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Diderot et le vocabulaire technique de l'art: Des premiers "Salons" aux "Essais sur la peinture"

Author(s): Florence Boulerie


Source: Diderot Studies, Vol. 30 (2007), pp. 89-111
Published by: Librairie Droz
Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40372892
Accessed: 05-04-2015 13:02 UTC
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DIDEROT
ET LE VOCABULAIRETECHNIQUE DE L'ART:
DES PREMIERS SALONSAUX ESSAIS
SUR LA PELNTURE
monami,ce
Pourdecrireun Salon a mongreet au votre,savez-vous,
de
un
cceur
a tousles
faudrait
avoir?
Toutes
les
sortes
sensible
gout,
qu'il
infinite
d'enthousiasmes
une
ame
d'une
charmes,
differents,
susceptible
a la varietedes pinceaux
unevarietede stylequi repondit
; pouvoiretre
avecDeshays,simpleet vraiavecChardin,delicat
grandou voluptueux
touteslesillusionspossibles
avecGreuze,produire
avecVien,pathetique
avecVernet1.
Quand Diderot adresse ces mots a 1'ami Grimm en rite du Salon
de 1763, il aborde sa troisiemedescriptiondes expositionsbisannuelles
donneespar les membresde l'Academieroyalede peintureet de sculpture
dans les galeriesdu Louvre. A lire ces lignes,Ton pourraitcroireque
l'ecrivainse representsson travailde descriptiondes tableaux comme
un prodigieuxexercicelitteraire,
exigeantdes qualitesde plume infinies,
et
finesse
d
'expression justessede sensibilitede sorteque le texte
requerant
se modele sur l'ceuvrepeintejusqu'a se confondreavec la toile. Mais il
s'agiraitde bien plus que d'un exercicede style: il est questionde gout,
de coeur.Pour Diderot,il s'agitd'ame. Transmettre
l'image des tableaux
au lecteurlointainde la Correspondance
litteraire,
pour qui le seul moyen
de connaitreles oeuvresest d 'entendrela descriptionqu'on lui envoie
de Paris, apparaitmoins comme une affairede rhetoriqueque comme
une affaired'emotion.II faudraitque l'auteursache sentiret fairesentir,
et des preferences
qu'il depasse la subjectivitedes attirancesparticulieres
Salonsde 1759,1761,1763,
1. DenisDiderot,Salonde 1763,dans: Essaissurlapeinture.
2007 [1984],vol.I, p. 181.Les
JacquesChouilletetGitaMay(ed.),Paris,Hermann,
desormais
desSalonsparuschezHermannseront
references
tireesdesquatrevolumes
selonle modelesuivant:(SH, volume:page).
entreparentheses,
indiquees

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FLORENCE BOULERIE

leSalonde
. En ouvrant
touteslessubjectivities
personnelles
pourembrasser
les
oeuvres
autrement
se
bien
loin
de
soucier
de
Diderot
semble
1763,
juger
a l'autrequ'ilyaurait
sivariable
d'unpeintre
que parleurqualiteemotive,
comme
n'etre
a
Greuze
de
absurdite
a
pasvoluptueux,
quelque
reprocher
du Salon
Concevoirla description
a Chardinde n'etrepas pathetique.
- de la sensibilite
de coeur,
de la sensibilite
commeun epanouissement
de jugement
a toutcritere
du sentimentn'est-ce
pas renoncer
quasiment
de la qualite
?N'est-cepastenira l'ecarttoutemesure
transversal
objective
desoeuvres
?
Pourtant,commel'a montrenotamment
JacquesChouillet2,1763
est justementla date oil le Salon de Diderotprendsoin de detailler
les questionsd'executiondes oeuvres.L'ecrivains'estinformesur la
maniere
de peindreet surle faire des artistes
: il en faitparta son
De cetteattention
de l'exposition.
lecteurtoutau longdes descriptions
a la techniquenait un regardcritiqueplus affute:des lors,comme
Font mis en evidenceGita May3et Else Marie Bukdahl4,Diderot
sur les toiles certainesqualitesformelles.Les
cherchea retrouver
au philosophefaisantmaintenant
aspectstechniquespermettraient
de la croute
l'oeuvreauthentique
metierde critiqued'artde distinguer
Ton
les
oil
vendait
le
Pont
ne meritant
Notre-Dame,
productions
que
des barbouilleursincapablesde rejoindreles banes de l'Academie.
L'ecrivainen viendraita apprecierla virtuositedes pinceaux: ses
surl'examendu dessin,de la couleur
jugementsseraientargumentes
L'onestassezloin du vceuformule
ou du clair-obscur.
parDideroten
tetedu salon: l'ecriturene seraitpas une formede Tame,emanation
d'uneapprocheobjective
maisle resultat
d'unesubjectivite
expansive,
de la matiereartistique.Y aurait-ilun decalageentreles souhaitsdu
Diderotecrivainet la realitedes Salons?Aurait-ilvoulu ecriresous
avecles
d'unesensibilite
totale,et n'aurait-il
pu que critiquer
l'emprise
elements
de la sciencedes arts?

de Diderot (1745-1763), Paris,


2. Jacques Chouillet, La Formationdes ideesesthetiques

ArmandColin,1973.
3. Gita May,Diderotet Baudelairecritiques
edition,
dart, Geneve,Droz, troisieme
1973.
4. Else Marie Bukdahl,Diderotcritiquedart, Copenhague,Rosenkildeet Bagger,
1980,2 vol.

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRE
TECHNIQUEDE L'ART

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en Diderot
Tous les lecteursdes Salonsne s'accordentpas a reconnaitre
un critiquesavant dans la partie techniquedes arts. On lui conteste,
parfoisviolemment,la capacitea jugeren fonctionde criteresobjectifs5.
Diderot a ete accuse d'ignorertotalementles principestechniquesde
la peinture;on a faitde lui un litterateur
dogmatiquequi ne devraitsa
son
aura
d'homme
savant
de
qu'a
d'encyclopediste,
reputation critique
de science,scrupuleuxdepositairedes secretsdes artset des metiers.Le
d'ouvrirles Salons
pointde vue esthostileet sans douteinjuste,car il suffit
pour y constaterla presencedu vocabulairetechniquede l'art. De plus,
si Diderot a souhaitedevelopperdans ses descriptionsune poetique du
sensible,il n'a pas negligela dimensionobjectivede la critique,allant
jusqu'a fixerles criteresformelsdevaluation de Tartdans les Essaissurla
peinturepubliesa la suitedu Salon de 1765. II n'estdone guerepossible
d'affirmer
que Diderot a mepriseles aspects techniquesde la peinture:
nous nous demanderonsplutotquelle place ces derniersont prisedans
l'ecriturecritique.Quelle partles motsdes peintres,ceux des sculpteurs,
? Jusqu'ous'etend
ont eue a l'inventionde la critiqued'art diderotienne
la specialisationdu vocabulairetechnique,et done du savoirde l'auteur?
Jusqu'oul'ecrivaina-t-iladopte la perspectivetechniciennedes maitres
dans le domainedu
de Tart? Jusqu'ou,enfin,sontallees scs investigations
savoir-faire
des artistes?
des les premiersSalonsle lexique
L'on ne serapas surprisde rencontrer
necessaire
rendre
domaine
de
du
l'art,
pour
compted'une expositionde
peintures,sculptures,gravureset dessins. Nous ne pourronstoutefois
considerercomme vocabulaire technique les mots tableau, peinture,
dessin,
gravure,ni memele mot toile,employespar Diderotpour
sculpture,
designerles objetsdont il parle.L'on noteracependantl'absencedu mot
oeuvre,termegeneriqueque Ton utiliseraitaujourd'hui communement,
mais qui ne vientpas sous la plume de Diderot quand il commenteles
Salons: il ne l'utilisequ'une foisdans les Essaissur la peinture.En 1759,
1761 et 1763, les designationsdes objets decritsvarientpourtantpeu,
: sur ce point,
Diderot n'entrantgueredans le detail de la nomenclature
Les Salonsde Diderot, dans: Nouvelles
Ferdinand
5. Voiren particulier
Brunetiere,
as
etudes
Paris,Hachette,1882,etVirgilTopazio, Diderot'sLimitations
critiques,
Review37 (1963),p. 3-11.
an ArtCritic, TheFrench

