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Potique d'Aristote (Nouv.

d., rev. et corr.) trad.


franaise par Ch. Batteux,...

Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Aristote (0384-0322 av. J.-C.). Potique d'Aristote (Nouv. d., rev.


et corr.) trad. franaise par Ch. Batteux,.... 1874.
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coumnuu surauEuu ET Mreiueuu


CNCOUUUft

POTIQUE

D'ARISTOE
TRADUCTION FRANAISE

Par CH. BATTEUX


DE I.'ACADNIE FRANAISE.

PARIS.
IMPRIMERIE ET LIBRAIRIE 'CtASSIQDE|:
De JULES DELALAINetFILS
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POIQDE

D'ARSTOTE.

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BOUM; in-12.

Potique

D-iUSTOTE
TRADUCTION FRANAISE

yPar CH. BATTEUX


DE L'ACADMIE FRNAISE.

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la exemplaires sont revtus de notre griffe.

1S74.

D'ARISTOTE.

La
pense,

potique d'Aristote est crite comme elle est


avec un soin, un scrupule qui ne permet pas
au lecteur la moindre distraction. Tous les mots y sont
", choisis, pess, employs dans leur sens propre et prcis;
souvent une particule a besoin d'y tre remarque, mdite, cause de ses rapports essentiels au sens tout y
.est nerf et substance.
B est malheureux qu'un pareil ouvrage ne nous soit
point parvenu tout entier. Aristote nous annonce luimme un plan plus tendu que ce qui nous reste. Il
devait traiter en dtail de la cumdie, du drame satirique, des mimes, du nome, du dithyrambe, etc. Il
devait parler de diffrentes espces de vers, de chants,
rhythmes, et de leur emploi, selon les diffrents
genres et les diffrentes parties de ces genres. Il devait
1 expliquer au long les effets de ces mmes genres, et en
particulier celui de la tragdie, lequel, selon lui, tait
."la purgtion des passions. Rien de tout cela n'est dans
plu Potique que nous avons. Mais heureusement on y
r trouve les grands principes, et quelques dtails qui
> peuvent nous mener ce que nous n'avons pas. On y
trouve la dfinition exacte de la posie prise en gnral,
et les diffrences de ses espces. On y trouve la nces-

de

qui soit unique, entire, )

d'une certaine tendue

vraisemblTfelr:f|
soit
qui
dnomment;
nnd,
un
un
intressante; dont les acteurs aient un
murs, un langage convenable, accompagn de tous les
agrments que l'art peut y ajouter. Il n'y est trait directement que de la tragdie, et par occasion de l'pope;
mais ces deux genres sont si tendus, si analogues pat;
leur fonds et par leurs formes avec les autres genres, ils
sont traits avec tant d'adresse et tant d'art, que les
rapports des ides et mme leurs contrastes, deviennent
des vues peu prs suffisantes pour juger des autres

ait

espces.
CH.

Batte vx.

POTIQUE.

La

CHAPITRE i.
posie consiste dans rimitation. Moyens l'aide desquels on
imite,; le rhythme, la mlodie, la mesure.

Je vais traiter de la posie en elle-mme, de ses espces, de l'effet que doit produire chaque espce, et de
la manire dont les fables doivent tre composes pour
avoir la meilleure forme j'examinerai quelle est la nature des parties et leur nombre; enfin je parlerai de
tout ce qui a rapport cet art, en commenant, selon
l'ordre naturel, par les principes. L'pope, la tragdie,
la comdie, le dithyrambe, la plupart des airs de flte
et de cithare, toutes ces espces sont, en gnral, des
imitations. Mais, dans ces imitations, il y a trois diffrences les moyens avec lesquels on imite, l'objet qu'on
imite, et la manire dont on imite. Car, comme ceux qui
1
imitent avec les couleurs et le trait excutent les uns
{'
par certaines rgles de l'art; les autres par l'habitude
seule, quelques-uns par la voix; de mme dans les espces dont nous venons de parler, et qui imitent avec le
rhythme la parole et le chant, l'imitation se fait ou par
seul de ces moyens ou par plusieurs ensemble. Par
exemple, dans les airs de flte ou de cithare, ou autres
genres pareils, comme le chalumeau, il y a le chant et
le rhythme. Dans la danse, il y a le rhythme, et point
de ehant car c'est par les rhythmes figurs que les danexpriment les murs, les passions, les actions.
l'pope, il n'y a que la parole, soit en prose, soit
vers; en vers de plusieurs espces ou d'une seule,
comme on a faitjusqu'ici. Car nous n'avons point d'autre
nom gnriqu pour dsigner les miir ;o ie Sophron ou

nn

seurs
Dans

en

de Xnarqu, les dialogues socratiques ou Tes


imitations qui seraient crites en vers trimtrs, ou fegiaques, ou autres. Il est bien vrai que communment
on applique au vers seul l'ide qu'on a de la posie, et
qu'on appelle les potes, les uns lgiaques, les autreshroques, comme si c'tait par le vers, et non par l'imitation, qu'ils fussent poles que l'ouvrage soit sur la
mdecine ou sur la physique, on lui donne le mme
nom. Mais Homre et Empdocle n'ont rien de commun
que le vsrs. Aussi le premier est-il vraiment un pote, et
l'autre un physicien plutt qu'un pote. Et si quelqu'un
s'avisait, comme Chrmon dans son Centaure, de
mler dans un pome des vers de toutes les espces,
mriterait-il le nom de pote?Conservons en consquence
notre distinction. Enfin il y a des posies qui emploient
les trois moyens c'est--dire le rhythme, le chant, le
vers; comme les ithyrambes, les nomes, la tragdie, la
comdie avec cette diffrence seulement que les dithyrambes et les nomes les emploient tous trois ensemble
dans toutes leurs parties, et que la tragdie et la comdie les emploient sparment dans leurs diffrentes
parties. Telles sont les diffrences des arts quant aux
moyens avec lesquels ils imitent.

CHAPITRE II.
Des objet de

l'imitation poetique.

L'imitation potique ayant pour objet de reprsenter


des hommes qui agissent, il est ncessaire que ces
hommes soient bons ou mchants, car c'est en cela que
les murs consistent c'est par la bont et la mchancet que les hommes diffrent entre eux, quant aux
murs. Il faut donc que les potes peignent les hommes
t. C'est--dire

philosophiques

l'espce pour le genre.

^f- du

meilleurs qn'ils ne sont ordinairement, ou pires


n sont, ou tels qu'ils sont; comme font les
Polygnote les peignait plus beaux que nature;
Pauson plus laids, Denys comme ils taient. Or il est
clair que les imitations dont nous parlons ne sont difffentes que selon la diversit qui se trouve dans leurs sujets. Ces diffrences peuvent se trouver dans la danse,
dans les airs de flte et de cithare, dans les discours, soit
en prose, soit en vers, sans accompagnement de chant.
.Homre a fait les hommes meilleurs qu'ils ne sont;
Clophon les a faits comme ils sont; Hgmon, inventeur de la parodie, et Nicocharis, auteur de la Dliadet,
pires qu'ils ne sont. Il en est de mme des dithyrambe
et des nomes on peut faire comme Timothe et Philoxne, qui ont imit, l'un les Perses, l'autre les Cyclopes. Enfin la mme diffrence se trouve dans la
tragdie et dans la comdie celle-ci fait les hommes
plus mauvais qu'ils ne sont aujourd'hui, et la tragdie
les fait meilleurs.

qu'ils

peintre.

CHAPITRE III.
De

la manire d'imiter.

Il reste une troisime diffrence, qui est dans la manire dont on imite. Car, en imitant les mmes objets, et
avec les mmes moyens, le pote peut imiter, tantt en
racontant simplement et tantt en se revtant de quelque
personnage, comme fait Homre; ou en restant toujours le mme, sans changer de personnage; ou enfin de
manire que tous les personnages soient agissants, et
reprsentent l'action de ceux qu'ils imitent. Voil donc
trois diffrences gnriques les moyens, les objets, la
manire. Sophocle imite les mmes objets qu'Homre,
1. Pome

l'Iliade.

sur la poltronnerie, Darodie du sujet et du nom de

parce qu'il peint en beau comme lui; et de la mmn


manire qu'Aristophane, parce qu'il point par Faction
ou le drame. Car c'est de l qu'est venu le nom de
drame, de l'imitation qui se fait par l'action. C'est,
mme ce titre que les Doriens s'attribuent l'invention.
de la tragdie et de la comdie. De la comdie ceux
de Mgare, nos voisins, disent qu'elle est ne chez eux,
parce que leur gouvernement tait populaire; ceux de
Sicile disent la mme chose, parce qu'picharme,
Sicilien, est de beaucoup antrieur Chionide et
Magns. De la tragdie pour le prouver, quelques-uns
de ceux du Ploponse font valoir l'tymologie des noms.
Chez eux, disent-ils, les bourgades s'appellent xGfiat, et
chez les Athniens Sr^oi or ce mot xw^coSot (comdie)
vient, selon eux, non de xwuEiv (faire festin), mais de
ce que les farceurs, ayant t chasss de la ville, erraient
dans les bourgades. Les Athniens, d'ailleurs, disent
irpctTTciv (agir) et les Doriens Spav. Telles sont les diffrences qu'on observe dans les imitations, leur nombre
et leurs qualits.
CHAPITRE IV.
Naissance de la posie. Penchant naturel pour l'imitation; got du
chant et du rhythme. Deux caractres diffrents de la posie.
Origines de la tragdie et de la comdie.

La posie semble devoir sa naissance deux choses


que la nature a mises en nous. Nous avons tous pour
l'imitation un penchant qui se manifeste ds notre enfance. L'homme est le plus imitatif des animaux, c'est
mme une des proprits qui nous distinguent d'eux
c'est par l'imitation que nous prenons nos premires
leons;, enfin tout ce qui est imit nous plait, on peut en
juger par les arts. Des objets que nous ne, verrions
qu'avec peine, s'ils taient rels,- des btes hideuses, des
cadavres, nous les voyons avec plaisir dans un tableau,
lors mme qu'ils sont rendus avec la plus grande vrit.

