanc des plis d'une extrme dlicatesse.
Tel tait l'ensemble de ces compositions dont on ne peut se faire
malheureusement qu'une ide bien incomplte. Il faut non-seulement que
l'imagination se figure ces marbres, dont aucune poque de l'art n'a pu galer la
beaut, mais les ornements qu'un got diffrent du ntre avait ajouts :
casques, lances et tridents en 'bronze, couronnes et ceintures dores, attributs,
emblmes de toute espce. Si l'on en croit certains tmoignages, les statues
elles-mmes taient peintes et gardaient encore des traces de dorures, ce qui ne
surprendra pas ceux qui connaissent le mlange continuel des diffrentes
branches de l'art cette poque. Cependant, je crois plus difficilement que le nu
ft peint comme ses ornements extrieurs. Peut-tre est-ce un reste de prjug
moderne. Peut-tre aussi a-t-on pris tort pour de la peinture la prparation
encaustique que recevait le marbre pour rsister aux injures de l'air. J'avoue que
je m'accommoderais de bonne grce ce complment donn par le peintre
l'uvre du sculpteur. L'alliance de la forme et de la couleur n'est qu'une imitation
plus fidle encore de la nature. Mais l'on ne peut se rendre sur un sujet si dlicat
qu'aux preuves les plus palpables. Le fond des frontons, form de grandes
plaques verticales, avait t peint en bleu1 comme on peut s'en convaincre. tes
statues se dtachaient plus lgrement sur cette image du ciel.
A ct de tant de problmes de dtail, il en est un plus intressant : c'est de
savoir quelle main a travaill l'excution de chefs-d'uvre que les derniers

1 M. Paccard a trouv terre un angle du fronton oriental peint en rouge, et il peint luimme en rouge les deux frontons. Cependant, je suis all souvent sur le fronton
occidental, o il est facile de monter par la tour de l'ancien minaret, et j'y ai cru voir des
restes de couleur bleue. Les frontons d'gine taient galement peints en bleu. (Voyez
l'Expdition de More, tom. III.) Il y a, il est vrai, du rouge sur quelques parties du
fronton, mais sur les moulures qui l'encadrent et qui, par consquent, doivent trancher
par l'opposition des couleurs. Supposer que les deux frontons eussent un fond de couleur
diffrente, cela n'est pas vraisemblable. Ne serait-il pas possible que les angles,
renfoncs et obscurs, fussent peints d'une couleur plus clatante, en harmonie avec les
statues d'Hyprion et de la Nuit, c'est--dire avec l'image du jour qui parait et qui
s'teint ?

ges se proposeront encore comme modles. Ce n'est qu'un premier lan


d'imagination qui peut faire attribuer Phidias quarante-cinq ou quarante-huit
figures en ronde bosse1, la plupart deux fois plus grandes que nature, tudies
et rendues avec un soin infini. Il y a comme un enivrement prononcer devant
les marbres du Parthnon un nom auquel l'cho grossissant des ges a donn
tant de prestige. Mais au-dessus des motions potiques, il faut placer la mesure
des forces humaines et les droits de la vrit. Aprs tout, ces sculptures serontelles moins belles pour n'avoir pas t touches par le ciseau de Phidias ?
N'aurons-nous pas au contraire de lui, des artistes athniens de son poque, du
gnie antique, une plus grande ide, si ses lves et ses rivaux vaincus ont seuls
produit ces merveilles ? Qu'taient donc les uvres du maitre, et de quelle
divine perfection ne devait-il pas revtir l'or et l'ivoire ?
L'antiquit a toujours admir Phidias comme toreuticien ; nous sommes trop
ports l'oublier, tant la statuaire chryslphantine nous est peu connue. On
citait mme comme chose rare ses statues en bronze2. Mais Pline est le seul
auteur qui ait entendu dire qu'il avait travaill le marbre. La manire mme dont
il s'exprime indique combien il est peu certain de ce fait, combien il le trouve
extraordinaire. On rapporte que Phidias lui-mme a travaill le marbre, et que
l'admirable Vnus du portique d'Octavie est de lui. L'Athnien Alcamne (ceci du
moins est certain) fut son lve, artiste clbre entre tous, qui a dcor de ses
nombreux ouvrages les temples d'Athnes.
Ne croirait-on pas d'abord, entendre un connaisseur de notre temps parler d'un
tableau faussement attribu Raphal ? Ensuite, n'est-il pas remarquable que
Pline, ne pouvant citer qu'un marbre incertain de Phidias, ne songe pas aux
sculptures du Parthnon, au moment o il parle des ouvrages d'Alcamne qui
ornaient les temples d'Athnes, et, dans ce nombre, comme cela est naturel, le
Parthnon lui-mme ?
Mais je suppose que l'antiquit ait gard tort le silence sur le talent de Phidias.
sculpter le marbre et je suis aussi dispos que personne admettre
l'universelle aptitude du gnie , il ne faut pas oublier qu'il avait entrepris une
uvre difficile et immense, la Minerve d'or et d'ivoire. Le soin qu'exigeait la
construction d'un colosse de quarante-cinq pieds, les matires prcieuses et
dlicates qui le formaient, les magnifiques accessoires habilement multiplis par
l'artiste, les sujets reprsents sur un vaste pidestal et sur un bouclier haut de
quinze pieds, tout cela employa, malgr le secours de mains nombreuses, autant
d'annes peut-tre que le rapide achvement du temple entier. En mme temps,
Phidias dirigeait tous les travaux de Pricls et un peuple d'artistes en tous
genres, qu'une vigilance incessante devait animer et conduire vers le but. Il avait
de bien autres loisirs Olympie, lorsque, appel par les lens pour dcorer le
temple termin, il se donna cependant tout entier la statue colossale de
Jupiter, laissant Ponius et Alcamne remplir, l'un le fronton de l'orient, l'autre
le fronton de l'occident.
Enfin un passage curieux du rhteur Thmistius nous apprend combien son gnie
tait loign de l'activit ardente que supposeraient tant d'entreprises menes de

1 Que serait-ce si l'on y ajoutait les cent quatre-vingt-quatre figures des mtopes et les
trois cents figures de la frise ? Voyez le calcul de M. Quatremre. (Lettres Canova, p.
50.)
2 Non ex ebore tantum Phidias sciebat facere simulacrum, faciebat et ex re. (Senec.,
Epist. 85, 34.) Sed et ex re signa fecit. (Pline, XXXIV, 19.)

front : Quoique Phidias, dit-il, ft trs-habile reprsenter avec l'or et l'ivoire les
hommes et les dieux, cependant il avait besoin de beaucoup de temps pour
terminer ses ouvrages. On dit, en effet, que, pendant l'excution de sa Minerve,
il consacra un assez long espace de temps au seul pidestal de la desse.
On comprend combien il serait facile, avec ces diffrents tmoignages, de
combattre les opinions modernes, et combien l'on serait plus prs de la vrit en
niant que Phidias ait touch une seule des sculptures du Parthnon, qu'en les
croyant toutes de sa main ou de son invention. Mais je laisse d'autres le
courage d'un systme qui ne serait peut-tre qu'un paradoxe. Pour avoir
longtemps partag les prjugs ordinaires, je ne saurais m'en dfaire
compltement. Le nom de Phidias, que nous apprenons prononcer ds notre
enfance, grandit peu peu dans notre imagination et brille comme une des
lumires les plus pures de l'art et du gnie antiques. Rien ne pourra nous
empcher de saluer comme son inspiration ou son uvre les- plus admirables
morceaux du Parthnon, ceux qui atteignent la dernire limite de l'idal.
La frise, si l'on veut, ne reproduira que l'ide ou le dessin de Phidias. Les
mtopes, nous le verrons tout l'heure, paraissent assez trangres son
influence pour qu'on y reconnaisse, et l ; le style encore roide et sans grce
de la vieille cole attique. Mais certaines statues des frontons sont l'expression
d'un talent si lev et d'une telle perfection, que, malgr le silence de l'histoire,
ce sera toujours pour nous du Phidias.
Peut-tre, du reste, l'histoire n'est-elle pas compltement muette. Tzetzs
raconte qu'Alcamne, le rival plutt que l'lve de Phidias, n'avait pas tudi
comme lui la perspective et la gomtrie. Tous deux furent chargs un jour de
faire deux statues de Minerve qui devaient tre places au-dessus de colonnades
trs-leves. Alcamne donna la desse des formes dlicates et fminines.
Phidias, au contraire, la reprsenta les lvres ouvertes, les narines releves,
calculant l'effet pour la hauteur qu'elle devait occuper. Le jour de l'exposition
publique, Alcamne plut et Phidias faillit tre lapid. Lorsqu'au contraire les deux
statues furent en place, l'loge de Phidias tait dans toutes les bouches ;
Alcamne, au contraire, et son ouvrage ne furent plus qu'un sujet de rise.
On reconnait facilement l'exagration d'un bel esprit byzantin, et il est excusable,
aprs seize sicles, de dfigurer les faits pour leur donner du piquant. En langage
plus simple, on dirait que, vue de prs, la Minerve d'Alcamne fut prfre par le
public ; la distance voulue, ce fut celle de Phidias. Je ne crois pas non plus
qu'on puisse hsiter sur la manire dont se doivent comprendre ces statues
places sur de hautes colonnes. En Grce, les images des dieux n'taient point
leves, comme celles des empereurs Rome, sur une colonne triomphale.
L'expression de Tzetzs est mme juste, si l'on regarde l'entablement comme
sine partie de la colonnade, comme son couronnement. Elle donne une ide plus
exacte de la position leve des statues que s'il et parl des frontons, qui
n'veillaient point ncessairement, une poque d'ignorance, la conception
d'une grande hauteur. Ces deux Minerve semblent n'avoir pu tre places qu'au
milieu de chacun des frontons du Parthnon.
Alcamne, tout en s'efforant de suivre la voie ouverte par Phidias1 et d'imiter sa
grande manire, n'tait point cependant son lve, dans le sens que nous

1 On dit souvent avec raison que le mot cole, en matire d'art, dsigne moins

l'enseignement d'un maitre que l'imitation de ses uvres. Aujourd'hui, un peintre sera de

attachons ce mot. C'tait un homme de son ge, son rival1, et le rcit


prcdent montre qu'il poussait l'indpendance jusqu' adopter parfois un
systme tout oppos au sien. Nous sommes peut-tre trop ports faire de la
direction de Phidias une vritable tyrannie et ne regarder que comme les
instruments de sa pense les artistes clbres d'alors sur lesquels s'tendait
simplement sa surveillance administrative. J'admets que, par la volont de
Pricls, il choisit les hommes et distribut les travaux. Mais comme il arriverait
aujourd'hui dans de semblables entreprises, chaque maitre, une fois appel et
sou programme accept, restait libre et souverain dans son atelier, entour luimme de ses lves et de ses ouvriers. C'est ainsi qu'Alcamne, le premier
sculpteur du temps aprs Phidias, fut charg de la dcoration d'un des frontons.
Phidias se rserva l'autre, et alors s'engagea cette lutte devant le public, o
Alcamne n'eut l'avantage que pendant quelques jours. Naturellement, rien ne
permettait mieux de les juger que deux statues semblables, le centre et le
morceau le plus important de chaque composition.
Dj la production personnelle de Phidias, ainsi restreinte, devient plus
vraisemblable ; mais condition encore de l'entourer de tous les 'secours, de
praticiens habiles, d'lves savants auxquels sera confie l'excution de sa
pense, comme il est arriv dans les grandes entreprises de Raphal. Agoracrite
l'lve chri de Phidias, gal en talent Alcamne, et pu seul conduire l'uvre.
Quel aide n'tait-ce pas pour Phidias ? Il travailla toujours auprs de son matre,
ce qui fit dire plus tard, non-seulement que ses statues avaient t retouches
par Phidias, mais que Phidias, entran par son amour, lui faisait honneur de ses
propres uvres.
Je me figure donc, pendant les sept ou huit annes que dura la construction du
Parthnon, Phidias, malgr sa Minerve d'or et d'ivoire, occup en mme temps
de son fronton, en arrtant la composition et les modles, distribuant l'ouvrage
chaque artiste selon la nature de son talent, confiant l'un telle statue entire,
retouchant ou achevant telle autre qui n'est que prpare, se rservant les
morceaux les plus importants et les plus difficiles, prsent sans cesse et animant
ses ateliers par son inspiration, ses conseils, son exemple. Parvint-on prouver
qu'il n'aimait point travailler le marbre, le modle en terre suffisait rendre ses
conceptions : l'excution n'tait plus qu'une affaire de copie. C'est l'histoire des
cartons de Raphal, avec cette diffrence qu'un lve fera sur une belle esquisse
de la mauvaise peinture, tandis qu'en sculpture, o la forme est tout, pour
transporter un modle sur le marbre, il faut plus d'habilet que de gnie.
J'avoue le premier que voil des conclusions con-. testables et que je btis un
difice sur le sable, c'est--dire sur quelques lignes d'un crivain byzantin. Mais
les fables, si charmantes en posie, sont fcheuses dans l'histoire et dans
l'histoire de l'art. A force d'admirer partout du Phidias, on finit par ne plus en voir
nulle part. J'aime mieux demander quelque certitude aux plus lgers indices, que
de croire au hasard de vagues et impossibles prodiges. Aussi me laisserai-je
conduire plus loin encore par les paroles de Tzetzs, qui semblent donner le
moyen de dcouvrir lequel des deux frontons Phidias avait dcor. Mais, si ces
dductions sont tmraires, qu'on n'y voie rien de plus qu'un sentiment

l'cole de Raphal ou de Michel-Ange, de l'cole flamande ou de l'cole italienne. Cela


veut dire simplement qu'il a adopt une manire particulire, et qu'il s'efforce de copier
les qualits et les procds de tel grand peintre. Il en tait de mme dans l'antiquit.
1 Quo odem tempore muli ejus fuere Alcamenes, Critias. (Pline, XXXIV, 19.)

personnel et qu'on les accueille avec autant de dfiance que je voudrais mettre
moi-mme de rserve les noncer.
Le fronton oriental, qui couronnait la faade principale du temple, rclamait
naturellement le talent le plus sr et les sculptures les plus parfaites. On pourrait
dj supposer que la voix publique et l'aiguillon d'une ambition lgitime avaient
engag Phidias se le rserver. Cette prsomption parat confirme par un
jugement de Quintilien : On croit Phidias, dit-il, bien plus habile reprsenter les
dieux que les hommes. Or l'on sait que le fronton oriental tait l'image de
l'Olympe. Aux deux extrmits, le Jour et la Nuit dclaraient son immensit, et
les dieux assistaient dans toute leur majest la naissance de Minerve. Voici
maintenant un indice plus matriel : Phidias, dit Tzetzs, qui avait tudi la
perspective et la gomtrie, calcula tout l'effet de sa Minerve pour la hauteur
qu'elle devait occuper. Ncessairement les autres colosses furent conus dans le
mme principe. Une partie nous en reste, si la Minerve est perdue, et j'ai tch
de montrer plus haut comment chacune des statues de cette faade avait un
point de vue o se rassemblait tout son effet. Hercule, si beau de toutes parts,
prend alors une apparence de force et de majest plus imposante et rvle la
science qui a choisi sa pose et son mouvement. Un de ses bras ramen en
arrire laisse dcouvert sa puissante poitrine qu'une flexion de torse prsente
peu prs de face. L'autre bras s'avance, au contraire, et remplit le vide
considrable qu'aurait laiss sur le fond du fronton la distance du genou
l'paule. Les jambes, au lieu de se masquer, se dtachent et s'accompagnent par
un jeu plein de naturel et de largeur.
La Parque couche ne gagne pas seulement une beaut nouvelle, mais perd un
notable dfaut. On est frapp en se plaant tout fait sa droite, de la longueur
du corps et de ses profils aplatis. Un exemple encore plus sensible du ddain de
Phidias pour le succs d'un jour et les svres exigences d'une exposition
publique, c'est la Nuit coupe par la moiti du corps, Hyprion qui n'a que la tte
et les bras ; mutilations tranges lorsqu'on les voit de prs, admirables
lorsqu'elles sont leur place et qui rpandent sur l'ensemble du sujet l'illusion et
la posie.
Iris, dont le vif mouvement parait sans grce et dont les draperies ont de trop
vastes ondulations, prendrait, j'en suis sr, un autre aspect cinquante pieds de
haut. De mme Crs, Proserpine, les Parques assises, baissent leurs genoux et
ramnent un peu trop leurs jambes sous elles ; mais c'est pour qu'elles
n'arrtent point le rayon visuel, qui part d'en bas, et le laissent arriver sur le
torse tout entier. Les chevaux du Jour ne sont point attels de front, mais sur
une ligne oblique. Chaque tte avanait sur celle qui la prcdait, de manire
que toutes fussent vues distinctement. Les chevaux de la Nuit ont ces lvres
ouvertes, ces narines dilates et releves qui devaient faire saisir, malgr la
distance, l'apparence et comme le souffle de la vie. Tout est bien calcul, ainsi
que le dit Tzetzs, pour la hauteur que les statues devaient occuper ; les
difficults de la perspective sont tournes par la science l'avantage de la
sculpture.
Les statues du fronton occidental, au contraire, n'offrent aucune trace d'une
tude aussi profonde et ne semblent en rien soumises aux lois de la perspective.
Elles sont faites pour tre vues de prs.
sus est d'un fini et d'une dlicatesse qui approchent, je le disais tout l'heure, de
la nature fminine. De plus, que l'on compare sa pose avec celle de l'Hercule qui
tait s tendu, comme lui, sous l'angle de l'autre fronton. L'Hercule est relev en

quelque sorte ; ses bras et ses jambes dominent la saillie du fronton. L'Ilissus
parait s'appuyer sur le sol, tant sa plinthe a peu d'paisseur. L'Euryte, qui lui
faisait pendant, ne pouvait tre vue qu'en partie : le fragment qui reste encore
son ancienne place en est une preuve sensible. Ce n'est point ainsi que la plus
jeune des Parques tait couche sous la pente du fronton oriental. Un
soubassement considrable l'exhaussait et la prsentait complte l'admiration
du spectateur. Halirrothius et Ccrops ramnent trop leurs jambes sous eux :
d'en bas il tait difficile de comprendre leur pose. Je puis parler avec certitude de
la statue de Ccrops, qui est toujours sur le fronton et qu'on ne s'explique bien
qu'en montant au sommet du temple.
Nulle part l'artiste n'a pris l'audacieux parti de couper en deux un personnage,
comme la Nuit et Hyprion ont t coups sur l'autre faade. Il tait ais,
cependant, de supposer une des divinits de la suite de Neptune s'levant demi
au-dessus des flots ; c'tait dans la composition un lment de varit et de
posie. Mais Alcamne et craint l'effet fcheux que devait produire de prs,
dans une exposition publique, cette trange mutilation.
On cherchera encore en vain une statue dont les draperies aient un mouvement
aussi violent et aussi large que les draperies de l'Iris. La Victoire qui conduisait le
char de Minerve prtait particulirement ce style grandiose qui ne peut tre
apprci qu' distance. Elle n'a, au contraire, qu'une grce et une dlicatesse
charmantes. Enfin, les ttes qui se trouvent aujourd'hui Paris, et qui
appartiennent toutes les deux des statues de cette faade, n'ont point ces
lvres et ces narines ouvertes dont parle Tzetzs. Elles sont conformes aux
traditions les plus parfaites, mais les plus rgulires, de l'art grec.
Les conclusions qui ressortent d'une telle comparaison sont assez frappantes.
Cependant, je n'ose les noncer explicitement. Je pose simplement une question
laquelle le lecteur sera libre de rpondre lui-mme : Le fronton occidental
serait-il l'uvre d'Alcamne, le fronton oriental l'uvre de Phidias ?

CHAPITRE XVI. LES MTOPES DU PARTHNON.


Quarante-six colonnes formaient le pristyle du Parthnon. Chaque
entrecolonnement tait surmont de deux plaques carres, ornes de sculptures,
que l'on appelait mtopes. La frise extrieure tait donc compose de quatrevingt-douze cadres glisss coulisse entre les triglyphes et sur lesquels se
dtachaient des sculptures en haut-relief. Il y en avait trente-deux sur chaque
ct du temple, quatorze sur chaque faade. L'explosion de 1687 en avait laiss
treize sur le ct septentrional et dix-sept sur le ct du midi. Une seule de ces
dernires mtopes est reste, quinze sont au Muse britannique, une autre au
Muse du Louvre1. C'est celle que M. de Choiseul-Gouffier avait enleve ; faute
d'autant plus regrettable, qu'elle a servi de prtexte, mais non de justification,
aux dvastations de lord Elgin.
A l'Est et l'Ouest, au contraire, toutes sont leur place, frustes plutt que
mutiles, tant le fanatisme a mis de persvrance les anantir. On voit que des
chafaudages ont t dresss, que des ouvriers ont travaill grands coups de
marteau ; ici ; nivelant compltement la dalle de marbre ; l, satisfaits de rendre
mconnaissables les sujets et les personnages qu'on y avait sculpts. Les
mtopes du nord ont t dfigures de la mme manire. tait-ce l'glise, taitce la mosque qu'on purifiait ainsi en faisant disparatre les images profanes ?
Peu importe de savoir qui a encouru, des Grecs ou des Turcs, une indignation qui
ne remdierait rien. On ignore mme, ce qui serait plus intressant
connatre, quelle cause avait fait pargner les trente-deux mtopes du sud.
Comme ce ct du temple est tourn vers le dehors de la forteresse et voisin du
mur d'enceinte, on n'y passait jamais. Avait-on calcul que les regards n'auraient
point lieu d'tre blesss ?
Quand ces trente-deux morceaux furent dessins par Larrey en 1674, il ne
manquait que quelques bras et quelques ttes. Les mtopes qui ont survcu au
dsastre vnitien, et qui dcorent le muse de Londres, sont aussi bien
conserves, except une ou deux qu'on a brises en les enlevant. Je ne parle pas
de la mtope qui est Paris : M. de Choiseul l'a fait restaurer par Lange,
sculpteur franais.
Il n'y a donc que la frise septentrionale dont tous les sujets nous soient connus
et qui nous ait gard des sculptures assez compltes et assez nombreuses pour
qu'on puisse juger de leur caractre et de leur mrite. On a essay cependant de
deviner la composition des mtopes qui sont encore leur place. On distingue
et l des formes, des lignes, qui prsentent en effet un sens. Le reste est si
vague, qu'il est trop facile d'y voir tout ce qu'on veut. Ainsi le mme nuage offre
diffrents yeux une scne diffrente, suivant la tournure des imaginations. Je
ne me propose donc point de dcrire minutieusement des pierres qui ne sont
plus que des pierres avec des vestiges informes. La barbarie a effac jusqu'
l'ide que l'art y avait empreinte. Je ne citerai point non plus, pour les
combattre, les explications beaucoup trop prcises de quelques voyageurs. Tout
ce que je puis dire, c'est que j'ai cherch longtemps moi-mme, et toujours en
vain, retrouver ce qu'ils avaient vu. Je ne m'arrterai qu'aux sujets ou plutt

1 Une dix-huitime a t retrouve dans des fouilles rcentes. Elle est maintenant dans
l'opisthodome du Parthnon.

aux personnages assez compltement indiqus pour que tout le monde s'accorde
les reconnatre. Il est trs-important, assurment, de retrouver la dcoration
extrieure du temple et la pense religieuse qui a pu y prsider. Mais il vaut
mieux se rsigner en ignorer une partie, que de la refaire de son propre fonds.
Parmi les mtopes de la faade principale, la figure qui porte avec elle le plus de
lumire est celle qu'on voit sur la douzime mtope, en commenant compter
par la gauche. C'est Minerve, telle que la reprsentent si souvent la sculpture et
surtout les mdailles et les vases peints, Minerve guerrire, une jambe porte en
avant, le bras tendu et prsentant l'gide l'ennemi, hausse sur des sandales
tyrrhniennes1. Le reste est effac, et l'on ne peut savoir si le personnage
qu'elle repousse est un Titan qu'elle va tuer, ou Vulcain contre qui elle dfend sa
virginit.
Il tait naturel, aprs avoir montr dans les frontons la naissance de Minerve et
son entre en Attique, de peindre sur des tableaux spars ses exploits et ses
bienfaits. La tradition la mlait sans cesse la vie des temps hroques, soit
qu'elle combattit elle-mme les Gants, soit qu'elle assistt les hros dans leurs
entreprises, soit qu'elle leur enseignt les arts utiles au genre humain. Les
mtopes de Slinonte sont une preuve que ce n'tait pas seulement Athnes
que la sculpture avait compris toutes les ressources d'un principe de dcoration
aussi vari.
Une fois que l'on est assur de la prsence de Minerve, on hsite moins la
reconnatre sur d'autres mtopes plus obscures, sur la quatrime, par exemple,
en commenant compter par la gauche, o elle a devant elle un personnage
arm d'un bouclier, qui sera, si l'on veut, le Titan Encelade, l'ennemi que la
tradition lui opposait d'ordinaire ; sur la septime, o elle dompte Pgase pour
Bellrophon ; sur la dixime, o deux chevaux tranent un char mont par une
femme la longue tunique. Dj nous arrivons aux pures suppositions. Les
Athniens attribuaient Minerve l'invention du char ; le fait est certain. Mais
comme on ne peut plus distinguer aucune des formes ni des attributs de
Minerve, comme d'autre part un attelage de deux chevaux peut convenir
diffrents sujets et que nous sommes loin de connatre toutes les traditions de
l'Attique, il y a lieu de suspendre son jugement.
Il est plus facile de constater sur d'autres mtopes l'absence de la desse. Si
effacs que soient les personnages, on reconnat qu'ils sont nus, que ce sont des
hommes, qu'ils combattent. Des exemples frquents, dans l'antiquit, nous
autorisent croire qu'on avait ml aux exploits de Minerve ceux des hros
qu'elle inspirait et protgeait, d'Hercule, de Perse, de Thse. Sur la deuxime
mtope, des pattes de lion font penser Hercule et au lion de Nme. Sur la
sixime, les esprits qui aiment se jouer au milieu des apparences les plus
fantastiques suivraient aisment tout le drame de Promthe enchan ou dlivr
: la chose la plus distincte, n'est-ce pas en effet un homme sur un rocher ?
L'on ne peut donner une explication plus claire des quatorze mtopes de la
faade, si toutefois l'on ne cherche pas la prcision tout prix.
Je serai plus rserv encore sur les mtopes du nord. Des quatre qui restent
l'angle nord-est, une seule offre quelques lignes reconnaissables, une figure
derrire un cheval. Au del de l'immense brche qui coupe en deux le temple, il y