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FLORENCE BOULERIE

les textesenvoyesa Grimmne donnentpas de representation


precisede la
diversite
des ouvragesexposes.Composition
serta evoquerbon nombrede
toileset,si Tontrouvequelquesportraits,
quelquesbusteset des Marinesdes
1
:
il
faut
attendre
1759 (SH, 99),
1761pouravoirdespaysages(SH, 1: 144)
ou despastorales.(SH, 1: 128) La distinction
tableaude
peintured'histoire,
n'est
nommer
les
oeuvres:
utilisee
dans
les
Salons
premiers
genre
pas
pour
ce sontles Essaisqui la fixentdans le langagedu critique(SH, 1: 63 sq.),
les comptes rendus des expositionsemployantles expressionsgrande
ou machinespour les tableauxd'histoire,petitstableauxpour
composition
les scenesde genre.Le mot naturemorte,attestedes 1752 pour designer
les representations
animauxmortsou objetsinanimes,
picturalesde fruits,
Le
ne
se
met
redacteur
n'apparaitpas.
pas en peine de nommeravec
exactitudele typed'ceuvreexpose: il choisitle nom generique,l'outille
ou morceaureviennent
plussimpleet le plus disponible.Ainsi,composition
constammentd'un paragraphea l'autre,a moins qu'un cas particulier
n'amene Diderot a suivrele vocabulaireque lui fournitle livretredige
par Cochin pour les visiteursdu Louvre.Deux petitstableauxde Halle,
faitspour etrevus Tun en regardde l'autre,sontappelespendants(SH, I :
94) ; quant aux portraitsde La Tour, ils sont designespar le motpastels
(SH, 1: 99) qui renvoiea la techniquede peinturea la craie utiliseepar
l'artiste.En dehorsde ce derniercas, il est fortrareque Diderotemploie
la technique pour nommerl'ouvrage. En 1761, il
metonymiquement
detailleune toilede Bachelieren precisantqu'il s'agitd'un grandtableau
en encaustiquequ'il a reduitet mis a l'huile (SH, I: 147), mais l'oeuvre
ne devientpas pourautantunehuilede Bachelier.L'onne peutpas direque
l'auteurse comportedans les premiersSalonsen habituedes atelierset en
familierdes productionsartistiques.Si les termescouleur,dessin,expression
et ordonnance
sontrecurrents,
car indispensables
de
pourevoquerles effets
aux realitesde la peintureou de la sculpturesont
l'art,les motsrenvoyant
mais encore chevalet,
peu frequents.Esquisse,ebauche,retouche,
palette,
pinceau,brosseet vernis,ou marbre,blocde terre,ciseau,ne se rencontrent
guereplus d'une foisau fildes troispremiersSalons.De l'atelier- le mot
atelierlui-memeetantfortpeu utilise-, seul le modeleestomnipresent
du
Salon de 1759 aux Essaisde 1766. Bien entendu,les Essaissurla peinture,
le travailde l'artisteque les commentaires
davantageconsacresa expliciter
des Salons,offrentun eventailpluslargedes objetsdes ateliers: la listepeut

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRE
TECHNIQUEDE L'ART

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du blocde marbreou de
s'allongerde crayons(SH, I: 12), d'un ebauchoir,
la terremolle.(SH, 1: 46) Toutefois,pas plus dans les Essaisque dans les
SalonsDiderotne cherchea se forgerune langue eruditede connaisseur.
Plutotque de voiren cela un critiqueencoreignoranta la plume un peu
facileet presqueparesseuse,nouspreferons
envisagerle caractererecurrent
etcommundu vocabulairesous un anglepositif: en effet,
Diderotpreserve
ainsi la communicationdes idees au lecteurnon specialistsdes arts et
recusetoutecloturehermetiquedu discours.
II semblebien que les Salons de Diderot ont degage la critiqued'art
du stylepedantesqueet abstraitverslequel elle penchait6.Sans negliger
la specificitede son objet, l'ecrivain a de toute evidence evite une
specialisationoutree,nuisiblea la comprehensiondes descriptions.S'il
utilisequelques verbesrarescomme strapasser,
papilloterou pyramided
a
renvoient
des
effets
de
dessin, de couleur et de
respectivement
qui
composition,l'auteurn'en multipliepas les occurrenceset s'arrangepour
que le sens particulierde ces termespuisse etrecomprisdans la phrase.
Ainsi,un personnagede Bacheliera l'aircontourne,convulse,strapasse
le motprendune connotationpejorative
(SH, 1: 147) : dans l'enumeration,
et Ton devinel'idee de difformite
qui lui est attachee7.Quant a papilloter,
il prend egalementun sens negatifdans des phrasesqui l'expliquent:
les fleurs[d'une robe] papillotentavec le fond (SH, I: 90), ou bien
encoreles petiteslumierespartiellesdes sabres,des
plus explicitement
et
des cuirassesheurteestroprudement,font,ce qu'on
des
fusils
casques,
appelle,papilloterle tout.(SH, 1: 163) Le motdesigneainsi le defautde
la dispositiondes couleurs,nuisiblea l'harmoniede la peinture:l'oeildu
spectateurne pouvantse fixersuraucun endroitde la toileet ne parvenant
les objets,l'ensembleparaitconfus.Enfinpyramided
plus a hierarchiser
dans cettedescriptiond'un Greuzeou les figuresvonten ondoyantet en
pyramidant(SH, I: 165), se comprendaisement:la figuregeometrique
qu'estla pyramideestappliqueea la toileou les personnagessontplacesles
uns par rapportaux autrescomme en suivantles lignesd'une pyramide.
obscurdans la manieredont Diderot emploieces
Rien de veritablement
mots des peintres.La langue specialiseedu critiqued'art pourraitbien
les analysesde Gita May, Diderotet Baudelaire,op. cit.,en
6. Voir notamment
le chapitre
5.
particulier
de Poussin;il serta designer
estvenud'ltalieparl'intermediaire
7. Le motstrapasse
ou
une
unepeinture
estropiee.
figure
negligee

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n'etrequ'unelanguecommunement
partagee: non seulementles motsqui
en
de
d'art
technicien
ne releventpas d'un dictionnaire
permettent parler
esoterique,mais encoreils peuventetrecomprispar un simplerapport
d'analogie avec leur sens d 'usage courant.C'est le cas en particulierde
tous les adjectifsdont on se sertalors pour vanterle styledes artistes
comme moelleux,chaud,vigoureux,
fort,ou bien le depreciercommesec,
raide,froid,faible. La frequencede ces mots dans les Salons ne brouille
pas la lisibilitedu texte,memepour un lecteurignorantquellesmanieres
de porterla couleursur la toile ou quelles faconsde dessinerles figures
ces adjectifsrecouvrent
exactementaux yeuxd'un specialistsdu domaine.
La qualite savantedes termesutilisespar Diderot peut s'estompersans
viderle textede sens,les motspouvants'entendrecomme des jugements
plus personnelsque techniquessur les effetsproduitspar les toiles,sans
introduire
de contresens
majeur.D'ailleurs,Diderotlui-memeemploie-t-il
ce lexiqueavec toutela precisionde definitionqu'y mettentles traiteset
dictionnairesspecialisesde son epoque ? Les nombreusesoccurrencesde
ces adjectifsdes le Salon de 17598pourraientlaisserpenserque l'auteuren
maitrisedeja la valeurtechnique.D'autrestermes,reservesa la description
methodiqued'une compositioncommeplans, masses,groupesetfigures^,
ou a la designationdu stylecomme maniere,
contribuent
faireet touche,
a etayerl'idee d'une approchesavantede l'artpar un ecrivainqui, s'il fait
ses premierspas de rapporteur
des expositionsdu Louvre,avaittoutefois
une bonne connaissanceprealabledu vocabulaireadequat pour decrireet
jugerla peinture.Pourtant,au debut du Salon de 1765, Diderot faitcet
aveu a Grimm:
Si j'ai quelquesnotionsreflechies
de la peinture
et de la sculpture,
c'esta
vous,monami,queje lesdois.[.. .] C'estla tachequevousm'avezproposee
autourdu marbre.
qui a fixemesyeuxsurla toile,etqui m'afaittourner
contraste,
ordonnance,
[...] ces termesde l'art,unite,variete,
symetrie,
si
familiers
dans
ma
sivagues
caracteres,
bouche,
composition,
expression,
dansmonesprit,
se sontcirconscrits
etfixes11.