S/^La raison est que non-seulement les sages, mais tous les

hommes en gnral ont du plaisir apprendre, bien que


ceux-ci n'y participent pas autant. Or, les imitations
font plaisir, parce que, dans l'instant mme qu'on les
voit, on sait, par un raisonnement aussi prompt que
le coup d'oeil ce que c'est que chaque objet, par exemple,
que c'est un tel. Si l'on n'a point vu l'original, alors ce
n'est plus de l'imitation que vient le plaisir, mais du
travail de l'art ou du coloris, ou de quelque autre cause.
L got du chant et du rhythme ne nous tant pas
moins naturel que celui de l'imitation (car il est vident
que le vers fait partie du genre rhythmique), ceux qui,
dans l'origine, se trouvrent ns avec des dispositions
particulires, firent des essais de gnie, lesquels, se dveloppant peu peu, donnrent naissance la posie.
Or celle-ci, [en naissant, suivit le caractre de ses auteurs, et se partagea en deux genres. Ceux qui se sentaient ports au genre noble peignirent les actions et
les aventures des hros. Ceux qui se sentaient ports vers
genres bas peignirent les hommes mchants et vicieux, et firent des satires, comme les premiers des
hymnes et des loges. Nous n'avons rien dans ce second
genre qui soit plus ancien qu'Homre, quoique, selon
toute apparence, il y ait eu beaucoup de ces ouvrageas
avant lui. Mais, partir d'Homre, nobs en avons, tels qtae
sont Margits et d'autres, dans lesquels on a employ
l'xautbe, qui est le vers propre la satire, laquelle
mme il a donn son nom, qu'elle porte encore aujourd'hui, parce que c'tait en vers iambiques que les potes
s'escrimaient les uns contre les autres. Ainsi, dans l'ori*
gine, deux sortes de potes les uns hroiques; et 13
autres satiriques. Comme Homre a donn le modle
des potes hroques (je le cite seul, non-seulement parce
qu'il excelle, mais parce que ses imitations sont drama-

les

1. C'egt le tifre d'un pome o Homre s'tait diverti peindre

en ridicule on fainant.

tiques), il a aussi donn la premire ide'de la comdie;


en peignant dramatiquement le vice, non en odieux,
mais en ridicule car son Margits est la comdie ce
que l'Iliade et l'Odysse sont la tragdie. La tragdie
et la comdie s'tant une fois montres, tous ceux que
leur gnie portait l'un ou l'autre de ces deux genres
prfrrent, les uns, de faire des comdies au lieu de satires les autres, des tragdies au lieu de pomes hroiques, parce que ces nouvelles formes avaient plus
d'clat et donnaient aux potes plus de clbrit. Quant
examiner si la tragdie a maintenant atteint ou non toute
sa perfection, soit considre en elle-mme, soit relativement au thtre, c'est une autre question. La tragdie
tant donc ne comme d'elle-mme, ainsi que la comdie l'une du dithyrambe, l'autre des farces satiriques,
qui sont encore en usage dans quelques-unes de nos
villes, la premire se perfectionna peu peu, mesure qu'on apercevait ce qui pouvait lui convenir; et,
aprs divers changements, elle se fixa la forme qu'elle
a. maintenant, et qui est sa vritable forme. Elle n'avait
d'abord qu'un acteur, Eschyle lui en donna un second;
:l abrgea le chur, et introduisit l'usage d'un prologue.
Sophocle ajouta un troisime acteur et dcora la scne.
On donna aux fables plus de grandeur, et au style plus
d'lvation. Ce qui toutefois se fit assez tard car l'un
et l'autre se ressentirent assez longtemps des farces satiriques, dont la tragdie tirait une partie de son origine.
Le vers, de ttramtre qn'il tait, devint trimtre. Le ttramtre avait t employ dans le commencement, parce
que la premire posie tait satirique et toute dansante;
mais ds que le dialogue fnt introduit, le genre de vers
qui lui convenait le plus fut indiqu par la nature mme.
Car, de tous les vers, l'iambique est le plus propre au dialogue. Cela est si vrai qu'il nous en chappe souvent
dans la conversation; au lieu que nous ne faisons gure
d'hexamtres que quand nous sortons du style simple.
Enfin on multiplia les pisodes, et on perfectionna toutes

;t les parties les unes aprs les autres. C'en est assezsur cet
objet, car il serait long d'en marquer tous les degrs.
CHAPITRE V.
De la comdie, sa dfinition. Comparaison de la tragdie

et de

l'pope.

La comdie est, comme nous l'avons dit, l'imitation


du mauvais; non du mauvais pris dans toute son tendue, mais de celui qui cause la honte et constitue le ridicule. Car le ridicule est une faute, une difformit qui
ne cause ni douleur ni destruction un visage contourn
et grimaant est ridicule et ne cause point de douleur.
On sait par quels degrs et par quels auteurs la tragdie
s'est perfectionne. Il n'en est pas de mme de la comdie, parce que celle-ci n'attire pas dans ses commencements la mme attention. Ce ne fut mme qu'assez tard
que l'archonte en donna le divertissement au peuple.
C'taient des acteurs volontaires 1. Mais quand une fois
elle a eu pris une certaine forme, elle a eu aussi ses
auteurs, qui sont renomms. On ignore cependant quel
est l'inventeur des masques et des prologues, qui a augment le nombre des acteurs, ainsi que d'autres dtails
de ce genre. Mais on sait que ce fut picharme et Phormis qui commencrent y mettre une action (c'est donc
la Sicile qu'on doit cette partie), et que, chez les Athniens, Crats fut le premier qui abandonna la satire personnelle et qui traita des choses en gnral. L'pope
a suivi les traces de la tragdie jusqu'au vers exclusivement, tant, comme elle, une imitation du beau par le
discours. Mais elle en diffre par la forme, qui est le
rcit; par le vers, qui est toujours le mme; et enfin
par l'tendue la tragdie tche de se renfermer dans
un tour de soleil, ou s'tend peu au del, et l'pope
1. C'est--dire qui n'taient ni aux gages ni aux ordres du

gouvernement.

point de dure dtermine, quoique dans les


mencements il en ft de mme pour les tragdies^ Quant
leurs parties, elles sont les mmes; quelques accssoires prs, que l'pope n'a point. Par consquent, qui
saura ce que c'est qu'une bonne ou une mauvaise tragdie, saura de mme ce que c'est qu'une pope. Tout ce
qui est dans l'pope est dans la tragdie; mais tout ce
qui est dans la tragdie n'est pas dans l'pope.
n'a

CHAPITRE VI.
tragdie; sa dfinition. De ses diffrentes parties la fable,
les murs, les paroles, les penses, le spectacle, le chant.

De la

Nous parlerons ci-aprs de l'pope et de la comdie.


Ici il ne sera question que de la tragdie; et pour en
donner une dfinition exacte, nous rassemblerons tout
ce que nous en avons dit. La tragdie est l'imitation
d'une action grave, entire, tendue jusqu' un certain
point, par un discours revtu de divers agrments, accompagn dans ses diverses parties de formes dramatiques, et non par un simple rcit, qui, en excitant la
terreur et la pitis admet ce que ces sentiments ont de
pnible. Je dis un discours revtu de divers agrments
ces agrments sont le rhythme, le chant et le vers. Je
dis dans ses diverses parties, parce qu'il y a des parties
o il n'y a que le vers, et d'autres o il y a le vers et le
chant musical. Puisque c'est en agissant que la tragdie
imite, il est ncessaire premirement que le spectacle,
la mlope, les paroles, soient des parties de la tragdie:
car c'est par ces trois moyens que la tragdie excute
son imitation. J'appelle paroles la composition des vers,
et mlope ce dont tout le monde sait l'effet. En second
lieu, puisque c'est une action que la tragdie imite, et
qui s'excute par des personnages agissants, qui sont
ncessairement caractriss par leurs murs et par leur
pense actuelle (car c'est par ces deux choses que les

^actionsktaumaios sont caractrises), il s'ensuit que les`


actions, qui font l bonheur o le malheur de tous tant
que nous sommes* ont deux causes, les murs et la
pense. Or l'imitation de l'action est la fable: car j'appelle fable l'arrangement des parties dont est compose
une action potique. J'appele moeurs ce qui caractrise
celui qui agit, et pense, l'ide ou le jugement qui se
manifeste par la parole. Il y a donc ncessairement dans
toute tragdie six parties la fable, les murs, les paroles, les penses, le spectacle, le chant; deux de ces parties sont les moyens avec lesquels on imite; une est la
manire dont on imite; trois sont l'objet qu'on imite. Il
n'y a rien au del. Il n'y a point de tragique qui n'emploie
ces six parties, et qui n'ait spectacle ou reprsentation,
fable, murs, penses, paroles, chant. Mais de ces parties, la plus importante est la composition de l'action.
Car la tragdie est l'imitation non des hommes, mais
de leurs actions, de leur vie, de ce qui fait leur bonheur
ou leur malheur. Car le bonheur de l'homme est dans
l'action. La fin mme est action et n'est pas qualit. La
qualit fait que nous sommes tels ou tels mais ce sont
les actions qui font que nous sommes heureux, ou que
nous ne le sommes pas. Les potes tragiques ne composent donc point leur action pour imiter le caractre
et les moeurs-, ils imitent les murs pour produire l'action l'action est donc la fin de la tragdie. Or en toutes
choses la fin est ce qu'il y a de plus important. Sans
action, il n'y a point de tragdie il peut y en avoir
sans murs. La plupart de nos pices modernes n'en
ont point. C'est mme le dfaut assez ordinaire des
potes comme des peintres. Zeuxis tait fort infrieur
Polygnote en cette partie. Celui-ci excellait dans la peinture des murs: on n'en voit point dans les tableaux de
Zeuxis. Il en est de mme des paroles et des penses. On
peut coudre ensemble de belles maximes, des penses
morales, des expressions brillantes, sans produire l'effet
de la tragdie; et on le produira si, sans avoir rien de

'-

tout cela, on a une fable bien drpsse et bien compose.


Enfin ce qu'il y a de plus touchant dans la tragdie, les
reconnaissances, les pripties, sont des -parties de l'action. Aussi ceux qui commencent composer russissentils bien mieux dans la diction, et mme dans les murs,
que dans la composition de l'action. On peut en juger par
les premires tragdies. L'action est donc la base, l'me
de la tragdie, et les murs n'ont que le second rang.
Elles sont l'action ce que les couleurs sont au dessin
les couleurs les plus vives rpandues sur une table le1-1
raient moins d'effet qu'un simple crayon qui donne la

figure. En un mot, la tragdie imite des gens qui agissent elle est donc l'imitation d'une action. La pense
a le troisime rang. Elle consiste faire dire ce qui est
dans le sujet ou ce qui convient au sujet. Cette partie
se traite on dans le genre simple et familier, ou dans le
genre oratoire; autrefois c'tait le familier, aujourd'hui
c'est l'oratoire. Les murs sont ce qui fait sentir quel
est le dessein de celui qui agit ainsi il n'y a point de
murs dans les pices o l'on ne pressent point ce que
veut ou ne veut pas celui qui parle. La pense est ce qui
indique ce qu'une chose est ou n'est point, ou plus gnralement ce qui indique quelque chose. La diction
suit les penses. J'entends par diction, comme il a t
dit ci-devant, l'interprtation des penses par les mots.
Elle a le mme effet, soit en vers, soit en prose. La cinquime partie est la mlope. C'est des agrments de la
tragdie celui qui fait le plus de plaisir. Quant au spectacle, dont l'effet sur l'me est si grand, ce n'est point
l'affaire du pote. La tragdie subsiste tout entire sans
la reprsentation et sans le jeu des acteurs. Ces deux
choses sont plus spcialement du ressort des ordonnateurs du thtre que de celui des potes.

CHAPITRE VIL
Comment doit

tre composee l'action de la tragdie.