1 C'tait la chaussure ordinaire de Minerve. (Poll., Onom., VII, 22.)

en a neuf encore, frustes la plupart1. On distingue un cheval sur la sixime, deux


chevaux et un homme derrire eux sur la huitime. La neuvime a conserv
quelques beaux plis qui ressemblent de l'art. Comme sur le ct oppos du
temple on voyait le combat des Centaures et des Lapithes, on veut que celui-ci
reprsente le combat des Amazones. Je n'ai rien pu dcouvrir qui y ressemblt. Il
y a mme au cabinet des estampes, Paris2, des dessins antrieurs, peut-tre,
au voyage de Carrey. Ils reproduisent dix mtopes, dont les Centaures sont
toujours le sujet. Mais comme ils ne ressemblent aucun des groupes du midi,
comme il n'y a point de Centaures l'orient ni l'occident, ils ne peuvent avoir
appartenu qu'au ct septentrional du Parthnon.
Sur la faade occidentale, les sculptures paraissent inspires, non plus par la
fable, mais par l'histoire. C'est une srie d'engagements entre deux guerriers
pied, et, alternativement, entre un piton et un cavalier. Le piton est toujours
renvers sous le ventre du cheval qui se cabre, comme s'il n'y avait pas de place
dans le cadre de la mtope pour le mettre debout et lui donner le dveloppement
qu'exige une lutte. Cette monotonie gnrale tait sans doute rachete par la
varit des poses et des dtails ; nous ne pouvons plus en juger. Il serait mme
difficile de dterminer quels sont les ennemis que les Athniens combattent, si
l'on ne savait l'avance que ce ne peuvent tre que des Perses. Y a-t-il, en effet,
Athnes/ pour l'art, la posie, l'loquence, d'autres triomphes que Marathon et
Salamine ? Quatre sicles aprs, les athniens ne faisaient-ils pas sur ce sujet de
magnifiques discours Sylla, pendant que ses soldats pillaient leur ville. Il faut
remarquer combien la premire mtope droite rappelle un groupe de la frise du
temple de la Victoire. Le Perse agenouill qu'un Athnien saisit par la tte, a nonseulement le mme mouvement, mais le mme costume.
Je me hte d'arriver aux mtopes du ct du midi, parce que celles-l seules
offrent aux regards des images claires, et l'tude des sujets arrts. Vingt-trois
reprsentaient les Lapithes aux prises avec les Centaures ; neuf, des
personnages diffrents et des actions dtaches. Les premires existent encore ;
les dernires sont perdues. Elles occupaient le milieu de la frise et ont t
renverses avec la portion du temple qu'elles dcoraient. On les retrouvera sous
les blocs de marbre accumuls de ce ct, comme on a retrouv dj un des
Centaures. Les dessins seuls de Larrey peuvent donner une ide, non pas de leur
beaut ni de leur style, niais du sujet que l'artiste avait choisi.
A la treizime mtope commence une srie de sculptures qu'avait inspires
l'histoire d'Athnes et de sa religion naissante. On voit Crs enseignant
Triptolme l'art de semer le bl. La desse, plus grande de toute la tte, semble
encourager son lve et lancer le grain d'une main dire ; tandis que lui, tout
occup le retenir dans les plis de son manteau, s'avance d'un pas incertain.
Sur la quatorzime, Pandore tient d'une main la boite fatale, prsent des dieux
irrits, de l'autre, le couvercle qu'elle a enlev. pimthe, la vue des maux qui

1 Quatre autres mtopes sont terre au milieu des ruines.


2 C'est M. Brnstedt qui le premier a parl de ces esquisses. Elles se trouvent sous

l'tiquette : Antiquits de la ville de Rome, n 894 808. Les lgendes, dit M.


Brnstedt, sont du mme temps que les dessins. On lit sous les quatre premiers :
Combats des Athniens contre les Centaures, bas-relief du temple de Minerve, situ au
milieu du rocher de la citadelle qui domine la plaine d'Athnes ; et sur les six autres :
Suite des bas-reliefs du temple de Minerve. (Voyage et Recherches en Grce, 2e
livraison, p. 274.)

en sortent, se recule d'tonnement et d'effroi : ses. mains, qui retenaient le


manteau autour du corps, l'en cartent vivement. A en juger par l'esquisse, ce
morceau devait tre fort beau et d'un magnifique mouvement.
Sur la quinzime mtope, le dessin de Carrey prsente une figure vtue d'une
tunique qui s'agrafe sur le haut du bras et tombe au-dessous du genou : une
ceinture la serre autour de la taille avec le petit pplus qui couvre les hanches.
C'est le vtement d'une femme, ne pas s'y mprendre. Elle conduit des
chevaux qui sont cabrs, comme on les reprsentait toujours alors. Mais entre
eux et leur conductrice, il y a deux traverses qui ne se trouvent point dans les
chars ordinaires et qui font penser plutt une charrue. Ce sujet se rattacherait
ainsi au sujet de la treizime mtope.
Ensuite l'artiste avait montr rechthe renversant d'un coup mortel Eumolpe,
fils de Neptune, qui avait envahi l'Attique avec les leusiniens, ses allis. On croit
de nouveau reconnatre rechthe sur la dix-septime mtope, nu et son
manteau enroul autour du bras gauche. Une prtresse aux plis hiratiques
emporte par son ordre, soit la corbeille des Can-phonies, soit la statue de bois
tombe du ciel : car l'objet qu'elle tient deux mains est bris et
mconnaissable. Plus loin, c'taient les deux filles de Ccrops, Aglaure et Hers.
Aprs avoir dcouvert, malgr la dfense de Minerve, le panier qui renfermait le
petit rechthe, elles sont prises de fureur et courent d'un mouvement violent se
prcipiter du haut de l'Acropole. Au second plan, Pandrose, leur sur, fidle la
desse, dtourne la tte pour n'tre pas tmoin de leur mort misrable.
Sur la dix-neuvime mtope, deux femmes la pose calme et noble paraissent
converser ensemble. A la tte de l'une est attach un voile qui tombe sur les
paules, attribut ordinaire de Pandrose devenue grande prtresse de Minerve.
Peut-tre y a-t-il un rapport religieux entre cette mtope et la suivante, o l'on
voit encore deux prtresses. La premire, debout devant une console o il y a
plusieurs manuscrits, les droule, tandis que la seconde emporte un des
rouleaux. Ce sont vraisemblablement les livres des lois et des rites sacrs, que
l'on promenait en procession solennelle le jour des Thesmophories.
Sur la vingt et unime mtope sont reprsentes de nouveau deux femmes,
droite et gauche d'une petite statue place sur un pidestal. la roideur avec
laquelle tombent les bras de la statue, le corps tout d'une pice, le vtement
troit et sans plis, rpondent l'ide que l'on se peut faire des images antiques
des dieux, morceaux de bois grossirement taills. Peut-tre est-ce la statue
tombe du ciel que l'on gardait dans le temple de Minerve Poliade. Les prtresses
sont occupes l'orner, suivant l'usage ; du moins, le geste de l'une d'elles, qui
porte la main la tte de la statue, le ferait croire.
. J'ai pass rapidement en revue toutes ces mtopes dfigures ou perdues,
parce qu'elles ne prsentent rien de certain l'archologie ni d'intressant l'art.
Mais du moins l'on peut se faire une ide du plan et de l'ensemble de la frise
extrieure ; on retrouve la pense qui en avait dispos la dcoration.
Sur la faade principale, c'tait Minerve elle-mme et les hros qu'elle protgeait
dont les exploits et les bienfaits avaient t retracs. Ces sujets n'avaient rien de
particulier l'Attique. C'tait une suite, un dveloppement naturel des frontons
et de la lgende de Minerve.
Au contraire, les hommes et leur histoire occupaient la faade postrieure : la
victoire des Athniens sur les Perses, le triomphe de la civilisation sur la
barbarie, un des plus grands faits de l'antiquit. C'tait par le secours de Minerve

qu'Athnes avait chang l'esclavage et la ruine contre une gloire imprissable.


Dj la reconnaissance publique lui avait lev un temple en la saluant desse de
la Victoire, et, sur la petite frise, la sculpture avait crit un sujet qui fut rpt
sur les mtopes du Parthnon.
Comme lien de l'histoire des dieux et des hommes, on avait reprsent sur les
longs cts du temple les origines demi fabuleuses d'Athnes et de sa religion,
les exploits et les sages institutions d'rechthe, le fils de Minerve, le sort
diffrent des trois filles de Ccrops, prtresses de la desse, l'tablissement de
son culte, des ftes, des mystres sacrs, les diverses phases de la civilisation
naissante, tout ce qu'il y avait, dans les traditions nationales et comme
domestiques, de clair et d'accessible l'art. Ces sujets ne pouvaient
probablement fournir soixante-quatre tableaux ; c'est pourquoi l'on a rempli les
vides par un combat de Lapithes et de Centaures, sujet si favorable la varit,
si familier la sculpture grecque qu'on ne peut ne pas y voir comme une loi de la
tradition.
La frise, son nom grec l'indique, porta dans le principe des animaux peints, puis
sculpts. Les vases archaques qu'on trouve partout en Grce et qui sont
couverts d'animaux fantastiques, de sphinx, de griffons, de monstres emprunts
l'gypte et surtout l'Asie, peuvent donner une ide des ornements figurs sur
les mtopes des premiers. temples. On en verra un exemple sur les mtopes
trouves Assos. Elles ont mme ceci de curieux : au milieu de sphinx qui se
regardent face face, de lions qui dvorent des taureaux, on aperoit dj le
Centaure, cration tout aussi fantastique, mais dont l'art s'empara
exclusivement. On comprit quelles ressources offrait cette double nature qui
runissait la beaut de l'homme la beaut du cheval. Ainsi le respect de la
tradition et l'intrt des artistes eux-mmes s'unissaient pour choisir une
Centauromachie. Isocrate dit que ce furent les Athniens qui, sous la conduite de
Minerve et de Thse, anantirent les Centaures. Il faudrait donc supposer qu'ils
ont pris, sur le Parthnon, la place des Lapithes.
Tel tait le plan de la frise extrieure. Sans en faire un loge exagr, je suis
frapp d'une certaine grandeur qui le caractrise et d'un enchanement
philosophique qui en relie toutes les parties sur une faade, les temps hroques
; sur l'autre, les temps historiques ; sur les longs cts, comme transition, les
reprsentants de la civilisation et de la religion enseignant tes bienfaits de l'une
et de l'autre aux habitants de l'Attique. L'unit rpandue sur l'uvre entire,
c'est l'ide de Minerve toujours prsente : d'elle venaient tous les bienfaits de la
paix et toutes les gloires de la guerre.
On se figure aisment, sans qu'il soit besoin de les dcrire, ce que sont des
cadres hauts de quatre pieds environ, sur chacun desquels un Centaure lutte
contre un Grec, ici vainqueur, l vaincu. Des amphores et des cratres sont
renverss sous les pieds des combattants et quelquefois leur servent d'armes :
car la querelle s'est leve au milieu du festin. Pour rompre la monotonie de ces
duels qu'un champ troit condamnait un petit nombre de dveloppements et de
poses, on y avait ml l'enlvement de quelques femmes. Les anciens savaient
distinguer sans doute Hippodamie, la fiance de Pirithos, et le Centaure
Eurytion.
Le relief de ces sculptures est si saillant, qu'elles se dtachent parfois
compltement du fond de la mtope. D'autres parties deviendraient en quelques
coups de ciseau de vritables ouvrages de ronde bosse. Cette exagration n'tait
pas seulement calcule pour la hauteur o se trouvaient les mtopes, mais

rectifie et sensiblement diminue par la triple saillie des chapiteaux et de leur


tailloir, de la corniche, des triglyphes. De sorte qu' leur place elles ne
dbordaient pas, comme on pourrait le craindre, et rentraient dans l'harmonie
gnrale de l'entablement1. Ce principe de demi-bosse a t appliqu moins
heureusement au temple de Thse. La frise de la cella n'est gure qu' dix-sept
pieds au-dessus du spectateur ; le pristyle qui l'entoure. ne permet qu'un rayon
visuel trop voisin de la perpendiculaire ; de sorte que les bosses et leurs ombres
se projettent avec toute leur valeur. Au Parthnon, l'lvation tait triple ; les
sculptures taient places sur la frise du pristyle mme, de manire tre vues
d'aussi loin qu'on le voulait ; les saillies de l'entablement corrigeaient
l'importance dessein exagre des hauts-reliefs. La science de la perspective
avait combin tous ses effets : par elle les mtopes ne paraissaient plus que ce
qu'elles devaient tre, des cames insrs entre des triglyphes.
L, je reconnatrais volontiers Phidias et les connaissances mathmatiques qu'il
appliqua le premier, dit-on, la sculpture. De mme, la grande pense qui avait
conu et dispos l'ensemble des sujets ne peut tre sortie que d'une seule tte.
Mais, au contraire, les dtails et l'excution de cadres si indpendants les uns
des autres doivent tre laisss l'inspiration varie des diffrents sculpteurs qui
se les partagrent. Le sujet indiqu, la grandeur des plaques et la saillie du relief
dtermines, l'uvre des mains les plus diverses rentrera ncessairement, et
dans l'ide gnrale, et dans le plan matriel de la frise. Quant au caractre des
sculptures, c'est une question tout autre ; il n'est pas sans intrt de s'y arrter.
Je ne sais si ceux qui attribuent Phidias et son cole la dcoration du
Parthnon entier ont tenu suffisamment compte des mtopes du Muse
britannique. Il y en a d'une beaut incomparable : c'est le plus petit nombre.
D'autres ont des dfauts tellement frappants qu'on les dclarerait mauvaises, si
un mlange de qualits srieuses ne donnait rflchir. Par exemple, le
Centaure qui bondit triomphant sur le cadavre de son ennemi est d'un
mouvement et d'une expression admirables. L'orgueil et l'ivresse insolente de la
victoire n'ont jamais t rendus avec autant de bonheur. Cabr et frmissant, il.
foule encore aux pieds un corps qui n'a plus de sentiment. Sa queue fouette l'air.
Derrire lui volent les pattes d'une peau de panthre que son bras tendait
comme un bouclier. La gueule de l'animal pend vers le mort comme pour le
dvorer. On dirait que le Centaure communique aux objets mmes qui
l'entourent sa frocit. Il y a dans cette ombre de panthre l'intention et l'illusion
qu'a mises Michel-Ange dans la peau que tient la main saint Barthlemy dans
le Jugement dernier. Le cadavre, tendu terre, est d'une vrit saisissante :
c'est dj le calme de la mort, et c'est encore sa dernire convulsion.
Un autre groupe, un peu infrieur en beaut, c'est le Centaure qui saisit un Grec
par la jambe et le renverse par-dessus une amphore. Le mouvement a quelque
chose de trivial, mais il est remarquable par son nergie et sa prcision. Je
citerai encore le Centaure qui, frapp dans les reins, porte la main sa blessure.
Le Grec l'a saisi par les cheveux et va redoubler. Son manteau, compltement
ouvert, forme derrire son corps une vaste tenture qui sert.de fond la scne
entire. Quoiqu'il y ait dans les personnages un peu de mollesse, ces draperies,
avec leur tournure grandiose, sont d'un fort bel effet.

1 Une seule mtope complte a t laisse sa place, mais elle suffit pour dmontrer la
vrit de ces remarques. Elle reprsente un Centaure qui tient sous son bras la tte d'un
Athnien. Elle se trouve sur le ct du midi, l'angle occidental.

Une qualit toute nouvelle distingue la quatrime mtope : c'est une expression
touchante. Spares de cette mtope, les deux ttes ont t dcouvertes au
muse de Copenhague par M. Brnstedt1 ; il a port lui-mme les moulages
Londres. Le jeune Grec, demi terrass, lve vers son ennemi un visage
suppliant : la terreur y est peinte, tempre par une charmante beaut. Le
Centaure, qui allait lui briser le crne avec une norme amphore, suspend son
coup, mu par tant de jeunesse ; ses traits respirent une douce piti.
Mais, ct de morceaux si remarquables, il y en a d'une composition
malheureuse, quoique l'excution dnote beaucoup de savoir. Trois, surtout2,
choquent singulirement le got par leur roideur et leur gaucherie ce sont les
dernires mtopes vers l'angle nord-est. Les combattants sont engags
mollement, leurs poses sont gnes, leurs mouvements sans vigueur comme
sans grce. Tel autre groupe sera mme ridicule, et le Grec appuie son pied sur
le poitrail du Centaure au mpris de toutes les lois de l'quilibre, en tendant
l'autre jarret comme un danseur. Ici, les proportions de l'Athnien3 sont courtes,
l, le corps du Centaure4 est trop long. Dans les monstres, la fusion des deux
natures, de l'homme et du cheval, n'est pas toujours rendue avec un art sr de
lui-mme. Les femmes enleves ont quelque chose de grossier et de disgracieux.
Celle du muse du Parthnon se dbat lourdement, et ses vtements sont tirs
avec trop de brutalit. La mtope du Louvre est la rptition du mme motif
tourn d'un autre ct.
La diffrence de mains suffirait-elle expliquer l'ingalit du travail ? Je ne le
crois pas. Car il y a dans toutes ces sculptures un mme style, un mme
systme, qui constitue ce que l'on appelle, tort ou raison, une cole. Dans les
moins remarquables, la nature est rendue avec une vrit et une science qui
laissent bien peu dsirer : mais une nature trop matrielle, triviale- parfois
dans ses mouvements, laquelle manque le sentiment de l'idal. En outre, on
voit percer une duret qui touche l'archasme ; mais, comme elle en est dj
trop loigne pour lui emprunter sa puissance massive ou sa nave roideur,
comme elle est trop loigne aussi de la perfection absolue pour demander la
force la science exquise des proportions, l'ensemble est parfois mou et indcis
; symptme des talents secondaires aux poques de transition. Ils perdent les
avantages de leur vieille manire et ne peuvent atteindre aux difficiles mrites de
la manire nouvelle.
L'cole qui prcde Phidias tait arrive une imitation aussi fidle que possible
de la nature et la connaissance la plus prcise du corps humain. Ce qui lui
manquait, c'tait l'idal et les beauts dont l'idal est le principe : la proportion,
le sentiment, la grce. Lorsque Phidias apporta son sicle cette rvlation, les
habiles et les plus jeunes en profitrent, Alcamne leur tte. Mais, comme il
arrive toutes les poques de rforme, il y eut, ct de l'enthousiasme,
l'opposition. Les vieux matres protestrent, et, par une juste fiert, gardrent
leur manire, qui avait produit aussi des chefs-d'uvre. Quelques lves leur
1 Voyage et Recherches en Grce, p. 171. Seulement M. Brnstedt a tort de les

rapporter la 7e mtope de Carrey ; elles appartiennent la 4e.


2 N 30, 31 et 32 des dessins de Carrey. Ce n'est pas, bien entendu d'aprs les dessins

de Carrey que je juge ces mtopes, mais d'aprs les originaux. Les dessins de Carrey
sont dans les mains de tout le monde, depuis la belle publication du comte de Laborde,
et ses numros suivent l'ordre mme des mtopes.
3 N 23.
4 N 29.

restrent fidles : c'est ces continuateurs de l'cole attique que j'attribuerais


les mtopes qui nous restent.
Phidias eut besoin d'employer aux innombrables sculptures du Parthnon tous les
artistes qui se trouvaient alors Athnes. La frise extrieure portait, a elle seule,
environ' deux cents figures d'une demi-bosse si prononce, qu'elles valent
presque autant de statues un peu plus petites que nature. Prcisment, les
travaux de ce genre taient familiers la vieille cole, qui, pendant
l'administration de Cimon, avait dcor de hauts-reliefs diffrents temples et y
avait reprsent les mmes sujets. Phidias, oblig de s'adresser elle, et par
gard et par ncessit, ne pouvait rencontrer plus heureusement.
Peut-tre est-ce m'carter de la rserve dont je voudrais toujours user. Car je ne
puis justifier par aucun texte l'opinion que j'expose. Mais, en matire d'art, les
uvres elles-mmes portent crites des preuves qui supplent au tmoignage de
l'histoire. Les mtopes sont d'un style particulier, qui n'est ni celui de la frise, ni
celui des frontons. Cette manire a parfois de la gaucherie, de la duret, de
l'archasme ; parfois, des beauts solides et clatantes qui rappellent les
sculptures du temple de Thse et la frise du temple de la Victoire. Ce ne sont
donc pas seulement des auteurs diffrents qui s'y trahissent, mais une cole qui
n'est pas celle de Phidias.
L'histoire, du reste, nous donne les noms de quelques-uns de ses contemporains
avec la clbrit desquels il a d compter, quelque supriorit qu'il et lui-mme.
C'taient Critios, Crsilas, Hgias, Nsiots. Ces sculpteurs, avec leurs lves, se
chargrent-ils de la frise extrieure tout entire ? C'est ce qu'on saurait, si les
mtopes des trois autres cts taient conserves. Mais je ne parle que de celles
du midi, les seules dont on puisse dire qu'elles existent encore. Les sujets plus
neufs et qui touchaient l'histoire civile ou religieuse de l'Attique furent peuttre confis aux talents plus souples de la nouvelle gnration.

CHAPITRE XVII. LA FRISE DU PARTHNON.


Tandis que l'extrieur du temple tait orn de cadres et de sujets dtachs, la
frise abrite sous le portique offrait une suite non interrompue de bas-reliefs qui
tournaient autour de ses quatre cts et reprsentaient un sujet unique, la fte
des Panathnes. Du Inonde hroque on passait au monde rel. Ce n'taient
plus les bienfaits et le mythe de Minerve que le ciseau avait retracs, mais le
culte que lui rendait son peuple. Grav sur le marbre, ce tmoignage de la pit
publique devenait immortel : c'tait une fte qui ne cessait jamais.
Peu de crmonies antiques nous sont mieux connues que les Panathnes. Les
textes propres en prciser les dtails ont t recueillis avec tant de soin par
Meursius1, classs avec tant de mthode, qu'on ne pourrait y ajouter que
d'inutiles commentaires. Les sculptures du Parthnon sont une dmonstration
claire et comme vivante de l'histoire, mais de l'histoire telle que l'art doit la
comprendre et la traduire, embellie par ses crations, rehausse par un
caractre idal. Le dsir de pntrer dans les murs de la Grce nous entrane
prendre au mot les monuments o on les voit figures, et nous faisons peine la
part de la fantaisie de l'artiste. Nous ne cherchons pas s'il a pu ajouter, au gr de
son inspiration, des dtails potiques ; si, au lieu de copier servilement les faits,
il ne les a pas disposs, runis, combins diffremment, formant d'lments
divers un ensemble harmonieux. L'archologie elle-mme ne peut tre satisfaite
de ces interprtations : elles sont trop faciles et blessent trop le sentiment de
l'art pour tre vraies. Le gnie grec, quelque contenu qu'il soit par la tradition et
par les rgles du beau, a une libert d'allures et une richesse d'imagination qui
doivent nous rendre circonspects. Ses uvres ne se traduisent pas comme une
prose courante. Elles ont, ainsi que la posie, leurs belles fictions, leurs gracieux
mensonges : on les admire, mais on se garde d'y croire aveuglment.
La frise du Parthnon offre ce mlange de ralit et d'idal qui claire la fois la
science et qui la trompe. Cependant, les dieux qu'on y voit assis auprs des
mortels, les tres allgoriques qui conduisent les chars des guerriers, avertissent
la critique d'user de rserve. La description des Panathnes n'est pas crite par
le sculpteur comme elle le serait par l'historien.
D'abord, la composition mme ne retrace pas, comme on l'a dit souvent, la seule
procession des Panathnes. C'est l'ensemble de ces ftes solennelles, depuis les
crmonies secrtes qui se clbraient, la nuit, dans le temple de Minerve
Poliade, jusqu'aux courses de chars et de chevaux dont les bords de l'Ilissus
taient le thtre. Ici, les dieux assistent au triomphe de Minerve ; l, les jeunes
Athniens se prparent et revtent leur costume dans le Cramique ou dans le
Gymnase. Leurs esclaves amnent leurs chevaux, les brident, les caressent : Par
un enchanement habile, les principales scnes sont runies, malgr la diffrence
du lieu et du temps. La disposition mme de la frise aide l'artiste leur donner
l'unit et une impulsion commune.
C'est l ce qui a pu faire illusion. Mais, pour avoir mconnu les libres crations du
gnie, on a avanc, sans preuves et quelquefois en contradiction avec les
crivains anciens, des explications naturellement fort invraisemblables. Ainsi, le
Parthnon, et non plus l'rechthion, est devenu le centre et le but, des
1 Voyez tom. II, Panathena.

crmonies1 ; le ppias n'a plus t qu'un rideau qui pendait devant la statue de
Phidias2 ; la prtresse de Minerve et le Praxiergide se sont transforms en reine
et en archonte-roi3, pour que la procession en devint plus magnifique, et l'on a
fait monter sur le rocher de l'Acropole des troupes de cavaliers et des chars
quatre chevaux4. Je tcherai de faire ressortir, dans une rapide numration, les
dtails que les textes justifient, ceux dont ils laissent l'artiste la responsabilit
et le mrite.
Sur le ct oriental de la frise, au-dessus de l'entre, la grande prtresse et un
prtre de Minerve prludent la fte par les crmonies qui en sont l'origine et
le but. Je n'ai point parler ici de la pense politique qui avait prsid
l'institution des Panathnes. Aux yeux du peuple, c'tait simplement le jour o
l'on enlevait la statue en bois, la Minerve tombe du ciel, son pplus terni,
pour en substituer un neuf qu'on apportait en grande pompe. Ce n'est pas sans
raison que l'on a reprsent sur la faade principale, au centre de l'action, les
rites sacrs qui formaient le caractre distinctif du culte de Minerve. Du ct
gauche, la grande prtresse reoit des deux vierges Errhphores les objets
mystrieux qu'elles ont t chercher dans la, ville. Pendant la nuit qui prcde la
fte, dit Pausanias, les Errhphores prennent sur leur tte ce que la prtresse de
la desse leur donne porter. Elles ignorent ce qu'on leur remet ; celle qui le
leur donne l'ignore aussi. Il y a dans la ville, prs de la Vnus des Jardins, une
enceinte o se trouve un chemin souterrain, creus par la nature. Les jeunes
filles descendent par l, dposent leur fardeau. et en reoivent un nouveau
soigneusement couvert.
On a suppos, d'aprs l'tymologie, que ce qu'elles emportaient de l'Acropole,
c'taient les restes de la laine qui avait servi tisser le vieux pplus, et que ce
qu'elles rapportaient, c'tait la laine qui devait entrer dans la confection du
nouveau. Tout ce que l'on sait, c'est que les deux Errhphores travaillaient avec
les prtresses au vtement sacr. Elles commenaient le dernier jour du mois
Pyanepsion. Tant que leur travail durait, elles demeuraient ct de
l'rechthion. Il fallait qu'elles eussent au moins sept ans, onze au plus. On
remarquera, en effet, sur le bas-relief, que leur taille est beaucoup plus petite
que celle de la prtresse. Comme la scne se passe pendant la nuit, la premire
tient la main un flambeau. En s'approchant, on distingue mme les contours de
la flamme.
Pendant ce temps, un des Praxiergides a enlev la statue de bois le pplus des
quatre dernires annes. Il le replie, aid par un jeune enfant, et la desse est
prte recevoir sa nouvelle parure. Ces prliminaires, symbole de la fte
entire, ont lieu dans le secret du sanctuaire. L'on ne s'tonnera pas de voir le
culte de Minerve Poliade figur sur la frise du Parthnon, puisqu'on l'a vu dj
figur sur les mtopes.
A droite et gauche de ces deux groupes, qui reprsentent l'ide de Minerve,
douze dieux sont assis, spectateurs invisibles, comme dans les pomes piques,
des actions des mortels. Les personnages qui se trouvent auprs d'eux leur
tournent compltement le dos, tant leur prsence est cache. Demander

Leake, p. 546.
Visconti, Mmoire sur les sculptures du Parthnon, p. 36.
Visconti, Mmoire, etc., p. 37.
Ottfried Mller, Mmoire annex l'dition allemande de Stuart (t. p. 698). Leake,
p. 317.