8.
9.
10.
11.

Sec,raide,
moelleux,
froid,vigoureux,
large,sontutilisesdes 1759.
Plansetfigures
sontutilisesdes 1759,masses
en 1761,groupes
en 1763.
L'ontrouvemaniere
etfairedes 1759,touche
en 1761.
Diderot,Salonde 1765,dans: Salons,JeanSeznecetJeanAdhemar(ed.),Oxford,
ClarendonPress,1960,vol.II, p. 57.

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRE
TECHNIQUEDE L'ART

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Faut-ilen deduirequ'entre1759 et 1765,Diderot parlaitsans savoir?Le


vocabulaireobligede la critiqued'art,bienpresentdans les Salonsde 1759,
1761et 1763,ne serait-ilqu'un leurre?
II seraitabsurdede supposerqu'en 1759,Diderotne sait rien.II est en
effetaise de montrer
qu'il possede,pouraborderla peintureet la sculpture,
au moins la competencecommune aux gens cultivesde son epoque,
amateursd'art comme Grimmou d'Holbach qui se portenta l'occasion
acquereursd'ceuvres,curieuxde nouveauteset potentielscommanditaires
de programmesartistiquescomme les souverainseuropeensqui forment
litteraire.
Pour cette elite culturelle,le
le lectoratde la Correspondance
vocabulairetechniquede Tartpresentecet air de familiarite
que mentionne
le
a
de
touteevidence
de
Mais
Dideroten tetedu Salon 1765.
philosophe
et plus
des connaissancesplusetenduesque la moyennede ses destinataires,
l'ecrivain
fait
en
sorte
des
Grimm
lui-meme:
1759,
precisesque cellesde
un vraisavoirtechniquesurla peinture,
dans ses commentaires
de diffuser
etait
et qu'il ne feraitpas s'il etait
s'il
chosequ'il ne pourraitfaire
ignorant,
certainde la hautecompetencede ses lecteurs.Certesles Salonsemploient
bon nombrede termesde critiqued'arten faisantcommes'ilsdevaientetre
du texte,ce qui temoigne
bienentenduspar les destinataires
generalement
aussi
elites
du
des
du niveaude la cultureartistique
siecle,maisils prennent
un soincroissanta definiravecprecisionle sensdes motstechniques.Cette
prisede consciencede la necessitede mieuxcernerle sensse remarquedes
utilisesansprecautionen 1759,s'accompagnedeuxans
1761.Tel substantif,
du deplaisirque lui ont cause
plus tardde details.Ainsi,pour temoigner
les Greuzeexposesen 1759,Diderotsignalerapidement
que le faireen est
en 1761,devientegalement
roide.(SH, I: 101) Le motfaire,plusfrequent

note
tantot
Diderot
:
que Bouchera un fairequi lui
plus problematique
tellement,
que dansquelquemorceaude peinturequ'onluidonnat
appartient
(SH, I: 120-121),
on la lui restituerait
une figurea executer,
sur-le-champ
le terme.Chardina
tantotil accumuleles adjectifspouressayerd'expliciter
un fairequi lui estpropre; un fairerudeetcommeheurte. (SH, 1: 143) Le
: l'auteurtourneautourdu motpourfaire
fairenestplusun mottransparent
visibledu tableau,lieea la personnalite
une
realite
recouvre
qu'il
comprendre
de l'artiste.Cependant,c'esten 1763 que la definitionse precise;le faire
au travail
et s'attacheparticulierement
du technique11
devientle synonyme
de la couleursurla toile:
a chaquepeintre.
12. II y a un faire,un technique
(SH, 1: 212)
propre

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FLORENCEBOULERIE

de Casanove,de Chardinetde quelquesautres,


Ce fairede Loutherbourg,
tantanciensque modernes,
estlonget penible.II fauta chaquecoupde
de sa toile
ou de pouce,que l'artiste
pinceauou plutotde brosse,
s'eloigne
de
De presl'ouvragene paraitqu'un tas informe
pourjugerde Peffet.
couleursgrossierement
appliquees.(SH, 1: 225)
Diderot a ainsi faitpasseren quelques annees le motfaire d'un emploi
abstraitet vague a une utilisationrenvoyant
au gesteconcretde l'artiste.
du
terme
ne
borne
a
la
se
L'explicitation
pas
peinture;l'auteurla mene
egalementdu cotede la sculptureen vantantle meritedufairede Falconet.
La encore,le motrecouvrela realitedu travailde la matiere:
Le fairedu groupeentier[Pigmalionau pied de sa statuequi s'anime]est

C'estune matiere
a tiretroissortesde
admirable.
une,dontle statuaire
ni
celles
chairsdifferentes.
Cellesde la statuene sontpoint
de l'enfant,
1
celles-cileschairsde Pigmalion.
(SH, : 250)

Point de brosseni de couleur,mais un art d'imprimerson gestedans


la pierrede manierea produireune varietede textures.Le faire, c'est
l'habiletemanuellede l'artiste.Cet exempledu motfaire nous montre
comment,entre1759 et 1763, Diderot a interrogel'evidenced'un mot
specialisecommunement
employeparles elitescultiveespouren expliciter
le sens,non sous la formed'une definition
mais dans une
de dictionnaire,
mise en contexteeclairante.Tout se passe comme si Diderot avait pris
consciencedu caractereimprecisde son lexiquede critiqued'artau furet
a mesurequ'il ecrivaitdes Salons.En introduisant
de brevesdefinitions
des
motset,des 1761,des digressionssurla pratiquede la peinture,l'ecrivain
faitpartagera son lecteurses propresprogresdans la connaissanceet leur
au second degre,de la frequentation
des peintres.
permetde beneficier,
A defaut [de se promener]dans une galerieavec un artiste,et [de se
faire]expliqueret montrersur la toile l'exempledes mots techniques13
,
le lecteursuivrales explicationsde Diderot: c'estlui qui donneraun sens
plus clairaux
13. Diderot,Pensees
detachees
surla peinture,
dans: CEuvres
Paul Verniere
esthetiques,
sontun ouvrageinacheve
detachees
(ed.),Paris,Bordas,1988,p. 813. Les Pensees
en 1775,de la
probablement
redigevers1776-1777,justeapresla publication,
traduction
francaise
du livrede ChristianLudwigHagedorn,Betrachtungen
uber
dieMalerei(1762)dontellessontlargement
surla
inspirees.
(Hagedorn,Reflexions
traduit
de l'allemandparM. Huber,Leipzig,GasparFritsch,
1775)
peinture,

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRETECHNIQUE DE L'ART

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notionsconfusesde contourscoulants,de bellescouleurslocales,de teintes


de touche
avec
vierges,
franche,depinceaulibre,facile,hardi,moelleux\faits
heureusesH.
amour,de ces laissesou negligences

le contenudes expositions,
Ainsi les Salonsne se bornentpas a rapporter
ils fontaussi oeuvrepedagogique,dispensantles lemonstantotsurle mode
Le critiqued'artexpliciteles
tantotde faconplusformelle16.
de l'allusion15,
termestechniquestouten devoilantla pratiquedes artistes.Les Essaissur
lapeinturepeuventapparaitrecommele pointculminantde cettevolonte
pedagogiquede divulgation:ensuite,Diderot pretendraavoirepuise sa
ou vide [son] sac18.Le vocabulairespecialise de Tart aura
matiere17,
done ete une composantenecessairedes Salons,s'imposantspontanement
mais au lieu d'en fairele point
commeun donneculturelincontournable,
centrald'une ecrituresavante,eruditeou technicienne,par consequent
Dideroten a fait1'elementmediateurd'une ecriturediffusant
hermetique,
en meme tempsl'actualiteartistiqueet le savoiresthetique.Butant de
maniereinattenduesur les motspour dire avec exactitudeet justesseles
effetsdes ceuvresplastiques,l'ecrivaina construitsa critiqued'artautour
de ce lexiqueparticulierdes artistes.
L'on a beaucoup dit que Diderot etaitun connaisseurdes arts avant
memede commencerla redactiondes Salonsparcequ'il avaitdirige,et en
des
raisonnedessciences,
ou dictionnaire
grandepartieredige,YEncyclopedic
artsetdesmetiers,
presde deuxcentstermesayantdesacceptions
qui contient
artistiquesprecises.II est incontestableque le philosophe,redacteurde
plus de la moitiedes articlesdes sept premiersvolumesdu dictionnaire,
du domainede la peinture,de la
a du fournirbon nombredes definitions
et
de
l'architecture.
Cependant,seul l'article Composition lui
sculpture
14. Penseesdetacheessurlapeinture,op. cit.,p. 813.