Aprs avoir dfini les diffrentes parties de la tragdie


et prouv que l'action est la principale de ces parties,
voyons comment doit tre compose cette action. Nous
avons' tabli que la tragdie est l'imitation d'une action
entire et parfaite, et nous avons ajout, d'une certaine
tendue, car il y a des choses qui sont entires et qui
n'ont point d'tendue. J'appelle entier ce qui a un commencement, un milieu et une fin. Le commencement est
ce qui ne suppose rien avant soi, mais qui veut quelque
chose aprs. La fin, au contraire, est ce qui ne demande
rien aprs soi, mais qui suppose ncessairement, ou le
plus souvent, quelque chose avant soi. Le milieu est ce
qui suppose quelque chose avant soi, et qui demande
quelque chose aprs. Ceux qui composent une fable ne
doivent point la commencer ni la finir au hasard, mais
se rgler sur les ides qui viennent d'tre exposes. Venons l'tendue. Tout compos appel beau, soit animal, soit d'un autre genre, doit non-seulement tre
ordonn dans ses parties, mais encore avoir une certaine
tendse car qui dit beaut dit grandeur et ordre. Un
animal trs-petit ne peut tre beau, parce qu'il faut le
voir de prs, et que les parties trop runies se confondent. D'un autre ct, un objet trop vaste, un animal
qui serait de dix mille stades, ne pourrait tre vu que
par parties, et alors on en perdrait l'ensemble. De mme
donc que, dans les animaux et dans les autres corps naturels, on veut une certaine grandeur qui toutefois
puisse tre saisie d'un mme coup d'il; de mme,
dans l'action d'un pome, on veut une certaine tendue,
mais qui puisse aussi tre embrasse toute la fois et
faire un seul tableau dans l'esprit. Quelle sera la mesure
de cette tendue? Si on la considre relativement aux
acteurs et aux spectateurs, il est vident que l'art ne

peut la, dterminer. Par

exemple, s'il fallait jouer cent


pices en un jour, il faudrait bien alors prendre
mesure la clepsydre, dont on dit qu'on s'est servi autrefois, je ne sais en quel temps. Mais si l'on considre la
nature mme de la chose, plus une pice aura d'tendue, plus elle sera belle, pourvu qu'on puisse en saisir
l'ensemble. En un mot, elle aura l'tendue qui lui sera
ncessaire pour que les incidents, naissant les uns des.
autres, ncessairement ou vraisemblablement, amnent
la rvolution du bonheur au malheur ou du malheur au"
bonheur.

pour-

CHAPITRE VIII.
De

l'unit de la fable. L'unit consiste, non dans l'unit du


hros, mais dans l'unit de l'action.

La fable sera une, non par l'unit de hros, comme


quelques-uns l'ont cru car, de mme que de plusieurs
choses qui arrivent un seul homme on ne peut faire
un seul vnement, de mme aussi, de plusieurs actions
que fait un seul homme on ne peut faire une seule
action. Ceux qui ont fait des Hraclides, des Thsides,
ou d'autres pomes semblables taient donc dans Ferreur. Ils ont cru, parce qu'Hercule tait un, que leur
pome l'tait aussi. Homre, si suprieur en tout aux
autres potes, l'a encore t dans cette partie, o il a
jug mieux qu'eux, soit par la science de l'art, soit par
son bon sens naturel. Il s'est bien gard d'employer
dans son Odysse toutes les aventures d'Ulysse, comme
sa folie simule, sa blessure au mont Parnasse, dont
l'une n'est lie l'autre ni ncessairement ni vraisemblablement. Mais il a rapproch tout ce qui tenait
une seule et mme action, et il en a compos son
pome. Il a suivi la mme mthode dans son Iliade.
De mme donc que, dans les autres arts imitateurs,
l'imitation est une quand elle est d'un seul objet, il faut,

r'L-#na air pome, que la fatle soit- l'imitation d'une seule

action, que cette action soit entire, et que les parties en


soient tellement lies entre elles, qu'une seule transpose
ou retranche, ce ne soit plus un tout, ou le mme tout.
Car tout ce qui peut tre dans un tout ou n'y tre pas
sans qu'il y paraisse, n'est pointpartie de ce tout.
CHAPITRE IX.
Diffrence du pote et de l'historien. Des fables pisodiques dans

la tragdie.

Par tout ce que nous venons de dire, il est vident


que l'objet du pote est, non de traiter le vrai com.ae il
est arriv, mais comme il aurait pu arriver, et de traiter
le possible selon le vraisemblable ou le ncessaire: car
la diffrence du pote et de l'historien n'est point en ce
que l'un parle en vers, l'autre en prose les crits d'Hrodote mis en vers ne seraient toujours qu'une histoire.
Ils diffrent en ce que l'un dit ce qui a t fait, et l'autre
ce qui aurait d tre fait et c'est pour cela que la posie
est beaucoup plus philosophique et plus instructive que
l'histoire. Celle-ci peint les choses dans le particulier
la posie les peint dans le gnral. Le gnral est ce
qu'un homme quelconque, d'un caractre donn, peut
ou doit dire ou faire, selon le vraisemblable ou le ncessaire que la posie en a vue lorsqu'elle impose les noms
de l'histoire. Le partieulier est ce qu'a fait Alcibiade, ou
ce qu'on lui a fait. Ce procd est sensible, surtout dans
la comdie, o les potes composent d'abord leur sujet
selon le vraisemblable, pour y mettre aprs les noms qui
s'offrent leur imagination. Dans les satires c'est le contraire on prend d'abord les noms des personnes, ensuite on arrange sur elles l'action. Mais dans la tragdie
on emploie les noms de l'histoire. La raison est que nous
croyons aisment ce qui nous parait possible, et que ce
qui n'est pas encore arriv ne nous parat pas aussi pos-

sibl- que ce'qui est arriv: cari s'il c'eut pas t pos?
sible, il ne serait pas arrive. Cependant il y a des tragdies o l'on s'carte de cette rgle, et o l'on ne trouve
qu'un ou deux noms qui soient vrais. Il y en a mme o
tous les noms sont feints, comme dans la Fleur d'Agathon car noms et sujet, tout y est de pure fiction, et la
pice n'en fait pas moins deplaisir. Ce n'est donc pas une
ncessit que les sujets soient tirs des histoires connues.
Il serait mme ridicule de l'exiger, parla raison vidente
que les histoires connues nele sont que du petit nombre,
et que les pices font le mme plaisir tous. Il suit de
l qu'un pote doit tre pote plus par la composition
de l'actionque par celledes vers, puisqu'il n'est pote que
parce qu'il imite, et que ce sont des actions qu'il imite. Il
ne le serait toutefois pas moins quand l'action serait vraie,
parce que rien n'empche que le vrai ne ressemble au
vraisemblable, qui seul fait et constitue le pote. Parmi
les fables ou actions simples, les pisodigues sont les
moins bonnes. J'entends par fables pisodiques celles
dont les parties ne sont lies entre elles ni ncessairement ni vraisemblablement ce qui arrive aux potes
mdiocres par leur faute, et aux bons, par celle des acteurs. Pour faire ceux-ci des rles qui leur plaisent, on
tend une fable au del de sa porte, les liaisons se rompent, et la continuit n'y est plus. La tragdie tant nonseulement l'imitation d'une action, mais d'une action
qui excite la terreur et la piti, cet eflet se produit quand
les vnements naissent les uns des autres, surtout sans
tre attendus. Ils causent alors bien plus de surprise que
s'ils arrivaient comme d'eux-mmes et par hasard. Cela
est si vrai, que ceux que le hasard produit sont plus piquants quand ils semblent tre l'effet d'un dessein.
Quand, Argos, la statue de Mytis tomba sur celui qui
avait tu ce mme Mytis et l'crasa au moment qu'il la
considrait, cela fut intressant, parce que cela semblait
renfermer un dessein. J'en conclus qu'on doit donner ce
mrite aux fables de la posie.

CHAPITRE X.
Diffrence des fables. De l'action simple et de l'action implexe.

Les fables sont simples ou implexes car les actions


dont les fables sont les imitations sont videmment l'un
ou l'autre. J'appelle action simple celle qui, tant une et
continue, comme on l'a dit, s'achve sans reconnaissance
ni priptie et implexe, celle qui s'achve avec reconnaissance ou priptie, ou avec l'une et l'autre. Ce qui
doit natre de la constitution mme de la fable comme
effet, ou ncessaire, ou vraisemblable, de ce qui prcde,
car autre chose est de natre de telle chose ou aprs telle
chose.

CHAPITRE XI.
De la

priptie et de la reconnaissance.

La priptie est une rvolution subite, produite ncessairement ou vraisemblablement par ce qui a prcd, comme dans l'dipe de Sophocle. On croyait apprendre ce roi une heureuse nouvelle et le dlivrer de
ses frayeurs par rapport sa mre, en lui faisant connatre qui il tait, et on fait tout le, contraire. De mme
dans Lynce 1 ce jeune poux allait la mort, Danas le
suivait pour l'immoler; et il se trouve, par une suite
naturelle de ce qui a prcd, que c'est Danas qui
meurt et Lynce qui est sauv. La reconnaissance
est, comme le mot l'indique, un passage de l'ignorance
la connaissance, qui produit l'amiti ou la haine entre
les personnages destins au^btnrtieui; ou au malheur. Les
plus belles reconnaissance sont celles qui se font en
1. Tragdie attribue

mme temps que la priptie, comme dans dipe. Il y


a encore d'autres reconnaissances celle des choses inanimes, ou d'autres objets qui se rencontrent par hasard, comme il a t dit ou celle des faits, lorsqu'il
s'agit de savoir si c'est tel ou tel qui en est l'auteur;
mais celle de toutes qui convient le plus une faible, est
celle des personnes: car c'est celle-l qui, jointe la p&*
riptie, produit la terreur ou la piti, c'est--dire l'effet
propre de la tragdie; c'est de celle-l encore que nat le
bonheur ou le malheur des personnages. Puisque la reconnaissance tragique est celle des personnes, il s'ensuit
qu'il y a la reconnaissance simple, quand l'un des presonnages reconnat l'autre dont il tait connu, et la reconnaissance double, lorsque deux personnages, inconus l'un l'autre, se reconnaissent mutuellement,
comme dans Iphignie; Oreste reconnait sa sur par la
lettre qu'elle envoie, et il est reconnu d'elle par un autre
moyen. Voil des espces de fables marques par la priptie et par la reconnaissance. On y en joint une troisime marque par ce qu'on appelle catastrophe. On a
dfini la priptieetlareconnaissance. La catastrophe est
une action douloureuse ou destructive comme des
meurtres excuts aux yeux des spectateurs, des tenrments cruels, des blessures et autres accidentes semblabies-.

CHAPITRE XII.
Dea

divisions de la tragdies quant son tendue.

On a vu ci-devant quelles sont les parties de la tra1gdie qui la constituent dans ses espces celles qiiiconstituent son tendue et dans lesquelles on la divise
sont le prologue, l'pisode, l'exode et le choeur; et daHs
le choeur, Fentre, le chur restant en place voil" ce
qui est de toute tragdie mais ce qui n'appartient qu'
quelques-unes, ce sont les lamentations que le chur

partage avec les acteurs. Le prologue est tout ce qui prde l'entre du chur. L'pisode est ce qui est entre les
chants. du chur. L'exode est toute la partie qui est
aprs la sortie du chur. Dans le chur, il y a le chur
entrant, lorsque tout le chur commence parler et
s'unir l'action le chur restant en place, lorsque le
chant du chur est sans anapestes et sans troches; la
lamentation, lorsque le chur gmit et se plaint avec les
acteurs. Voil les parties de la tragdie quant leur nombre et leur tendue; on a parl prcdemment de celles
qui la constituent dans son espce.
CHAPITRE XIII.
Du chox des personnages pTincipaux. Du dnotnent.

