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Universit de La Runion

Facult des Lettres et des Sciences Humaines


Dpartement dHistoire

THSE pour le Doctorat


En Histoire Contemporaine

LES TRAVAILLEURS INDIENS


SOUS CONTRAT LA REUNION
(1848 1948)
ENTRE LE RETOUR PROGRAMM
ET LE DBUT DES INTGRATIONS

TOME 1
Par Jean-Rgis RAMSAMY-NADARASSIN
JURY
Mme Le Professeur GOVINDAMA Yolande
M. Le Professeur FUMA Sudel
M. Le Professeur EVE Prosper
M. Le Professeur
SINGARAVELOU
Anne universitaire 2012

Quant aux actions accomplies au cours de cette guerre,


jai vit de prendre mes informations auprs du premier
venu et de me fier mes impressions personnelles. Tant
au sujet des faits, dont jai t moi-mme tmoin, que
pour ceux qui mont t rapports par autrui, jai procd
chaque fois des vrifications aussi scrupuleuses que
possibles. Ce ne fut pas un travail facile. Il se trouvait
chaque cas, que les tmoins dun mme vnement en
donnaient des versions discordantes variant selon les
sympathies quils prouvaient pour lun ou lautre camp
ou selon leur mmoire .
Guerre du Ploponnse, I, d. De la Pliade, 1964
in CAIRE-JABINET M. Paule, Introduction lhistoriographie
page 4 Ed. A. Colin, 128 pages, Mai 2008

LISTE DES ABREVIATIONS

A.D.R
: Archives dpartementales de La Runion
A.E.S.D. : Archives de lvch de Saint-Denis
A.G.O.D.F. : Archives du Grand Orient de France
CAOM
: Archives dOutre-mer (Aix-en-Provence)
ABR
: Archives de la Banque de La Runion
B.O.I.R.
: Bulletin Officiel de La Runion
C.A.
: Chambre dAgriculture
I.O.L. R : Indian Office Library and Records (Londres)
NAI : National Archives of India, (New-Delhi)
N M. G. : Matricule Gnral (numro de)
R.A.R.
: Revue Agricole de La Runion

AVANT-PROPOS

Lobjet de cette thse est le prolongement dun travail de Master (ex-D.E.A.) portant sur
les noms Indiens soutenus en 2005 lUniversit de La Runion sous le titre Des noms
Indiens aux noms Malbar. Les dbuts de lintgration des engags La Runion (18281901) , en Histoire contemporaine, sous la direction du Professeur Sudel Fuma.
La question de limmigration indienne runionnaise a dj largement t aborde. Nous en
voulons pour preuve ces quelques ouvrages, qui traitent directement de lengagisme La
Runion.
BARAT Christian, Des Malbars aux Tamouls, lhindouisme dans lle de la Runion,
EVE Prosper et FUMA Sudel, Les Lazarets La Runion, entre histoires et histoire,
GOVINDIN-SANTA Sully, Les engags indiens,
LACPATIA Firmin, Les Indiens de La Runion,
MARIMOUTOU Michle, Les engags du sucre,
SINGARAVELOU, Les Indiens de la Guadeloupe,
Ces crits ont forg depuis une quinzaine dannes notre approche de lhistoire des engags
indiens dans lle. Ces tudes clairent davantage sur le phnomne de lintroduction des
travailleurs dans lle : ses modes de fonctionnement, ses lois, ses rgles, les dcrets etc.
Plus gnralement, lhistorien Jacques Weber ou le gographe Singaravlou nous ont permis
de resituer lhistoire de ces travailleurs dans un contexte plus large, celui de laire
gographique de la France et de la Grande-Bretagne et des rapports de force entre les deux
grandes puissances. Quils trouvent ici lexpression de notre gratitude. Chacun comprendra
que la flagornerie trouve peu de place ici, dans la mesure o ces crits - ainsi quon a pu le
dire pour lesclavage - ont t amens sur la place publique il y a peine une vingtaine
dannes. Ils venaient combler un vide historique .
Lhistoire de lengagisme La Runion a t traite sous divers angles. Nous pourrions les
numrer grands traits :