15. Par exempledans cetteexplicationde peindrelarge:La largeurdu faireest


desobjets; reduisez
tantqu'il
de l'etenduede la toileetde la grandeur
independante
du
vousplairauneSainteFamillede Raphael,etvousn'endetruirez
pointla largeur
faire.(SH,I:98)
16. Commedanscettepagedu Salonde 1763ou Diderotfaituneleconsurla causedu
descouleurs.(SH, 1: 192)
jaunissement
17. Diderot,Salonde 1767,dans: Salons,JeanSeznecetJeanAdhemar(ed.),Oxford,
ClarendonPress,1963,vol.Ill, p. 52.
18. Diderot,Salonde 1769,dans: Salons,JeanSeznecetJeanAdhemar(ed.),Oxford,
ClarendonPress,1967,vol.IV, p. 66.

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FLORENCE BOULERIE

98

de
a ete formellement
attribue;d'autresarticlessont signesde Landois19,
ete
avait
la
tache
redacteur
Watelet20
ou de Jaucourt21,
de
principal
auquel
nonsignes,restent
abandonneea partirde 1759.Les autresarticles,
anonymes.
\1Encyclopedie
ne sauraitprouveraveccertitude
la competencetechniquede
Diderotdans le domainedes arts,maiselleapparaitneanmoinscommeune
les Salons.
reference
obligee,voirecommeune tramesurlaquelles'ecrivent
La critiqued'artde Diderotse fondesur un vocabulaireen grandepartie
fixepar un dictionnaire
faisantla synthesedes traitesspecialisesdu temps,
surla peintureou
en abregelesouvragesdes maitresqui theorisent
reprenant
les pratiquesdes arts.Cependant,il estavereque Diderotn'avait
decrivent
pas que des connaissancesde deuxiememain,tireesdes seulesdefinitions
a la
: la listedes ouvragessurles artsqu'il avaitempruntes
encyclopediques
Bibliothequedu Roi des la findes annees 1740 est longue22.Entre1747et
Salon,Diderotavaitnotamment
1751,donebiendesanneesavantle premier
ceuxdeJeanCousin25
etde Dufresnoy24
surla peinture,
lulestraites
deVinci23
et de
ceuxde Felibien27
et de CharlesLe Brun26surle dessinet l'expression,
Piles28surlesvieset les ouvragesdes peintrescelebres,ou ceux de Freartde
Ces lecturesontnourrila reflexion
surl'architecture.
esthetique
Chambray29
du philosophe; elleslui ontegalementapporteune connaissancetechnique
les Essaissur la
de Tartqui sous-tendla redactiondes Salonset structure
a YEncyclopedie,
dontbeaucoupsurla
19. Paul Landoisdonnaune centained'articles
une brevetragedie.Sa vie
et notamment
la couleur;il ecrivit
peinture
egalement
a Landois,ecriteparDideroten 1756et
estobscure,a peineeclaireeparuneLettre
publieeparGrimm.
20. Claude Watelet,1718-1786,ecrivainet dessinateur:
auteurde treizearticlesde
il ecrivitegalement
YEncyclopedie
des romanset des
surla peinture
et la gravure,
comedies.
consacraunepartiede
21. Le chevalier
LouisdeJaucourt,
savanteterudit,
1704-1780,
sa vie a YEncyclopedie.

22. VoirJacquesProust, L'initiation


de Diderot, GazettedesBeaux-arts
55
artistique
(avril1960),p. 225-232.
en 1651,une
depeinture.
L'ontrouveuneeditionfrancaise
23. Leonardde Vinci,Traite
en 1716.
nouvelleeditionaugmentee
24. Charles-Alphonse
L'Art
delapeinture,
de Rogerde Piles,1668.
traduction
Dufresnoy,
auteurd'unArtdedessiner.
du seizieme
siecle(datesinconnues),
25. JeanCousin,peintre
26. CharlesLe Brun,De VExpression
despassions,
1668.
desplusexcellents
Entretiens
surla vieetlesouvrages
27. AndreFelibien,
premiere
peintres,
en 1706.
editionen 1666-1688;nouvelleeditionaugmentee
l'auteur
28. Rogerde Piles,Abrege
de la viedespeintres
; 1699.De Pilesestegalement
d'un Coursdepeinture
1708.
parprincipes,
de Varchitecture
de Chambray,
Parallele
1650.
29. RolandFreart
antiqueavecla moderne,
livres
delarchitecture,
dePalladio:LesQuatre
lauteur
d'unetraduction
1650.
Egalement

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRE
TECHNIQUEDE L'ART

99

peinture.En effet,si le textetheoriquequi prolongele Salon de 1765 est


diviseen chapitressur le dessin,la couleur,le clair-obscur,
et
Texpression
la composition,avec des supplementssur Tarchitecture30,
c'estparce que
l'auteurs inspirede la rhetorique
de la peinturerencontree
dans les trakeset

restefideleaux cadresformels
de la reflexion
surl'art.Les septmurailles31
siecle
la
au
determiner
conditionnent
posees
dix-septieme
pour
peinture
encore la pensee esthetique:proportion,mouvement,couleur,lumiere,
la representation
mentaleque le
perspective,
pratiqueet formeinfluencent
philosophepeut se fairedes arts,induisantchoixlexicauxet organisation
formellede la critique.Ainsi,l'ecriturede Diderotcritiqued'arts'elabore
sur une armaturedbrigineexogene.Autourdes mots conventionnels
de
fixer
l'auteur
son
discours
une
methode
de
travail
Tart,
jusqu'a
organise
qui
les
issues
des
traites
:
sur
techniques
specialises
s'appuie
categories
Dans la description
d'un tableau,j'indiqued'abordle sujet;je passe
subordonnes
dans le
au principalpersonnage,
de la aux personnages
me laissantconduire
memegroupe;aux groupeslies avec le premier,
aux caracteres,
aux draperies,
; aux expressions,
par leurenchainement
au colons,a la distribution
des ombreset des lumieres,
aux accessoires,
enfina 1'impression
Si je suisun autreordre,c'estque ma
de l'ensemble.
malordonne32.
est
mal
ou
le
tableau
fake,
description
Composition,expression,dessin, couleur, clair-obscur,details et effet
des Penseesdetachees,
Diderotdevoilel'ossature
general: dans ce fragment
le squelette
techniquede son commentaire
critique.Selon les descriptions,
seraplusou moinsvisible: il sembleradisparaitre
derriere
lesdebordements
enthousiastes
et poetiquesdes Salonsde 1765ou 1767,il seraplusapparent
comme celui de 1781,oil Diderot laisse
dans les Salonsles plus resserres
voirla structure
de sa critique.Alorslesphrases
systematique
frequemment
:
entierement
sur
les
mots
clefs
reposent
Biencompose; couleurpastropbellemaisaimable; vided'expression
; du
raidedansle dessin;un tasd'incorrection
danslesmains,lespiedsetles
malentendus
etcontrela verite33.
bras; effets
a 1766.
surl'architecture
seraient
30. Les chapitres
posterieurs
Ses theories
influencerent
le dix-septieme
siecle
31. L'ltalienLomazzoen esta l'origine.
francais.
32.

Penseesdetacheessurla peinture,op. cit.,p. 790.

33. Diderot,Salonde 1781,dans: Salons,JeanSeznecetJeanAdhemar(ed.),Oxford,


ClarendonPress,1967,vol.IV, p. 353.