Voyons maintenant, aprs les dfinitions que nous


venons de donner, quoi le pote doit tendre et ce
qu'il doit viter en composant sa fable, et comment il
produira l'effet de la tragdie. Puisqu'une tragdie,
pour avoir toute sa perfection possible, doit tre implexe et non simple, et tre l'imitation du terrible et du
pitoyable (carc'esl le propre de ce genre d'imitation), il
s'ensuit d'abord qu'elle ne doit point prsenter des
qui d'heureux deviendraient
personnages vertueux
malheureux car cela ne serait ni pitoyable, ni terrible,
mais odieux
ni des personnages mchants, qui de
malheureux deviendraient heureux car c'est ce qu'il
y a de moins tragique. Cela n'a mme rien de ce qui
doit tre dans une tragdie il n'y a ni piti, ni terreur,
ni exemple pour l'humanit ce ne sera pas non plus un
homme trs-mchant, qui J'heureux deviendrait malheureux il pourrait y avoir un exemple, mais il n'y aurait
ni piti ni terreur l'une a pour objet l'innocent,
l'autre notre semblable qui souffre car la piti nait du
malheur non mrit, et la terreur, du malheur d'un tre

qui nous ressemble. Le malheur du mchant n'a donc


rien de pitoyable, ni de terrible pour nous. Il reste le
milieu prendre c'est que le personnage ne soit ni
trop vertueux ni trop juste, et qu'il tombe dans le
malheur non par un crime atroce ou une mchancet
noire, mais par quelque faute ou erreur humaine, qui le
prcipite du [faite des grandeurs et de la prosprit,
comme dipe, Thyeste, et les autres personnages clbres de familles semblables. Une fable bien compose
sera donc simple plutt que double, quoi qu'en disent
quelques-uns la catastrophe y sera du bonheur au
malheur, et non du malheur au bonheur ce ne sera
point par un crime, mais par quelque grande faute ou
faiblesse d'un personnage tel que nous avons dit, ou
mme bon encoreplus que mauvais. L'exprience donne
la preuve de cette doctrine. Les premiers potes mettaient sur la scne tous les sujets, tels qu'ils se prsentaient. Aujourd'hui les belles tragdies sont prises dans
un petit nombre de familles, comme celles d'Alcmon,
d'dipe, d'Oreste, de Mlagre, de Thyeste, de Tlphe, dans lesquelles il s'est pass ou fait des choses
terribles telle doit tre la composition de la fable d'une
tragdie selon les rgles de l'art. C'est tort qu'on
blme Euripide de ce que la plupart de ses pices se
terminent au malheur il est dans les principes. La
preuve est que sur la scne et dans la reprsentation
celles qui se terminent au malheur paraissent toujours,
toutes choses gales d'ailleurs, plus tragiques que les
autres. Aussi Euripide, quoiqu'il ne soit pas toujours
heureux dans la conduite de ses pices, est-il regard
comme le plus tragique des potes. Je mets au second
rang, quoique quelques-uns leur donnent le premier,
les pices qui ont une catastrophe double, comme
l'Odysse, o les bons et les mchants prouvent un
changement de fortune. Ceux qui leur donnent le premier rang n'ont gard qu' la faiblesse des spectateurs,
laquelle les potes ont la complaisance de se prter

quelquefois. La joie que ctte espce de dnoment


produit appartient au comique et non au tragique car
dans le comique les plus grands ennemis, fussent-ils
Orste et gisthe, deviennent amis au dnoment et
personne n'y donne la mort ni ne la reoit.

CHAPITRE XIV.
terreur et de la piti. Ces motions doivent natre de la
composition mme de la fable plutt que du spectacle.

Ue la

peut produire le terrible et le pitoyable par le spectacle, ou le tirer du fond mme de l'action. Cette seconde
manire est prfrable la premire, et marque plus de
gnie dans le pote car il faut que la fable soit tellement compose, qu'en fermant les yeux, et en juger
seulement par l'oreille, on frissonne, on soit attendri sur
ce qui se fait c'est ce qu'on prouve dans l'dipe.
Quand c'est l'effet du spectacle, l'honneur en appartient
l'ordonnateur du thtre plutt qu' l'art du pote.
Mais ceux qui, parle spectacle, produisent l'effrayant au
lieu du terrible ne sont plus dans le genre car la tragdie ne doit point donner toutes sortes d'motions, mais
celles-l seulement qui lui sont propres. Puisque c'est
par la piti et par la terreur que le pote tragique doit
produire le plaisir, il s'ensuit que ces motions doivent
sortir de l'action mme. Voyons donc quelles sont les
actions les plus capables de produire la terreur et la piti. Il est ncessaire que ces actions se fassent par des
personnes amies entre elles, ou, ennemies ou indiffrentes. Qu'un ennemi tue son ennemi, il n'y a rien qui
excite la piti, ni lorsque la chose se fait, ni lorsqu'elle
est prs de se faire; il n'y a que le moment de l'action.
On

Il en est de mme des personnes indiffrentes. Mais si


le malheur arrive des personnes qui s'aiment si c'est
un frre qui tue ou qui est au moment de tuer son frre,

un fils son pre, une mre son fils, un fils sa mre, ou


quelque chose de semblable, c'est alors qu'on est mu
et c'est quoi doivent tendre les efforts du pote. Il faut
donc bien se garder de changer les fables reues je veux
dire qu'il faut que Clytemnestre prisse de la main
d'Oreste, comme ripliyle de celle d'Alcmon. C'est au
pole chercher des combinaisons heureuses, pour
mettre ces fables en oeuvre. Or voici quelles peuvent tre
ces combinaisons. Premirement, l'action peut se faire
comme chez les anciens, par des personnes qui sachent
et qui connaissent; comme Euripide lui-mme l'a fait
dans sa Mcde, qui gorge ses enfants qu'elle connat.
Secondement, on peut achever, mais sans connatre, et
reconnatre aprs avoir achev, comme l'dipe de Sophocle
mais ici le fait est hors du drame. Dans l'AieUlysse bless par Tlgone,
tnon d'Astydamas et dans
il est dans le drame mme. Il y a encore une troisime
manire, qui estd'allerjusqu'au moment d'achever, parce
qu'on ne connat pas, et de reconnatre avant que d'achever. Il n'y en a point d'autres car il faut achever ou
ne pas achever, avec connaissance ou sans connatre.
tre au moment d'achever avec connaissance et ne pas
achever, est la plus mauvaise de toutes ces manires. La
hose est odieuse, sans tre tragique car il n'y a nul
vnement malheureux aussi a-t-elle t rarement employe. Il n'y en a qu'un exemple dans fAntigone de
Sophocle, o Hmon entreprend contre Clon et n'achve
point. La seconde manire est d'achever et dans cette
espce, il est mieux d'achever sans connatre et de reconnatre aprs avoir achev l'ignorance te l'odieux,
et la reconnaissance est infiniment touchante. Enfin la
dernire de ces manires est la meilleure comme dans
le Cresphonte, o Mrope est au moment de frapper son
fils, qu'elle ne frappe pas, parce qu'elle le reconnait et
dans Iphignie, la soeur tait au moment d'immoler son
frre; et dans Hell, Phryxus allait livrer sa mre il la
reconnat. C'est par cette raison, comme on l'a dit il y

l'

a longtemps, que les tragdies sont renfermes dans un


petit nombre de familles. Car ce ne fut point par l'tude
de l'art, mais par hasard, que les premiers potes trouvrent que les fables devaient avoir pour sujet des malheurs. C'est pour cela qu'ils se sont attachs aux familles
on sont arrivs les malheurs qui conviennent leur
genre. C'en est assez sur la manire de composer les
actions tragiques, et sur les qualits qu'elles doivent
avoir.

CHAPITRE XV.
Des moeurs. Elles doivent tre bonnes, convenables, ressemblantes,
gales. Des dnomenls artificiels. De l'art d'embellir les carac-

tres.

Quant ce qui concerne les murs, il y a quatre


choses observer. Il faut premirement qu'elles soient
bonnes. Nous avons dit qu'il y a des moeurs dans un
pome, lorsque le discours ou la manire d'agir d'un
personnage font connatre quelle est sa pense, son dessein. Les murs sont bonnes, quand le dessein est bon
elles sont mauvaises, quand le dessein est mauvais.
Cette bont de murs peut tre dans tout sexe et dans
toute condition une femme peut tre bonne, mme un
esclave; quoique d'ordinaire les femmes qu'on met sur
les thtres soient plus mauvaises que bonnes, et que
les esclaves soient toujours mauvais. Il faut, en second
lieu, que les moeurs soient convenables. La bravoure est
un caractre de mceurs mais elle ne convient point
une femme, qui ne doit tre ni brave ni hardie. Troisimement, elles seront ressemblantes car c'est autre
chose que d'tre bonnes ou convenables, comme il a dj
t dit. Enfin elles seront gales et si le personnage
imit a pour caractre l'ingalit, en traitant, ce caractre, on le fera galement ingal. On a un exemple de

murs mauvaises gratuitement, dans le Mnlas del'Qreste* ;de moeurs non convenables, dans.les lamentatins d'Ulysse, dans la Scylla, et dans les discours trop
savants de Mnalippe et de murs ingales dans l'Iphignie Aulis car Iphignie est faible et suppliante au
commencement, et la fin elle est pleine de force et de
courage. Le pote, dans la peinture des murs, doit
avoir toujours devant les yeux, ainsi que la composition
de la fable, le ncessaire el le vraisemblable, et se dire
tout moment lui-mme Est-il ncessaire, est-il vrai-1
semblable que tel personnage parle ainsi ou agisse ainsi ?
est-il ncessaire ou vraisemblable que telle chose arrive
aprs telle autre? Il suit de l videmment que les dnoments doivent sortir du fond mme du sujet, et non
se faire par machine comme dans la Mde ou dans le
retour des Grecs de la petite Iliade. On peut faire usage
de la machine pour ce qui est hors du drame, qui est
arriv avant l'action, et que nul homme ne peut savoir
ou pour ce qui doit arriver aprs, et qui a besoin d'tre
annonc ou prdit car c'est la croyance des hommes
que les dieux voient tout. En un mot, dans les fables
tragiques, il ne doit y avoir rien d'invraisemblable
sinon il sera hors de la tragdie, comme dans l'dipe
de Sophocle. La tragdie tant l'imitation du meilleur,
les potes doivent suivre la pratique des bons peintres
qui font les portraits ressemblants, et toutefois plus
beaux que les modles. Ainsi lorsqu'un pote aura peindre des hommes ou trop ardents ou trop timides, ou
d'autresmurs pareilles, loin dcharger encore le dfaut,
il le rapprochera de la vertu, comme Homre et Agathon
ont fait leur Achille. Ces rgles doivent s'observer ici,,
et outre cela dans les parties du spectacle qui dpendent
ncessairement de la posie, car souvent on y fait des
fautes. Il en a t suffisamment parl dans les ouvrages
qu'on a publis sur cette matire.
t. Tragdie d'Euripide.

CHAPITRE XVI.
Des quatre espces de reconnaissances.