1
2
3
4

pourquoi la fantaisie de l'artiste a ajout cette composition, c'est demander


pourquoi Homre nous dcrit les dieux sur l'Olympe ou le Gargare, pendant que
les Troyens et les Grecs combattent dans la plaine. L'art n'a-t-il pas besoin,
comme la posie, d'agrandir son sujet, de parler l'imagination, de chercher la
vrit et le charme dans un monde surnaturel ? Aussi me garderai-je bien de
rechercher exactement ce que font ces divinits. Elles regardent et se montrent
la fte ; elles s'entretiennent ensemble dans des poses, ici pleines de majest, l
pleines d'abandon. Assises, elles sont aussi grandes que les mortels debout.
Leurs proportions prtent-elles encore mieux une belle et lgante sculpture ?
Placs au-dessus de l'entre du temple, donnent-elles cette partie de la frise
plus de noblesse, plus de calme et plus de grandiose ? Il n'en faut pas davantage
: c'est l ce que voulait l'artiste.
Quant au nom qu'il convient de donner ces diffrents dieux, on se trouve fort
embarrass. Les costumes sont trs-simples, les attributs ont presque tous
disparu, et chacun peut les interprter au gr du systme gnral qu'il adopte.
Trois systmes ont-t proposs, qui tous les trois peuvent se soutenir, mais
un degr ingal. L'un, sans trop d'effort, nomme les principaux dieux de l'Olympe
; le second, les divinits infrieures, et les personnages hroques pour lesquels
Athnes avait un culte particulier ; le troisime (c'est celui d'Ottfried Mller) fait
figurer sur la frise les dieux et les demi-dieux qui avaient leurs autels, soit dans
l'Acropole, soit tout auprs, et qui, voisins de Minerve, assistaient naturellement
du fond de leurs temples tous ses mystres comme toutes ses pompes. C'est
une ide trs-ingnieuse et qui ne manque ni de simplicit ni de logique. En
l'adoptant cependant, on hsitera encore sur le choix des noms. Car les temples
qui entouraient l'Acropole taient fort nombreux, et nous ne les connaissons pas
tous. Peut-tre Ottfried Mller n'a-t-il pas tenu assez de compte du rapport qu'il
faut tablir entre la topographie et la manire dont les dieux sont groups.
Ainsi, droite du prtre et de la prtresse qui occupent le milieu de la faade, je
reconnais bien Hygie et Esculape, dont le temple tait presque l'entre de la
citadelle. Esculape, appuy sur son bton, se retourne pour parler Hygie, au
bras de laquelle s'enroule un serpent, si petit, qu'on dirait un bracelet. Mais
ensuite, la runion de Neptune, d'rechthe, de Pitho, de Vnus, ne se peut
gure justifier. Vnus, du reste, a le voile d'une prtresse, et l'enfant qui
s'appuie sur ses genoux n'a pas d'ailes, ainsi qu'en devrait avoir l'Amour. Il est
naturel de donner une place aux divinits qui habitaient dans le temple de
Minerve Poliade ; comme ces cinq figures sont les plus proches de ce temple et le
regardent, je proposerais d'y voir Neptune, Vulcain, jeune et beau, tel que le
comprenait l'art cette poque, Vulcain, dont l'autel tait plac devant
l'rechthion, ct de celui de Neptune.
Devant lui est Aglaure, dont le sanctuaire tait au-dessous de l'rechthion, dans
une grotte qui avait une communication souterraine avec le plateau de
l'Acropole. La chevelure est serre. troitement par une de ces coiffes lgantes
que l'on remarque sur les monnaies syracusaines d'un petit module : signe
caractristique des nymphes ou des simples mortelles, et non des desses. Sa
main est passe, par un mouvement plein d'intimit, sous le bras de sa sur
Pandrose, qui est assise devant elle. Pandrose a le mme costume et le mme
voile qui la distinguent sur le fronton occidental du Parthnon. La religion, autant
que la sculpture, avait besoin de ces types arrts qui s'imprimaient par leur
constance dans l'imagination du peuple et rpandaient la lumire sur le monde
polythiste. Le voile tait, ce qu'il parait, un des attributs de Pandrose et le
symbole de son sacerdoce. L'enfant qui se tient debout, accoud sur ses genoux,

serait rechthe, de mme que sur le fronton occidental. Elle lui montre, de sa
main tendue, la tte de la procession, qui parait l'angle de la frise.
Pour les divinits qui sont de l'autre ct et regardent le sud, je crois les
explications d'Ottfried Mller trs-justes, une exception prs, que je signalerai
tout l'heure. Le dieu la longue barbe, qui tient un sceptre, rappelle Jupiter ;
Jupiter, qui avait deux autels dans l'Acropole, l'un sous le nom de Protecteur de
la Citadelle, l'autre sous le nom de Trs-Haut. Il est assis, non pas sur un simple
sige, comme le sont les autres dieux, mais sur un trne, dont les bras sont
soutenus par des sphinx. Phidias reproduisit ce mme motif sur le trne
d'Olympie. Junon, avec sa large poitrine et ses beaux bras qui tendent derrire
elle un vaste voile, se tourne vers Jupiter et semble lui parler. Auprs d'elle se
tient une jeune desse, Iris, qui saisit au-dessus de sa tte sa draperie toujours
agite.
Devant Junon est le Mars au repos, tel que le reprsente la statue de la villa
Ludovisi : une jambe tendue, l'autre replie, et les deux mains croises sur le
genou, pose pleine la fois d'abandon et de force. Ottfried Mller l'a pris pour
Vulcain, parce qu'il ne savait comment justifier sa prsence. Il n'a pas song la
colline de Mars, l'Aropage, que cent pas peine sparent de l'Acropole.
Ensuite l'on voit une femme qui tient, non pas une rame ou une massue deux
bouts, comme le ferait croire le grossier dessin de Carrey, mais une torche dont
les ctes relies en faisceau sont parfaitement reconnaissables. C'est, je crois,
l'attribut distinctif de Crs. L'leusinium tait au pied mme de la citadelle, du
ct de l'orient, et l'on sait que c'tait une des stations de la pompe sacre.
Enfin, deux jeunes dieux semblables, et de forme et d'ajustement, s'appuient
fraternellement l'un sur l'autre. Ce mouvement seul fait penser Castor et
Pollux : car il n'y a point d'autre indication. Du reste, leur temple tait galement
au pied de l'Acropole, au-dessous de l'Agraulium. Polygnote et Micon l'avaient
dcor de peintures.
La mme symtrie qui avait dispos les deux groupes de divinits, droite et
gauche de l'axe du temple, continue placer les diffrentes classes de
personnages, de manire ce qu'elles se correspondent et se fassent pendant.
On peut se figurer une procession sur deux rangs qu'on aurait ddoubls, pour
appliquer chaque rang sur un des longs cts du temple et sur un des angles de
la faade. Ils s'avancent par un mouvement parallle ; c'est le mme ordre, ce
sont les mmes motifs, les mmes dtails, mais traits avec une richesse et une
varit remarquables, quoiqu'elles se dmentent quelquefois. Dans une simple
description, on doit donc viter ces rptitions, en runissant deux moitis ainsi
divises. Ce qui se dit d'un des cts du temple s'applique galement l'autre.
Auprs des dieux on voit s'entretenir gravement un certain nombre de vieillards
et d'hommes moins gs. Tous ont leurs manteaux et la plupart s'appuient sur
un bton. Debout, ils sont peine aussi grands que les dieux assis. C'est ainsi
qu'Homre distingue les mortels et les habitants de l'Olympe. Ce sont des
personnages considrables. Mais comment savoir si ce sont les archontes, ou les
gardiens des lois, ou les rois des tribus, ou les prtres de la famille des
tobutades et des Cryces ? Deux d'entre eux, dont l'un tient un rouleau la
main, semblent donner des instructions aux jeunes filles qui se prsentent les
premires. Ceux-l, on les reconnatrait volontiers pour les gardiens des lois et
des rites sacrs.

Les jeunes vierges portent des patres et des vases qui devaient servir aux
sacrifices. L'une tient un norme chandelier ; une autre, une corbeille, et c'est la
seule qui rappelle les Canphores. Il faut dire qu'un certain nombre d'objets
taient en mtal et n'ont laiss aucune trace. Les filles des trangers domicilis
en Attique, des Mtques, figurent dans la procession, et, comme l'ordonnait
une loi humiliante, elles portent, ici les aiguires, l les siges et les ombrelles
qui servaient aux Canphores, choisies parmi les plus nobles familles. Au
moment o la procession arrive sur la faade, des hrauts ou ordonnateurs de la
fte sont placs aux deux angles du pronaos. Tourns vers les longs cts, ils
appellent par leurs gestes la suite du cortge, comme si elle tardait paratre.
C'tait un lien ingnieux entre les diffrentes parties de la frise.
Ensuite s'avancent les bufs destins au sacrifice. Chacune des colonies
athniennes en envoyait un le jour des Panathnes. Les uns s'avancent d'un pas
tranquille, au milieu des jeunes gens et des sacrificateurs qui les conduisent ; les
autres rsistent et cherchent s'chapper : source de mouvement et de varit,
sans que cependant l'ordre de la crmonie en soit troubl. Des enfants
conduisent un blier.
Derrire les victimes, les Mtques portent des bassins assez semblables des
auges et des outres pleines d'huile, prix des vainqueurs aux jeux
Panathnaques. Puis s'avancent les musiciens jouant de la flte ou de la lyre,
accompagnement ordinaire des sacrifices. Mais une raison particulire explique la
prsence des musiciens sur la frise. Pricls venait d'instituer pour la premire
fois des prix de musique, l'occasion des Panathnes, et il avait rgl lui-mme
comment aurait lieu le concours de flte, de chant et de lyre. Enfin, la troupe des
vieillards, qui ferme la marche, porte la main des branches d'olivier. On les
appelait pour ce motif Thallophores. Ce qui montre combien le culte du beau
tait pouss loin chez les Grecs, mme en dehors de l'art, c'est qu'on ne
choisissait que des vieillards remarquables par leur beaut.
Alors commenaient dfiler les chars quatre chevaux et les cavaliers, dont les
flots presss remplissaient un espace considrable. C'est l que l'imagination et
le talent du sculpteur avaient pu se dvelopper librement, et l'on voit avec quelle
complaisance il s'est arrt un sujet qui offrait tant de ressources. La pompe
sacre n'tait que la moiti de la fte. Une autre moiti, non moins importante,
c'taient les courses, les luttes qui avaient lieu en l'honneur de Minerve, sur les
bords de l'Ilissus. On faisait remonter jusqu' rechthe l'institution de ces jeux,
qui rappelaient les bienfaits de Minerve. La premire, elle avait dompt le cheval
; la premire, elle l'avait attel au joug. Les courses faisaient donc, en quelque
sorte, partie de son culte. En les reproduisant, le sculpteur, loin de dtruire
l'unit de son sujet, l'agrandissait et le rendait complet. Les volutions de
cavalerie taient, Athnes, un lment indispensable des grandes solennits.
Elles ont, sur la frise, un caractre de ralit tout diffrent de la fantaisie qui
semble avoir prsid la composition des chars, autant, du moins, que l'tat de
mutilation de ces derniers morceaux permet d'en juger.
Auprs des quatre chevaux, ou leur tte, on voit un homme qui, tantt les
contient, tantt se retourne vers les deux personnages monts sur le char. D'un
ct, c'est une femme la longue tunique qui tient les rnes ; de l'autre, un
guerrier avec le casque, le bouclier et le plus souvent la cuirasse. Parfois, il
s'lance terre ou s'lance sur le char ; parfois il y reste debout dans une pose
martiale et anime. On a cru reconnatre dans ces mouvements divers une image
de la guerre homrique, o les hros sautaient chaque instant de leur char

pour combattre, et l'on a emprunt une inscription qui a trait aux jeux
Panathnaques le nom d'Apobates, pour le donner ces jeunes guerriers.
Mais aucune inscription ne nous apprend quelles taient les femmes montes
auprs d'eux. Ce ne peuvent tre des vierges athniennes. Les murs des
Ioniens taient trop hostiles ce mlange des deux sexes et l'ducation virile
donne aux filles. Du reste, une vierge spartiate et-elle pu elle-mme contenir
et diriger quatre coursiers fougueux ? Ce sont plutt des tres allgoriques, et le
fronton occidental du Parthnon fait penser naturellement la Victoire, qui
conduit le char d'rechthe.
I.A. cavalcade est trop clbre, le dessin et le moulage l'ont trop souvent
reproduite, pour que j'aie besoin de la dcrire. Qui n'a vu cette suite jamais
inimitable de beaux et gracieux jeunes gens, lgre-renient assis sur leurs
coursiers thessaliens, les uns vtus de la tunique ou de la cuirasse, les autres
nus ou laissant flotter au vent la chlamyde derrire leurs paules ? Leurs ttes
portent quelquefois le casque, quelquefois ce chapeau larges bords que les
Athniens avaient emprunt l'Arcadie. Un grand nombre ont autour des jambes
les ornements que Xnophon recommande aux cavaliers et qu'il appelle
embates. L'artiste a adopt ce dtail pour rompre la monotonie des jambes
toujours nues. Car il est remarquer qu'il a cart compltement l'quipement
du cheval. C'est une consquence du principe qui prside toute sculpture
grecque, trop amoureuse de la forme pour consentir la voiler et la dfigurer
sous les dtails.
Je n'ai pas besoin de faire ressortir tout ce qu'il y a de conventionnel dans des
bas-reliefs o l'on voit des jeunes gens tout nus assister une crmonie sacre,
aux ftes de la chaste Minerve, et les vierges de noble famille monter pieds nus
le rocher de l'Acropole. On ne s'tonnera donc point si les chevaux sont sans
selle et s'ils n'ont qu'une simple bride en mtal. Les trous o elles s'engageaient
se voient encore la bouche du cheval et la main du cavalier. La troupe
s'avance au galop, par un mouvement plein d'ensemble, mais d'une allure
retenue et qui n'a rien d'imptueux. Les chevaux semblent galoper sur place, ou
plutt se cabrer gracieusement. Si l'on veut une description exacte du cheval du
Parthnon, qu'on lise le onzime chapitre du Trait d'quitation. Le type idal
que cherche Xnophon, Phidias l'a constamment copi. La race thessalienne offre
encore aujourd'hui une certaine ressemblance avec les bas-reliefs de la frise.
Il me reste parler de la frise occidentale, qui est une suite de la frise du nord,
mais o la scne change compltement. On dirait les coulisses d'un thtre, et
nous assistons aux prparatifs et la toilette des acteurs. Quelques jeunes
Athniens, dj monts, essayent leurs chevaux et vont rejoindre le gros de la
marche, qui court sur le ct du nord. D'autres se font amener leurs coursiers,
contiennent leur fougue, les brident, les caressent. Quelques-uns se parent pour
la fte, en causant avec leurs compagnons. Il y a mme des dtails d'une
intimit et d'un naturel qui montrent un art bien sr de lui-mme. Un Athnien
passe sa tunique, de la mme manire que nous passons nos chemises, et plus
loin, un cheval laiss libre chasse d'un mouvement de tte les mouches qui lui
piquent la jambe. Il est inutile de dire quelle varit et combien de ressources
nouvelles prsentent ces tableaux emprunts la vie ordinaire. Placs sur la
faade postrieure du temple, au-dessus de l'entre de l'opisthodome, dont le
caractre est plutt civil Glue religieux, ils sont en harmonie avec le lieu qu'ils
occupent. Sur la faade orientale, on avait, au contraire, reprsent l'auguste
assemble des dieux.

Le Muse britannique ne possde qu'un des morceaux de la frise occidentale. Les


autres sont rests sur le Parthnon. Quoique noircis par la fume des bivouacs,
ils ont gard, et l, ces couleurs dores qui sont, Athnes, la fleur des
marbres antiques. On peut juger, au moins, de l'intention relle des sculptures et
de l'effet qu'elles produisent leur place. Aprs la frise du pronaos, la frise de
l'opisthodome est, par bonheur, la partie la plus soigne et la plus parfaite
d'excution. On avait calcul que les morceaux situs au-dessus des deux
entres du temple s'offraient plus souvent aux regards.
J'ai dj parl des ornements de mtal qui s'ajustaient aux sculptures :
couronnes, armes, brides, accessoires de toute sorte. Il y en avait d'autres
figurs sur le marbre mme, ils taient revtus de couleurs, comme le fond de la
frise, ainsi que certains dtails qui conservent encore quelques traces de
peinture. Le bas-relief qui se trouve au Muse du Louvre prsentait, avant qu'on
ne le nettoyt, les mmes indications. Je ne crois pas, cependant, que les figures
fussent entirement peintes. A quoi bon sculpter le marbre grands frais ? La
peinture, en quelques coups de pinceau, ne pouvait-elle imiter les ombres et les
saillies des diffrents plans. Ce qui me ferait mme penser que la frise tait
peinte avec une grande discrtion, c'est un des usages de la fte des
Panathnes. Une loi dfendait d'assister, non pas seulement la procession
sacre, mais aux jeux eux-mmes, avec des vtements de couleur.
La frise du Parthnon est plus connue en Europe que les statues des frontons,
parce qu'elle a t moule, rduite et mise la porte des plus humbles
fortunes. L'opinion publique attache particulirement cette uvre le nom de
Phidias, peut-tre avec raison. Mais, sans qu'il soit besoin de rpter ce que j'ai
dj expos plusieurs fois, on comprend de quelle manire il faut attribuer
Phidias un. travail aussi immense.
Il y a dans ces sculptures une diffrence frappante entre la composition et
l'excution. La composition a un caractre d'unit que personne n'a mconnu.
C'est le mme principe, le mme dessin, le mme style. On sent qu'une seule
inspiration a esquiss d'un bout l'autre tous les tableaux. L'excution, au
contraire, est ingale : ici, admirable de largeur ou de fini ; l, sche, nglige,
parfois mme incorrecte. Ce passage de la beaut la mdiocrit ne peut
s'expliquer que par les mains diffrentes qui ont rendu la pense du matre. De
l'examen seul des bas-reliefs rsulte cette conviction, que si Phidias a conu et
dessin leur magnifique ensemble, ses lves les ont gravs sur le marbre. Je dis
ses lves, parce qu'il n'y avait que son cole qui pt le suivre dans la voie
nouvelle o il entrait.
Ses prdcesseurs avaient dcor les temples de sculptures haut-relief, qui
n'taient qu'une imitation de la nature. On dirait des statues en ronde bosse,
coupes par la moiti, et appliques sur un fond uni. Telles sont les sculptures du
temple de Thse, telles sont celles de la Victoire sans ailes, telles sont les
mtopes du Parthnon. Phidias fut proprement l'inventeur du bas-relief. Il sut,
avec une lgre saillie, donner aux surfaces et aux plans leur valeur apparente.
La science de la perspective et le sentiment personnel l'aidrent produire cette
illusion. Ce genre chappe aux rgles ordinaires de l'art. Il ne s'agit plus de
copier exactement les formes et leurs dveloppements rels, mais d'en indiquer,
sur une paisseur considrablement rduite, les proportions relatives et les
masses ingales. Il fallait demander l'inspiration du ciseau ce qu'on obtient,
dans la grande sculpture, par l'tude du modle, et s'en fier un trait heureux,
un effet imprvu, pour rendre certaines vrits. Les lois mmes de la logique

furent quelquefois violes. Ainsi l'on donna aux figures du second plan plus de
saillie qu' celles du premier. Ainsi le champ du bas-relief fut creus par placs,
et quelques parties sculptes s'y enfoncrent. Il convenait, en outre, de calculer
la hauteur qu'occupait l'uvre entire, et de mnager habilement les
incorrections, plus favorables au jeu de la perspective qu'une rgularit
maladroite.
Ce systme exigeait une verve, une souplesse, un sentiment surtout, inconnu
aux vieux matres de l'cole attique. Celui qui l'avait cr pouvait seul former des
talents encore jeunes et flexibles. La part de Phidias dans le vaste travail de la
frise n'aurait donc rien d'exagr si elle se rduisait un dessin gnral,
quelques. morceaux d'excution qui servirent de modle, et une influence
directe sur les tudes de ses lves. Pour l'esquisse elle-mme, j'admettrai
toutes les rserves que l'on voudra faire. Chacun a pu apporter son ide ; chacun
a pu, dans l'intrt de la varit, chercher des motifs, des combinaisons
diffrentes. Mais l'ensemble a trop d'unit, trop d'harmonie de style, pour qu'un
seul gnie n'ait pas recueilli tous les lments, et, en se les assimilant, ne les ait
pas transforms et couls dans le mme moule. La preuve la plus remarquable,
c'est que les morceaux dont le travail est le plus faible et le plus schement
rendu sont esquisss avec autant de largeur que les autres et dans le mme
sentiment.
C'est ainsi que l'on peut sans exagration attribuer Phidias quatre cents pieds
de sculpture. Peu importe de retrouver quelques figures qu'il aura lui-mme
excutes. Ce seront naturellement les plus parfaites. Mais c'est lui qui a cr un
genre nouveau et substitu la demi-bosse le vritable bas-relief. C'est lui qui a
dessin les cartons de la frise entire. Car, du moment qu'on reconnat l'uvre
d'une seule main, cette main peut-elle ne pas tre celle du maitre ? C'est lui
enfin qui, par ses inspirations,. ses conseils, sa surveillance, a conduit l'excution
et soutenu dans une voie inconnue les lves qu'il avait initis son art. C'est
ainsi que Raphal faisait peindre les Loges par ses lves, aprs en avoir dessin
les cartons. Nous savons qu'il n'a excut que deux morceaux : Dieu sparant le
chaos, Dieu lanant la lune et le soleil, et cependant nous lui attribuons l'uvre
entire.

CHAPITRE XVIII. LA STATUE D'OR ET D'IVOIRE.