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ioo

FLORENCEBOULERIE

Cette pratiquese remarquedeja dans les premiersSalons oil le critique


peut declarersans ambages ni couleur ni composition,ni expression,
ni dessin {Salon de 1759, SH, I: 99) ou encore [m]emefaiblessede
composition,de couleur et de caracteres.{Salon de 1763, SH, I: 190)
Cettetrameestsouventplusvisiblequand la critiqueestnegative,Diderot
se contentant
alorsd'enumererles defaillancesdu tableaupar rapportaux
termesqui fixentla norme.Entre 1759 et 1763, Ton ne peut toutefois
pas dire que l'ecrituredescriptiveconstruitesur des categoriesissuesdu
discoursacademiqueou du langagedes theoriciensde Tartse soitencore
stabilised.Pour en fairela base d'un vrai systemede redaction,Diderot
doitencoreapprofondir
le vocabulairede la peinture.
Dans le Salon de 1759,le vocabulairenormatif
de la critiqueestencore
utilisesansmethode.La couleurou lecolorisysontmentionnes
aussisouvent
la
le
forme
des
l'exactitude
du
dessin
ou
des
que
plisse
draperies,
figures,
mais la compositionest peu citee,moins encorel'expression
; quant a la
qualite de la lumiere,Diderot n'en parlepas plus de troisfois.L'eventail
des criterestechniquesdontdisposele critiqued'artest la, mais l'ecrivain
n'en use que de facondispersee,oubliantla plupartdu tempsd 'examiner
certainsdes aspectsfondamentaux
de la peinture.Diderot travaillealors
breves
des
notations,juxtaposant
par
remarquessans veritableeffortde
style,n'evitantpas les repetitions
superfluescommedans la premierepage
puis, deux lignesplus loin, Ce
du Salon oil il ecrit:C'est un portrait
portraita sept pieds et demi de hauteur, avant d'amorceraussitotune
. (SH, I: 90) Les jugementssemblents'enchainer
phrasepar ce portrait
au filde la plume,sans recherchedans la presentation
et sans beaucoup
de justifications
:
l'ecrivain
les
emet
au
sa
de
memoire,aidee
objectives
gre
du livretqui rappelleles titresdes tableauxet parfoisleurpresencedans
la galeriedu Louvre.Jevois encoresurle livretune Fuitede la Viergeen
Egypte; personnene sauraitsans cela qu'elleestau Salon. (SH, 1: 94) En
1759,Diderotne paraitpas avoirprisde notesen visitantImposition; au
momentd'ecrire,il fouilledans scs souvenirs,parfoisinutilement
:
d'avoirvu ni un SaintHippolitedansla prison,
Jen'aipas de memoire
ni un Dominenonsumdignus,ni uneLucrecepresentant
le poignard
a
ni lesautrestableauxde Challe.(SH, 1: 97)
Brutus,
II en est de meme pour les tableaux qui ont retenuson attention:la
descriptionqu'il en tire manque souventd'exhaustivite,l'ecrivain ne

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRETECHNIQUE DE L'ART

101

Or cettememoire
mentionnant
est
que les elements
qu'il a memorises.
liee
a
l'effet
d'une
rarement
fixee
au
imprecise,
general
composition,
La redactionen devientdecousue,peu rigoureuse
detaildes elements.
et presquedesinvolte,
Diderotparaissant
pluspressede donnersonavis
lesoeuvres.
Ainsi,le textede 1759rendsurtout
comptedu
que de decrire
et
sentiment
de
l'auteur
de
son
de
visiteur
du Salon.
personnel
experience
au travers
La presence
du locuteur,
d'unpronomy>
toutau
qui s'affirme
contribue
a
faire
ce
essai
de
de
de
d'artla
premier
critique
long l'ouvrage,
individuelle
et subjective.
Diderotne se souciepas
traced'unememoire
et de partager
une emotion,moinsencorede la
encorede transmettre
dansunerelation
: il exposedesreactions
personnelles
complice
justifier
ne pas changerson
amical.En 1761,Tecrivain
a un destinataire
pretend
procede:
Voici, mon ami, les idees qui m'ontpasse par la tetea la vue des tableaux
[. . .] Je les jette sur le papiersans me soucierde les trierni de les ecrire.
(SH,I: 112)

les pagesde 1759,et


sansles reecrire
Pourtant,
que Grimmait diffuse
sollicite
une
seconde
ont
induit
desmodifications
soit
Diderot
fois,
que
Cette fois,le critiqueapporteraplus
dans l'ecriturediderotienne.
des oeuvreset esquisseraune demarcheplus
de soin a la description
methodique.
estutilise
demaniere
Des 1761,levocabulaire
critique
plussystematique
au moyendesdifferentes
etlestoilessontdevoilees
techniques
categories
dontdisposeDiderot:la couleurest parfoisprecisee,Ton trouvedes
sur le dessin,
sur la lumiere,des jugements
plus frequents
remarques
et surla
de tresnombreux
sur
maissurtout
developpements Texpression
et la curiosite
l'effroi
L'auteurnousmontre
(SH, I: 135)
composition.
le regardmeprisant
et feroce(SH, I: 153)
surle visaged'unefigure,
il estquestionde la distribution
desfigures
d'unpersonnage;
(SH, 1: 134,

la
ordonnance
I:
de
de
bonne
136, 151,165),
(SH, 168), l'impression
. (SH, I: 126) Parrapport
au Salon
de vide(SH, I: 159)ou de charivari
les
au
lecteur
de
visualiser
tableaux
est
Teffort
pourpermettre
precedent,
a la composition
l'attention
conduitl'ecrivaina dessiner
remarquable:
les groupeset les decors,
la sceneen situantles personnages,
esquissant
Diderotprendle tempsde
les gesteset les actionsdes figures.
precisant
inscrivant
montrer
le momentchoisipar l'artiste;mieux,il le raconte,

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102

FLORENCE BOULERIE

alors l'image dans un recit34.Cependant, cette facon de decrirea ses


limites,dans la mesureou elleentrainel'auteurfortloindes tableaux,dans
des narrationsqui remettent
en questionl'image proposeepar l'artiste,
Si Diderot
lui substituantd'autresformessous d'autresrepresentations.
dedaigne alors les peinturesdu Salon, il sembleque ce soit moins pour
des raisons strictement
techniquesque pour des raisons narrativesou
dramatiques: 1'impactvisuelestsupplantepar la tensiondu recit,la forme
figeede la toilepar l'instantd'une histoire.Aussi la notionde composition
a-t-elletendancea se confondrechez Diderotavec celle d'idee55,la qualite
de la compositiondependantmoinsde la dispositiondes objetset figures
sur la toile que du choix d'un momentdans un recit.Au risque de ce
type de glissement,l'auteuraccorde une part importantede son texte
a
de 1761 a l'explorationdu criterede composition,
qu'il reliefortement
Le deuxiemeSalon approfonditainsi deux categories
celui (^expression.
essentiellesdu jugementesthetiqueet Ton pourraitcroireque l'ecriture
de Diderot critiqued'art a trouveson chemin.Or, le troisiemeSalon ne
poursuitpas dans la memedirection.
L'etude de la compositionn'est pas absentedu Salon de 1763 ; elle
accrue,Diderotdeveloppantdesremarques
apparaitmemed'unetechnicite
sur la liaison des parties(SH, I: 187), sur les personnagessecondaires
et principaux(SH, I: 188, 218), sur l'unite du tableau. (SH, I: 244)
Cependant,l'interetdu critiqueest tourneversun autreaspect formel
des oeuvres:la couleur.Les observationssur le traitement
de la couleur
se multiplient,
sous formede descriptionsdetailleesd'un tableau ou de
Du coup, le critiques'aventureaussi du cote du
digressionstheoriques36.
tres
lie
a
la
clair-obscur,
couleur,et avance quelques reflexions.(SH, I :
227-229,242) Entrele premierSalon et celui de 1763,Ton constateainsi
que Diderotestpasse d'un saupoudragealeatoiredes categoriesde l'artau
filde la plumea une utilisationplussoutenue,maissans equilibre,le Salon
de 1761 s'enthousiasmant
pour la composition,le suivantpour la couleur.
L'ecrivaintatonne; il sembleexperimenter
les criteresfondamentauxet
testerle vocabulairetechniquede l'art. Comme nous l'avonsvu avec la
Diderot n'estpas loin, parfois,de proposerdes definitions
composition,
destableauxde Pierre.(SH, 1: 121-126)
34. Voirparexemplela description
surlestoilesde Halle. (SH, 1: 128-129)
35. Voirparexemplelescommentaires
36. Voiren particulier
SH, 1: 192,212-213,220, 225.