Nous avons dit ci-dessus ce que c'est que la reconnaissance ici nous en marquerons les espces. La premire, qui ne demande point d'art, et que la plupart
des potes emploient, faute de mieux, est celle qui
se fait par les signes. Ces signes sont ou naturels,
comme la lance empreinte sur le corps des Thbains
ns de la terre, et l'toile sur celui de Thyeste dans
la pice de Carcinus ou accidentels, soit inhrents au
corps, comme les cicatrices soit dtachs du corps,
comme les colliers, les bracelets, le petit berceau dans
Tyro. Mais dans cette espce il y a deux manires, dont
l'une est meilleure que l'autre. Par exemple, Ulysse est
reconnu par sa cicatrice, autrement par sa nourrice, et
autrement par ses ptres. Cette dernire manire et les
autres, o le signe est donn en preuve, demandent
moins d'art. Mais les reconnaissances au moyen d'une
priptie comme celle du Bain sont prfrables. La
seconde espce est de celles qui sont imagines par
le pote, et qui par consquent n'ont point beaucoup
d'art. Ainsi, dans Euripide, Oreste reconnat sa surpar
le moyen d'une lettre, et est reconnu d'elle par des renseignements, en disant ce qu'il plat au pote de lui
faire dire car ce qu'il dit n'est point tir du fond de la
fable. Aussi cette seconde reconnaissance a-t-elle quelque chose du dfaut des premires: car le pote l'et pu
tirer de son sujet. Il en est de mme du Tre de Sophocle, o la reconnaissance se fait par une navette qui
rend un son. La troisime espce est par le souvenir,
lorsqu' la vue d'un objet on prouve quelque affection
marque comme dans les Cypriens de Dicogne, o
le hros, voyant un tableau, laisse chapper des larmes;
et, dans l'apologue d'Alcinos, Ulysse entend le joueur
de cithare il se rappelle un souvenir, et pleure; ce qui

le fait reconnatre. La quatrime espce est parleraisonnement, comme dans les Chophores
est venu
un homme qui me ressemble; personne ne me ressemble
qu'Oreste c'est donc Oreste qui est venu. n Et dans
l'Iphignie de Polyidus le sophiste, il est naturel qu'Oreste fasse cette rflexion Ma soeur a t immole, je
vais donc l'tre comme elle. Et dans le Tyde deThodecte a Un roi allait pour chercher son fils, et lui-mme
il prit. Et encore dansles Filles de Phine Ces filles,
voyant le lieu o on les menait, raisonnrent sur le sens
de l'oracle qui leur avait t rendu, et jugrent que c'tait l qu'elles devaient mourir, parce que c'tait l
mme qu'elles avaient t exposes*. Il y a une autre
reconnaissance qui se fait par un faux raisonnement du
spectateur, comme dans Ulysse faux messager. Le personnage dit qu'il reconnatra l'arc d'Ulysse, qu'il n'a
jamais vu. Le spectateur, croyant qu'il l'a effectivement
reconnu, en tire une fausse consquence. De ces reconnaissances, la meilleure est celle qui nait de l'action
mme et qui frappe par sa vraisemblance, comme dans
l'dipe de Sophocle et dans Ylphignie d'Euripide car
il est naturel qu'Iphignie, dans le cas o elle est, veuille
donner des lettres pour Oreste. Ce sont les seules qui se
fassent sans colliers ou indice aprs celles-l, les meilleures sont celles du raisonnement.

II

CHAPITRE XVII.
Conseils pour la compositiondes tragdies: se mettre par l'imagination la place des spectateurs et des personnages de la tragdie.

Lorsque le pote compose sa fable ou qu'il crit, il


doit se mettre la place du spectateur. Voyant alors
L'oracle avait sans doute prdit qu'elles mourraient au lieu
o elles avaient t exposes. On ne connat point le sujet de cette
1

pice.

son
ouvrage dans l-plus grand jour, et comme s'il taittmoin de qui fait, il sentira mieux
qui
se
ce
conqui ne convient pas. Ce fut faute de cette

ce

vient ou Ce
prcaution que Carcinus choua. Amphiaras sortait du
temple et le spectateur, qui ne l'avait point vu sortir,
l'ignorait. On fut bless de cette inattention du pote,
et sa pice tomba. Il faut encore que le pote, autant
qu'il estpossible, soit acteur en composant. L'expression
de celui qui est dans l'action est toujours plus persuasive on s'agite avec celui qui est agit on souffre, on
s'irrite avec celui qui souffre, qui est irrit. C'est pour
cela que la posie demande une imagination vive ou
une me susceptible d'enthousiasme l'une peint fortement, l'autre sent de mme. Quel que soit le sujet qu'on
traite, il faut commencer par le crayonner en gnral
par exemple, s'il s'agit d'Iphignie, vous direz Une
jeune princesse tait au moment d'tre sacrifie tout
coup elle est enleve sous le couteau des prtres, et se
trouve transporte dans une contre lointaine, o elle
devient elle-mme prtresse. Dans ce pays, c'tait l'usage
,de sacrifier tous les trangers qui y arrivaient par mer.
Son frre y arrive et cela, parce qu'un dieu le lui avait
ordonn, pour excuter une certaine entreprise, qui est
hors du gnral 1. Pourquoi cette entreprise? Cela est hors
de la donne du sujet!. Il y vient, il est arrt, et au moment o il allait tre gorg par sa sur, il est reconnu
par elle'; soit comme chez Euripide, ou plutt comme
chez Polyidus, parce qu'il s'crie Ma sur a t sacrifie, je vais donc l'tre aussi et cette exclamation le
sauve. Aprs cela on remet les noms, on fait les dtails

i.

C'est--dire qui rentre dans le fait particulier. Cette entreprise tait d'enlever la statue de Diane et de la transporter
Athnes.

2. Oreste s'tait charg de cette entreprise pour obtenir l'expiation de son parricide et la dlivrance des tourments que lui
faisaient prouver les Furies ce qui n'est plus du sujet de l'Iphignie en Tauride,

qui dpivent tous tre propres au sujet, comme


l'Oreste, sa fureur maniaque, qui le fait prendre, et son

expiation qui le sauve. Dans les drames, les dtails sont


plus courts, et plus longs dans les popes. L'Odysse,
par exemple, prise en gnral, se rduit peu de chose
Un homme est absent de chez lui pendant plusieurs
annes il est perscut parNeptune, de manire qu'il
perd tous ses compagnons et reste seul. D'un autre
rt
a ct, sa maison est au pillage; les amants de safemme
a dissipent son bien et veulent faire prir son fils. Cet
homme, aprs des travaux infinis, revient chez lui, se
a
fait connatre quelques amis fidles, attaque ses enrtablit dans son premier
a nemis, les fait prir, et se
tat. Voil le fond de l'action tout le reste est dtail ou pisode.
CHAPITRE XVIII.
Du noeud et du dnoment dans la tragdie. viter les pisodes
eonvenables l'pople. Le rle du choeur.

Dans toute tragdie il y a un noeud et un dnoment.


Les obstacles antrieurs l'action, et souvent une partie de ce qui se rencontre dans l'action, forment le
noeud
le reste est le dnoment. J'appelle noeud tout
ce qui est dppuis le commencement de la pice jusqu'au
point prcis o la catastrophe commence et dnoment,
tout ce qui est depuis le commencement de la catastrophe jusqu' la fin. Ainsi dans le Lynce de Thodecte,
le nud est tout ce qui a t fait avant et jusqu' la prise
du jeune homme inclusivement, et le dnoment est
depuis l'accusation de meurtre jusqu' la fin. Nous
avons dit ci-dessus qu'il y a quatre caractres de tragdie l'implexe, qui a reconnaissance et priptie la
tragdie pathtique, comme les Ajax et les Ixions'; la
1. Ajai se tuait lui-mme; Ixion tait attach sa roue.

;r: morae, comme les

Phihiotides et Psleei; enfin la quatrime, qui est simple et unie, comme les Phorcides et
Promthe, et tout ce qui se fait aux enfers. Le pote
doit tcher de russir dans ces quatre espces, ou du
moins dans le plus d'espces qu'il lui sera possible, et
dans les plus importantes cela est ncessaire, aujourd'hui surtout que le public est devenu difficile. Comme
on a vu des potes qui excellaient chacundans quelqu'un
de ces genres, on voudrait aujourd'hui que chaque pote
et lui seul ce qu'ont eu tous les autres ensemble. On ne
doit pas. dire d'une pice qu'elle est ou n'est pas la
mme qu'une autre pice, quand le sujet est le mme,
mais quand c'est le mme nud et le rrme dnoment.
La plupart des potes forment bien le nud et le dnouent mal cependant il faut russir galement dans
l'un et l'autre. Il faut bien se souvenir, comme on l'a dit
souvent, de ne point faire d'une tragdie une composition pique. J'appelle composition pique celle dont les
pisodes peuvent former autant d'actions, comme si
quelqu'un s'avisait de faire de toute l'lliade une seule
pice. Dans l'pope, l'tendue du pome permet de
longs pisodes dans les drames, ils ne russiraient pas
de mme. Aussi ceux qui ont voulu reprsenter la ruine
de Troie en entier, et non quelqu'une de ses parties,
comme Euripide a fait dans sa Niob et dans sa Mde,
ou comme Eschyle, ont-ils vu tomber leurs pices et
manqu le prix. C'est cela seul qui a fait tort Agathon.
Dans les pices o il y a priptie seulement, et dans les
simples, les potes font quelquefois leur dnoment par
une sorte de merveilleux, qui est tout la fois tragique
et intressant c'est un homme rus, mais mchant, qui
c'est un homme brave,
est tromp comme Sisyphe
mais injuste, qui est vaincu; cela est vraisemblable,
parce que, comme dit Agathon, il est vraisemblable qu'il
arrive des choses qui ne sontpoint vraisemblables.Il faut
1

Ple, prince vertueux et ami des dieux.

et

encore quele cheur soit employ pour un acteur,


soit partie du tout, non comme hez
comme chez Sophocle, Dans les autres potes, les choeun
n'appartiennent pas plus l'action qu' toute autre tragdie ce sont des morceaux trangers la pice. Ceci
Agathon quia donn ce mauvais exemple. Car quelle diffrence y a-t-il de chanter des paroles trangres une
pice, ou d'insrer dans cette pice des morceaux, ou
mme des actes entiers d'une autre pice ?

Euripide,,

CHAPITRE XIX.
Des penses et de l'locution dans la tragdie.

Jusqu'ici il a t question des parties constitutives de


la tragdie'. Il ne reste plus qu' traiter de l'locutionet
des penses. On trouve ce qui regarde les penses dans
nos livres sur la rhtorique, qui cette matire appartient. La pense comprend tout ce qui s'exprime dans le
'discours, o il s'agit de prouver, de rfuter, d'mouvoir
les passions, la piti, la colre, la crainte, d'amplifier,
de diminuer. Or il est vident que dans les drames on
use des mmes formes lorsqu'il s'agit de rendre le terrible, le pitoyable, le grand, le vraisemblable. Il y a seul
lement celte diffrence que, de toutes ces formes, les
unes doivent se manifester en dehors de lamise en scne,
tandis que les autres, celles qui tiennent la parole, ne
peuvent exister que par la parole et par le dbit. Car
quel serait le mrite de l'locution dramatique, si le
plaisir qu'elle cause venait des penses et non de l'locution mme? Il y a encore, par rapport l'expression,
une autre partie considrer, c'est celle des figures
mais elle regarde principalement les maitres de la decla-mation car c'est eux de savoir avec quel ton et quel
geste on ordonne, on prie, on raconte, on menace, on
1. Voyez le chap. vi.

? *urroge, on rpond, etc. Qu'un pote sache on ignore


cette partie, on ne peut pas lui en faire un crime. Qui
peut reprocher Homre, comme l'a fait Protagore,
d'avoir command, au lieu de prier, lorsqu'il a dit
.Muse, chante la colre du fals de Pele ? Car, dit-il,
commander, c'est ordonner de faire quelque chose ou le
dfendre. Nous ne rpendrons point cette critique, qui
ne regarde point la posie.
CHAPITRE XX.
Des lments grammaticaux du langage. Des mots, de leurs parties

composantes, de leurs espces.