C'est une tude singulirement intressante que de suivre, travers l'obscurit
qui l'entoure, l'origine et les progrs de la statuaire grecque ; de voir comment,
aprs avoir quarri d'abord et enduit de grossires couleurs des morceaux de
bois, elle en vint des imitations plus exactes ; comment ces mannequins furent
ensuite dors, habills de riches toffes, dont les plis symtriques et immobiles
inspirrent l'cole gintique, cole dont nous ne connaissons gure que les
belles uvres, parce que nous n'avons que ses marbres et qu'elle n'employa le
marbre que dans la dernire priode de son dveloppement.
Plus tard, on rougit de voir ls dieux reprsents d'une manire indigne de leur
majest. Mais, comme les simulacres taient consacrs par leur antiquit mme,
et qu'on les croyait, la plupart, tombs du ciel, on osa seulement les retoucher.
Aux vtements vritables on substitua des draperies de bronze et d'or1 ; les
ttes et les bras furent refaits en marbre blanc, ou bien on revtit d'ivoire le bois
qu'on respectait, en insrant dans l'orbite de l'il des matires prcieuses. Ainsi
se forma peu peu cette branche de l'art que les modernes peuvent peine
concevoir, mais que la Grce tenait en si universel honneur, et laquelle les
hommes libres avaient seuls le droit de se consacrer, la Toreutique.
L'Asie enseigna former l'image des dieux des matires les plus rares (la Bible en
fait foi ) ; l'gypte, lui donner ds proportions colossales. Phidias runit tous ces
lments barbares, y joignit l'exprience de ses devanciers, et cra des uvres
d'une beaut idale, o la richesse ne nuisait point au grandiose, o le grandiose
ne s'cartait ni de la nature ni du vrai. Dans son Jupiter Olympien, M.
Quatremre de Quincy a crit l'histoire de la toreutique et de Phidias, de manire
ce qu'on ne puisse faire autre chose aprs lui que le copier. Il enseigne encore,
avec toute l'autorit que lui donne son double titre de savant et d'artiste, la
thorie de la statuaire chryslphantine, qui tait si compltement inconnue
qu'on croyait peine au tmoignage des auteurs anciens. Comment l'ivoire
pouvait s'amollir et se tailler, l'or se nuancer et se teindre ; comment les
morceaux se travaillaient sparment, puis s'assemblaient ; par quelle armature
se soutenait le colosse : en un mot, les questions les plus dlicates sont rsolues
par M. Quatremre, tantt l'aide d'un texte habilement interprt, tantt par
l'autorit de ses tudes personnelles et de ses connaissances pratiques.
La statue qui fut place dans le Parthnon avait vingt-six coudes de hauteur
(environ trente-neuf pieds). Si l'on donne seulement huit pieds la base, qui tait
orne elle-mme de sculptures, elle porte la hauteur totale quarante-sept
pieds. On comprend, par ce seul chiffre, quelle dpense ce fut de couvrir d'ivoire
et d'or un pareil colosse. Phidias avait propos au peuple de faire les nus en
marbre pentlique, qui devait conserver son clat plus longtemps. Les Athniens
gotaient assez cet avis. Mais il eut l'imprudence ou l'adresse d'ajouter que ce
serait meilleur march : aussitt ils le firent taire. Il ne convenait qu' une petite
1 La toreutique existe encore dans l'art byzantin, mais transporte dans la peinture. On

trouve frquemment dans les glises grecques des tableaux qui reprsentent la Vierge ou
des Saints, avec une couronne d'or, des vtements d'argent, tandis que la tte et les
mains sont peintes. Le pays est-il pauvre et l'glise modeste, la couronne est en cuivre,
la draperie en fer-blanc. Ce sont des feuilles doues sur bois et o les lignes sont graves
en creux.

ville comme Plates de demander Phidias un colosse conomique en marbre et


en bois dor.
Nous ignorons ce que cotrent l'ivoire et son dispendieux appareil. Mais ce fut
videmment un sacrifice beaucoup plus rel que les quarante talents d'or
employs aux vtements de la desse. Comme dans l'antiquit on ne voulait
pour le trsor public ni placement ni rapport, peu importait qu'on enfermt l'or
monnay et en lingots dans l'opisthodome, ou qu'on le fondit, pour le garder
sous forme de draperie. On le comptait aussi bien comme une rserve pour les
circonstances extrmes. C'est ce que faisait Pricls tout le premier, quelques
annes peine aprs l'achvement de la statue, au commencement de la guerre
du Ploponnse. Par son conseil, Phidias avait dispos l'or de manire qu'on pt
l'enlever facilement et le peser. Cette prcaution le sauva dans son premier
procs et permettait, la ncessit pressant, de consacrer au salut public des
ornements qu'on pouvait remplacer par du pltre ou du bois dor.
Minerve tait reprsente debout, avec une tunique qui lui tombait jusqu'aux
pieds. Sa poitrine tait couverte par l'gide ; au milieu de l'gide tait la tte de
Mduse, en ivoire, comme le fait remarquer Pausanias : c'est dire que l'gide
tait en or. Une de ses mains, tendue, portait une Victoire haute de quatre
coudes (six pieds environ), en ivoire galement, avec une draperie et des ailes
d'or. C'tait un des morceaux les plus admirables. L'autre main tenait la lance,
auprs de laquelle on voyait le serpent, forme symbolique d'rechthe. Les
connaisseurs le louaient fort.
Le bouclier reposait aux pieds de la desse, et son casque tait surmont d'un
sphinx et orn, de chaque ct, d'un griffon. Il n'est pas besoin de dire que le
visage, les pieds, les mains, taient en ivoire. Pour la prunelle des yeux, Phidias
avait choisi deux pierres prcieuses dont la couleur approchait autant que
possible de l'ivoire ; harmonieuse alliance qui rendait la transparence et le rayon
lumineux du regard humain. Des yeux bleus eussent probablement tranch trop
vivement sur la douceur de l'ivoire, et l'art, au nom d'un got exquis, osa
ddaigner la tradition.
Ainsi nous pouvons, l'aide des tmoignages anciens, entrevoir la Minerve du
Parthnon, ses proportions colossales, sa pose, les particularits importantes de
son ajustement, la disposition des riches matriaux dont elle tait forme. Mais,
lorsqu'il s'agit des chefs-d'uvre de l'art, l'esprit ne se tient clair vritablement
que par l'entremise des sens, et l'on est amen chercher, parmi les sculptures
grecques qui nous sont parvenues, des types qui prcisent les vagues esquisses
de notre imagination.
C'est ce qu'a fait M. Quatremre, et cette partie de son ouvrage est, si j'ose le
dire, un peu moins heureuse. Je ne parle pas de ses dessins, que l'on ne doit
considrer que comme des explications, des dmonstrations peintes, et o il ne
faut chercher ni le style, ni le sentiment grec1 : cela tenait au got gnral du
temps. Mais cette influence se retrouve encore dans ses apprciations gnrales
et dans ses thories esthtiques. Pour la Minerve, en particulier, on souhaiterait
un type tout diffrent de celui que nous prsente M. Quatremre : L'influence,
dit-il, que l'espce de la matire et du travail analogue elle peut avoir eue sur
le style des statues, fut certainement sensible l'gard des ouvrages qui firent

1 On voit, par les lettres qu'il crit de Londres Canova (1818), quelle rvlation furent
plus tard pour M. Quatremre les sculptures du Parthnon.

partie de cette division de l'art de la sculpture qu'on appela toreutique. Si donc la


Minerve du Parthnon fut d'or et d'ivoire, si elle fut un compos de toutes les
richesses extrieures de l'art, cette seule considration nous conduit chercher
les analogues de cette statue dans celles des figures de Minerve o brille la fois
le style le plus riche, le plus vari et le plus abondant en dtails.
Ce principe pos, M. Quatremre se rappelle une pierre grave, signe par
Aspasius, belle, du reste, mais charge d'ornements, manire, et qui trahirait
son poque, si la faon des lettres grecques ne l'indiquait clairement. Le profil de
la desse semble drob aux peintures de Pompi, pur, mou et un peu banal.
Elle porte un double collier et des boucles d'oreilles. Son casque immense est
surmont d'un cimier trois rangs. Un sphinx se cache demi sous le cimier ;
deux pgases couvrent les cts du casque. Huit chevaux au galop sont rangs
sur la visire. D'autres pgases ornent les plaques mobiles qui se rabattaient sur
les oreilles. Sur la partie qui protge la nuque, on voit encore une branche
d'olivier, des cailles de serpent. Ainsi une uvre qui porte un cachet clatant de
recherche et de profusion a paru une copie de Phidias. Qui ne voit que le style de
la pierre grave appartient spcialement cette branche de la sculpture dans
laquelle l'artiste se trouvait naturellement port multiplier les accessoires et les
richesses de dtail ? Ce got ayant incontestablement t celui de la Minerve du
Parthnon, il doit paratre peu prs dmontr, etc., etc.
M. Quatremre est confirm dans son opinion par la ressemblance qu'il trouve
entre les ttradrachmes athniens de la seconde poque et la pierre d'Aspasius.
Je ferai remarquer que ces ttradrachmes, qui sont postrieurs au sicle
d'Alexandre, ne portent ni le sphinx ni les griffons dont parle Pausanias ; en
change, ils ont deux pgases et, sur la visire du casque, huit chevaux dont il
ne parle pas.
Enfin, pour l'ajustement, M. Quatremre choisit son modle j la villa Albani. Mais
il ne se dirige point vers la clbre Minerve dont la beaut puissante et le
caractre grandiose taient peu gots par une gnration qui prfrait l'Apollon
et le Mlagre. Il s'arrte devant une Minerve infrieure en beaut, mais qui le
frappe par une disposition d'habillement et de draperie trs distincte, par sa
richesse et son lgance, et une tte tout fait conforme pour le style et la
coiffure1 aux ttes du ttradrachme d'Athnes et de la pierre grave d'Aspasius.
Au lieu de combattre mthodiquement le systme de M : Quatremre, j'essayerai
d'exposer une ide diffrente. Peut-tre l'imagination voque-t-elle mieux la
Minerve d'or et d'ivoire la place mme o elle s'levait et au milieu des
marbres du Parthnon ?
La mesure et une exquise sobrit sont l'essence de l'art grec, avant sa
dcadence. En architecture, en sculpture, dans la peinture des vases, partout l'on
admire ce gnie de grce et de simplicit, qui rencontre la beaut sans paratre
la chercher. La prtention l'effet et une ambitieuse ostentation lui sont
tellement inconnues, qu'il se rsigne volontiers une certaine monotonie, en
rptant un beau motif, plutt que de chercher l'originalit. Ceux qui croient
l'influence des lieux et du ciel sur l'esprit d'un peuple, pourraient dire que la
nature mme de la Grce enseignait aux artistes combien la distinction est
ennemie du luxe et comment les beauts les plus simples produisent les plus
grands effets et des impressions toujours neuves. Ce caractre minent du beau
1 Le casque passe cependant pour une restauration moderne. Il a, en effet, t copi sur
le casque de la Minerve Farnse.

sicle ne pouvait se transformer tout coup, parce qu'au lieu du marbre on


employait l'ivoire, au lieu du bronze l'or. La matire ne fait point l'artiste. Un
talent affect le sera encore devant la pierre la plus grossire. Une inspiration
puissante ne se rapetisse pas jusqu' la minutie, parce qu'elle va ptrir un lingot
d'or.
Si la statuaire chryslphantine avait t entrane ses dbuts (ce que nous
ignorons) vers un luxe trop complaisant d'ornements et d'accessoires ; si, en
copiant les vtements vritables des mannequins en bois, elle s'tait attache
en reproduire la varit, la profusion, le clinquant ; le premier soin de Phidias et
t de la ramener un got svre et au mpris de ces talages. Je n'en cherche
d'autre garant que sa manire grave, sobre, grandiose, telle du moins que nous
la rvlent les jugements des anciens et les sculptures du Parthnon. L'or et
l'ivoire n'taient point pour lui des trsors dont il fallait multiplier les
blouissements. C'taient les plus belles substances o pt s'imprimer la pense
humaine, les plus favorables aux conceptions du sculpteur, mais condition qu'il
n'en ft point l'esclave. Leur poids dans la balance frappera les esprits positifs :
pour un artiste, elles n'ont que la valeur que son gnie leur donne. Quelle gloire,
en effet, d'tre parvenu, force d'ornements et d'invention, dpenser un talent
d'or de plus ! Un artiste ordinaire sait dj placer plus haut la vritable beaut.
On peut sans crainte reconnatre cette sagesse au plus grand de tous les
sculpteurs.
La Minerve n'tait donc point une de ces madones d'Italie, crases sous le poids
de l'or et des joyaux. En cherchant m'en retracer l'image, ce n'est point le jeu
des matires prcieuses qui me proccupe, c'est la pense qui leur a donn la vie
; et cette pense, toujours simple et sublime, sera sous l'or et l'ivoire ce qu'elle
et t sous le bronze et le marbre.
J'irai aussi tout d'abord vers la villa Albani, mais pour y revoir la vraie, la seule
Minerve qu'elle possde, ce chef-d'uvre que des Dieux nagure en vogue ont
injustement rejet dans l'ombre. Ce que je rclamerai au nom de Phidias, c'est
cette tte calme et puissante, cette bouche qui ne sait point sourire, mais qui
respire la sagesse et la persuasion, ces yeux d'une srnit invincible, ces traits
svres qui n'ont de fminin qu'une idale puret ; c'est la chevelure, qui
encadre le front de ses flots presss et que le casque ne peut contenir ; le cou,
enfin, et la ligne des paules qui tiennent la fois de l'Hercule et de la vierge.
Voil ce que je me figure facilement dans des proportions colossales, tant la
grandeur absolue qui rehausse dj le marbre y porte naturellement l'esprit. Le
ton chaud et harmonieux de l'ivoire donnera aux traits de la desse je ne sais
quel clat doux et quelle grce moins austre. Les yeux n'ont point le globe
teint et morne des statues ordinaires. A une hauteur de quarante pieds,
personne ne distingue les pierres prcieuses : mais on voit briller l'clair de
l'intelligence divine et les deux rayons qui annoncent la vie.
Je ne parle point des bras de la Minerve Albane, qui sont modernes. Mais je lui
emprunterais encore cette belle et large poitrine, dont les seins gonfls par la
force, et non par la volupt, soulvent la lourde gide qui les presse. Je voudrais
l'gide plus ample encore et retombant derrire les paules, comme je ne l'ai vue
qu' Munich. Sans revenir la pesanteur symtrique de la Minerve d'gine, que
la tradition ait encore toute sa force ! Que l'gide soit toujours la peau de chvre
et ne manque point d'une certaine raideur ! Que l'or qui la formera sorte plus
rouge des fourneaux des teinturiers, pour rappeler le vermillon dont les femmes
libyennes la peignaient. Au milieu, on voit la tte de Mduse, en ivoire et plus

grande que nature. Pour le reste des vtements, il faut quitter la Minerve Albane
; car Pausanias nous apprend que Phidias avait envelopp la desse de la seule
tunique, qui lui tombait jusqu'aux pieds. M. Quatremre est conduit par son
systme ne tenir aucun compte du tmoignage de Pausanias, unique autorit
cependant. Il trouve que cette simplicit ne se prte nullement au got de
richesse qu'il suppose la statuaire chryslphantine1, et il met dans sa
restauration trois tages de draperies, o l'or change autant de fois de nuance
que l'toffe de nature.
Pour moi, j'aurai plus de respect pour un texte ancien. J'y trouve une nouvelle
preuve de la simplicit grandiose du style de Phidias, et je ne suis nulle-nient
embarrass pour me figurer sa Minerve aussi modestement vtue. Elle est en
tunique, comme la Minerve Borghse, qui tient aussi la lance et qui porte aussi
sur son casque le sphinx et les deux griffons, comme la Minerve de Florence,
comme la Minerve du Capitole, comme les Minerves Chiaramonti, Pamphili,
Giustiniani, Rome, comme deux charmants torses qu'on a retrouvs dans
l'Acropole d'Athnes, enfin, ce qui est plus dcisif encore, comme la Minerve du
fronton occidental. Le pplus tait rserv Minerve Poliade. La desse du
Parthnon avait le costume des vierges : la tunique tombante, serre autour de
la taille par un simple nud, par deux serpents, si l'on veut, ces gardiens de tous
les trsors. Car les deux statues que l'on voit au Muse des Propyles ont des
trous la ceinture qui retenaient des ornements de mtal, et le marbre de la villa
Borghse porte encore les serpents. Mettez la robe et le manteau : il faut que les
draperies prennent de la consistance, de la pesanteur. Au lieu qu'en imitant la
simple tunique de lin, l'or court sur tout le corps en mille plis souples et lgers.
Ce n'est ni sa richesse, ni son immense quantit, qui frappe les yeux ; c'est son
essence fine et ductile, sa nuance transparente qui semble voiler les formes
comme d'un tissu de lumire. Les Grandes desses et les Parques du fronton
oriental nous rvlent le style de ces inimitables draperies.
Pour le casque, l'on doit aussi s'en tenir Pausanias : Il y a, dit-il, sur le sommet
du casque, un sphinx, et sur les cts, des griffons. Voil qui est positif, et je ne
vois pas comment on peut ensuite chercher une copie de Phidias sur un
ttradrachme qui n'a ni les griffons, ni le sphinx, ou sur une pierre grave qui a
seulement le sphinx, avec une profusion d'ornements dont Pausanias ne dit pas
un mot. La tte parait dj suffisamment charge par ces trois monstres, sans
qu'on y ajoute quatre pgases et huit chevaux. Je ne sais vraiment pourquoi
l'esprit ne se tiendrait pas satisfait, lorsque la description de Pausanias est si
pleinement confirme par un des beaux antiques du Muse de Naples : je veux
parler de la Minerve Farnse, dont le casque est prcisment surmont d'un
sphinx, entre deux griffons. La visire et les garde joues sont relevs ; les trois
tres fantastiques s'tendent sur la surface arrondie et forment un triple cimier.
Cela est lgant, riche avec mesure ; on ne peut rien demander de plus un
casque. Imaginez-le plus beau, dans d'autres proportions : ce sera celui de
Phidias.
Quant au type de la Victoire, ce morceau si admirable, selon Pline, je ne le
chercherai pas sur les monnaies romaines, mais au Parthnon mme, sur le
fronton oriental. C'est pour cela que je ne puis la voir demi-nue, comme la
reprsente M. Quatremre. Son mouvement ne fera point glisser la tunique,
agrafe solidement sur l'paule. Mais, tourne vers la desse, elle tend ses

1 Page 130 du Jupiter Olympien.

deux beaux bras d'ivoire et lui prsente1 la couronne qui la consacre invincible.
Ses ailes battent demi ; les plis de sa tunique d'or s'agitent derrire elle en
gracieuses ondulations et laissent dcouvert les pieds et le bas des jambes,
comme sur le fronton. La main que Minerve tient tendue est assez loigne du
corps pour que la Victoire qu'elle soutient se prsente de profil au spectateur :
ainsi se combinaient toutes les convenances.
Le bras de Minerve s'appuyait sur le bord du bouclier dress auprs d'elle. Cette
disposition permettait de la soutenir, l'intrieur, par de puissantes armatures.
Le bouclier devait avoir de quinze dix-huit pieds de haut, pour garder sa
proportion avec le colosse. On comprend qu'une pareille surface n'avait pu rester
nue. Phidias l'orna de bas-reliefs des deux cts ; ce qui prouve qu'il tait dans
une position verticale. Tel on le voit sur une foule de bas-reliefs trouvs dans
l'Acropole.
Sur la face concave, il reprsenta la guerre des Dieux et des Gants, o Minerve
joue un si grand rle ; sur la face convexe, la guerre des Amazones. C'tait une
bordure et comme une frise, qui courait autour du bouclier. Phidias, dit
Plutarque, s'tait reprsent sous les traits d'un vieillard chauve, qui soulve une
pierre des deux mains ; il y ajouta un portrait admirable de Pricls, combattant
contre une Amazone. Dans la main qui pousse la lance et passe devant le visage,
il y a une intention pleine de finesse : elle veut masquer la ressemblance qui
clate cependant de chaque ct. On a vu une copie de cette partie du bouclier
sur un vase peint de la collection Tischbein. Mais le personnage qui lance une
pierre des deux mains ne parat nullement chauve. Il est coiff d'un chapeau, et
sa chevelure abondante tombe en boucles sur ses paules. Le prtendu Pricls
montre compltement son visage, et la main qui tient le javelot n'a rien de
commun avec la description de Plutarque. Quelque dsir qu'on ait de retrouver
les traits d'hommes si clbres et un dessin de Phidias, on ne peut faire une telle
violence la vrit.
Comme s'il pressentait l'envie qu'exciterait l'immortalit qu'il se dcernait luimme, Phidias avait plac si habilement son portrait, en si intime rapport avec la
statue, qu'on ne pouvait l'enlever, sans que l'ensemble de la niasse ne se dsunit
et ne se dconcertt. M. Quatremre donne une solution trs-vraisemblable de
ce problme : Le bouclier, dit-il, tait comme le point de runion des principales
armatures et, en quelque sorte, la clef de leur assemblage. La tte de Phidias
pouvait tre en mme temps celle d'un des crous ou d'une vis de l'armature. Si
on l'et drange, l'ensemble de la statue se serait trouv en pril d'tre dissous
et dtruit. En effet, la Victoire, la main qui la supportait, les bras et de proche en
proche d'autres pices auraient menac ruine.
Mais tant d'art ne fit qu'accrotre la colre du peuple et sa jalousie ainsi
prvenue. L'uvre resta ; mais l'artiste, accus d'impit, fut jet en prison et y
mourut. C'tait, Athnes, la rcompense ordinaire des grands hommes. Quelle
vieillesse fut celle de Pricls ! Combien la peste fut bienfaisante, qui le droba
lui-mme l'ingratitude de ses concitoyens ! Dj on avait exil Anaxagoras, son
vieux maitre ; ses larmes seules avaient sauv Aspasie ; Phidias, son ami, tait
mort en prison. Les Athniens craignaient encore Pricls et son sourcil

1 Telle on la voit dans la main du Jupiter Nicphore (monnaies d'Antiochus IV piphane),


telle dans la main du Jupiter Olympien dont on a des copies graves sur pierre. J'en
possde une moi-mme, o la Victoire est tourne, non pas vers le public, comme un
acteur sur la scne, mais vers le Dieu.

olympien. Mais, n'osant l'attaquer dans sa puissance, ils le blessaient dans ses
affections et se revengeaient sur une femme et sur deux vieillards !
Outre le bouclier, les semelles de la desse avaient t ornes de sculptures. L,
peut-tre, on pourrait accuser la statuaire chryslphantine d'exagration et de
profusion. Mais il ne faut pas oublier que le genre colossal a ses exigences, et
que, de mme qu' l'aide d'un verre grossissant on aperoit sur les objets une
foule de dtails jusque-l invisibles, de mme, quand les objets eux-mmes
grossissent, l'artiste doit multiplier les ornements, pour que les grandes surfaces
ne paraissent point nues et monotones. La chaussure qu'il donna Minerve tait
la chaussure tyrrhnienne. C'tait d'ordinaire, dit Pollux1, une semelle de quatre
doigts de haut, avec des corroies dores. Sur une statue six sept fois plus
grande que nature, elle devenait donc paisse de vingt-six doigts, c'est--dire de
quinze ou seize pouces. Lorsqu'on tait loin, peu importait que cette surface ft
lisse ou dcore de bas-reliefs. Mais lorsqu'on s'approchait, le regard, en se
portant au-dessus du pidestal, rencontrait cette norme semelle, qui prenait
une importance dmesure, prcisment parce qu'on ne pouvait embrasser
l'ensemble du colosse. Faire diversion, occuper la curiosit, la charnier par une
srie de sujets, c'tait plus que de l'art : c'tait une ncessit. Les sujets taient
les combats des Lapithes et des Centaures.
Enfin, je ne crois pas qu'il soit besoin de justifier Phidias d'avoir orn de
sculptures le vaste pidestal qui supportait la statue. Peut-tre tait-il en bronze,
pour ne point nuire l'effet de l'uvre principale. Dans ce cas, la statuaire
chryslphantine serait hors de cause. Phidias avait appel lui-mme sa
composition la Naissance de Pandore. Il avait reprsent, en outre, la naissance
de vingt divinits : Apollon et Diane, sur leur le flottante ; Vnus sortant des
ondes ; Bacchus, de la cuisse de Jupiter ; Minerve, de son cerveau ; les fils de
Lda, de leur coquille brise, etc., etc. Ce seraient l, en effet, des sources de
beauts aussi riches que varies. Mais, faute de donnes prcises, nous sommes
condamns la rserve et au silence.
Tout ce que l'on sait, c'est que Phidias consacra beaucoup de temps l'excution
du pidestal. En gnral, comme on l'a vu plus haut, il travaillait lentement et
avec un soin infini. Assurment, des lves et des praticiens d'lite l'aidaient
construire la Minerve : sans cela, une vie d'homme suffisait peine une
semblable tche. Mais donnez-lui les talents les plus distingus, et Colots, qui
travailla au Jupiter olympien, et Mys, qui avait reprsent sur le bouclier de la
grande Minerve en bronze le combat des Lapithes et des Centaures : vous
arriverez seulement vous expliquer comment, en si peu d'annes, un chefd'uvre immense a pu tre termin.
La statue de Minerve fut place dans le Parthnon la troisime anne de la 85e
olympiade, sous l'archontat de Thodore. Elle fut enleve du temple par les
chrtiens, sous le rgne de Justinien, et probablement elle alla orner
l'hippodrome de Constantinople, avec d'autres uvres de Phidias, et faire
pendant au Jupiter olympien. Pausanias, aprs six sicles, l'avait vue encore
dans toute sa splendeur ; tant les Athniens l'entretenaient avec un soin
religieux. L'Acropole tant un lieu lev et aride, on avait craint que la
scheresse de l'atmosphre ne gtt l'ivoire, et l'on jetait constamment de l'eau
1 Pollux, Onom., VII, 22. La Melpomne du Capitole porte la chaussure tyrrhnienne.