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRE
TECHNIQUEDE L'ART

103

: son ecriturede critiqued'artne repose


nouvellesdes categoriesartistiques
sans doutepas surune simpleadoptiondu lexiquedes artistes.
entre les
Notre objectifn'est pas ici de determinerles differences
definitionsdiderotiennesde chaque criteretechnique et les normes
academiques du dix-huitiemesiecle. II est evident que le philosophe
mais nous nous
a chargechaque notion d'un ideal esthetiquepropre37,
plutotsurla manieredont1'ecriturecritiquede Diderots'est
interrogeons
autour
du vocabulairespecialisede Tart,dans un mouvementqui
forgee
peutapparaitrecommeune adhesionimmediate l'ecrivainne cherchant
pas a inventerun langagenouveau,mais se servantdes motsfournispar
anneesd'une curiositequi
les gensdu metier- doubleeau fildes premieres
la
et de 1'utilisationde
de
a
a conduit l'approfondissement comprehension
certainescategories.Pourtant,il arrivea Diderotde prendrescs distances
par rapportau lexique impose par le genreque lui commande Grimm
litteraire-.
pour la Correspondance
et
Permettez
que je rompeun peu la monotoniede ces descriptions,
bien
l'ennuide ces motsparasites,
natureU
colorie\
vrai,
heurte,
empdte\
chaudement
bieneclaire,
que vousaveztant
fait,froid,dur,sec,moelleux,
entendus,
[...] parquelqueecartqui nousdelasse38.
Au premiertiersdu Salon de 1765, alors meme que Diderot prouveune
maitrisedesormaisacquise du vocabulairespecifiquede Farten en faisant
un usage plus methodiquedans sa redaction,il prendsoudain ce recul,
delaissantl'eloge du faire heurte de Chardin qu'il vient d'entamer.
de la critiqued'art,semblenta ce
Les mots du metier,piliersfondateurs
:
moment-lades intrusgenantle mouvementde Tecriturediderotienne
l'ecrivainsouhaiteraitse libererd'un lexique contraignantqui oblige a
d'un prismeetroit.L'agacementde Diderot
lestableauxau travers
considerer
peutse percevoiren d'autresendroitsdes Salons:si le vocabulairel'ennuie,
de l'Academieet qu'il entraine
c'estparcequ'il renvoieau discoursnormatif
un typede texterepetitif,
peu creatif.Le vocabulairetechnique,c'esta la
- de le
de jugerl'artautrement
foisl'impossibilite
juger,par exemple,avec
de deerire l'arten developpant
l'elan de la subjectivite et l'impossibilite
Le
veritablement
une poetique
personnelle. paradoxede Diderot,c'estde
d'art
ElseMarieBukdahl,Diderotcritique
37. Surce point,voiren particulier
\op.cit.,
vol.I.
38. Salonde 1765,op.cit.,p. 115.

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104

FLORENCE BOULERIE

sen prendrea la suprematiedu techniqueau momentmemequ'il etablit


sa methode de descriptiondes Salons en s'appuyantsur les categories
conscientde n'etre
conventionnelles
de Tart.Parfois,l'auteursemblehesiter,
ni du cote des artistes,ni tout a faitdu cote des ecrivains.Du coup, la
tenable:
positionde critiqued'artestdifficilement
toutes
Les artistes
sonttellement
auxbeautestechniques,
qu'ilsnegligent
lesincoherences
danslejugement
cesimpertinences-la
desoeuvres]
[toutes
Faudra-t-il
que nous les imitions?et
qu'ils portentd'une production.
les
ombres
et
les
lumieres
soient
bien
entendues,
que le dessin
pourvuque
soientbeaux,seronssoitpur,que la couleursoitvraie,que lescaracteres
noussatisfaits
? (SH, 1: 156)
la
Le respectdes normestechniquesne sauraitpour Diderot determiner
sur
de
le
est
soumis
au
d'une
oeuvre
;
type regard la
qualite
pourtant, critique
peintureque lui imposentles maitresde Tart.II apparaitcommeun simple
d'autantplus mal a Taise qu'il ne serajamais a la hauteurdes
imitateur,
maitres: Encoreune fois,je ne me connaispointen dessin; etc'esttoujours
(SH, I: 126)
le cote par lequel Fartistese defendcontrele litterateur.
Avec cela, Ton peut s'etonnerque Diderotn'aitpas cherchea s'emanciper
davantagedes regieset du lexiquequi leurestlie.Et apresavoirrepeteque le
dessindemeurerait
toujoursune categorieesoteriqueau profane,pourquoi
commence-t-il
lesEssaissurla peinture
parl'examendu dessin? L'onpourrait
alorsavoir1'impression
que l'ecrivainfaitallegeance,tentantde surmonter
maisla relativedesinvolture
seslacuneset de se hisserau niveaudes artistes,
aveclaquelleDiderottraiteles categories
de Tartdans les titresdes chapitres

se
un
desir
de
Mes
demarquer.
penseesbizarressurle dessin, Mes
signale
petitesideessurla couleur, Tout ce que j'ai comprisde ma vie du clairet quelque choseque
obscur,Ce que toutle mondesaitsurl'expression,
toutle mondene saitpas, Paragraphesurla compositionoil j'espereque
j'en parlerai,sont autantde clins d'oeilau lecteur,Diderot adoptantles
termesde l'arttouten se moquantde la normeacademiquequ'il refusede
traiter
dans le genreserieux39.
L'ecrivainsouritegalementde 1'incompetence
que lui supposentles academiciens,et lui oppose un regardplus personnel
sur les criterestechniquesde la peintureou de la sculpture.Ce faisant,
ou a depasser,le modelepour
Diderotparvient-il
pour autanta detourner,
accedera une meilleurecomprehension
de l'art?
releveraient
d'unjeu surle genreromanesque.
39. Ces titres
humoristiques
davantage

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRETECHNIQUE DE L'ART

105

En reprenant
le vocabulairedes artistes,
l'auteurdes Salonsa ete amene
sur le sens exactdes motset, par la, a approcherles secrets
a s'interroger
de Tart.Si, en 1759,son regardse pose sur les toilessans necessairement
chercherlbriginede Pimpressionque lui procurentles oeuvres,Diderot
commencedes 1761 a se demanderd oil provientla magie de Tart.Ce
s'eveilleen particulier
devantles tableauxde Chardinou
questionnement
de Vernet.Alorsqu en 1759 quelquesremarquesrapidesfaitesen recourant
l'ecrivaindetaille
au lexique d'usage de la peinturepouvaientsuffire40,
sur le travailque les
sa descriptionen 1761, insistantparticulierement

il
:
la
des
couleurs, les coups
la
matiere
font
sur
evoque
magie
peintres
les idees de Chardin,vante son
de pinceau esquissantmagistralement
habiletea composer,a dessineret a imiterla naturepar un faire rudeet
commeheurte. (SH, 1: 143) En 1763,Diderotsembleavoiravancedans le
: la magiede Chardin, ce sontdes couchesepaisses
du mystere
devoilement
de couleur,appliqueesles unes sur les autres,et dont 1effettranspirede
dessous en dessus. (SH, I: 220) L'utilisationdes categoriestechniques
artisanal
pour parlerde Poeuvreconduita mettreau jour le savoir-faire
de
avec
le
toucher
la
toile
maniere
de
sa
de Partiste,
pinceau, melangerles
Les pages du Salon de
couleurs,de traiterformes,lumiereet perspective.
en
Vernet
ou
sur
1763 sur Loutherbourg
temoignent.(SH, I: 223-226,
226-230) Pourtant,Investigationdu cote de la techniquedes peintresne
semblepas apportera Diderottouteslesreponsesqu'il attend: l'oeuvreparait
laissant
materielle
du phenomeneesthetique,
a Pexplication
toujoursresister
de
du spectateurdepourvu tout
le critiquea l'extaseou Pemerveillement
de la magie artistique.Devant Vernet,Diderot
moyende comprehension
oublie ou veutoublier qu'il est facea de la peinture,il est charmepar
un beau pointde vue (SH, I: 229), preuveque le peintrea vole a la
natureson secret. (SH, I: 228) Le spectateurse met a croirea la verite
a percerPillusion.Devant
de la representation
picturale,sans pluschercher
Chardin,c'estle meme mouvement:O Chardin,ce nest pas du blanc,
du rouge,du noirque tu broiessurta palette; c est la substancememedes
objets,c'estlair et la lumiere. (SH, I: 220) La matierede la peintureest
maispouretreniee,commesi la description
mentionnee,
precisedu travail
40. Chardinpeintd'unemaniere
qui luiestpropre[...]. II a le faireaussilargedansses
avec
que si ellesavaientdes coudees.(SH, I: 98) Vernettravaille
petitesfigures,
on voittoutce qu'il luiplait.(SH, I: 99, 100)
unefacilite
incroyable,