Dans ce qui concerne les mots, on distingue l'lment,


la syllabe, la conjonction, l'article, le nom, le verbe, le
cas, enfin l'oraison. L'lment est un son indivisible
qui peut entrer dans la composition d'un mot. Car tout
son indivisible n'est pas un lment les cris des animaux sont des sons indivisibles, et ne sont point des lments. Les lments sont de trois espces sonores.
demi-sonores, non sonores 1. Les sonores ont par euxmmes le son, sans avoir besoin d'articulation, comme
a, w. Les demi-sonores ont le son joint l'articulation.
comme a, p. Les non sonores ont par eux-mmes l'articulation sans le son, et n'ont le son que par un des lments sonores, comme y, e. Les diffrences de ces lments, dans leurs espces, viennent des configurations
de la bouche, des endroits o ils se forment, de la douceur ou de la force de l'aspiration; de la longueur ou
1. C'est--dire voyelles, demi-voyelles et muettes. Cette division

est philosophique et complte.


2. On entend ici par articulation la modification donne aux
sons par l'impression de la langue, du palais, des dents, des lvres,
en un mot des organes de la parole, qui pressent le son on l'arrtent en son passage.

de la brivet de leur prononciation de l'accent grave,.


-ou aigu, ou moyen, comme on peut le voir dans les
mtriques. La syllabe est un son non significatif, compos d'une voyelle et d'une muette
yp sans ci n'est
point une syllabe, avec a c'en est une, ypa. Les dtails
sur cette partie sont encore de fart mtrique. La conjonction est un mol non significatif qui ne donne ni
n'te un mot la signification qu'il a, et qui peut
tre compos de plusieurs sons. Elle se place ou au
milieu ou aux extrmits; moins que par elle-mme'
elle ne soit faite pour tre au commencement, comme
|iv, tItoi, Sr[. Ou, si l'on veut, c'est un mot non significatif, qui de plusieurs mots significatifs ne fait qu'un
sens'. L'article est un mot non significatif, qui marque
le commencement, ou la fin, ou la distinction dans le discours, comme rb ^r^l, le dire, Tb Tztpl, les environs, etc.;
ou encore un mot non significatif qui peut tre compos de plusieurs sons, qui n'te ni ne change rien la
signification des mots significatifs, et qui se place tantt
aux extrmits, tantt au milieu. Le nom est un mot significatif, qui ne marque point les temps, et dont les
parties spares ne signifient rien car dans les noms
doubles on ne prend point les parties dans leur sens
particulier dans QeSiopov, Spov ne signifie rien: Le
verbe est un mot significatif qui marque les temps, et
dont les parties spares ne signifient pas plus que celle
du nom hontme, blanc, ne marquent point le temps
il marche, il a march, signifient, l'un le prsent, l'autre le pass. Le cas appartient au nom et au verbe il
marque les rapports, de, , etc., les nombres, un ou plusieurs, l'homme ou les hommes; ou les manires de
dire, l'interrogation, le commandement, etc. Il est

arts

conjonction avec la prposition, qui


effectivement ne didrent l'une de l'autre qu'en ce que la prposition a uii rgime et que la conjonction n'en a point Il dit que
la conjonction n'est point significative, parce qu'elle ne signifie que
les rapports des ides et non les ides mmes.
1. Aristote confond la

jiarlii partez, sont des cas du verbe. Le discours est une,


suite de sons significatifs1, dont quelques parties signipar elles-mmes quelque chose. Car tout discours
n'est pas compos de noms et de verbes, comme la dfinition de l'homme le discours peut tre sans verbe;
mais chacune de ses parties a toujours sa signification
fient

particulire dans Clon marche, Clon a une signification. Le discours est un de deux manires lorsqu'il ne
signifie qu'une seule chose comme la dfinition de
l'homme, ou qu'il lie entre eux une suite de mots, comme

l'lliade.

CHAPITRE XXI.
Des j'armes du nom. Des mtaphores,. Des figures de grammaire.

Il y a des noms simples, nomms ainsi, parce qu'ils


ne sont pas composs d'autres noms significatifs, comme
pi, terre; et des noms doubles, qui sont composs d'un
mot significatif et d'un autre mot qui ne l'est point, ou
de deux mots tous deux significatifs. Il peut yen avoir
de triples, de quadruples, etc., comme l'Hermocaicoxanthus des Mgaliotes et beaucoup d'autres. Tout nom est
ou propre, ou tranger, ou mtaphorique, ou d'ornement,
ou forg exprs, ou allong, ou raccourci, ou enfin
chang de quelque manire. J'appelle propre le mot
dont tout le monde se sert dans un pays, et tranger
celui qui appartient la langue d'un autre pays. Ainsi
le mme mot peut tre propre et tranger selon les pays
efyuvov, pieu, est propre chez les Cypriens, tranger
chez noua. La mtaphore est un mot transport de sa
signification propre une autre signification ce qui se
1. Dans toutes ces dfinitions, Aristote a toujours conserv le

mme genre, <p<ovrj, voix, son, auquel il a ajout par .degr les
diffrences propres de chaque espce. On n'a pu conserver cette
prcision logique dans la traduction.

fait

en passant

an
Du

du genre l'espce, ou de l'espoe


genre; ou de l'espce l'espce, o par analogie.
genre l'espce, comme dans Homre, mon vaisseau
s'est arrt ici car tre dans le port est une des
nires d'tre arrt. De l'espce au genre Ulysse a fait
mille belles actionc mille pour beaucoup. De l'espce
l'espce il lui arracha la vie, il lui trancha la vie
trancher et arracher sont l'un pour l'autre, et signifient
galement ter. Par analogie, quand de quatre termes
le second est au premier ce que le quatrime est au troisime, et qu'au lieu du second on dit le quatrime, et
au lieu du quatrime le second. Quelquefois mme on
met simplement le mot analogue au lieu du mot propre.
Ainsi, la coupe tant Bacchus comme le bouclier est
Mars, on dira que le bouclier est la coupe de Mars, et
la coupe, le bouclier de Bacchus. De mme le soir tant
au jour ce que la vieillesse est la vie, on dira que le
soir est la vicillesse du jour; et la vieillesse, le soir de
la uie, ou, comme l'a dit Empdocle, le coucher de la
vie. Il y a des cas o il n'y a point de mot analogue, et
toutefois celui qu'on emploie n'est pas employ par analogie par exemple, rpandre du grain sur la terre, c'est
exprimer
semer quoiqu'il n' y ait point de verbe pour
l'action du soleil rpandant sa lumire, on a dit le soleil
semant sa diuine lumire, parce que l'action du soleil
rpond l'action de semer du grain. On peut encore
user autrement de cette sorte de mtaphore, en joignant
au mot figur une pithte qui lui te une partie de ce
qu'il a au propre comme si l'on disait que le bouclier
est, non la coupe de Mars, mais la coupe sans vin. Le
mot /'orge est celui qua le pote fabrique de sa propres
autorit, et dont avant lui personne n'avait us. Nous
en avons plusieurs qui semblent de cette espce, comme
pvT<x pour xpata (cornes) et priiripa pour
prtre). Le mot allong est celui o ion met une
voyelle longue la place d'une brve, ou auquel on
ajoute une syllabe, comme icoJ.ec; pour ttXyio,

?
ma-

(grand

Ib^iS

L mot raccourci est celui auquel on


Vi te quelque chose, comme xp7 pour xpiO-, SE pour
pc(a ylwtai
Sty pour j(j" comme dans l'exemple suivant
dfjupore'ptov 3| (tous deux ont mme visage). Le mot est
chang quand on en conserve une partie et qu'on y en
ajoute une autre, Seitepov pour SeSjtv. Il y a aussi des
noms masculins, des fminins et des neutres. Les masculins ont trois terminaisons, par v, par p, par , ou par
une des lettres doubles qui renferment une muette, 4s 5.
Les fminins en ont trois aussi, par les voyelles toujours
longues ri w, ou qui peuvent s'allonger comme a, de
manire qu'il y a autant de terminaisons pour les masculins que pour les fminins, car 41 et
terminent
par . Il n'y a point de nom qui se termine par une
consonne absolument muette, ni par une voyelle brve.
Il n'y en a que trois en t, (AeXt, xofijjLi,
cinq en u,
irSii, vmtu, ydvu, Srfpu, duTu. Les neutres ont pour terminaisons propres ces deux dernires consonnes, et le v

se

elle;.

CHAPITRE XXII.
De l'locution potique; des moyens de la relever.

L'locution potique doit avoir deux qualits tre


claire et tre au-dessus du langage vulgaire. Elle sera
claire, si les mots sont pris dans leur sens propre mais
alors elle n'aura rien qui la relve tel est le style de
Clophon et de Sthnlus. Elle sera releve, et au-dessus
du langage vulgaire, si l'on y emploie des mots extraordinaires, je veux dire, des mots trangers, des mtaphores, des mots allongs, en somme, tout ce qui n'est
point du langage ordinaire. Mais, si le discours n'est
compos que de ces mots, ce sera une nigme ou un
barbarisme continu. Ce sera une nigme, si tout est
mlaphore; un barbarisme, si tout est tranger. Car on
dfinit l'nigme, le vrai sous l'enveloppe de l'impossible

qui peut se faire par la mtaphore, et

>

par Yurangement des mots, comme J'aivu un hdmme qui,


du feu, collait de l'airain sur un autre homme, et autres: .1;'
exemples semblables. Le barbarisme est l'emploi d'un
mot tranger. C'est pourquoi l'on en use sobrement. L'locution potique sera donc au-dessus du langage ordinaire
par les mtaphores, les mots trangers, les pithtes
d'ornement, et par les autres espces que nous avons
indiques; et elle sera claire par les mots propres. Un
moyen qui ne contribue pas peu relever l'locution,
sans la rendre moins claire, c'est d'allonger les mots,
de les raccourcir, d'y changer des lettres, des syllabes.
Comme alors les mots n'ont plus leur forme usite, ils
paraissent extraordinaires et cependant, comme ce sont
toujours les mmes mots, ils conservent leur clart. On
a donc tortde faire aux potes un crime de ces licences,
et de les tourner en ridicule sur cet objet. Il est bien
ais, disait Euclide l'ancien, de faire des vers, lorsqu'on se
permet d'tendre et de changer les syllabes. Euclide luimme a fait l'un et l'autre, mme dans la prose. La chose
serait ridicule, sans doute, si cela se faisait comme dans
les exemples qu'on propose. Mais il y a des bornes ici
comme partout. Qui hrisserait un discours de mtaphores, de mots trangers, sans choix et sans mesure; et
pour tre ridicule, y russirait certainement. Mais, sil'on
en use modrment, on verra, surtout dans l'pope, combien ces locutions font d'effet. Qu'on mette dans un vers
les mots propres la place des mtaphores, des mots
trangers, et des autres, on sentira combien ce que nous
disons est vrai. Eschyle et Euripide ont rendu la mme
ide dans un vers iambique celui-ci n'a chang qu'un
seul mot, il a remplac le mot propres par un mot tranger le premier a fait un vers mdiocre, un ulcre mange
mes chairs; Euripide a fait un beau vers, un ulcre cruel
se repat de mes chairs. Que dans les vers o Homre a
mis SkifOt, oriSav, extxu, on mette |xtxp(fc, ixevtxo',
itt&fo ou dans un autre endroit o il y a dUixXtov et
non

avec'

mette
et
ne sont plus
'des vers: et ailleurs, qu'on dise, les rivages retentissent,
quelle diffrence Il y
au lieu de les rivages mugissent
a encore un certain Ariphrads qui a voulu railler les
tragiques sur ces locutions dont personne n'use dans le
langage commun, par exemple, lorsqu'ils crivent Sa>(*aTwv im pour iizb Swul-cojv, eikv, lyo Se vtv, 'A%ik\tas
irfpt, et autres phrases semblables. C'est prciament
parce que personne n'en use qu'elles relvent l'locution et c'est ce que cet Ariphrads ignorait. C'est un
grand talent de savoir mettre en uvre les locutions
dont nous parlons, les mots doubles, les mots trangers, etc. mais c'en est un plus grand encore de savoir
employer la mtaphore. Car c'est la seule chose qu'on ne
puisse emprunter d'ailleurs. C'est la production du
gnie, le coup d'il d'un esprit qui voit les rapports. Les
mots doubles conviennent spcialement au dithyrambe,
les mots trangers l'pope, les mtaphores aux
pomes iambiques' avec cette diffrence que toutes
ces espces entrent galement dans le vers hroique, et
que 1 iambique, imitant le langage familier, ne peut recevoir que ce qui est employ dans la conversation,
` c'est--dire le terme propre, la mtaphore et quelques
pithtss.
En voil assez sur la tragdie, et sur tout ce qui a
rapport l'imitation dramatique.