Quelques lignes horizontales, traces sur la semelle, indiquent qu'elle tait compose de
plusieurs couches.

autour du pidestal. La fracheur et l'vaporation de l'eau maintenaient,


l'intrieur du temple, une qualit d'air favorable la conservation de l'ivoire.
Chaque anne, le 25 du mois tharglion, on enlevait les ornements de la statue
et on la tenait voile tous les regards, pour en visiter et nettoyer les moindres
dtails. C'taient les Praxiergides qui taient chargs de ce soin, les mmes qui
habillaient la vieille statue en bois de Minerve Poliade. Cette crmonie s'appelait
les Plyntries, le lavage, jour triste et de fcheux prsage. Alcibiade revint d'exil
ce jour-l, et l'on remarqua que la desse semblait le recevoir contrecur et
comme avec malveillance, puisqu'elle se cachait et le repoussait loin d'elle.
Telle tait la Minerve de Phidias, sa plus clbre statue, aprs le Jupiter
olympien. L'antiquit entire n'a eu qu'un long murmure d'admiration pour ces
chefs-d'uvre d'un genre de sculpture inconnu aux modernes. Aujourd'hui, nonseulement l'imagination ne s'en forme que difficilement une ide, faute
d'exemples et d'analogie, mais elle est refroidie et comme dgote par un
certain nombre de prjugs, qu'un peu de rflexion suffit dissiper. Notre got
s'inquite de ce mlange d'or et d'ivoire ; tant nous sommes accoutums ne
demander la sculpture que la forme abstraite et redouter la moindre
apparence de couleur. L'ivoire a cependant une fermet de poli, une douceur de
ton, bien suprieures la froideur du marbre et sous lesquelles on croit sentir
une tide manation de la vie. La beaut de certains Christs en ivoire, uvre des
artistes de la Renaissance, en donnerait, en petit, une assez juste ide. L'ivoire
tait donc pour la reprsentation des formes nues.
Distinguer les draperie des chairs par une diffrence de couleur et de matire,
c'est une ide tellement conforme la nature, que le systme contraire demande
videmment nos sens une ducation plus longue. On avait choisi cette flamme
brillante, dit Pindare, qui resplendit au milieu des tnbres. Si d'abord on n'y vit
que le pins rare et le plus prcieux de tous les mtaux, l'art, en devenant plus
dlicat et plus rflchi, remarqua que ses teintes chaudes et harmonieuses se
mariaient dlicieusement avec l'ivoire. C'est pour cela que, si l'or et l'argent sont
unis sur le bouclier d'Achille, on ne, verra jamais aux temps moins barbares
l'argent prter la toreutique ses reflets blafards. Les villes pauvres aimaient
encore mieux le bois dor. L'intrieur de nos glises et de nos palais d'une
certaine poque, le got gnral de notre temps montrent cependant que nous
estimons l'alliance la plus heureuse et la plus magnifique, celle du blanc et de
l'or. Substituez seulement la blancheur dure et mate de nos stucs ou de nos
marbres la moelleuse pleur de l'ivoire.
En outre, on considre avec dfiance cette grande sculpture qui n'est forme que
de pices d'ivoire rapportes et qui est sillonne de joints et de sutures. Pour
l'effet gnral, je ne ferai mme pas de rponse aux incrdules ; mais je les
mnerai devant quelques parties moins branles du Parthnon. L, ils
chercheront en vain de l'il et du doigt les joints des diffrentes assises,
invisibles si le canon ne les et trahis en en faisant voler quelque clat. Les
hommes qui faisaient d'un monument entier un seul morceau de marbre taientils plus embarrasss pour unir en une seule surface et fondre comme en un seul
jet une substance d'un grain plus fin et plus serr ? Je suis persuad que les
joints de la Minerve chappaient l'examen le plus minutieux, bien loin qu'
trente ou quarante pieds d'lvation on pt en deviner l'existence.
Cependant, comme l'admiration de l'art antique ne doit jamais tourner en
aveuglement, je terminerai par une critique qui me semble avoir quelque
vraisemblance. Ceux qui se figurent exactement la disposition et la grandeur

d'un temple grec ne seront-ils pas choqus d'une disproportion considrable


entre le monument et la statue qu'il contenait ? L'intrieur du Parthnon n'avait
gure plus de cinquante-cinq pieds de hauteur ; la Minerve sur son pidestal en
avait quarante-sept, et la pointe de sa lance allait presque toucher les caissons
du plafond. Je sais tout ce qui doit expliquer cet usage : le respect de la
tradition, les croyances paennes qui veulent agrandir l'ide de la divinit en
agrandissant son image matrielle, la destination des temples anciens, qui
n'taient point un lieu ouvert la foule, mais la demeure du dieu, l'abri de sa
statue, Toutefois on se rend difficilement compte de l'effet que devait produire
un colosse aussi haut que l'difice qui le couvrait. Les anciens paraissent avoir
t frapps eux-mmes de ce contraste, et Strabon disait du Jupiter d'Olympie :
Cette statue est si grande que, malgr la hauteur du temple, elle parait excder
les proportions. L'artiste l'a faite assise, et cependant sa tte touche presque au
plafond du temple ; en sorte qu'elle semble, si elle se levait, devoir enfoncer le
toit.

CHAPITRE XIX. EXTRMIT ORIENTALE DE L'ACROPOLE.


La partie de l'Acropole qui s'tend l'est du Parthnon forme plus du tiers de
l'enceinte totale ; cette vaste tendue tait encore inexplore en 1853. Auprs
du temple seulement le sol antique a t dcouvert. Une fouille avait t
commence plus loin : aussitt abandonne, elle n'a produit aucun rsultat.
Parmi les monuments et les pidestaux trouvs l'est du Parthnon, il n'en est
point qui soit indiqu par les auteurs. Ils en citent cependant un certain nombre,
Pausanias principalement ; car ce ct de l'Acropole n'tait pas moins richement
dcor que le reste. Je puis donc rendre compte des dcouvertes modernes
avant de rechercher le plan hypothtique des anciennes dispositions.
Le terrain qu'on a fouill jusqu' ce jour se divise en deux moitis d'une nature
toute diffrente. Vers le nord, c'est le rocher taill, comme nous l'avons vu sur
les terrasses de l'extrmit occidentale. Vers le sud, c'est un sol factice et qui
porte crite l'histoire de sa propre formation. Le rocher descend brusquement
une certaine profondeur pour ne reparatre qu'au dessous du mur extrieur, du
mur de Cimon, qui a parfois jusqu' cinquante pieds de hauteur. De plus, afin de
contenir les terres qui comblent cet espace et font de l'Acropole un plateau, le
mur de Cimon a une grande paisseur, et ses angles vont en s'largissant vers la
base, comme des angles de pyramide. Il a fallu, en outre, exhausser peu peu
le niveau du sol pour le conduire par une pente insensible jusqu'aux degrs du
Parthnon.
De ce ct, une grande tranche rcemment ouverte permet d'tudier les
diffrentes couches qui se sont superposes. La plus basse et la plus
remarquable est un amas de cendres, de dbris, qui datent de l'incendie de
l'Acropole par Xerxs. L, il suffit de gratter lgrement du doigt pour trouver
des charbons, des fragments de vases et de terres cuites, du plomb fondu, des
ossements qui tombent en poudre. L, on a trouv des statuettes d'un style
archaque brises, des morceaux de bronze destins diffrents usages, des
dbris d'anciens temples de toute dimension, encore couverts de vives couleurs
et quelquefois de stuc. Des morceaux plus considrables, des triglyphes de petits
temples par exemple, ont t jets parmi les fragments, au lieu d'tre employs
la construction du mur de Thmistocle, comme l'entablement de l'ancien.
Parthnon.
Il n'est besoin d'aucun texte pour comprendre l'origine de ces innombrables
restes. Il a fallu qu'une arme de barbares occupt deux fois l'Acropole, incendit
tous ses difices, anantit toutes les offrandes pieuses, tous les ornements, tous
les objets qui la remplissaient, pour qu'on retrouve ainsi un sol entier form par
les ruines. Autour du Parthnon, l'ouest et au sud, les mmes lments
composent les terrains d'exhaussement qui cachaient les substructions du
temple. Voil ce que sont devenues les uvres de tant de sicles et les
monuments les plus anciens de l'art grec ! Comme ces cendres et ces dbris ont
t ramasss dans toutes les parties de l'Acropole, il est impossible de savoir
d'o proviennent les morceaux plus intressants. Comment dire quel temple
appartenaient une corniche peinte, une tuile, un acrotre en terre cuite ? A peine
si l'on peut rapporter l'ancien Parthnon les fragments dont la proportion est la
plus forte.

La couche situe immdiatement au-dessus est d'une moindre paisseur. Elle est
forme par les clats qui s'entassaient autour de l'atelier des tailleurs de pierre.
En prparant les marbres ncessaires la construction du Parthnon et des
autres difices, on joncha l'Acropole de ces fragments, qui furent ensuite runis
et jets dans les endroits que l'on voulait combler.
Enfin, la troisime couche, trs-ingale et la surface du sol, est compose
d'normes tambours de colonnes, encore bruts, tels qu'ils sont sortis des
carrires du Pentlique, avec les poignes qui servaient les mouvoir. Rejets
par les architectes, ils ne purent entrer dans la construction du temple. Il est
facile de voir quels accidents ou quels dfauts les firent condamner. Ici, un
morceau considrable a t bris, une fente profonde a entaill la surface et
rendu tout travail impossible. L, une tache grossire, un schiste verdtre
coupent la blancheur du marbre. Comme les colonnes n'taient point revtues de
peinture, on comprend que tant de dlicatesse dans le choix des matriaux
n'avait rien d'exagr. C'est ainsi qu'on reconnat dans le mme lieu, des effets
bien diffrents, les mains qui ont dtruit l'antique Acropole, les mains qui l'ont
reconstruite, jeune et plus magnifique.
Dans les fouilles commences tout fait l'extrmit orientale, ce qu'on a
trouv de plus curieux ce sont deux inscriptions : l'une sur un pidestal qui
portait la statue de Minerve consacre par un fils de Pasicls ; l'autre, en
caractres encore archaques, sur une stle rige en l'honneur de Sotimos. Au
sommet de la stle tait reprsente en bas-relief Minerve assise, donnant la
main, selon la coutume, au personnage principal, que suit un jeune homme aux
jambes nues.
Plus prs du Parthnon, ce sont galement des offrandes anciennes, les
premires peut-tre qu'on ait consacres devant le temple nouvellement
construit : celle de Dexippe, celle d'Ithidice, celle du greffier Mchanios. Les
lettres de cette dernire inscription sont graves dans les cannelures d'une petite
colonne et conservent des traces de couleur rouge.
Beaucoup plus tard, le sculpteur Nicomaque avait t charg de faire la statue
d'une prtresse de Minerve. Sur le pidestal, la prtresse racontait elle-mme
ses titres cet honneur. la plus grande partie de l'inscription manque : on lit
seulement la fin. Une grave destine m'a conduite dans le temple magnifique
de la chaste Minerve, o j'ai consacr la desse des soins qui ne sont pas sans
gloire.
Plus loin tait Thoxnide, auquel ses neveux Cphisodote et Timarque avaient
lev une statue. Le peuple lui-mme en avait dcern une Pythodoris, reine
de Colchide et des pays voisins, si c'est celle dont parle Strabon et dont les tats,
partags entre ses fils, s'tendirent encore aprs la mort de Mithridate.
Les Romains figurent ici, comme de tous cts. C'est Claudius Nron Drusus, fils
de Tibre ; puis Tib. Claudius Nron, auprs du temple de Rome et d'Auguste,
autour duquel se groupait naturellement la famille impriale. Ce temple, dont
aucun texte ancien ne parle, tait encore inconnu il y a peu d'annes. C'est le
monument le plus considrable dcouvert l'orient du Parthnon. Il faut dire
cependant que l'on n'a retrouv que trois morceaux d'architrave. Mais comme
c'tait un temple rond, leur courbe donne aisment la circonfrence totale, dont
le diamtre a prs de vingt et un pieds. Les colonnes taient-elles d'ordre ionique
ou corinthien ? L'poque seule ferait prfrer ce dernier, employ gnralement
par les architectes du temps. Sur l'architrave sont sculpts des rangs de perles et

des rais de cur d'un travail grossier et dj barbare. On s'tonne que le sicle
d'Auguste, un des beaux sicles de l'art romain, ait produit, Athnes, des
uvres comme ce temple et l'horloge d'Andronicus Cyrrhestes. On dirait que
tous les bons artistes avaient t entrans Rome par le mouvement universel
vers l'empire naissant, et qu'il n'tait rest dans la Grce appauvrie que les
talents les plus contestables.
Sur l'architrave est grave la ddicace du temple, dont sans cela nous
ignorerions le nom : Le peuple la desse Rome et Csar Auguste. Les
fragments sont spars, et celui qui porte l'inscription est beaucoup plus prs du
Parthnon. Il se trouve ct d'une substruction rectangulaire en pierres, qui ne
peut videmment marquer la place du temple, car elle a trop peu d'tendue et
correspond trop exactement l'entrecolonnement du milieu et la porte du
Parthnon, qui ne pouvaient tre masqus. L, je crois, s'levait l'autel de
Minerve. Mais au nord-est de la substruction on remarque un assez grand espace
de rocher aplani que pouvait occuper le temple de Rome et d'Auguste.
Cependant il n'y a aucune trace sur le rocher.
On s'est demand pourquoi Pausanias ne parlait point de cet difice. On a vu
dans son silence une protestation secrte de son patriotisme. Je ferai remarquer,
pourtant, qu'il nomme sans scrupule le temple lev Auguste par les
Spartiates, les statues que lui consacrrent les Argiens et les lens. Auguste
avait t, autant qu'Adrien, le bienfaiteur de la Grce, Adrien, que Pausanias
nomme si volontiers. Y a-t-il un patriotique courage louer l'empereur sous
lequel on vit et ddaigner l'empereur qui est mort depuis plus d'un sicle ?
Pausanias, dans la rapidit de sa marche, nglige non-seulement une foule de
dtails dans l'Acropole, mais les choses les plus admirables ; Lorsqu'il ne dit pas
un mot des sculptures de la Victoire sans ailes, des mtopes et de la frise du
Parthnon, de la frise de l'rechthion et de la Tribune des six jeunes filles, il est
naturel d'oublier un petit temple fort ordinaire, qui ne s'est peut-tre pas trouv
sur sa route.
On se rappelle qu'un certain nombre de statues et de groupes importants taient
disposs gauche de la faade du Parthnon : Procn et Itys, la dispute de
Minerve et de Neptune, le Jupiter de Lochars et le Jupiter Polieus. De mme,
droite de la faade, il y avait des uvres remarquables qui faisaient pendant
ces sculptures ; avant tout, l'Apollon en bronze que l'on attribuait Phidias. On
l'appelle Apollon Parnopius, dit Pausanias, parce qu'il avait promis de dlivrer le
pays des sauterelles (en grec parnopes) qui le dvoraient. On sait qu'il tint sa
parole ; mais de quelle manire ? on l'ignore. Moi-mme j'ai vu trois fois les
sauterelles dtruites sur le mont Sipyle, et toujours d'une manire diffrente. Les
unes furent emportes par un violent coup de vent, les autres par une pluie
suivie d'une chaleur excessive. La troisime fois, elles prirent surprises par une
gele subite.
Aprs l'Apollon de Phidias, on voyait, quelque distance, la statue de Xanthippe,
pre de Pricls, qui avait combattu Mycale contre les Perses. La statue de
Pricls tait bien dans l'Acropole, mais dans un autre endroit, vers le nord, du
ct du Plasgique. Auprs de Xanthippe tait Anacron de Tos. Il paraissait
chanter, anim par une douce ivresse. Ensuite, se prsentaient deux statues de
Dinomne, sculpteur clbre, qui florissait vers la 95e olympiade, et dont Pline
cite le Protsilas et l'athlte Pythodme. Ces statues reprsentaient Io et Callisto,
toutes deux aimes de Jupiter, toutes deux mtamorphoses par Junon, l'une en
gnisse, l'autre en ourse. Ne dirait-on pas deux pendants, et ne serait-on pas

tent de les placer de chaque ct du chemin qui mne du Parthnon au mur du


sud ?
Le long de ce mur tait une srie de figures reprsentant : la guerre des Dieux et
des Gants ; le combat des Athniens contre les Amazones, la bataille de
Marathon, la dfaite des Gaulois en Mysie. C'tait un prsent d'Attale. J'ai dj
eu occasion de parler de ce prince et de la dcoration du mur de Cimon. Les
statues taient hautes de deux coudes, par consquent plus petites que nature.
Elles n'taient point sur le mur lui-mme ; de grands pidestaux les exhaussaient
assez pour que, de la ville basse et des bords de l'Ilissus, on les vit par-dessus la
muraille. Des assises en marbre de l'Hymette, qu'on aperoit encore et l le
long du mur ou la surface du sol, ou enterres et encore scelles entre elles,
paraissent avoir appartenu ces pidestaux. Raoul-Rochette croit que les
colosses d'Attale et d'Eumne, dont parle Plutarque, taient dans l'Acropole et
dans cette rgion de l'Acropole, auprs des monuments de leur munificence. On
en avait fait plus tard deux Marc-Antoine, avec de nouvelles inscriptions.
Il est impossible de savoir exactement quel chemin suivit Pausanias pour gagner
l'rechthion. Il devait naturellement faire le tour de la partie orientale de la
citadelle, en longeant le mur de l'est. C'tait la fois une route nouvelle pour lui,
et la route la plus courte. On remarque, en effet, qu'il ne cite plus que trois
statues : celle d'Olympiodore, renomm pour ses exploits contre les
Macdoniens, celle de Diane Leucophryn, offrande des fils de Thmistocle, et la
Minerve d'Endus.
Diane Leucophryn tait adore particulirement par les Magntes, dont le roi de
Perse avait donn le gouvernement Thmistocle. Nous avons vu plus haut
qu'au retour de l'exil les fils de Thmistocle consacrrent encore le portrait de
leur pre dans le Parthnon.
Endus tait Athnien et lve de Ddale. Il avait fait, dans le style de la vieille
cole attique, une Minerve assise que Callias avait consacre dans l'Acropole. On
a retrouv deux statues de Minerve dont la pose et le style correspondent ces
indications. L'une est aujourd'hui l'entre de la citadelle, auprs de la maison
des gardiens ; l'autre contre l'rechthion, du ct du nord. Assises sur un trne,
elles ont les pieds poss sur un tabouret, les jambes serres, les mains colles le
long du corps. C'est plus que de la sculpture archaque ; c'est presque de l'art
gyptien. La tunique forme de lgers plis, ou plutt des rides semblables aux
ondulations symtriques qu'on remarque sur certaines statues gyptiennes. La
statue voisine de l'rechthion a perdu le haut du corps ; l'autre n'a de moins
que la tte, et l'on voit le Gorgonium plaqu sur la poitrine. Les tresses de
cheveux grossirement sculptes tombent encore sur les paules. Il est
intressant de contempler ces marbres, qui sont des copies d'aprs Endus, des
copies bien postrieures. Car on ne retrouve point l'inscription que rapporte
Pausanias, et l'on sait, d'autre part, que l'uvre d'Endus tait en bois d'olivier.
A l'orient de l'rechthion, diffrentes sculptures et inscriptions, dont Pausanias
ne parle pas avant d'entrer dans le temple, ont t retrouves. Un bas-relief qui
reprsente Minerve avec le serpent et son bouclier ses pieds, sujet tant de fois
reproduit, avait t offert par un habitant de Colophon. Un autre, consacr
pendant que Diophane tait prtre de Neptune-rechthe, nous montre un
malade dans son lit et qui, sans doute, s'est acquitt du vu auquel il croyait
devoir sa gurison. Du reste, le travail de cette sculpture est fort mauvais.

Plus loin, c'est le peuple athnien qui a dcern une statue Valria, vierge
sacre.

CHAPITRE XX. PLAN DE L'RECHTIDON.


On a dit souvent que l'rechthion tait un problme d'architecture.
C'est un entranement naturel pour les archologues de se laisser conduire par
l'autorit des tmoignages anciens, et de chercher la confirmation des thories
qu'ils font natre dans l'tat actuel des lieux. Mais avec des textes vagues et
incomplets, devant un monument compliqu et sans analogie dans l'art grec,
cette mthode, excellente en principe, laisse trop de part l'imagination. Peuttre arriverait-on un rsultat plus sr en suivant une route oppose, en
demandant l'rechthion de s'expliquer lui-mme, puis d'expliquer la
description trop rapide de Pausanias, ou les allusions laconiques de trois ou
quatre inscriptions clbres. Ses marbres seront de plus fidles dpositaires de la
pense antique.
Supposons donc que le temple soit sans nom, sans histoire, qu'on n'ait pour le
restaurer que les donnes matrielles qu'il contient. Il s'agit d'en retrouver le
plan, les dispositions intrieures, les dtails mme, autant qu'il sera possible. Ces
recherches exigent, je le sais, une science pratique et une analyse minutieuse
dont un architecte seul est reconnu capable Aussi les rsultats que je prsenterai
seront-ils emprunts au travail d'un architecte1. M. Tetaz, ancien pensionnaire
de l'Acadmie de France Rome, a tudi pendant deux annes entires
l'rechthion. Comme il a trouv l'intrieur du temple dgag des ruines qui
l'encombraient, il a pu atteindre le but inaccessible ses prdcesseurs. J'ai moimme assez longtemps interrog ces charmantes ruines et les savants crits
qu'elles ont inspirs pour qu'il me soit permis de rendre M. Tetaz ce
tmoignage, que personne n'a rencontr aussi compltement que lui la vrit ou,
du moins, la vraisemblance.
L'rechthion est un rectangle long de 20m3, large de 11m21. Il est prcd,
l'orient, d'un portique ionique de mme largeur et compos de six colonnes.
Deux autres portiques s'appuient sur ses longs cts leur extrmit oppose.
L'un regarde le nord, et compte quatre colonnes ioniques de face, deux de
retour. L'autre, plus petit, regarde le midi, et sa disposition est la mme.
Seulement, six jeunes filles, qui portent l'entablement sur leur tte, ont pris la
place des colonnes.
L'difice est tabli sur deux sols diffrents. A l'est et au sud, ses faades sont
simplement exhausses de trois marches au-dessus du sol. Les faades du nord
et de l'ouest sont un niveau plus bas de huit pieds, niveau commun aux
terrains qui forment l'enceinte sacre et s'tendent du mme ct. Les grands
portiques ioniques formaient les entres du temple. La tribune des jeunes filles,
au contraire, ferme par un haut stylobate, n'avait qu'une petite porte drobe.
C'est l dj un point essentiel noter.
L'orientation du portique hexastyle, sa situation plus leve, le nombre de ses
colonnes et le dveloppement de son architecture attestent que c'tait le plus
important de tous. Les antes qui terminent les murs latraux, le fronton qui

1 Mmoire explicatif et justificatif de la restauration de l'rechthion d'Athnes, prsent

l'Institut en 1850, publi dans la Revue archologique, 1851. Pag. 1 12, et 81 96.

couronne la faade, voil bien la forme consacre du temple grec. D'aucun ct


l'rechthion ne prsente une entre plus digne de la divinit.
On descendait au portique septentrional par un escalier dont les traces existent
sur le soubassement des degrs latraux de la faade orientale. Dj un niveau
infrieur ce portique s'offre en outre de ct, comme une aile annexe au corps
de l'difice. Cette disposition et la hauteur galement croissante de la partie
attenante du temple dtruisent l'effet des dimensions assez fortes des colonnes.
Comme, de plus, il n'y en a que quatre de front, cette entre le cde de toute
manire l'entre principale ; sa grande porte ionique elle-mme ne devait pas
surpasser en richesse la porte orientale, qui a disparu.
A droite et dans l'angle du fond, une petite porte dbouche prs du mur
occidental, recouverte par une large pierre en saillie. L, un commencement de
mur prolonge le retour de l'ante, et sa direction oblique est accompagne par un
mouvement galement oblique du seuil et des degrs. M. Tetaz en conclut qu'un
mur de clture se reliait cet arrachement, et formait, avec la terrasse qui borde
l'enceinte sacre du midi, une seconde enceinte destine quelque usage
particulier. Comment expliquer, dit-il, cette porte ct des entrecolonnements
largement ouverts du portique, sinon comme un accs un espace ferm.
Ce qui confirme la justesse de cette observation, c'est une autre petite porte,
perce dans le soubassement du mur occidental, qui tablissait une
communication entre le temple et l'enceinte rserve. C'est encore l un point
digne d'attention. Comme la porte est presque au-dessous d'une des colonnes
engages, cette irrgularit n'a rien de surprenant dans une partie intrieure et
drobe la vue. Ceux qui croiraient, cause des traces de remaniement, que
cette porte est moderne se convaincront du contraire en reconnaissant, au milieu
des assises rgulires du mur, un norme linteau.
La faade postrieure n'avait d'autre entre que cette petite porte qui servait aux
habitants de l'enceinte sacre. Sur un haut soubassement s'lve un ordre
ionique, plus court ncessairement que celui du portique oriental, puisque le
mme entablement couronne le temple entier. Quatre colonnes engages, avec
trois fentres1 dans leurs entrecolonnements, sont surmontes du mme fronton
que la faade principale. A l'intrieur, des antes minces et peine saillantes
remplacent les demi-colonnes : finesse qui semble calcule pour laisser passer le
plus de jour possible.
Les jeunes filles du portique voisin sont poses sur un stylobate continu, trshaut, pour mettre les proportions humaines en harmonie avec les proportions
gnrales du monument. Coup, auprs de l'ante sur son ct oriental, le
stylobate laisse une petite entre par laquelle on descendait au dallage de la
tribune. Ce dallage est soutenu par d'paisses assises de roche taille. Puis, une
autre porte et un autre escalier, dont deux marches sont encore en place,
conduisaient dans l'intrieur du temple. L, le niveau est, comme l'on sait,
beaucoup au-dessous du niveau extrieur. L'importance de cette porte, situe en
face de la grande porte septentrionale, contraste avec l'humble passage
dissimul, en quelque sorte, derrire le stylobate. Il ressort bien videmment de
cette disposition, dit M. Tetaz, qu'au lieu de servir de troisime portique d'entre

1 Ces trois fentres existaient encore au temps de Stuart, qui les a dessines. T. II, ch.
II,

pl. 19.

l'difice, cette petite tribune tait une dpendance de la partie de l'rechthion


laquelle donnait accs le portique septentrional.
Sur le ct oppos du portique des jeunes filles butait le mur en terrasse qui
sparait le sol de l'Acropole du. sol de l'enceinte sacre. Son soubassement est
construit en assises de rocher surfaces brutes et saillies irrgulires qui n'ont
jamais pu recevoir de revtement. Au-dessus s'levait le mur vritable, dont on
voit encore le premier rang d'assises, d'un travail tout diffrent. Presque aussi
haut que le stylobate, il y a laiss sa trace verticale : ce qui montre qu'il n'y avait
l ni porte ni escalier, comme on l'a souvent suppos. Une autre preuve, c'est
que la dcoration de la corniche du stylobate est interrompue. En de du mur,
elle est orne d'oves ; au del, elle devient lisse. Une telle diffrence indique bien
une sparation absolue.
Tout l'rechthion est construit en marbre pentlique. Mais la frise est en marbre
noir d'leusis, sur lequel taient attaches par des crampons des figures en basrelief. Les figures sont en marbre de Paros. J'aurai l'occasion de parler plus loin
de ces sculptures. De l'extrieur, nous pntrons dans l'intrieur.
Une glise byzantine, comme les dernires fouilles l'ont rvl, avait pris la place
du sanctuaire antique, et des dispositions nouvelles avaient dtruit les
dispositions premires, dont on retrouve cependant les traces. Ainsi l'on
reconnat deux murs parallles qui coupaient dans sa largeur le rectangle que
forme le temple : l'un, 7m33 de distance du mur oriental, l'autre 3m91 du
mur occidental. Ces deux murailles transversales sont cartes de 6m17 l'une de
l'autre. La premire tablit les deux grandes divisions de l'difice, et on en voit
clairement les arrachements sur les murs du nord et du midi, par un
encastrement 'qui prend la hauteur de deux assises, vis--vis, sur le mur du
nord, par deux pierres encore encastres dont on a abattu les saillies, lors de
dmolitions, avec assez de ngligence pour les laisser subsister en partie. En
outre, on reconnat une place o le mur a t prpar pour recevoir une assise
du mur transversal.
Cependant, comme ces indications ne se trouvent que dans le haut des murs
latraux et ne se prolongent point dans le bas, qui est parfaitement lisse, M.
Tetaz suppose qu'il n'y avait que deux architraves, qui surmontaient deux
passages ouverts. Il fallait en outre, dit-il, une porte dans le milieu comme
entre directe la partie centrale de l'difice ; de sorte que la structure de ce
mur antique, dduite de la manire dont il se rattachait aux murs latraux, est
prcisment celle du mur byzantin donnant entre aux trois nefs de l'glise. Rien
de plus usit dans l'appropriation d'un difice antique un usage moderne que
l'utilisation des anciens fondements, surtout dans un monument grec o un
travail d'aplanissement entaill dans le rocher pour les recevoir avait t
ncessaire. Ces conclusions me semblent rsulter rigoureusement des faits euxmmes. La seule hypothse, c'est l'entre du milieu ; mais du moment qu'on en
est rduit aux hypothses c'est assurment la plus vraisemblable.
L'rechthion tait donc partag dans sa largeur en trois sections. Celle de
l'orient, prcde d'un beau portique, est la plus importante. Les deux autres,
plus petites, sont runies de telle manire que la division qui touche au mur
occidental sert de vestibule la division intermdiaire. C'est en mme temps un
large couloir, dont la grande porte septentrionale occupe une extrmit, et la
porte de l'escalier de la tribune, l'autre.