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106

FLORENCE BOULERIE

finalement
techniquedu peintrene permettait
pas d en savoirplus sur la
veriteartistique.
Savoirque l'artistemelangedes pates,des sues,des poudres
danscertainesproportions
etaveccertainsgestesne donnepas la raisonde la
seductiond'uneoeuvre.Fascineparle pouvoirillusionniste
d'un Chardinou
d'unVernet,Diderotsembletoutpresd'abandonner
Implicationrationnelle
au profitd'une originedemiurgique.Quand l'oeuvred'art ressemblea s'y
elle estau-dela
a la nature,quand elle paraitmemela surpasser,
meprendre
ce qui
des criteres
et
du
travail
artisanal
de
l'atelier.
Toutefois,
academiques
a pu derouterDiderotet qui nous empechede simplifier
son explicationde
e'est
la
seduction
seulement
Tart,
que
n'operepas
quand loeuvreproduit
cetteillusionde nature.En effet,certainescompositionsde Bouchertout
a la foisattachentle spectateuret lbffusquent
par leurfaussete:Cest un
vice si agreable.C'est une extravagance
si inimitableet si rare.II y a tant
de
et
de
facilite!
d'effet, magie
{Salonde 1761,SH, I: 120),
d'imagination,
declare-t-il
au sujetd'une pastoraledontil sentbientoutel'absurdite.Le
charmed'une toilene sauraits'expliquerpar les seuls criterestechniques,
non plusqu'il ne pourraitse reduirea la parfaiteimitationde la nature.Les
mouvements
d'exaltationeprouvespar le visiteurdes Salons ne peuventse
resoudrea trouverleuroriginedans la materialite
artisanalede l'art.Aux
de
le
de
l'atelier
n'ouvre
vers
une comprehension
yeux Diderot, lexique
que
partiellede la peinture:aurait-ilpu pousser plus avant 1'investigation
technicienne
de l'art?
L'encyclopedisteDiderot, le fils du coutelierde Langres, n'a pas
toutaccorde au regardtechnicienet pratiquesur l'art. La redactiondes
Salons l'a mene dans les ateliersdes peintreset des sculpteurs,il s'est
laisse guider par Chardin et Falconet, il a forgeune methodecritique
a partirdes normestechniquesdes artistes,mais il n'a pas arreteson
explicationde l'art a la divulgationdes gestesdu metier.Du cote du
technique,Diderot aurait pourtantpu aller plus loin que le discours
des maitres: au lieu d'aborderla materialitede l'oeuvreavec les outils
de l'initie,il auraitpu, a une epoque ou Ton etudie la couleur comme
une branchede la physique41,
le faireavec les instruments
de pensee du
savant.Pourtant,Diderot remarquebien que les ateliersdes artistesont
41. Voirles travauxde Newton(Opticks,
1704; traduitpar Coste en 1722),dontles
descouleurs
du
conclusions
ontetediscuteesen France,notamment
avecYOptique
descouleurs.
pereCastel(1740),etudesurla decomposition

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRE
TECHNIQUEDE L'ART

107

des airs de ressemblanceavec les cabinetsdes chimistes: on y trouvedes


chauxmetalliques {Salonde 1763, SH, 1: 192),des sels qui s'abiment
sous l'acide de l'air (SH, I: 192), on y suspecteeventuellementune
detonationou plutot une deflagrationde cuivre par le nitre. (SH,
1: 195) Les metamorphosesde la matieresur la toile pourraientainsi
s'expliquerpar des reactionschimiques,mais Diderot se bornea ce type
d'allusion. Les Essais sur la peinturedeveloppentpeut-etredavantage
l'hypothese scientifique: quand Pauteur s'interrogesur l'etonnante
varietedes coloristesparmi les peintres,il avance une reponserelevant
non pas du domaine de la chimie, mais du domaine de la medecine.
L'etat de l'ceil,la dispositionde l'organe (SH, I: 19), seraitla source
des differencesde tons entre les peintres,et entre les peintreset la
nature: Si [l'artiste]est icteriqueet qu'il voie tout jaune, comment
de jetersur sa compositionle memevoile jaune que son
s'empechera-t-il
organe vicie jette sur les objets de la nature (SH, I: 20)? L'idee est
de bon sens; la demonstrationscientifiquen'est qu'ebauchee. Dans le
chapitredes Essaisreserveau clair-obscur,Diderot procedea un examen
de la lumierequi se rapprochedavantaged'une demarchesavante.Les
termesde quantite,de distribution
graduee,de corpslumineux(SH, I :
d'un discoursqui detaillele parcours
26) participenta l'effetscientifique
de la lumieredans les differents
plans qui s'interposententrel'ceil et
l'objet. (SH, 1: 30) Ailleurs,une these sur la confusiondes couleurs a
Thorizons'appuie sur l'experiencedu globe colore dont les couleurs se
melentet s'estompentquand on le faittournera grandevitesse.(SH, I :
28) Plus loin, expliquantles refletscoloresjetes par les ombres,Diderot
evoque les molecules que la lumieredetachedes corpset porteen elle
(SH, 1: 32), faisantecho aux theoriescorpusculairesde la lumieredont
l'optique du dix-huitiemesiecle n'estpas encoreparvenuea se defaire42.
Les incursionsversla sciencerestentdone allusives.Diderot n'estpas alle
au-dela des motsde l'atelieret des explicationstechniquesde la pratique
des peintrespour chercherla raisondes phenomeneschez les chimistes,
les physiciensou les medecins: a la plume du savant,il a preferecelle de
rhomme d'emotions.
Newton
etaitformee
de globulesagitesde mouvements.
42. PourDescartes,la lumiere
avait
formule
la
lumiere
de
etaitpartid'unetheorie
Fhypothese
puis
corpusculaire
l'ombrerestait
desdifFerents
de la refrangibilite
; cependant,
rayons
pour
specifique
luidansle modelecorpusculaire.

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FLORENCE BOULERIE

108

La demarchede Diderotcritiqued'artauraitpu etreau coursdespremiers


Salonscelled'une investigation
du cotedes sourcesmaterielles,
progressive
chimiques,physiquesou physiologiques,de l'emotionartistique.Or, si
Ton peut constaterune evolutionentreles reactionsspontaneesd'une
sensibilitefortement
subjectiveen 1759 et les explicationsplus nourrieset
techniciennes
de
1763,l'auteurne s'estfinalement
plus
guereaventureplus
loin dans la definition
techniqueet savantede Tart.L'onpourraitsitueren
date
de
la
redactiondes Essaissur la peinture,le momentou
1765-1766,
son interetpour les causes materiellesde la seductionpicturaleest a son
en effetle Salon de
apogee. En memetempsqu'il ecritles Essais,il truffe
1765, non sans quelque clin d'oeilmalicieux,de remarquessur le travail
des ateliers,la formationdes artistes,sur la techniquede la sculpture
et celle de la gravure.Le compterendude Diderot se termineainsi par
plusieurspages d'un petittraitede gravurede la plume de l'auteur.Ce
l'ecrivainle justifieen ces termes:
developpement,
Laissez-moi
dire,monami.C'esta l'aidede ces petitsdetailstechniques
vous
saurez
vousplait,telleautrevousdeplait,
que
pourquoitelleestampe
etpourquoivotreoeilse recreeiciets'afflige
la43.
En 1765,la partiela plustechniquede Tart- ici,le travaildu burinetde l'acide
la repartition
determinant
de la lumiereentreles pointsde la taille- estbien
d'une imagesurle spectateur.
Pourtant,
designeecommela cause de 1'efFet
des 1767,le critiques en detourne,
laissantpercevoir
un certaindepitdansles
etleursapplications,
premieres
pagesdu Salon: lesregiesde Tart,sesprincipes
resteront
bornes44.
Dans la suitedu texte,l'auteuropposea plusieurs
reprises
letechniqueetle poetique,le savoir-faire
etl'ideal: La Tourestun machiniste
il a le geniedu technique
merveilleux,
45,maisce nestpas de la poesie,ce
nestque de la peinture46.
Le pastelliste
estune sorted'ingenieur
habileque
Diderotcomparea Vaucanson: maitrisant
toutes
les
parfaitement
partiesde
son art,il nest cependantpas un createur.
La lecturetechniquedes oeuvres
estunedeception
: Jugerons-nous
? En jugeronsde l'artcommela multitude
nous comme d'un metier,comme d'un talentpurementmecanique47
?
Diderotsuggereconstamment
uneautrereponse:
43.
44.
45.
46.
47.