C'est--dire aux posies mordantes, aux drames satyriques


et aux autres du mme genre.
1

CHAPITRE

nm.

Diffrence entre rpope et l'histoire pour le choit du sujet


et la dure des vnements.

Quant aux imitations en rcit et en vers hexamtres,


il est vident que dans ce genre, comme dans la tragdie, les fables doivent tre dresses dramatiquement
et renfermer une action qui soit une et entire; qui ait
un commencement, un milieu, une fin; en un mot, qui
soit un tout complet, comme l'est un animal, et qui
nous donne un plaisir d'une espce particulire, sans
ressembler aucunement aux compositions historiques,
dans lesquelles on est oblig, non de se renfermer dans
une action, mais seulement dans un temps, dont on
raconte tous les vnements arrivs, soit un seul, soit
plusieurs, de quelque manire que ces vnements
soient entre eux. Car de mme que la balaille de Salamine et celle des Carthaginois en Sicile, qui se rencontrent dans le mme temps, n'ont nul rapport entre
elhs; de mme, dans les vnements conscutifs de
l'histoire, les choses se font les unes aprs les autres,
sans aller une mme fin. Il y a mme bien des pqtes
qui n'en usent pas autrement. Et c'est en quoi Homre
semble encore divin en comparaison des autres. Il s'est
bien gard de traiter la guerre de Troie en entier,
quoique, dans celte entreprise, il y et commencement
et fin. Le sujet et t trop vaste et trop difficile embrasser d'une seule vue et s'il et voulu le rduire
une juste tendue, il et t trop charg d'incidents^
Qu'a-t-il fait? Il n'en a pris qu'une partie, et a choisi
dans le reste de quoi faire ses pisodes, comme'le dnombrement des vaisseaux, et les autres morceaux qui
servent' tendre son pome et le remplir. Les autres
potes se sont contents de prendre ou un seul hros, ou
les vnements d'une seule poque, ou une seule entre-

'>/

<*

pris compose de plusieurs actions, comme l'auteur


des, Cypriaques et de la petite Iliade. A peine tirerait-on
de l'lliade d'Homre et de son Odysse un ou deux sujets
de tragdie. On en tirerait tant qu'on voudrait des
Cypriaques, et huit au moins de la petite Iliade le Jugement des armes, Philoctte, Noplolme, Eurypyle, le
Mendiant, les Lacdmoniennes, la prise de Troie, le
retour des Grecs, Sinon, les Troades.

CHAPITRE XXIV.
L'pope et la tragdie compares.

L'pope a encore les mmes espces que la tragdie;


car elle est ou simple, ou implexe, ou morale, ou pathtique. Elle a les mmes parties composantes, hors le
chant et le spectacle elle a les reconnaissances et les
vnements tragiques; enfin elle a les penses et les
expressions non vulgaires. Homre a employ tout cela
le premier, et de la manire convenable. La fable de
l'lliade est simple et pathtique celle de l'Odysse est
implexe, morale, remplie de reconnaissances d'un bout
l'autre; quoi il faut ajouter les penses et les expressions, que ce pote possde un degr dont persoune n'a
approch. Mais l'pope diffre de la tragdie quant
l'tendue et quant au vers. Nous avons parl ci-dessus
de son tendue, et nous avons dit qu'il faut pouvoir en
embrasser la fois le commencement et la fin d'une
seule vue. Ce qui se fera si les fables sont un peu moins
longues que celles des anciens si l'on tche, par
exemple, de les renfermer dans la dure de ce qu'on
joue de tragdies en un jour. L'pope a, pour tendre
sa fable, beaucoup de moyens que n'a point la tragdie.
Celle-ci ne peut pas imiter la fois plusieurs choses diffrentes, qui se font en mme temps en divers lieux
elle ne peut donner que ce qui se fait sur la scne par

i ls itjeuts qu'on voit.


rcit; peut peindre tout ce qui est d'en mme montent,
en quelque lieu qu'il soit, pourvu qu'il tienne au sujet
ce qui la met en tat de se montrer avec magnificence,
de transporter le lecteur d'un lieu l'autre, et de varier
ses pisodes d'une infinit de manires et par l de
prvenir la satit qui nait de l'uniformit, et fait tomber les tragdies. Le vers hroque a t donn l'pope d'aprs l'exprience. Tout autre vers, soit ml,
soit sans mlange, serait dplac chez elle. Le vers
hroque est le plus grave et le plus majestueux des
vers. Aussi n'en est-il point qui soutienne mieux que
lui les mtaphores et les mots trangers. Car la narration pique est de toutes les posies la plus hardie dans
son style. Le vers iambique et le ttramtre ont plus de
mouvement. Celui-ci est plus dansant, l'autre plus actif.
En les mlant, comme a fait Chrmon, ils seraient
encore moins supportables dans l'pope. Aussi personne ne s'est-il jamais avis de faire un pome d'une
certaine tendue, en autres vers que l'hroque nous
l'avons dit, la nature mme a fait connatre quel devait
tre son partage. Homre, admirable par tant d'autres
endroits, l'est encore en ce qu'il est le seul qui ait bien
su ce qu'il devait faire comme pote. Le pote, tant
imitateur, doit parler lui-mme le moins qu'il est possible car aussitt qu'il se montre, il cesse d'tre imitateur. Les autres se montrent partout dans leurs pomes,
et ne sont imitateurs que de loin en loin, et pour des
instants. Homre, aprs un mot de prparation, fait
aussitt parler soit un homme, soit une femme, ou quelque autre agent caractris car chez lui nul personnage n'est sans un caractre. La tragdie doit tonner
par une sorte de merveilleux. L'pope, pour tonner
encore plus, va jusqu' l'incroyable parce que ce qui
se fait chez elle n'est point jug par les yeux. Par
exemple, Hector fuyant- devant Achille arait ridicule
sur la scne. On verrait d'un ct les Grecs immobiles,

dans un rcit, cela ne s'aperoit point. Or ce qui est


merveilleux plat. C'est par cette raison que' tous ceux
qui racontent grossissent les objets pour faire plus de
plaisir ceux qui les coutent. C'est encore Homre qui
a montr la manire de faire passer le faux par un
sophisme, dont voici le principe. On croit sans peine,
lorsqu'une chose est, ou arrive ordinairement aprs une
autre, que, si celle-ci est, ou est arrive, l'autre doit
tre aussi, ou tre arrive or cette consquence
est fausse. Elle l'est de mme quand on conclut de la
premire la seconde, parce que la seconde souvent
n'est pas une suite ncessaire de la premire. Mais,
ayant vu que la premire tait, nous en concluons machinalement que la seconde est aussi. Au reste, il vaut
mieux employer l'impossible qui parait vraisemblable
que le possible qui ne le paratrait pas. Il faut nonseulement que les fables soient composes de parties
toutes fondes en raison, mais que nulle part il n'y ait
rien d'absurde sinon, il sera hors du drame, comme
l'ignorance d'dipe sur les circonstances de la mort de
Laius et jamais dans le drame, comme dans l'leclre,
o l'on parle des Jeux Pythiques' et dans les Mysiens,
o l'on fait venir de Tge jusqu'en Mysie un homme
qui ne parle point. Mais sans cela le pome n'avait pas
lieu. Excuse ridicule il n'y avait qu' le composer
autrement. Mais on en tire de grandes beauts. Si cela
est, on pourra employer mme l'absurde. Si, dans
l'Odysse, l'arrive d'Ulysse en Ithaque, o tout est
hors de vraisemblance, et t traite par un pote mdiocre, elle serait insoutenable. Mais Homre y a rpandu tant de charmes, que l'absurdit disparat. Cet
exemple apprend aux potes combien ils doivent travailler les endroits faibles, qui ne fournissent ni tableau
1. Ces jeux n'avaient t institus que cinq cents ans aprs la
mort d'Oreste, et l'on disait dans la pice qu'Oreste y avait t tu
en tombant de son char.

de murs ai penses. Mais aussi .quand il aa des peuses et des moeurs, un style trop brillant tes obscurcie

CHAPITRE XXV.
De certaines

critiques sur les dfauts de la posie


qu'on peut leur opposer.

des raisons

Nous parlerons ici des critiques, sur quels objets elles


peuvent tomber, et de quelle manire on peut y rpondre. Puisque le pote est imitateur, ainsi que le peintre
et tout artiste qui figure, il faut de ces trois choses l'une
qu'il imite les objets tels qu'ils sont ou qu'ils taient,
ou tels qu'on dit qu'ils sont et qu'ils semblent tre, ou
tels qu'ils devraient tre. Cette imitation se fait par
les mots, ou propres, ou trangers, ou mtaphoriques,
ou changs de quelques-unes de ces manires dont on
accorde le privilge aux potes. Outre cela, il n'en est
pas de la posie comme de la politique ou des autres
arts qui n'imitent point. En posie il y a deux sortes de
fautes
les unes qui tombent sur la posie mme,
les autres qui ne tombent point sur elle. Si la posie
a entrepris d'imiter ce qu'elle ne peut rendre, la faute
tombe sur elle. Mais, si c'est l'objet qui a t mal choisi,
ce n'est plus sur elle que la faute tombe. Par exemple,
si on a fait lever la fois les deux pieds droits un
cheval qui galope si l'on a pch par ignorance dans
quelque art, comme la mdecine ou autre, ou qu'on ait
peint ce qui tait impossible, rien de tout cela, de quelque manire qu'il soit, ne tombe sur la posie. Avec
cette distinction, on rpondra la plupart des critiques.
Ainsi premirement, si la chose employe par le pote
n'tait pas possible dans l'art dont il parle, c'est une
faute. Cependant, si cette faute a conduit l'art son but;
si, par exemple, elle a rendu l'vnement plus piquant,
soit dans l'endroit mme o elle est, soit ailleurs, elle

la poursuite d'Hector en est un exemple.