Il reste rechercher comment chacun de ces sanctuaires tait intrieurement


dispos. La conformit du plan antique avec le plan de l'glise grecque permetelle d'tendre la comparaison du monument paen et du monument chrtien ?
Les deux entres latrales communes aux diffrentes poques n'impliquent-elles
pas trois nefs qui auraient toujours partag la longueur du temple ? Ce ne sont
que des prsomptions qui, bien qu'elles paraissent assez vraisemblables, n'en
veulent pas moins des preuves matrielles l'appui. De mme que le portique
oriental, le sanctuaire qu'il prcdait tait un niveau beaucoup plus lev que
le reste de l'rechthion. Mais les substructions sur lesquelles il reposait ont t
dtruites pour faire place l'abside, et donner du prolongement aux nefs de
l'glise, tablie au sol infrieur. Elles sont annonces par les fondations du mur
mridional, qui sont, non pas en marbre, mais en pierre du Pire, et tendent vers
l'intrieur par leurs arrachements. On verra de plus dans les degrs que forment,
en s'unissant, le marbre et la pierre, l'indication d'un escalier qui tablissait une
communication entre les deux sols.
La partie correspondante du mur du nord est, au contraire, en marbre jusqu' sa
base. C'tait une ncessit, puisque de ce ct le niveau intrieur est le mme
que le niveau du sol extrieur. Le mur n'ayant qu'une assise d'paisseur,
l'exhaussement des terrains n'aurait pu cacher, comme du ct oppos, la
diffrence des matriaux. On remarque, la taille des assises de la base et la
manire dont elles ont t prpares pour que les dalles y vinssent buter, qu'il
existait tout le long du mur septentrional un couloir de plain-pied avec toutes les
distributions infrieures. Sa hauteur n'tait point limite par le sol du sanctuaire
oriental, puisqu'on ne trouve sur le mur aucune trace de son prolongement. Il
s'ensuit donc que, de ce ct, la cella tait isole du mur septentrional, comme
elle l'tait du mur mridional par l'autre couloir o se trouvait l'escalier. Ces murs
intermdiaires auraient t exactement remplacs par la colonnade en marbre
vari1 de l'glise moderne. Quant aux murs principaux, on s'explique pourquoi
leurs surfaces n'ont pas t ravales, et pourquoi on a pu laisser les tenons en
saillie qui avaient servi la construction : c'est que toute cette partie tait
cache aux regards.
Ainsi s'vanouissent deux anomalies qui frappent l'observateur le moins
familiaris avec les habitudes de l'art grec : 1 la largeur disproportionne de la
cella, qui et excd d'un tiers sa profondeur ; 2 la difficult de couvrir d'un
plafond construit selon les rgles une largeur de cinq entrecolonnements et de
faire porter un pareil poids des murs trs-minces. Mme aux Propyles, la
porte des plafonds ne dpasse pas trois entrecolonnements. Les mmes
difficults se reprsentent avec une force nouvelle lorsque l'on considre le
sanctuaire infrieur adoss la cella orientale. Aussi large, il a moins de
profondeur encore et plus de largeur. On est donc amen continuer les deux
lignes de construction qui divisaient la cella suprieure en trois traves. A l'angle
sud-est du portique septentrional, M. Tetaz avait remarqu une interruption dans
le dallage, et, la diffrence de taille qui distingue un parement apparent d'avec
un joint, il avait reconnu que cette ouverture tait antique. Dsireux d'en savoir
la cause, il fit dblayer le rocher et y trouva deux trous profonds de cinquante
centimtres environ, relis entre eux par un petit canal. Ces trous sont au fond
d'un caveau mnag dans les substructions du portique. Une porte trs-basse,
pratique dans les fondements du mur septentrional, conduisait dans l'intrieur
1 Est-il besoin de dire que les colonnes en vert antique et en pavonazzeto qu'on voit
terre, ainsi que le dallage en marbre vein, sont d'poque byzantine ?

du temple et dbouchait par un passage souterrain dans le couloir qui, de ce


ct, isolait les sanctuaires. Il tait naturel de songer au trident de Neptune que
les prtres montraient empreint sur le rocher. M. Tetaz croit que ces trous sont
faits de main d'homme. Ils semblent, au contraire, l'uvre fort irrgulire du
hasard. La superstition n'y regardait pas de si prs.
Le plan de l'Erechthion ainsi restaur, on peut aborder l'tude des textes
anciens. Leurs indications vagues et quelquefois obscures se rattacheront des
donnes certaines, auxquelles elles prteront leur autorit, en recevant leur
tour plus de lumire.

CHAPITRE XXI. L'RECHTHION D'APRS LES TEXTES ANCIENS.


L'rechthion, dit Pausanias, est un difice double. Le temple de Pandrose est
contigu celui de Minerve. C'est un fait dont il faut se convaincre tout d'abord.
rechthe avait donn son nom l'ensemble du monument, soit parce qu'il avait
lev le premier autel et le premier temple, soit parce qu'il y avait eu sa
demeure et son tombeau. Mais des deux temples contigus aucun n'tait consacr
rechthe. Il avait seulement un autel commun avec Neptune, et on lui offrait
des sacrifices pour obir un oracle. Hrodote, parlant de l'rechthion en
gnral, dit qu'il renfermait l'olivier et le flot que Minerve et Neptune avaient fait
paratre lorsqu'ils se disputaient la possession de l'Attique. Nous apprendrons
tout l'heure, par des textes plus prcis, que l'Olivier tait dans le temple de
Pandrose. rechthe n'avait qu'un autel ; Minerve et Pandrose avaient chacune
un temple.
Voici donc justifie par un tmoignage positif cette grande division de
l'rechthion en deux sanctuaires, qui rsulte si clairement de l'examen des
ruines : l'un l'orient, exhauss d'environ huit pieds sur des substructions et
prcd d'un portique de six colonnes ; l'autre l'occident, prcd d'un grand
vestibule qu'clairent trois fentres, avec le portique du nord pour entre et la
tribune des jeunes filles pour annexe. Lequel des deux tait le temple de Minerve
? lequel celui de Pandrose ? Dj l'importance du sanctuaire suprieur, son
orientation, sa faade si exactement semblable celle de tous les temples, avec
le portique, les antes, le fronton et l'entre directe qui laissait voir la foule la
desse au fond de sa demeure, dj tous ces indices font prsumer qu'il tait
consacr la protectrice d'Athnes. Pour qu'il ne reste aucun doute cet gard,
le rapport des inspecteurs chargs d'examiner le temple alors inachev dsigne
le Pandrosion comme attenant au mur de l'ouest qui portait les quatre colonnes
engages. L'on sait, en outre, qu'il fallait descendre pour passer du temple de
Minerve dans celui de Pandrose. Le temple de Minerve tait donc l'orient et au
sol suprieur. Nous l'tudierons le premier.
A l'entre de l'enceinte sacre, s'levait l'autel de Jupiter Trs-Haut, pre de
Minerve. On n'y sacrifiait rien qui et vie : des gteaux taient les seules
offrandes, et encore n'tait-il point permis de se servir de vin pour les libations.
En entrant dans le temple mme, Pausanias vit plusieurs autels : l'un commun
Neptune et rechthe, que la mythologie athnienne confondait quelquefois ;
un autre consacr au hros Buts, le premier prtre de Minerve et de Neptune ;
un troisime Vulcain, le pre d'rechthe, dont j'ai racont la naissance.
Un quatrime autel, dont Pausanias ne parle pas, est celui de Dion, fille de
l'Ocan. Pourquoi accompagnait-elle Neptune de prfrence toute autre divinit
de la mer ? C'est ce que nous ignorons. Mais cet autel est mentionn plusieurs
fois sur les fragments de la clbre inscription trouve en 1836 dans la
Pinacothque. Ce sont les registres des dpenses faites pour l'achvement de
l'rechthion. Il est question de la cannelure des colonnes de l'est, que l'on
cannelait sur place, comme nous l'avons dj remarqu au Parthnon. Chacune
des colonnes est dsigne par l'autel dont elle est voisine, et c'est toujours
partir de l'autel de Dion que l'on commence compter.
Aux murs du pronaos taient suspendus des tableaux qui reprsentaient les
membres les plus illustres de la famille des tobutades, famille qui descendait

de Buts et o le sacerdoce tait hrditaire. Ce qui me fait croire qu'ils taient


dans le pronaos, c'est non-seulement l'exemple du Parthnon, mais l'ordre de
Pausanias, qui indique ces peintures aussitt aprs les diffrents autels qu'il
rencontre l'entre du temple. Une raison plus dcisive, c'est l'obscurit du
sanctuaire, qui tait compltement couvert et clair seulement par une lampe ;
nous le verrons un peu plus bas. Les portraits des Butades ont leur place
naturelle derrire l'autel du chef de leur race.
L'orateur Lycurgue, homme de bien et minent administrateur, dont une
rpublique corrompue n'tait pas digne, tait de cette famille sacerdotale, que
l'on finit par considrer comme consacre sur. tout Neptune ; les grandes
prtresses, hritires de Pandrose, taient charges plus particulirement du
culte de Minerve Poliade. Lycurgue figurait avec ses fils dans le tableau complet
des prtres de Neptune qu'avait peint Ismnias de Chalcis. C'tait son fils Habron
qui avait fait faire cette gnalogie ; et mme, comme par droit de famille
Habron avait transmis ses fonctions son frre Lycophron, on le voyait lui.
mettant entre les mains le trident, symbole de sa dignit. La peinture n'avait pas
seule reprsent Lycurgue et ses enfants : La sculpture avait galement consacr
leur souvenir. Leurs statues taient en bois ; c'tait l'uvre des fils de Praxitle,
Timarque et Cphisodote.
Dans le temple de Minerve se trouvait l'antique statue tombe du ciel ; c'tait la
plus rvre de toute l'Attique. Elle tait en bois d'olivier et d'un travail grossier,
comme il est ais de le supposer. Mais ses formes taient caches par le
magnifique ppins que lui brodaient les vierges athniennes ; si bien caches que
les bras eux-mmes disparaissaient sous les plis. Car il faut chercher le type du
Palladium non pas Dresde, Munich, ou sur les vases peints, mais dans
l'Acropole d'Athnes, o l'on a retrouv plusieurs petites statues archaques. Leur
tunique fait sur le cou des ondulations rgulires ; le pplus tombe avec sa
symtrie ordinaire. Mais elles ont cela de particulier que les bras ramens sur les
hanches donnent un mouvement diffrent la draperie qui les couvre
compltement. Qu'on s'imagine le mannequin aussi barbare que possible, la
disposition des ajustements sans cesse renouvels pouvait varier avec le progrs
du got. Deux de ces statues sont en effet d'un style charmant. Le Palladium
regardait l'orient, et l'on racontait mme qu' la mort d'Auguste il s'tait
retourn par un lan subit vers l'occident. Ce nouveau tmoignage est une
preuve de plus que le sanctuaire est bien le temple de Minerve Poliade.
Les deux couloirs qui isolaient la cella des murs extrieurs la rendaient trop
troite pour qu'elle ne ft pas ncessairement couverte. Cette indication que
donnent ses ruines elles-mmes est justifie par le fait suivant. Une lampe d'or,
ouvrage de Callimaque, brlait nuit et jour dans le sanctuaire. On n'y versait de
l'huile qu'une fois par an, et la mche, de lin carpasien, ne se consumait jamais.
L'importance mme de cette lampe montre combien elle tait indispensable pour
l'clairage. Un palmier de bronze, qui montait jusqu'au plafond, dissimulait les
conduits de la fume, qui s'chappait par le toit. Pourquoi tant de soin, si l'difice
n'et pas t entirement couvert ?
Il y avait Thbes, dans un temple, un arbre de bronze auquel des lampes
taient suspendues en guise de fruits. Ces sortes de candlabres ne devaient
point manquer d'une grandiose lgance. Je me figure ainsi le palmier de
l'rechthion, portant jusqu'au plafond sa tte charge de lumire et d'un riche
feuillage. On dirait que sa corbeille tait un prlude l'invention du chapiteau
corinthien, qu'on attribuait au mme Callimaque.

Il y avait dans le temple de Minerve Poliade un Mercure en bois qui remontait au


temps de Ccrops. On ne cachait point sous des toffes brodes cette uvre
grossire de l'art son enfance, mais on l'ensevelissait sous ds branches de
myrte. Parmi les autres offrandes, Pausanias ne cite, cause de son antiquit,
que le sige pliant que l'on croyait l'ouvrage de Ddale. On montrait, en outre,
divers trophes de la guerre des Mdes : la cuirasse de Masistius, gnral de la
cavalerie, tu Plate, et le cimeterre de Mardonius. Le Parthnon avait eu la
plus belle part des dpouilles, le trne de Xerxs.
Une petite porte mnage sur le ct gauche de la cella devait donner accs au
couloir mridional et l'escalier par lequel on descendait dans le temple de
Pandrose. Cette communication entre les deux sanctuaires, qui rsulte si
clairement de l'examen des lieux, est indique par un texte que j'ai dj cit en
partie. Philochorus raconte qu'une chienne entra un jour dans le temple de
Minerve Poliade, descendit dans le Pandrosion, sauta sur l'autel de Jupiter
Hercen, et s'y coucha l'ombre de l'olivier sacr. Voil un fait qui mritait peu
d'attirer l'attention de l'histoire1. Mais cette petite phrase nous en apprend plus,
sur un des monuments les plus remarquables de l'antiquit, que le rcit de la
prise de l'Acropole par Hrodote. On y trouve d'abord la preuve d'une
communication intrieure entre le temple de Minerve et celui de Pandrose ; puis
l'assurance positive que l'olivier tait dans le Pandrosion. Ces deux
particularits se devinent facilement, du moment qu'on est averti, sous les
paroles que chantaient les vainqueurs des Panathnes, lorsqu'ils allaient
consacrer dans le sanctuaire de Minerve la branche d'olivier qu'ils avaient cueillie
dans le temple de Pandrose.
Enfin, l'anecdote de Philochorus nous apprend l'existence d'un autel de Jupiter
protecteur de l'enceinte, coutume des temps homriques, qui jette un grand jour
sur la disposition intrieure du Pandrosion. Quel compte ne doit-on pas tenir,
dans une restauration, de cet autel qui, selon la remarque d'Athne, tait
toujours situ dans une cour dcouverte. La prsence de l'olivier sacr, la tige
mre de tous les oliviers de l'Attique, demande plus imprieusement encore l'air
et la lumire, que ne pouvaient fournir les trois petites fentres du mur
occidental ; car elles clairaient uniquement le grand vestibule. Aussi est-on
forc de supposer que le temple de Pandrose tait dcouvert.
Ces exigences, runies aux traces que l'on observe dans le haut des murs
latraux, amnent donc partager la cella en trois nefs, comme l'est encore
aujourd'hui l'glise byzantine. Une colonnade de chaque ct formera, au sol
infrieur, le prolongement des murs qui isolaient la cella de Minerve Poliade, avec
cette diffrence que le Pandrosion occupe toute la largeur de l'difice. C'est
pour cela que la surface des murs, qui n'taient plus cachs par les couloirs, a
reu le dernier fini. Ces galeries, en mme temps qu'elles rtrcissent la largeur
disproportionne du sanctuaire, soutiennent les pentes du toit, lorsqu'elles
s'interrompent pour laisser dcouverte la cour o crot l'olivier immortel2. Mais,
comme des colonnes en rapport avec la proportion de l'difice n'arriveraient pas
cette hauteur, il parat naturel de supposer un second ordre, d'aprs la rgle de
presque tous les temples hypthres. Parmi les ruines, M. Tetaz a trouv un

1 Une loi excluait les chiens de l'Acropole. C'est pourquoi un pareil fait a paru
extraordinaire et digne d'tre not.
2 Brl par les Perses, il avait, le jour mme, repouss de deux coudes. (Pausanias,
Att., XXVII.)

fragment de corniche semblable la corniche des Caryatides et de la mme


dimension. Il a cru pouvoir, d'aprs cette vague indication, faire porter
l'entablement par des jeunes filles, comme la tribune du sud. Cette ide est
trs-heureuse ; mais les donnes sont-elles suffisantes ? Il faut qu'un architecte
se dcide devant l'imprieuse prcision du dessin. Au contraire, quand la pense
se prsente sous une forme qui permet le doute, c'est le cas de douter.
Auprs de Pandrose tait la statue de Thallo, une des Saisons, qui l'on rendait
les mmes honneurs. Sa prsence garantissait-elle l'olivier une svie ternelle
?
Le couloir qui isolait le sanctuaire de Minerve, du ct du nord, est au niveau du
Pandrosion. C'est par le Pandrosion qu'on y entrait. Car on a vu, au chapitre
prcdent, qu'il n'y avait point d'escalier qui montt, comme du ct du sud, au
sol suprieur. Dans ce rduit tait l'entre du passage souterrain qui conduisait
au caveau du Trident. Je ne vois gure non plus d'autre place pour la niche du
serpent1 sacr dont parle l'tymologiste ; ce serpent qui effrayait si fort les
compagnes de Lysistrata retranches dans l'Acropole, et que l'on nourrissait de
gteaux de miel.
Si l'empreinte du trident a t dcouverte par les modernes, il n'en est pas de
mme du puits d'eau de mer dont parle Pausanias. On a cru qu'il tait masqu
par une citerne turque qui occupe un coin du petit souterrain. Mais j'ai fait
enlever les dcombres qui comblaient la citerne, et peu de profondeur j'ai
trouv le rocher. Il ne faut probablement pas attacher au mot puits un sens trop
rigoureux. Cette eau sale, cette mer rechthide n'tait qu'une supercherie des
prtres. La porte basse, sous laquelle il faut passer en se courbant, servait
quelque manuvre destine satisfaire la pit publique. C'est ainsi que devait
se produire ce sourd grondement des flots qu'on entendait quand le vent du sud
soufflait. Le temple d'Isis Pompi prsente un exemple analogue, et l'on y
apprend par quel moyen on prtait une voix aux statues des dieux.
Le portique du nord, dans les fondations duquel ce caveau est irrgulirement
mnag, tait encore intact avant la guerre de l'Indpendance. Quoiqu'il soit
ruin en partie aujourd'hui, c'est l qu'on peut tudier l'ordre ionique dans tout
son dveloppement. Le linteau de la grande porte s'est fendu une poque qui
nous est inconnue. On ajouta, pour le soutenir, un autre linteau et d'autres
chambranles dont le travail et les moulures contrastent avec la richesse lgante
des morceaux plus anciens. C'est cette porte sue dsigne l'inscription du Muse
britannique. Devant la porte et sous le portique du nord, il y avait un autel qui
n'tait pas encore mis en place sous l'archontat de Diocls, et qu'on appelait
l'autel du Sacrificateur.
La mme inscription mentionne plusieurs fois galement le portique du midi ; les
statues qui le soutiennent sont simplement appeles les Jeunes filles. Sont-ce les
vierges errhphores qui figurent sur la frise orientale du Parthnon ? Leurs ttes
portent-elles le fardeau de l'architrave en rminiscence du fardeau mystrieux
que leur confiait la grande prtresse ? Tout me le ferait croire, et la description
1 Dmosthne, partant pour l'exil, s'criait en levant les bras vers l'Acropole : Minerve

Poliade, peux-tu aimer trois btes aussi malfaisantes, la chouette, le serpent et le peuple
! (Plut., Vie de Dmosth.) On conserve sous le petit portique des Propyles plusieurs
fragments de serpents en marbre qui ont t trouvs prs de l'rechthion. Il y a surtout
une tte de serpent colossal ; l'orbite de l'il est creuse pour recevoir des pierres
brillantes.

de Pausanias, qui semble raconter leur histoire en prsence de !leurs images, et


la demeure qu'elles occupaient auprs de l'rechthion, et un monument sans
importance au premier examen, mais dont certains dtails deviennent, par
rapprochement, trs-significatifs.
L'architrave de marbre ne repose pas immdiatement sur la tte des jeunes filles
; mais un chapiteau circulaire en amortit la duret. Ce demi-globe, dont la base
se perd dans leur paisse chevelure, est orn, vers son sommet, d'un rang
d'oves et de fers de lance, dont les courbes accompagnent son mouvement
sphrique. Or, l'on verra dans le second volume de Stuart1 un pidestal, dont
l'inscription atteste que le snat et le peuple avaient dcern une statue une
Errhphore de Minerve Poliade : elle s'appelait Apollodora. Sur la petite corniche
du pidestal, on remarque le mme rang d'oves et de fers de lance. Mais leurs
axes ne sont pas parallles, ainsi qu'ils devraient l'tre sur une surface plane. Ils
convergent vers un centre imaginaire, comme pour produire par un jeu de
perspective, l'illusion d'une surface convexe. On dirait la zone d'une sphre
droule et applique sur un plan avec le sentiment de la mme courbe. Cette
particularit est inexplicable, si l'on n'admet que l'artiste a transport sur le
pidestal un motif d'architecture qui rappelait les fonctions des Errhphores2.
Dans l'art grec, chaque ornement avait sa place rgle par la tradition, et, par
suite, veillait une ide correspondante ou un souvenir dans l'esprit du
spectateur. On reconnaissait la dcoration typique du chapiteau des Errhphores,
et l'on devinait les fonctions d'Apollodora avant d'avoir lu l'inscription.
Longtemps on a voulu que la tribune des jeunes filles renfermt l'olivier. Mais
aujourd'hui que le sol est compltement dgag, on ne songe plus planter un
arbre sur trois ou quatre rangs d'assises de roche taille, qui forment les
substructions. Il faut donc chercher au portique une autre destination. Ccrops
avait t enseveli dans l'enceinte consacre Minerve. Son tombeau occupait
une place distincte et considrable, puisque dans les diffrentes inscriptions.il est
plusieurs fois cit comme centre des parties de l'difice qui l'avoisinent, et ces
parties sont celles du sud-ouest. Bien plus, la tribune des jeunes filles n'est ellemme dsigne que par le nom du tombeau de Ccrops, qu'elle prcde. C'est
toujours la prostasis annexe au Ccropion, de mme que le portique du nordest est la prostasis annexe la grande porte.
Tels sont les dtails que nous a transmis l'antiquit sur le berceau de la religion
athnienne. Ccrops, le premier, avait prsent l'adoration des Plasges la
statue de Minerve et lui avait lev un simple autel. rechthe avait
probablement entour la statue d'une enceinte couverte, runie sa demeure.
Car c'est de ce ct de l'Acropole, au nord, qu'habitaient les guerriers qui taient
venus d'gypte avec Ccrops. C'est pour cela qu'Homre donne pour temple
Minerve la maison d'rechthe, et que ce nom fut toujours conserv l'ensemble
de l'difice. Sur ce coin de rocher, o la colonie vcut longtemps avant d'oser
1 dition franaise, ch. I, pl. 3.
2 Les Errhphores taient encore des enfants. Mais est-il besoin de prouver longuement

que l'art n'tait point oblig de s'astreindre servilement faire leur portrait ? Des jeunes
filles qui portent un fardeau sacr sur leur tte, voil l'ide. Quant l'excution, tout
dpend de la volont de l'artiste. Non-seulement il en a fait des vierge dj formes,
mais les statues sont plus grandes que nature. On s'tonne, du reste, de la quantit de
statues qui furent leves dans l'Acropole aux Errhphores : ce qui prouve que nous ne
connaissons point assez toute l'importance de ces fonctions. L'histoire n'en dit que
quelques mots.

descendre dans la plaine, les diffrentes divinits qu'introduisit le progrs du


polythisme et de la civilisation se rangrent autour de Minerve ; les rois eurent
leur tombeau auprs d'elle, les prtres leur demeure. Quand le temps eut
consacr la place que chacun occupait, l'art dut la respecter en construisant un
difice plus somptueux. Pouvait-on transporter l'olivier sacr, le tombeau de
Ccrops, l'empreinte du trident ? C'est ainsi que les diffrentes restaurations de
l'rechthion maintinrent ncessairement le plan primitif. Mais cela ne veut pas
dire qu'elles aient reproduit toutes les dispositions, tous les dtails, tous les
dfauts des constructions prcdentes.
L'rechthion, malgr sa petitesse, offre un des plans les plus savants et les plus
heureux qui se puissent imaginer. Les difficults n'ont servi qu' lui donner une
varit, un mouvement dont un art arriv sa perfection est seul capable. Un
sicle qui, en sculpture, ne savait qu'quarrir de grossires idoles de bois pouvait
entourer d'une barrire l'olivier et l'autel de Jupiter Hercen, abriter sous un toit
le Palladium, ceindre d'une margelle de pierres le puits de Neptune. Mais les
dispositions ingnieuses qui reliaient entre elles les diffrentes divisions de
l'difice, le parti qu'on avait su tirer de l'ingalit de leur sol, les portiques ou les
vestibules qui les prcdaient, les escaliers habilement. dissimuls qui les
mettaient en communication, les colonnades engages qui les clairaient, les
murs qui isolaient les cella, ou les galeries qui les rduisaient une convenable
largeur, tout cela ne parait remonter ni au temps de Ccrops, ni au temps
d'rechthe. Aussi ne puis-je m'empcher d'accueillir avec une grande dfiance
les systmes archologiques qui font de l'rechthion tantt un Mammisi
gyptien, tantt un palais homrique. Mais je dsire trop m'interdire moimme les thories qui n'ont pas le salutaire contrle des tmoignages anciens,
pour discuter ici les opinions mme les plus spcieuses, et me laisser entraner
loin de mon sujet.