Salonde 1765,op.cit.y
p. 229.
Salonde 1767,op.cit.,p. 52.
Ibid.,p. 169.
Ibid.,p. 168.
Ibid, p. 117.

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRE
TECHNIQUEDE L'ART

109

En unmot,la peinture
est-elle
l'artde parler
auxyeuxseulement
?ou celui
au coeureta l'esprit,
de charmer
de s'adresser
l'un,d'emouvoir
l'autre,
par
l'entremise
desyeux.O monami,la platechoseque desversbienfaits! la
platechoseque de la musiquebienfaite! la platechosequ'unmorceaude
bienfait,bienpeint48
!
peinture
le philosopherevienta ses premieresconvictions,
Avec le Salon de 1767<>
avanceesnotammentdans le Salonde 1761 sous la formede ces digressions
ou l'auteurcompose des tableauximaginairesqui valent mieux que la
pauvreted'idees des peintres49;l'ideal prime sur le technique,une
: II y a entrele merite
grandeidee vautmieuxqu'un excellentsavoir-faire
de ce qui attacheles yeuxet
du faireet le meritede 1'ideal la difference
Tame50.))
Or
ce
attache
ce
attache
de
l'ame, Diderot ne saurait
qui
qui
le communiquerau lecteurpar 1'intermediatedu lexique techniqueni
le juger par le moyendes criteresacademiques.Le jugementesthetique
ne repose pas tout entiersur la physiquedu sensible,il faitintervenir
une dimensionmorale. ComprendreTart,ce n'est done pas seulement
connaitreles motsdu metier,la geometriedes formeset Tinteractiondes
de bon,de bienet
couleurs,e'estaussiprendrela mesurede ces sentiments
de juste qui participenta l'emotionesthetiquesans etrefixesde maniere
patentedans aucun aspectdes formesmaterielles.
La plus bellepenseene peutplairea l'espritsi l'oreilleest blessee.De
, notaitDiderotdans les Pensees
la, la necessitedu dessinet de la couleur51
suivanten ces termes:
detachees,
poursuivantdans le fragment
de la nature,il y a le techniqueet le moral.Le
Dans touteimitation
a tous les hommesde gout; celui du
jugementdu moralappartient
qu'auxartistes52.
technique
n'appartient
Tout au long des Salons, le philosophes'est interrogesur la possibility
et la necessited'adopterle point de vue des gens de l'art; il a ete tente
par l'eruditiontechnique et s'est laisse guider par les artistes,faisant
48. Id.

49. VoirparexempleSH, 1: 124-126.


50. Salonde 1767,op.cit.y
p. 236.
51. Pensees
detachees,
phraseestcalqueesurdeuxversde
op. cit.,p. 765. La premiere
Boileau: [...] la plusnoblepensee/ Ne peutplairea Fespritquand l'oreilleest
v. 111-112)
blessee.(Artpoetique,
52.

Penseesdetachees,op. cit.,p. 765.

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no

FLORENCEBOULERIE

confiancea leur pratiquepour le menerd'une connaissance livresque,


cultureacquise dans les dictionnaireset les bibliotheques,a un savoir
pratiquede connaisseur.Pourtant,tout en admettantTimportancedu
savoir-faire
des artisteseten lui reconnaissantsa partdans la reussited'une
ceuvre,Diderot se refuseraa une approcheuniquementtechniciennede
la peinture,trop partiellea ses yeux. D'ailleurs, quand il paraitglisser
son jugementcritiquedans les categoriestraditionnelles
de l'Academie,
il prend en fait sts distances: ses avis sur le dessin, la couleur ou la
composition,exposesdans les Essaissurla peinture,sontclairementantiacademiques53.Delivrez-vousdu modele, cessez de copier d'insipides
professeurs,allez apprendredans la rue, observez la nature, et vous
serezde vraispeintres:telleest la lecon qu'il lance aux jeunes artistes54.
L'abondance des regiesetouffel'invention;la multiplicationdes criteres
devaluation techniquefaitoublierla qualite moraledes oeuvres.Ainsi,
toutau long des Salons,le jugementdu philosophesembletirailleentre
le techniqueet le moral: si elle se structureautourdu lexiquedes artistes
et des cadres de lecturedonnes par les specialistesde Tart,au point de
definirune demarchedescriptivetype,la critiquede Diderotrejetteaussi
la perspectivetechnicienneparcequ'insuffisante
pour percerles mysteres
de la creationartistique.L'ecrivainpreferealorsrenoncerau vocabulaire
de Tartconsacrepar 1'usage pour parlerde peinturecomme on raconte
une belle actionou commeon detailleun sentimentdelicat.Le poetique
l'emportesur le technique,trop normatifpour permettrereellementa
rhomme de lettresde transmettre
a son lecteurl'emotion vivantedes
Salons. En 1766, avec les Essais sur la peinture,Ton peut affirmer
que
Diderot n'estpas incompetentdu cote du technique,mais il semblequ'il
soitarrivealorsaux limitesdes possibilitesde comprendrel'artpar cette
voie. En 1767,puis en 1769,l'ecrivainchercheradone davantagedu cote
de l'ideal.
Pourtant,une chose encorenous interroge:les Salons de 1771, 1775
et 1781 ne temoignentguerede cetteorientationmoraleou ideale de la
critiqued'art diderotienne.Parfois,Ton peut avoir l'impressionque ce
n'estplus meme Diderot qui parle; il paraitavoirdelegue sa voix a un
des positionsde Diderot,
53. Pourune etudedetailleedu caractere
anti-academique
sansparadoxedeDiderot,Paris,Gallimard,1950.
voirYvonBelaval,UEsthetique
54. Voiren particulier
SH, 1: 15-16.

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DIDEROT ET LE VOCABULAIRE
TECHNIQUEDE L'ART

Le philosopheaurait-ilrenoncea touteexplicationde Tart,qu'elle


autre55.
soittechniqueou morale? Ou bienfaut-ilcomprendre
qu'il n'eprouveplus
le besoinde revenira une questionqu'il estimedesormaisreglee? Toujours
est-ilque la critiqued'artde Diderotn'a pas connu une evolutionlineaire:
penchantversle devoilementdes secretsmaterielsdu metierde peintre,
de sculpteurou de graveurjusqu'en 1765, elle prend en 1767 un elan
versla partieideale de Tart.Pourtant,cet enthousiasmene dure pas et le
dernierSalon, en 1781,offre,en general,un regardfroidement
technique
sur l'exposition.La descriptiony enchainele vocabulairespecialisesans
s'arreterbeaucoup sur la dimensionsensibleet ideale. Ce qui resteau
critiqued'art,au bout de vingtans de metieret quand la passions'eteint,
c'estcetteconnaissancedufairedes artistes.Aussi Diderot n'aura-t-il
pas
reussia se debarrasserde ce technique qui l'a fascineet par lequel il a
de l'art,mais qui se serarevele
cru,un temps,accederau mystere
peut-etre
les portesde l'emotion.Dans la critique
incapabled'ouvrirentierement
d'art diderotienne,le lexique des peintresaura done ete toura tourune
evidenceet une enigme,une solutionet une illusion,un poids et peutun secourspourl'ecrivainlas d' interrogations
sans
etre,en dernierressort,
reponseet de desirsesthetiquesinsatisfaits.
FlorenceBoulerie
Universite
de Bordeaux(France)

semblent
a d'autres
visiteurs
desSalons.
55. En 1771eten 1775,lesjugements
empruntes
sontd'ailleursattributes,
En 1775,la plupartdescritiques
sousla forme
dialoguee
refuse
Saint-Quentin,
que prendle Salon,au jeunepeintre
parl'Academie.

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