pome avait le mme effet, ou peu prs,
en suivant la marche ordinaire de l'art, la faute ne serait plus excusable, parce que toutes les fautes doivent
tre vites, quand on le peut. On examinera ensuite si
la faute est dans ce qui appartient la posie mme ou
dans ce qui lui est tranger car c'est une faute bien
moindre d'avoir ignor que la biche n'a point de cornes
que d'avoir peint une biche avec des cornes. Si l'on reproche au pote de n'avoir pas peint les objets comme
ils sont, on dira qu'il les a peints comme ils devaient
tre. Ce fut la rponse de Sophocle, en parlant de luimme et d'Euripide. On peut en user dans l'occasion. Ni
l'une ni l'autre de ces raisons n'est reue. Dites que
c'tait l'opinion comme dans ce qui regarde les dieux.
Ce qu'on en dit n'est peut-tre ni le vrai, ni le mieus
du moins on ne le sait pas, comme disait Xnophane.
Ce n'est pas l'opinion commune; ce n'est pas le mieux:
mais c'est le fait comme lorsqu'on blme Homre
d'avoir dit, leurs piques taient fiches en terre c'tait
la manire de ces peuples, comme encore aujourd'hui
chez les Illyriens. Quant ce qui devait ou ne devait pas
#tre dit ou tre fait, il ne faut pas seulement considrer
ce qui s'est dit ou ce qui s'est fait, s'il est bien ou s'il
est mal mais encore celui qui le dit ou qui le fait, et
de qui, et qui, et quand et pourquoi; s'il s'agissait
d'un plus grand bien pour y arriver, ou d'un plus grand
mal pour l'viter. On justifie la diction en disant que
c'est un mot tranger. On blme Homre d'avoir dit que
la peste attaqua d'abord les mulels on dira que le mme
mot signifie sentinelles. Il a dit, par un mot ignoble,
que Dolon tait mal fait ce mot est noble, quand il se
prend pour laid de visage et c'est le sens des Crtois.
Il fait boire aux ambassadeurs du vin pur le mme mot
signifie promptement. Un autre endroit sera justifi par
la mtaphore Tous les dieux dormaient. Lorsqu'il jetait les yeux sur le camp troyen. La voix des flies et

tout est beaucoup. L'Ourse seule ne se baigne jamais}


dans les /lots de l'Ocan. Il semble que ce, qu'on voit te
plus distinctement est seul ce qui est. Un autre le sera
par l'accent Hippias de Thasos justifie par l cet endroit
d'Homre Nous lui promettons la victoire. Changez
l'accent, c'est le songe qui promet et non Jupiter et cet
autre o le mme pote semble dire d'un bois trs-sec,
qu'il tait tremp de pluie tez l'accent, vous faitesd'un
Par la ponctuation, comme
pronom une ngation.
dans Empdocle Aussitt ce qui tait immortel devint
mortel, et ce qui tait simple a.uparavant devint mixte.
Par ambiguit La nuit est passe de plus des deux
tiers ce plus est ambigu. Par l'abus pass en usage
on appelle vin du vin ml d'eau ouvriers en airain,
ceux qui travaillent en fer; oa dit aussi des bottes d'tain;
que Ganymde verse du vin aux dieux, quoique les
dieux ne boivent point de vin ce qui rentre dans la
classe des mtaphores. Quand un mot semble employ
contre-sens, il faut examiner en combien de sens il peut
tre pris dans l'endroit o il est. Ainsi quand Homre a
dit, le javelot resta la lame d'or, pour dire qu'il s'y arrta, ce mot peut avoir plusieurs sens dans cet endroit;
mais le plus naturel est qu'il s'y arrta sans la percer.
On peut dire encore ce que disait Glaucon qu'il y a des
esprits qui se prviennent de leur opinion, et qui ayant
condamn un endroit et prononc en eux-mmes, cela
est, rejettent sans examen tout ce qui est contraire leur
pense. C'est ce qui est arriv au sujet d'Icarius. En supposant qu'il tait Lacdmonien, on a trouv mauvais
que Tlmaque, arrivant Lacdmone, ne l'et point
visit. Mais si l'opinion des Cphalniens est vraie,

prit

Pnlope chez eux, et queson beau-pre se


nommait Iadius, c'est l'erreur qui a occasionn la critique. En un mot, lorsqu'on voudra justifier un pote
qui aura employ l'impossible, on se rejettera sur le privilge de la posie, ou sur le mieux, ou sur l'opinion

qu'Ulysse

ne
S

l'est point sur le mieux,

parce que le module idal du peintre doit tre plus beau


que la nature les objets sonttels que les peignait Zeuxis
sur l'opinion, qui admet l'incroyable cela a pu arriver
ainsi dans les temps loigns. D'ailleurs il y a un vraisemblable extraordinaire qui ne parat point vraisemblable. Quand il s'agira des contradictions, on examinera
ce qui est dit, comme en dialectique si c'est au mme
et de la mme manire; si l'homme parle en son nom
s'il a le mme objet, enfin s'il dit ce que doit dire un
homme sens. Une censure juste est celle qui tombe sur
les invraisemblances et les mchancets gratuites. On a
un exemple de l'un dans l'ge d'Euripide et de l'autre
dans le Mnlas de son Oreste. Ainsi la critique peut
tomber sur cinq chefs sur l'impossible, sur l'invraisemhlance, sur les mchancets gratuites, sur les contradictions et sur les fautes de l'art. Les rponses se tirent des
lieux communs que nous avons marqus, et qui sont au
nombre de douze.

CHAPITRE XXVI.
De la

supriorit de la tragdie sur l'pope.

On peut demander laquelle des deux, de la tragdie


ou de l'pope, doit l'emporter sur l'autre. Si on dodne
la prfrence celle qui est la moins charge, la ;noins
force, et qui, comme telle, est faite pour des gensplrs
sages, il est vident que celle qui entreprend de rendre
tout par l'imitation est plus force que l'autre. Les
acteurs dans un drame se meuvent, s'agitent de toutes
manires, comme si l'on ne pouvait les entendre sans
cela semblables aux mauvais joueurs de flte, qui, en
jouant, pirouettent pour exprimer le roulement du
disque, ou qui poussent et tirent le coryphe quand ils

-jouent la Scylla.

anciens comdiens pensent que les 'nouveaux sont leur


gard. Muniscus appelait Callippide le sing, parce qu'il
forait son jeu. Il avait la mme opinion du comdien
Tindare. Or l'pope est l'art charg de la tragdie ce
que les anciens acteurs sont aux nouveaux. D'o on conclut que l'pope est la posie des honntes gens, des
hommes modrs, qui n'ont pas besoin qu'on accompagne des gestes ce qu'on leur dit; et que la tragdie est
pour ceux qui sont d'un caractre tout oppos celle-ci
est donc moins parfaite que l'pope. On rpond, quant
aux gestes, que c'est tort qu'on rejette sur la tragdie
ce qui ne doit tomber que sur l'art du geste; qu'on peut
faire des gestes en rcitant l'pope, comme faisait Sosistrate; qu'on peut mme chanter, comme faisait Mnasithe d'Oponte que toutes les espces de gestes ne sont
pas blmer, non plus que toutes les espces de danses,
mais seulement ceux qui seraient indcents, comme ceux
qu'on a reprochs Callippide, et aux autres qui imitent des gestes de courtisanes enfin que la tragdie
produit, comme l'pope, son effet sans la reprsentation, et qu'il lui suffit d'tre lue. Si donc la tragdie est
suprieure l'pope quant au reste, on n'a qu' carter
la reprsentation et ensuite :es juger. La tragdie, ayant
tout ce qui est dans l'pope (car elle aurait mme son
vers si elle volait) a de plus qu'elle le chant et le
spectacle qui causent le plus grand plaisir et le plus vif.
Elle a le frappant des jeux de thtre dans les reconnaissances et les autres parties de l'action. Elle est
moins longue que l'pope, et arrive plus tt son but.
Or ce qui est serr, arrondi en soi, a bien plus de force
et d'effet que ce qui est tendu dans une longue dure.
Que deviendrait l'dipe si l'on en faisait un pome
pique? L'unit y est plus exacte et plus stricte que dans
l'pope. Il est peu d'popes dont on ne fit plus d'une
tragdie. Si dans l'pope il n'y a qu'une seule action,
le pome parait maigre et tronqu. Si l'on tend cette

elle doit l'tre, c'est une couleur dlaye.


Si de plusieurs actions on lche de n'en faire qu'une, il
n'y a plus d'unit. Dans Y Iliade mme et dans l'Odysse,
quoique ces pomes soient aussi parfaits qu'ils peuvent
l'tre, par rapport l'unit, il y a des parties qui ont
chacune assez d'tendue pour en faire autant de pomes
a part. Si donc la tragdie a l'avantage sur l'pope dans
tous ces points, et par rapport l'effet qu'elle produit
(car les tragdies donnent l'me, non toute espce de
plaisir, mais celui qu'on a dit), il est clair que la tragdie l'emporte sur l'pope. Nous bornons ici ce que nous
avions dire de la tragdie et de l'pope de la nature
de l'une et de l'autre de leurs formes et de leurs parties du nombre et des diffrences de ces parties des
beauts et des dfauts de ces deux genres et de leurs
causes, enfin des critiques et deiartoanire d'y rpondre.

FIN.

dur. I".

tion mme de la table plutt


21
que du spectacle.

La posie consiste
dans rtmitation. Moyens
l'aide desquels on imite; le

Chap. XV.
3

doivent tre bonnes, convenables, ressemblantes, gales. Des dnoments artifi-

ciels. De l'art d'embellir les

rhythme, la mlodie, la me-

sure.

Chap.

IL-Des objets de l'imi-

talion potique.
De la manire d'iChap. III.
miter.

posie.Penchant naturel pour


l'imitalion: got du chant et
du rhythme. Deux caractres
diffrents de la posie. Origines de la tragdie et de la
comdie.

Chap. V.

De la comdie

6
9

De la tragdie; sa
dfinition. De ses diflrentes

Chip. VI.

13
De

l'unit de la

fable. L'unit consiste, non


dans l'unit du hros, mais
14
dans l'unit de l'action.
Chap. IX. Diffrence du pote
et de l'historien. Des fables
pisodiques dans la tragdie. 15
Chap, X.
Diffrence des fables. De l'action simple et de
17
l'action Implexe.
Chap. XI.

De la

priptie et

de la reconnaissance.
Des divisions de
Chap. XII.
la tragdie quant son ten-

due.

Du choix des pertonnages principaux. Du d-

17

18

Cbap.XIII.

noment.

De la terreur et
de la piti. Ces motions doi-

Chap. XIV.

vent natre de la composi-

Ckap. XVIII.

Des quatre es-

19

28

Du nud et du

dnoment dans la tragdie.


viter les pisodes convenables l'pope. Le rle du
28
Des penses

et
de l'locution dans la tra-

Chap. XIX.

les paroles, les penses, le


10
spectacle, le chant.
Chap. VII. Comment doit tre
compose l'action de la traChap. VIII.

gdie.

choeur.

parties: la fable, les moeurs,

gdie.

Ceap. XVI.

25
pces de reconnaissances.
Chip. XV11. Conseils pour la
composition des tragdies:
se mettre par l'imagination
la place des spectateurs et
des personnages de la tra-

Sa

dfinition Comparaisondela
tragdie et de l'pope.

23

caractres.

Naissance de la

Cbap. IV.

Des moeurs. Elles

30

gdie.

Chap. il.-Des lments grammaticaux du langage. Des

mots, de leurs parties composantes, de leurs espces. 31


Des formes du
Chap. XXI.
nom. Des mtaphores. Des 033
gures de grammaire.
Chap. XXiI.

De

l'locution

potique; des moyens de la


relever.

35

Cbap. XXIII. Diffrence entre

l'pope et l'histoire pour le


choir du sujet et la dure
38
des vnements.
Chap. XXIV. L'pope et la
39
tragdie compares.
Chap. XXV. De certaines cri.
tiques sur les dfauts de la
posie;des raisons qu'on peut
*2
leur opposer.
ChaOJW De la supriorit de Ik^ufaedie sur l'-

/pope.

45

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