CHAPITRE XXII. DCORATION DE L'RECHTHION.


L'ordre ionique fut-il choisi pour le nouveau temple parce qu'il l'avait t pour
l'ancien ? Cette fidlit aux traditions parait vraisemblable, malgr le silence de
l'histoire. Quoique les peuples ne transportent point dans le domaine de l'art
leurs antipathies nationales n'est-ce pas Athnes que le dorique a t
pouss sa plus haute perfection ? , il tait naturel que le plus vieux
monument d'une ville ionienne, le monument national par excellence, reproduisit
l'ordre d'architecture que les Ioniens avaient adopt.
Je suis loin de croire que le dorique n'et pu se prter galement aux exigences
d'un difice comme l'rechthion. Les Propyles nous montrent combien ses
proportions savent varier en prsence les unes des autres ; le temple d'Esculape,
Agrigente, comment ses petites colonnes s'engagent dans un mur ; le Jupiter
Olympien, dans la mme ville, comment les statues se substituent aux colonnes.
Dans l'architecture grecque, il y a peu d'lments, mais un grand nombre de
combinaisons. Car les Grecs possdent par excellence le gnie des
arrangements. L'ordre ionique, cependant, par sa lgret, son lgance plus
dlicate, est mieux appropri une runion de petits difices qui n'ont rien de
grandiose, mais plutt quelque chose d'intime et de capricieux. Ds qu'on ne
pouvait prtendre la grandeur absolue et aux beauts svres, il fallait recourir
sa grce un peu molle et l'abondance d'ornements qui le faisaient comparer,
par les anciens, une femme coquette et pare.
cras par le voisinage du Parthnon, l'rechthion n'a pour lui que l'clat de sa
dcoration et le charme de ses proportions, qui est infini. L'rechthion, en effet,
est pour nous, non pas l'idal de l'ordre ionique (ce sera toujours le vestibule des
Propyles) mais l'idal de la richesse que peut dvelopper cet ordre n dans la
somptueuse Asie. Ainsi, par je ne sais quel privilge, Athnes nous a gard dans
tous les genres les modles les plus accomplis de l'architecture antique. Nous ne
pouvons juger que l'extrieur du temple, puisque l'intrieur est tellement ruin
qu'on en retrouve avec peine le plan. Mais l'extrieur, par compensation, est si
heureusement conserv, que tout y est clair et s'y dcouvre sans effort.
On a parl souvent de l'irrgularit de l'rechthion. J'avoue que je ne la
comprends pas mieux que celle des Propyles ; moins que, par irrgularit, on
n'entende l'absence de cette symtrie qu'aiment les modernes, et que les Grecs
semblent avoir ddaigne dans leurs ensembles, c'est--dire dans les difices
composs de plusieurs corps de btiment. Les diffrentes parties de
l'rechthion, dira-t-on, sont un niveau ingal. C'est comme aux Propyles :
le Propyle oriental est un sol plus lev que le Propyle occidental. Les
colonnes engages de la faade postrieure sont plus petites que les colonnes de
la faade principale. Le portique du nord est encore d'une proportion diffrente.
Le petit dorique des Propyles ne l'est-il pas aussi ? Le portique du nord a
un fronton particulier qui coupe l'ordonnance de la frise principale. Le propyle
intrieur et son vestibule ne sont-ils pas couverts aussi par un fronton plus lev,
et cela, dans la largeur mme du corps principal ? Mais ces ailes ajoutes
l'rechthion ? N'y en a-t-il pas aux Propyles ? Elles sont ingales. Et
aux Propyles ? Celle de gauche n'est-elle pas deux fois plus profonde que celle
de droite ? Mais cette ante double qui fait saillie sur le portique du nord
l'rechthion, son raccordement oblique avec le mur du tmnos ? N'y a-t-il

pas, derrire les Propyles, de ces prolongements qui les unissent aux murs de
l'Acropole ? Et la saillie l'angle nord, et l'chancrure l'angle sud, qui est
entaill par la muraille plasgique ? C'tait cach aux regards, dira-t-on. Ce
l'tait galement l'rechthion, puisque la partie de l'enceinte sacre o se
trouvait le pilastre oblique tait rserve des usages privs.
Non, je ne puis condamner dans un monument ce que j'admire dans l'autre, la
varit, le mouvement, et une abondance de motifs bien suprieure la
pauvret froide et compasse de nos rptitions symtriques. Les Grecs
semblent avoir recherch avec un soin particulier, dans leurs grands ensembles
d'architecture, les accidents, soit de construction, soit de perspective. C'est ce
que l'on remarque partout, dans la moindre maison de Pompi, comme dans les
plus beaux difices d'Athnes. Mais la varit des dispositions n'empchait point
l'unit de style, et tous les dtails se reproduisaient avec la mme importance et
la mme place. La frise qui courait sur la faade orientale et le portique du
nord, les moulures et les dessins, tournaient de toutes parts avec un ordre
constant et formaient le lien des diverses parties en les revtant d'un commun
caractre.
La faade principale suit, je crois l'avoir dj dit, les lois ordinaires, surmonte
d'un fronton qui indique la pente du toit et se rpte sur l'autre faade. Ces
frontons ne semblent point avoir port de statues ; car leurs fragments ne
montrent aucune trace de scellement. La colonne de l'angle nord-est manque :
lord Elgin l'a enleve. De mme que dans les temples doriques, les colonnes et
les murs de l'rechthion sont un peu inclins vers le centre, de sorte que leur
prolongement vertical aboutirait un centre fictif plac trs-haut dans l'espace et
formerait une pyramide. Mais on cherchera en vain les courbes horizontales dans
les soubassements et les architraves.
Le portique septentrional a t ruin en partie pendant la guerre de
l'Indpendance. Il tait surmont d'une vote turque et d'une grande quantit de
terre qui devait amortir les bombes. Un boulet brisa la colonne d'angle, tout le
ct qu'elle soutenait s'croula et ensevelit immdiatement les fragments
tombs. C'est pour cela que les fouilles ont retrouv plus tard jusqu'aux
morceaux de bois de cdre1 qui taient encastrs dans les tambours des
colonnes et les unissaient entre eux. Non pas que ce fussent des scellements
vritables ; il suffit de les dcrire pour en faire comprendre l'usage. Au centre de
chaque tambour, il y a un trou carr qui correspond exactement un trou pareil
dans le tambour infrieur. A ces deux trous s'adaptent des cubes de bois
incorruptible : l'un, qui se prolonge en un petit cylindre taill dans le mme
morceau ; l'autre, perc de manire ce que le cylindre entre tout entier,
comme une vis dans son crou, et y ait un peu de jeu. Lorsque le tambour
suprieur tait ainsi mont sur pivot, on le faisait tourner jusqu' ce qu'on et
obtenu par le frottement une adhrence exacte et un joint peine visible. Pour
arriver plus srement ce rsultat, on vidait lgrement l'intrieur de la
colonne et l'on formait, vers les bords, une zone en saillie, sur laquelle portait
tout le poids du bloc suprieur. C'est par ce procd qu'on arrivait faire des
colonnes un seul morceau que l'on cannelait ensuite sur place. On peut voir dans
les inscriptions comment s'est fait ce travail pour le portique de l'est.
L'aile septentrionale ne diffre que par ses proportions des deux faades de l'est
et de l'ouest. Les mmes dtails y. sont rpts. Mais, comme c'est sur ce
1 On les conserve dans le petit Muse de l'Acropole.

portique que la dcoration est surtout remarquable et suivie, c'est le lieu


d'indiquer rapidement les principaux ornements de l'ordre de l'rechthion.
Analyser une colonne, c'est les analyser toutes.
Sur un sol exhauss de trois marches, la colonne pose sa base, qui, outre les
moulures ordinaires, est couronne par une tresse ou entrelacs en guise de tore.
Les cannelures commencent ensuite ; mais, au lieu de monter jusqu'au
chapiteau, elles cessent pour faire place un large collier qui termine le ft de la
colonne. Sur ce collier on voit s'lever alternativement, ports par d'lgantes
spirales, la palmette et ce lis marin qu'on disait se ptrifier en quittant le fond
des eaux : fable charmante, invente par ceux qui virent transporter sur le
marbre les lis qu'ils admiraient chaque t sur la plage sablonneuse des golfes de
Grce. Au-dessus du gorgerin commence le rang de perles. Puis les oves,
spars par un fer de lance, se dtachent dans leur coquille dlicate. Plus haut,
la mme tresse qui se remarque au tore de la base forme le tore du chapiteau.
Alors commencent les volutes avec leurs triples filets, enroules comme les
boucles d'une chevelure de femme. Elles s'unissent entre elles par ces belle
courbes qui se redressrent peu peu avec la dcadence de l'art, et qui
devinrent, dans les monuments romains, de sches et dures lignes droites. Les
coussinets sont brods de perles. Le tailloir, qui semble prvenir le froissement
de l'architrave et en amortir le poids, le tailloir est enrichi d'oves, motif frquent
aussi dans les temples doriques. Comme si tant de sculptures n'eussent pas
suffi, des guirlandes de bronze dor couraient sur les volutes : leurs attaches
sont encore fixes dans le marbre. L'il de la volute avait t galement dor,
comme on l'apprend par les inscriptions du temps. On sait mme que l'or avait
cot une drachme la feuille chez un marchand du bourg de Mlite, nomm
Adonis. Dans chaque intervalle des entrelacs du tore, on remarque des petits
trous o taient enchsss vraisemblablement des maux ou des matires
brillantes qui formaient la colonne comme une couronne de pierreries.
Il ne faut pas croire cependant que ce luxe de dcoration fit paratre le chapiteau
trop charg. Tous ces dtails sont si lgers et d'un got si exquis, leur
importance est d'une mesure si heureuse, ils sont sculpts dans le marbre avec
tant de dlicatesse, qu'on dirait une broderie.
La mme remarque s'applique aux ornements de l'entablement et du plafond
intrieur, qui reste encore tout entier au-dessus d'une moiti du portique. C'est
le modle le mieux conserv que nous ait laiss l'antiquit : on y retrouve, avec
plus de richesse, les ornements ordinaires ; les uns en relief, les autres peints
sur les surfaces unies. Quoique les couleurs aient disparu, on voit sur les
moulures des caissons le trac des diffrents dessins.
Deux particularits mritent d'tre notes : la premire, c'est que le fond du
caisson est perc dans toute son paisseur par un trou cylindrique qui ne pouvait
servir qu' retenir un ornement de mtal : sans doute l'toile traditionnelle. qui,
au lieu d'tre simplement peinte, tait en bronze dor. La seconde, c'est que les
rangs de perles qui encadrent l'enfoncement de chaque caisson portent des
traces curieuses de rparations. et l, on a ajust un petit morceau de marbre
avec une prcision et une adresse infinies : on dirait un travail de marqueterie.
Quel accident avait gt certaines parties et ncessit ce rapicement ? C'est ce
que l'on ignore. Nous verrons tout l'heure que l'rechthion brla en l'anne
406. Mais comment l'incendie aurait-il atteint un plafond tout en marbre ? Si le
plafond est tomb, pourquoi les perles seules, un lment si petit, ont-elles t
brises, et par places ? C'est un fait qui me parait inexplicable.

La grande porte ionique que prcde la prostasis septentrionale est surtout


clbre parce qu'elle est unique au monde ; car sa beaut n'est pas sans
mlange et le cde d'autres parties de l'rechthion. Il est vrai que les
chambranles ajouts par les Byzantins ont dtruit son effet ; que le linteau, en se
brisant, a drang l'harmonie des lignes. On attribuera encore une poque de
dcadence une des consoles, toute diffrente de l'autre par ses ornements et par
son style. Il y a nanmoins, mme dans ce qui est antique, une ingalit qu'on
ne peut s'empcher de remarquer. Les palmettes qui surmontent le haut de la
porte sont d'un travail manifestement infrieur aux palmettes semblables qui se
rptent sur le chapiteau des antes et la corniche. Les rosaces qui dcorent le
linteau diffrent de celles qui se trouvent sur les chambranles. De plus, leurs
boutons sont en marbre, tandis que sur les chambranles les boutons taient en
bronze dor. On voit encore, au fond des trous que ces boutons ont laisss au
centre de la rosace, les petits cylindres de bois de cdre o le mtal tait fich.
Je crois que dans l'antiquit la porte a t, soit remanie, soit acheve par
diffrentes mains. Les inscriptions de Londres et d'Athnes le prouvent
suffisamment, du reste ; dj nous avons eu occasion de le remarquer, pour le
plafond. Si, en outre, on observe attentivement le chapiteau des colonnes
engages dans le mur de l'ouest1, on se convaincra aisment qu'ils sont d'un
mrite d'excution bien infrieur au mrite des autres faades. Le rapport de la
commission dsignait prcisment ces quatre colonnes comme encore
inacheves sous l'archontat de Diods.
La prostasis mridionale tait, il y a peu d'annes, dans un tat de ruine
misrable, par suite de l'explosion d'une bombe et des dvastations de lord Elgin.
La France l'a fait relever en 1846. Celle des Jeunes filles, dont il ne restait que le
torse, a t restaure. Le moulage de celle qui est au Muse britannique a t
mis la place du chef-d'uvre absent ; un axe de fer qui la traverse supporte le
poids de l'architrave. On peut donc juger aujourd'hui d'une des plus magnifiques
crations de l'art antique et de la manire dont les Grecs ont conu l'union de la
sculpture et de l'architecture.
Vitruve, en racontant les fables gracieuses imagines par les Grecs pour
s'attribuer l'invention de tous les ordres, dit que la femme avait t le type de la
colonne ionique. Sa taille dlicate donna l'ide d'un ft lanc ; les bases
imitrent sa chaussure, les volutes sa chevelure boucle, les cannelures les plis
de sa robe tombante. Il tait vraiment plus naturel de mettre la femme ellemme la place de la colonne. Cependant, si l'on en croit encore Vitruve, il fallut
que l'histoire contemporaine, et non pas l'inspiration d'un artiste, ouvrit cette
nouvelle voie. Carye, ville du Ploponnse, s'unit aux Perses contre la Grce.
Dlivrs de la guerre par une glorieuse victoire, les Grecs, d'un commun accord,
prirent les armes contre les Caryates. La ville fut dtruite, les hommes
massacrs, les femmes emmenes en esclavage ; mais l'on ne souffrit pas
qu'elles dposassent leur robe et leur parure de femmes libres. Qu'tait-ce qu'un
triomphe de quelques heures ? On voulait que l'ternit de leur servitude et de
leur humiliation rappelt sans cesse qu'elles payaient pour un peuple cc entier.
C'est pour cela que les architectes du temps les reprsentrent sur les

1 Ces colonnes ont t renverses par un tremblement de terre, la fin de 1852. J'tais
alors Athnes. La mme nuit, une colonne du temple de Jupiter a t galement
renverse.

monuments publics et chargrent leurs images de pesants fardeaux. La postrit


elle-mme devait apprendre ainsi le crime et le chtiment des Caryates.
Ce rcit est confirm par un bas-relief du Muse de Naples et par l'inscription qui
s'y trouve grave. Mais si les Grecs ne commencrent qu'aprs les guerres
mdiques mettre des statues la place des colonnes, cela ne prouve pas que
cette ide leur appartienne. Il y avait dj longtemps que l'gypte faisait porter
ses temples par des colosses. Les gants du Jupiter olympien, Agrigente, sont
d'un style assez archaque pour remonter au commencement du Ve sicle, et
pour tre emprunts, par consquent, J'gypte plutt qu' la Grce orientale.
Du reste, le nom mme d'Atlas, que les Grecs leur donnaient, ferait supposer
qu'avant la ruine de Carye l'architecture avait dj tir parti de la forme
humaine. Le nom de Caryatides, encore rcent dans les souvenirs, et t
employ par l'inscription du Muse britannique, plutt que cette dsignation
vague de Jeunes filles. Quoi qu'il en soit, l'honneur d'une ide, en matire d'art,
est autant pour ceux qui la perfectionnent que pour ceux qui la trouvent. Car
souvent le hasard la fait naitre, tandis que le gnie seul peut lui donner une
forme idale et immortelle.
Ce qu'il y a d'admirable dans les vierges de l'rechthion, ce n'est pas seulement
la sculpture les opinions seront, je crois, unanimes pour les placer au premier
rang parmi les antiques , c'est le caractre monumental qui les met en
harmonie avec les lignes et le sentiment de tout l'difice. Telle est l'entente de
deux branches de l'art souvent spares chez les modernes, toujours troitement
unies chez les Grecs : le sculpteur semble avoir subordonn son uvre celle de
l'architecte ; l'architecte a tout calcul pour faire valoir les statues du sculpteur.
De cette abngation si intelligente est rsult un ensemble qui atteint la plus
haute perfection que la science puisse rver.
La proportion des Errhphores est sensiblement plus grande que nature, mais
dans cette mesure qui ne frappe point trop brusquement l'esprit et n'veille point
l'ide du colossal : on se sent encore dans le vrai. Leur pose montre la fois le
calme et la fermet, mais rien de cet effort violent qui lve et contracte les bras
des Atlas d'Agrigente, pour aider leur tte porter son fardeau ; quoique, par un
heureux hasard, le sourire que leur donne le style gintique rachte en partie ce
dfaut.
Belles et srieuses, les jeunes vierges portent le poids du marbre aussi
simplement qu'elles portaient chaque jour le vase rempli la fontaine Clepsydre.
Les bras tombent le long du corps par leur mouvement naturel. Comme tous
sont mutils, on ne peut savoir si les mains tenaient quelque chose. Mais cette
position donne au buste une si grande prestance, qu'elle n'a pas besoin d'tre
justifie. Le sein dgag se porte en avant ; les paules prennent une
majestueuse ampleur ; tout respire une force tranquille et recueillie, qui
s'accorde avec l'immobilit du monument.
Cependant, si le bas du corps et continu cette tenue droite et carre, on
arrivait infailliblement la roideur. Aussi, quelque ferme assiette qu'il ait donne
aux jambes, l'artiste a-t-il eu soin d'en flchir une lgrement, de manire ce
qu'elle exprimt, non pas la faiblesse, mais une souplesse gracieuse et une
aisance qui se joue sous le fardeau. Si l'on se met en face du portique, les trois
statues qu'on voit sur sa droite flchissent la jambe droite, les trois statues de
gauche la jambe gauche. C'est l, si je ne me trompe, un clatant emprunt fait
l'architecture et au plus savant de ses secrets.

J'ai dj fait remarquer que l'rechthion, aussi bien que tous les temples
doriques, avait ses colonnes et ses murs inclins vers l'intrieur, vers un centre
imaginaire, et, par consquent, affectait la forme pyramidale, l'image la plus
parfaite de la stabilit. Or, si l'on inscrit dans un cercle le rectangle que forme la
tribune des Errhphores, et si l'on prend le centre de ce cercle, on verra que
chaque jeune fille plie prcisment la jambe qui se trouve le plus prs du centre
; que, par suite, son corps penche vers l'intrieur, et que les statues, aussi bien
que les colonnes, ont l'inclinaison traditionnelle. Les statues ont mme quelque
chose de plus : le sentiment de cette inclinaison, qui porte la rsistance vers les
extrmits et permet l'abandon vers le centre. C'est l ce qui donne au
mouvement contrari des deux groupes un ensemble si logique et si harmonieux.
Les dtails de l'ajustement avaient t l'objet de calculs aussi habiles, quoique
moins profonds parce qu'ils ne remontaient point aux principes mmes de l'art.
Pour dissimuler la taille 'dlicate des jeunes vierges et la rupture des lignes
verticales la ceinture, on les a vtues autant que le comporte le costume grec.
Par-dessus la longue tunique, l'hmidiploidion et un troisime vtement qui
ressemble au petit pplus dorique tombent sur les hanches et forment comme
une seule ligne perpendiculaire, depuis l'paule jusqu'aux pieds. En mme
temps, ils remplissent le vide qui et exist entre les bras et le corps et
dtruisent des jours incompatibles avec l'architecture grecque. Tous les plis sont
d'un grand style et d'une vrit qui sait ngliger quelques finesses. Le bas de la
draperie est d'une fermet incomparable. Par devant, elle est drange par la
flexion d'une des jambes et la saillie des pieds, mais par derrire les plis tombent
sur le sol comme les cannelures d'une colonne. Leur profondeur et une certaine
rgularit ne font que rendre plus frappante cette comparaison.
La chevelure a t dispose d'une faon particulire, pour recevoir le chapiteau.
De grosses tresses enroules autour de la tte forment comme un pais coussin.
Par devant, elles sont caches par des boucles qui se relvent librement, la
faon des ttes de Gorgone et d'Arthuse. Au milieu du front, une double boucle,
lie comme une bandelette, forme ce beau fleuron qu'on retrouve sur le front de
l'A' potion Musagte. D'autres tresses flottent sur les paules, et derrire le dos
tombe toute la masse de la chevelure, comme si elle venait d'tre dnoue. On
comprend combien ces accessoires donnent de force relle et d'paisseur
l'attache de la tte sur les paules. Quoique le cou des Errhphores soit puissant,
le marbre, sans ces renforts, pouvait ne point offrir assez de rsistance.
Tandis que la sculpture concevait son uvre avec une si juste intelligence des
besoins de l'architecture, l'architecte tudiait son portique en vue de la seule
sculpture et faisait subir aux rgles des modifications radicales. Il donna au
stylobate une hauteur inaccoutume et en fit un pidestal continu, qui plaait les
statues au-dessus du regard. C'tait une convenance indique par la proportion
humaine et l'impossibilit de rapprocher de tels supports. Comme si l'paisse
sandale tyrrhnienne n'et pas suffi, une plinthe exhaussa chaque statue, pour
qu'aucune partie n'en ft cache par la corniche du stylobate. J'ai dcrit plus
haut le chapiteau qui fut invent pour les Errhphores. Son globe s'enfonce
mollement dans leur paisse chevelure qui amortit le poids de l'architrave ; sa
forme sphrique se marie sans effort avec la tte humaine.
Mais l'innovation la plus audacieuse fut assurment la suppression faite dans
l'entablement. De peur qu'il ne surcharget trop ses charmants soutiens, on le fit
sans frise, exemple unique dans l'architecture grecque, et au-dessus de
l'architrave, on plaa immdiatement la corniche. Il n'y eut pas non plus de

fronton ; mais une terrasse en pente douce couvrit la tribune, et quatre dalles
encastres dans le mur du Pandrosion formrent de leurs deux faces le toit et le
plafond. Les eaux s'chappaient par de petits trous mnags derrire les grands
oves de couronnement. Ces quatre dalles taient dj poses sous l'archontat de
Diocls ; mais le dessus n'tait point termin. Leur mesure est indique avec
trop de prcision par l'inscription pour qu'on hsite les reconnatre. Elles ont,
en effet, treize pieds grecs de longueur, cinq de largeur.
Tandis que la prostasis mridionale tait soutenue par des sculptures
remarquables, autant par leur application savante que par leur beaut relle, le
reste du temple recevait sur sa frise une dcoration d'un caractre tout diffrent.
L'rechthion est tout entier en marbre pentlique. Mais la frise qui court sur ses
quatre cts et sur la prostasis du nord est en marbra noir d'leusis. Sur cette
frise taient attachs des bas-reliefs en marbre de Paros. Longtemps on a ignor
l'existence de ces sculptures, indiques cependant par les trous de scellement
que l'on voit et l sur la pierre noire, indiques aussi par l'inscription du Muse
britannique. Autour du temple, dit le rapport de la commission, rgne la frise en
marbre d'leusis. On y a mme attach les personnages.
Des fouilles rcentes ont dcouvert autour de l'Erechthion vingt-cinq fragments
de petites figures de cinquante-cinq soixante centimtres de proportion. Cette
mesure correspond la hauteur de la frise. Sculptes d'un ct en bas-relief,
plates de l'autre, elles s'appliquaient sur le fond, et quelques-unes portent
encore les traces des crampons qui servaient les retenir. Vers le mme temps,
en 1836, furent trouvs les comptes de l'achvement de l'rechthion.
Ils confirment un fait dj vident, du reste. Nous avons achet, disent les
directeurs des travaux, deux talents de plomb pour fixer les petites figures de la
frise, chez Sostrate du bourg de Mlite : 10 drachmes. Bien plus, ils dsignent
onze douze morceaux, nomment les artistes qu'ils en ont chargs, indiquent le
prix qu'ils en ont donn. Ces dtails curieux mritent d'tre transcrits en entier.
Phyromaque de Kphissia. Le jeune homme qui est auprs de la cuirasse : 60
drachmes.
Praxias de Mlite. ... et le personnage qu'on voit par derrire qui le repousse :
120 dr.
Antiphanes du Cramique. Le char, le jeune homme et les deux chevaux qui
sont attels au char : 240 dr.
Phyromaque de Kphissia. L'homme qui conduit un cheval : 60 dr.
Mynnion d'Agryl. Le cheval, l'homme qui le frappe et la colonne qu'il a
ajoute plus tard : 120 dr.
Soclus Alopce. L'homme qui tient la bride : 60 dr.
Phyromaque de Kphissia. L'homme qui se tient auprs de l'autel, appuy sur
son bton : 60 dr.
Iasos de Collyte. La femme devant laquelle la jeune fille est agenouille : 80
dr.
Trois groupes sont encore cits sur un autre fragment. Quelques mots tronqus
parlent d'un jeune homme d'un char d'une femme auprs du char, ouvrage
d'Agapnor.

