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I.

Leffet Barnum
L'effet Barnum, effet Forer , effet puits , effet de validation
subjective ou effet de validation personnelle , dsigne un biais
subjectif induisant toute personne accepter une vague description de la
personnalit comme s'appliquant spcifiquement elle-mme.
A. Origine
En 1892 en Chine, ce diseur de bonne aventure ( Fortune teller ) tient
son commerce sur une rue. En 1948, le psychologue Bertram Forer soumet
ses tudiants un test de personnalit. Comme analyse personnalise, il
n'utilise pas les rsultats du test, mais remet chacun la mme
description construite partir d'un recueil d'horoscopes :
Vous avez besoin d'tre aim et admir, et pourtant vous tes critique
avec vous-mme. Vous avez certes des points faibles dans votre
personnalit, mais vous savez gnralement les compenser. Vous avez un
potentiel considrable que vous n'avez pas encore utilis votre
avantage. l'extrieur vous tes disciplin et vous savez vous contrler,
mais l'intrieur vous tendez tre proccup et pas trs sr de vousmme. Parfois vous vous demandez srieusement si vous avez pris la
bonne dcision ou fait ce qu'il fallait. Vous prfrez une certaine dose de
changement et de varit, et devenez insatisfait si on vous entoure de
restrictions et de limitations. Vous vous flattez d'tre un esprit
indpendant ; et vous n'acceptez l'opinion d'autrui que dment
dmontre. Vous avez trouv qu'il tait maladroit de se rvler trop
facilement aux autres. Par moment vous tes trs extraverti, bavard et
sociable, tandis qu' d'autres moments vous tes introverti, circonspect et
rserv. Certaines de vos aspirations tendent tre assez irralistes.
Il demande ensuite chaque tudiant de noter la pertinence de
l'valuation de sa personnalit sur une chelle de 0 (mdiocre) 5
(excellent). La moyenne a t de 4,26. Reconduite, l'exprience donne des
rsultats similaires2.
Les psychologues Dickson et Kelly poursuivent ensuite les recherches sur
cet effet, faisant notamment ressortir que l'valuation de la pertinence
augmente selon diffrents facteurs, notamment :

la persuasion du sujet que l'analyse s'appliquait lui seul


la reconnaissance par le sujet d'une autorit de l'valuateur
la prsence dans l'analyse de traits majoritairement positifs

Henri Broch, qui le nomme effet puits , le pratique sur ses tudiants en
utilisant le texte suivant :
Vous avez besoin que les autres personnes vous aiment et vous
admirent mais vous tes tout de mme apte tre critique envers vous

mme. Bien que vous ayez quelques faiblesses de caractre, vous tes
gnralement capable de les compenser. Vous possdez de considrables
capacits non employes que vous n'avez pas utilises votre avantage.
Quelques-unes de vos aspirations ont tendance tre assez irralistes.
Disciplin et faisant preuve de self-control extrieurement, vous avez
tendance tre soucieux et incertain intrieurement. Quelquefois vous
avez mme de srieux doutes quant savoir si vous avez pris la bonne
dcision. Vous prfrez un petit peu de changement et de varit et tes
insatisfait lorsque vous tes bloqu par des restrictions ou des limitations.
Parfois vous tes extraverti, affable et sociable alors que d'autres fois vous
tes introverti, prudent et rserv. Vous tes galement fier de vousmme en tant que penseur indpendant et n'acceptez pas les dclarations
des autres sans preuve satisfaisante. Vous trouvez imprudent d'tre trop
franc en vous rvlant vous-mme aux autres.
La dtection d'un tel effet (et d'autres semblables) est pour lui une des
armes majeures de la zttique, qui combat les pseudo-sciences.
L' effet Barnum est une expression attribue au psychologue Paul
Meehl en rfrence aux talents de manipulateur de l'homme de cirque
Phineas Taylor Barnum.
B. Applications
L'effet Barnum peut s'appliquer notamment dans le cadre :
de l'astrologie,
de la graphologie,
de la numrologie,
de la chiromancie,
des horoscopes,
de la voyance,
de nombreuses typologies prsentant les personnalits,
de pseudo-thrapies,
de pseudo-sciences en gnral,
de la politique[rf. ncessaire],
de la sduction.
***

(en) Bertram R. Forer, The fallacy of personal validation: A


classroom demonstration of gullibility , Journal of Abnormal and
Social Psychology, vol. 44, 1949, p. 118-123
(en) R. E. Ulrich, T. J. Stachnik et S. R. Stainton, Student acceptance
of generalized personality interpretations , Psychological Reports,
vol. 13, 1963, p. 831-834
(en) D. H. Dickson et I. W. Kelly, The 'Barnum Effect' in Personality
Assessment: A Review of the Literature , Psychological Reports, vol.
57, 1985, p. 367-382

[PDF] Serge Ciccotti, LEffet Barnum , Revue lectronique de


psychologie sociale, no 2, 2008, p. 27-31 (lire en ligne)

Sujets connexes :
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Biais cognitif