Parmi les morceaux que l'on conserve dans le petit muse de l'Acropole, deux
sont mentionns dans. l'inscription : la jeune fille agenouille, uvre d'Iasos de
Collyte, et trois chevaux de front qui se cabrent et qui taient attels au char. Il
faut dire que la plus grande partie de l'inscription manque et. que l'on ne peut,
d'un autre ct, prter aucun sens ds fragments de torses, de draperies,
isols et presque imperceptibles. Quelques-unes, plus complets, sont au
contraire trs-intressants. Je citerai une femme assise, qui tient sur ses genoux
un enfant : l'enfant avait le bras droit pass autour de son cou. Deux femmes,
dont l'une se porte en avant et semble vouloir entraner l'autre. Une femme,
assise : le bras de son sige est termin par une tte de lion et support par un
sphinx. Une autre femme, assise avec un petit lion sur ses genoux. Une
troisime avec le lion ses cts. Partout on remarque un style charmant, une
grande dlicatesse laquelle se prte la transparence du marbre de Paros.
Quoique ces donnes, tant crites que figures, n'indiquent que fort vaguement
quel tait le sujet reprsent sur la frise, on ne peut se tromper en le cherchant
dans le mythe d'rechthe, de Pandrose, dans toutes les fables qui entourent les
origines du culte de Minerve et dont une partie tait reprsente sur les mtopes
du Parthnon. On aurait dj Pandrose tenant sur ses genoux le petit rechthe.
Les chevaux et le char rappelleraient l'institution des jeux des Panathnes. Je
ne parle point d'Hers ou d'Aglaure implorant leur grce aux pieds de Minerve,
parce que cette ide serait moderne. Il ne faut point presser de telles obscurits.
On ne peut.non plus dcider dans quelle intention avait t mnag le contraste
du marbre blanc et du marbr noir. Ce n'tait assurment point pour les couvrir
galement de couleur. Cependant l'aspect de figures blanches qui se dtachaient
sur un fond noir et t dur et triste, s'il n'et t adouci par les teintes qui
distinguaient selon l'habitude les ornements, les chevelures et les draperies. L'on
obtient ainsi cette belle harmonie que nous admirons dans les peintures sur fond
noir de Pompi.
Les membres d'architecture, aussi bien que les sculptures, avaient t revtus de
couleurs et de dorures, mais les membres suprieurs seulement. Ici je soutiens
d'autant plus fermement le systme d'une polychromie modre, que je le trouve
confirm par les inscriptions. Je lis dans le compte des dpenses :
chafaudages pour les peintres du plafond intrieur.
Peintres. Pour avoir peint la cymaise sur l'architrave intrieure, raison de 5
oboles le pied.
Doreurs. Pour avoir dor les conques.
Au peintre qui a peint la cymaise sur l'architrave intrieure, raison de 5 oboles
le pied. 113 pieds.
Or achet pour les conques. 166 feuilles 1 drachme la feuille, chez Adonis,
demeurant Mlite.
Ces registres constatent la dcoration des parties hautes du temple, mais
seulement des parties hautes. Ils ne parlent point de peinture sur les colonnes et
sur les murs de la cella. L'on peut dire, il est vrai, que l'inscription n'est point
complte, et qu'il pouvait tre question du bas du temple dans les tables
perdues. Mais qui oserait l'affirmer ? Ici, comme toujours, la polychromie absolue
n'a pour elle que des suppositions ou des raisonnements esthtiques tout fait
particuliers au got moderne, tandis que la polychromie mixte a des preuves
positives.

Consulte-t-on le monument lui-mme, on arrive encore au mme rsultat. Il y a


des traces ces de couleur sur les plafonds, o le dessin des oves et des mandres
est visible, dans les caissons, sur les chapiteaux o le fond des volutes est bleu,
tandis que les filets sont rouges, sur les chapiteaux des antes, sur les corniches.
Mais les parties infrieures sont d'une entire blancheur.
Je ferai remarquer, en finissant, que l'or entrait en abondance dans la dcoration
de l'rechthion, appliqu, soit sur le marbre, soit sur des ornements mobiles en
mtal. N'est-ce pas sur un fond blanc et avec quelques lignes de couleurs vives,
mais sobrement distribues, l'ensemble le plus riche et le plus distingu, mme
selon nos ides ou plutt selon l'ducation de nos sens ?
L'histoire ne nous dit pas quelle poque le nouveau temple fut construit. Nous
savons seulement qu'en 409, la 21e anne de la guerre du Ploponnse, il n'tait
pas encore achev. Sa beaut l'a fait attribuer Pricls, malgr le silence dcisif
de Plutarque, qui dcrit longuement tous les travaux entrepris sous son
administration. Mais cette beaut mme est d'un caractre trop diffrent ds
chefs-d'uvre de ce temps, pour qu'on puisse ainsi les confondre. Il faut au
moins quelques annes pour passer d'une simple et grandiose manire la
dlicatesse et au raffinement. Dj le commencement de la guerre du
Ploponnse me semble une poque bien rapproche, quoiqu'une nouvelle
gnration et de nouvelles tendances eussent succd aux vieux matres.
Cependant on ne peut s'empcher de reconnatre la ncessit d'une semblable
supposition. Un temple qui n'a pas t commenc sous Pricls, et qui n'est pas
encore achev en 409, il faut bien placer sa construction dans l'espace
intermdiaire.
Il y a l, nanmoins, une lacune manifeste dans l'histoire. Comment croire que le
temple le plus rvr de l'Attique, le sanctuaire de toutes les origines religieuses
et nationales, brl par Xerxs, dtruit encore par Mardonius, qui ne laissa pas
pierre sur pierre, soit rest un demi-sicle sans tre relev ; que Cimon ait
embelli l'Acropole, construit le temple de la Victoire et celui de Thse, employ
les dpouilles des Perses orner les places publiques, planter le jardin de
l'Acadmie, et laiss sans abri ou protg par quelque btisse provisoire la statue
de Minerve tombe du ciel ; que Pricls ait puis librement dans le trsor des
allis, consacr tant de mi-lions des difices somptueux et inutiles comme les
Propyles, relev le Parthnon, uvre des Pisistratides, et abandonn son tat
misrable la demeure antique d'rechthe ; que ce soit prcisment quand la
guerre, la ruine et la peste affligeaient Athnes qu'on ait song pour la premire
fois offrir un magnifique sanctuaire la protectrice de la ville ?
Le mystre, je ne puis le pntrer ; je me garderai surtout de recourir aux
suppositions. Mais si nous nous croyons quelquefois fonds rcuser le
tmoignage de l'histoire, plus forte raison avons-nous le droit de ne pas
admettre les inductions que l'on prtend tirer de son silence. Voici donc tout ce
que nous savons de certain. Sous l'archontat de Diocls, la quatrime anne de
la 92e olympiade (409-408), l'rechthion n'tait pas encore achev, et les
travaux taient depuis quelque temps suspendus, peut-tre depuis les dsastres
de Sicile. Une commission fut nomme par le peuple pour lui rendre compte de
l'tat du monument, de ce qui tait dj construit et de ce qui restait encore
construire. Cette commission tait compose de trois inspecteurs, d'un architecte
nomm Philocls et d'un secrtaire. C'est un fragment de leur rapport que le
docteur Chandler a trouv dans l'Acropole et emport Londres.

Les victoires et le retour d'Alcibiade avaient sans doute rendu aux Athniens le
courage et une apparence de prosprit ; car immdiatement l'on se mit
l'uvre pour terminer l'difice, et nous avons les livres de compte rdigs par les
inspecteurs des travaux pendant la deuxime anne de la 93e olympiade (407).
Ce ne sont aussi que des fragments trouvs, il y a seize ans, dans la
Pinacothque. L'architecte charg de cette entreprise s'appelait Archiloque.
Arschme d'Agryl tait le caissier ou le questeur.
L'anne suivante, en 406, sous l'archontat de Callias, les ouvriers taient encore
l'ouvrage et les chafaudages leur place, lorsque le feu prit au temple. C'tait
la vingt-quatrime anne de la guerre du Ploponnse. Un simple incendie dans
un temple tout en marbre, dont la charpente n'est qu'en partie pose, ne peut
faire des dgts considrables. La conformit parfaite des mesures et des dtails
donns par les inscriptions de 409 et de 407 avec les mesures et les dtails du
temple que nous connaissons prouve que le monument avait peu souffert.
A quelle poque les rparations furent-elles faites ? Beaucoup plus tard, ce qu'il
parait ; car certains morceaux sont d'une excution trs-infrieure. Deux parties
de l'difice dnotent mme par la grossiret de l'excution, compare la
perfection de tout le reste, une certaine dcadence. L'une est l'ornementation de
la porte septentrionale ; l'autre, toute la dcoration du mur occidental. Les
ornements des chapiteaux surtout indiquent, par leur excution, une poque
abtardie.
Il n'y a que de nouvelles fouilles dans l'Acropole et la dcouverte de nouvelles
inscriptions qui puissent claircir ce problme historique.

CHAPITRE XXIII. RETOUR AUX PROPYLES.


Pour se reconnatre dans la description de Pausanias, pendant qu'il revient aux
Propyles sans donner de renseignements topographiques, il faut se bien
rappeler la disposition de l'enceinte entire de l'rechthion. Aprs l'espace qui
prcde l'entre du temple, on trouvait sa droite, sur le ct du portique
oriental, un escalier ; Cet escalier descendait la partie plus basse de l'enceinte,
comprise entre le temple et le mur de Thmistocle. Aprs avoir dpass la
prostasis septentrionale, l'enceinte s'agrandissait de toute la largeur de
l'rechthion. Mais alors le mur qui se raccordait avec le portique la divisait en
deux parties distinctes, l'une au sud, l'autre au nord : la premire, o logeaient
la grande prtresse et les Errhphores, et qu'on appelait la Sphristra ; la
seconde, qui tait publique et remplie d'offrandes.
Cependant la Sphristra, dans laquelle on entrait par la petite porte mnage au
fond de la prostasis septentrionale, n'tait point ferme aux visiteurs ni
exclusivement rserve aux usages privs. C'est ce que fait supposer, du moins,
la statue d'Isocrate enfant, qui n'tait probablement pas la seule. Mais comme
Pausanias ne parle ni d'Isocrate, ni de la Sphristra, il y a tout lieu de croire qu'il
n'est point entr dans ce petit clotre, et qu'il a parcouru seulement la partie
comprise entre le mur de Thmistocle et le mur septentrional de la Sphristra.
Dans cette rgion il vit d'abord, prs du temple, une jolie statue de vieille
femme, haute peine d'une coude, uvre de Dmtrius. On disait que c'tait
Lysimach, prtresse de Minerve pendant soixante-quatre ans. Il nota ensuite le
combat d'rechthe et d'Eumolpe, ou plutt, selon la tradition athnienne,
d'rechthe et d'Immarade, fils d'Eumolpe, qui fut tu par rechthe. Le mme
sujet est reprsent Sur une mtope du Parthnon. Mais ici c'tait un groupe
colossal en bronze ; le pidestal tait mme assez grand pour qu'on et pu y
placer deux autres statues plus petites : celle de Tolmids, gnral athnien, qui
fut tu la droute d'Haliarte, et celle du devin qui l'accompagnait. Cette runion
est assurment trs-extraordinaire ; mais il me parat difficile de comprendre
autrement le passage de Pausanias.
Ce ne put tre non plus bien loin du temple que Pausanias aperut les antiques
statues de Minerve, qui avaient t enveloppes dans l'incendie de l'Acropole par
Xerxs. Mais aucune partie n'avait fondu (elles taient donc en bronze) ;
seulement, elles taient restes toutes noires et si fragiles, qu'elles n'eussent pu
supporter un choc. Il y a encore la chasse du sanglier ; je ne saurais dire si c'est
le sanglier de Calydon. Plus loin, Thse soulve la pierre sous laquelle ge
avait cach ses chaussures et son pe. Tout est en bronze, except la pierre.
On avait, en outre, reprsent Thse amenant dans la citadelle le taureau qui
dsolait Marathon et le sacrifiant Minerve. Les habitants du bourg de Marathon
avaient voulu que l'art consacrt le souvenir de ce bienfait. L'importance de ces
sujets et les dimensions des statues annoncent de la grande sculpture, et
montrent avec quelle magnificence on avait dcor l'enceinte la plus rvre de
l'Acropole. Il est regrettable que Pausanias ne cite aucun des artistes peut-tre
clbres qui avaient travaill l'embellir.
Parmi ces groupes considrables, il y avait des statues plus petites, des offrandes
de diffrente nature, dont quelques-unes nous sont connues malgr le silence de
l'histoire. Les unes existent ; des autres il reste une base, un nom, un fragment.

Prs de l'angle du portique du nord se trouve la Minerve assise dont il a t


question plus haut propos de la Minerve d'Endus. De ce ct on a dcouvert
encore une offrande d'Hermippus, la statue de Mnsimaque, consacre par sa
fille Aristonice, une inscription honorifique o on lit le nom de Sophocle, un petit
bas-relief d'une excution fort mauvaise o l'on voit un prtre et deux prtresses
; les noms sont compltement effacs1.
A l'ouest du temple, la statue d'Isocrate, vainqueur la course cheval, n'tait
pas seule ; ou, pour mieux dire, d'autres vainqueurs avaient consacr des
monuments de leur victoire. C'est l qu'on a dcouvert de petits pidestaux
carrs, sur lesquels sont sculpts en relief des chars trans par deux chevaux2.
Ces biges, d'une forme peine archaque et d'un trs-beau style, rappellent les
biges des monnaies siciliennes. Ils ne sont accompagns d'aucune inscription ;
niais en change on verra, l'angle nord-ouest de la prostasis septentrionale, un
pidestal sans sculptures, avec cette ddicace : Offrande d'Hermocrate, fils
d'Antiphon, du dme de Crioa, dont l'attelage a remport le prix Olympie.
Comme la statue questre d'Isocrate tait dans la Sphristra des Errhphores, il
se pourrait que ces monuments d'une victoire analogue fussent dans le mme
lieu. dette particularit, ft-elle dmontre, ne servirait qu' rendre plus
inexplicable pour nous une enceinte dj si peu connue. En tout cas, il tait
naturel que des vainqueurs la course des chevaux ou des chars runissent
autour du temple de Minerve Poliade les monuments de leur reconnaissance.
Minerve n'avait-elle pas, la premire, dompt et attel le cheval ? Les Grecs ne
l'avaient-ils pas surnomme Hippia ?
Quant aux grandes prtresses et aux Errhphores, on s'attend trouver ici leurs
statues plus nombreuses qu'en aucune autre partie de l'Acropole. On ne connat
encore pourtant, aprs la Lysimach de Pausanias, que Junia Lpida, fille de
Silanus Torquatus, et une Errhphore qui expose elle-mme, comme nous
l'avons vu plusieurs fois, et sa naissance et ses titres l'honneur d'une statue :
Je suis Errhphore de l'auguste Minerve. Mon pre Srapion et ma mre m'ont
place sur ce pidestal..... Le reste du rcit est en grande partie dtruit. Quoique
ce genre d'inscriptions ne manque pas d'une certaine ressemblance avec les
prologues d'Euripide, il est remarquer qu'elles sont le plus souvent d'une
poque tardive, comme il est ais de le reconnatre au caractre des lettres.
L'image d'une autre femme avait t consacre Minerve Poliade ; mais il ne
parat point qu'elle ait rempli aucune fonction religieuse. C'tait Stratocle,
laquelle son fils Eudmus et sa fille Agariste avaient donn ce tmoignage public
de leur affection. Les lettres sont d'une forme trange, et d'un assez mauvais
got.
Un pidestal dont il semble d'abord plus difficile d'expliquer la prsence est celui
qui porte sculpts en relief de petits Amours. Des Amours dans le sanctuaire de
Minerve, ne serait-ce qu'un de ces jeux du hasard qui a dplac et confondu tant
d'autres ruines ? Nous, savons cependant qu'il y avait dans l'Acropole une statue
d'Antros, et que cette statue tait probablement situe dans l'enceinte de
Minerve Poliade. Elle avait t consacre l'occasion d'un fait clbre qui se
rattachait la religion de l'Acropole. Timagoras, mtque, aimait un jeune
Athnien riche et noble qui s'appelait Mls. Dvou ses caprices comme un

1 Il est aujourd'hui dans le vestibule des Propyles.


2 Dans le vestibule des Propyles.

esclave, il l'accablait, en outre, de prsents et n'tait pay que de mpris. Un


jour, Mls refusa mme deux oiseaux d'une grande beaut. Dsespr,
Timagoras monte l'Acropole et se prcipite du haut des rochers. Mls, quand il
vit le cadavre de son ami, fut pris d'un repentir si violent qu'il courut se prcipiter
son tour. Depuis cette poque, les mtques honorrent Antros comme le
gnie vengeur de Timagoras. Ils levrent ce dieu un autel dans l'Acropole, et
une statue commmorative fut place dans le lieu mme qui avait t le thtre
de cette double mort. La statue reprsentait un bel adolescent nu, tenant dans
ses deux bras deux coqs magnifiques et dans l'attitude de quelqu'un qui va se
prcipiter.
L'endroit le plus escarp de l'Acropole, c'est celui d'o se sont prcipites Aglaure
et Hers, celui que les Perses ont escalad, si l'on en croit Hrodote, le ct
prcisment o est situ l'rechthion. Si, en outre, on retrouve dans le mythe
d'ros et d'Antros la lutte de Vulcain et de Minerve1, on comprend pourquoi
l'offrande des mtques avait t place de prfrence dans l'enceinte de
Minerve Poliade, et pourquoi, sur les pidestaux des offrandes postrieures, sont
sculpts de petits Amours.
Il me reste encore citer un pidestal romain qui touche celui d'Hermocrate.
On y lit le nom de Claudius Nron, fils de Tibre, bienfaiteur du peuple athnien :
c'est la formule ordinaire.
Les fouilles n'ont point t assez pousses, de mon temps, dans cette partie de
l'Acropole, pour qu'on sache o se terminait l'enceinte de l'rechthion. Si les
divisions de Pausanias ont quelque fondement, c'est au moment o il la quitte
que se termine le 27e chapitre. La statue de Cylon, qu'il nomme au
commencement du chapitre suivant, est donc la premire qui attire son attention
lorsqu'il entre dans l'espace compris entre le mur occidental du tmnos, le mur
septentrional de la citadelle, la route des Propyles au Parthnon et les
Propyles. En effet, la grande Minerve de Phidias, qui se prsente ensuite ses
regards, est en dehors de l'enceinte de l'rechthion, et le lieu qu'elle occupait
nous est connu. Je ne saurais expliquer au juste, dit Pausanias, pourquoi on a
lev Cylon une statue en bronze, bien qu'il et voulu se faire tyran de son
pays. C'est, je suppose, parce qu'il tait d'une grande beaut, parce qu'il avait
quelque clbrit depuis sa victoire au double stade d'Olympie, et parce qu'il
avait pous la fille de Thagne, tyran de Mgare. S'il tait permis de faire des
conjectures aprs un crivain ancien, ne trouverait-on pas une raison plus
srieuse ? Cette statue ne serait-elle pas une des expiations commandes aux
Athniens aprs le meurtre (le Cylon, arrach du sanctuaire de Minerve et
massacr au mpris des serments ?
La dme du butin conquis Marathon avait t consacre Minerve, et fit les
frais du colosse en bronze qui commena la gloire de Phidias. Mys, disait-on,
l'avait aid ; du moins, il avait cisel sur le bouclier le combat des Lapithes et
des Centaures et les autres sujets. Mys lui-mme, selon sa coutume, n'avait
travaill que d'aprs les dessins de Prasius. Les mdailles du Muse britannique
et du cabinet de Paris, sur lesquelles l'Acropole est reprsente, nous offrent un
dessin videmment exact de la Minerve. Vtue de la longue tunique et du Ppins,
elle lve son bras droit qui s'appuie sur sa lance ; son bras gauche prsente en

1 Dans le tome III de l'lite des monuments cramographiques, voyez l'explication de la


planche VII.

avant le bouclier richement dcor. Tourne vers les Propyles, elle semble
dfendre l'entre de son sanctuaire.
Au nord-est de l'axe des Propyles, et au nord-ouest du Parthnon, prcisment
la place que dsigne la mdaille, on a retrouv un vaste pidestal. Les
premires assises reposent encore en partie sur le rocher ; elles sont en tuf, et
celles qui manquent laissent nu la rainure prpare dans le rocher pour les
recevoir. Au centre du massif, un petit d en marbre semble la premire pierre
consacre par le sang des victimes. On mesure 6 mtres 80 centimtres de long
sur 4 mtres 60 centimtres de large. Le pidestal se prsente obliquement sur
la faade intrieure des Propyles, de manire bien regarder la porte. Sa
hauteur, si l'on s'en rapporte la mdaille, tait peu considrable ; cela
n'empchait pas la statue de s'lever d'un tiers au-dessus du Parthnon. Ce qui
lui donnerait prs de quatre-vingts pieds de proportion. la pointe de la lance et
l'aigrette du casque se distinguaient en mer lorsqu'on revenait du cap Sunium.
Pour qu'un tel fait paraisse vraisemblable, il faut bien remarquer que l'on
n'aperoit l'Acropole que longtemps aprs avoir doubl le cap.
Une autre offrande, dme du butin fait sur les Botiens et les Chalcidiens, tait un
char en bronze attel de quatre chevaux. Pausanias n'indique pas sa situation.
Mais Hrodote nous apprend que c'tait la premire chose qu'on trouvait sa
gauche, en franchissant les Propyles. Il est probable qu'on retrouvera un jour la
base du quadrige, en enlevant les masures et les ruines modernes accumules
sur toute cette partie de l'Acropole.
Dans l'espace dblay qui s'tend depuis la Minerve Promachos jusqu'au mur du
nord, on n'a recueilli que peu d'indications topographiques, une offrande
seulement d'un certain picrate et un pidestal sur lequel s'levait une statue,
uvre du sculpteur Dmtrius, le mme peut-tre qui avait fait la prtresse
Lysimach.
Les fragments de sculpture sont un peu plus nombreux et surtout plus
intressants. Je ne parle pas d'un bas-relief o l'on voit un personnage drap
comme le Sophocle du palais de Latran auprs d'un trpied gigantesque. Mais un
autre bas-relief, que l'on conserve dans la Pinacothque, offre une ide et une
composition charmantes. Une femme se tient debout devant le dieu Pan,
enveloppe coquettement dans ses voiles, la manire des danseuses de
Pompi, Pan, assis sur son rocher, a crois ses petites jambes de bouc et lui joue
un air de flte. Ce morceau a t trouv prs du mur du nord, au-dessus des
Longs Rochers que Pan, du fond de sa grotte, faisait harmonieusement retentir.
A peu de distance du pidestal de Minerve, on remarque encore, parmi les
herbes qui le couvrent demi, un fragment de statue de femme. Il ne reste que
les genoux et les pieds, les genoux encore serrs par l'extrmit d'un pallium ;
mais aussitt parat la tunique avec mille plis lgers, d'une souplesse et d'une
vrit exquises, et qui annoncent l'uvre d'une bonne poque et d'un excellent
artiste.
Les dernires statues que nomme Pausanias sont celles de Pricls et de Minerve
Lemnienne. C'tait le plus admirable des ouvrages de Phidias, une offrande des
habitants de Lemnos. Ensuite Pausanias repasse sous le vestibule des Propyles,
descend une partie du grand escalier, tourne au pied de la statue d'Agrippa, et,
prenant le petit escalier de Pan, arrive la grotte de ce dieu et la fontaine
Clepsydre.
Mais dj nous sommes sortis de l'Acropole.

FIN DE L'OUVRAGE.