- Le rle de la femme indienne


- Les religions des engags indiens ou Malbar
- Les engags au sucre
- Les lazarets
- Les Indiens de La Runion
- Les engags indiens , tant entendu que dautres travailleurs trangers ont exerc sous ce
rgime.
Ces travaux - dterminants pour la connaissance dun mouvement de population qui a irrigu
la colonie sur plus dune vingtaine dannes - avaient t btis, avec raison, sur des axes
diffrents. Il nous a paru intressant dy ajouter un segment supplmentaire, celui que nous
pouvons qualifier des dbuts de lintgration . Globalement les chercheurs avaient port
leur intrt sur la priode de limmigration indienne (1848 -1882). Or sur la priode postengagisme, peu dtudes avaient t menes. Les informations fournies ici ou l ntaient pas
toujours compltes. Des chercheurs comme Ho Hai Quang sy taient intresss par le biais
conomique. Dans la discipline historique, lexercice tait tentant mais parsem dembches.
Sur ce terrain, il y a lieu de rappeler les rserves dAugustin Thierry sur la tentation dcrire
une histoire totale. Dailleurs, cela relverait dune mission impossible.
Une somme de questionnements vient lesprit, lorsquon convoque la fin de limmigration
indienne. La liste nest pas exhaustive :
- Que sont devenus les travailleurs Indiens aprs leurs contrats? ?
- A quel prix, certains sont-ils rentrs en Inde?
- Ont-ils retrouv leurs parents ?
- Quels ont t les rels abus ?
- Pourquoi les engags indiens, dans leur grande majorit, ont-ils souhait rester dans la
colonie lissue de leurs contrats ?
- Les engags recevaient-ils le mme traitement que les esclaves ?
- Comment se sont-ils adapts ?
- Quels sacrifices ont-ils consentis pour devenir citoyens franais ?
- Quels liens ont-ils conservs avec leurs parents ?
- Pourquoi certains ont-ils domin le tissu conomique sur une priode prcise ?

Si nous devions rsumer notre question de dpart, nous pourrions lordonner ainsi :
Que deviennent les engags aprs leurs contrats ? Par quelles voies sinstallent-ils dans

la colonie ? Le cas chant, rentrent-ils contraints ?


Notre approche forcment historique se situe dans le droit fil des tudes prcdemment cites.
Nous navons pas loutrecuidance daffirmer quil sagit dune expertise conomique,
juridique voire politique. Nous empruntons modestement ces disciplines quelques
matriaux. Lobservation de lvolution du dveloppement de la canne sucre, de la signature
des Conventions ou de ladoption des diffrentes lois et mesures ncessite quelques notions
empruntes ces matires.

La richesse bibliographique ne saurait elle seule constituer une base de recherche solide.
Aussi nous avons eu recours dautres matriaux pour constituer notre corpus. Plusieurs
rapports avaient t rdigs sur la priode de limmigration indienne, exploits partiellement
par plusieurs auteurs.
a) Nous nous sommes bass en partie sur le rapport Mackenzie pour une raison essentielle. Le
Professeur Sudel Fuma, en avait retir une premire analyse considrable. Mais il avait
prcis que faute de temps, il navait exploit quune premire partie de ce document.
b) La deuxime base de notre travail est constitue par le rapport Goldsmid et Miot. Le 26
juillet 1877, lle reut la visite dune commission mixte franco-britannique La Runion,
conduite par le major gnral Sir Frderic J. Goldsmid (ancien adjudant dun rgiment
Madras) et du capitaine de vaisseau Emile Miot. A linstar du rapport Mackenzie, outre le
traitement de la politique dimmigration des deux puissances coloniales dans la rgion, ces
rapports rvlent aussi la vie ordinaire des engags et de leurs descendants La Runion.
c) En 1871, John Geoghegan tait sous-secrtaire au Ministre de lAgriculture, des Revenus
et des Commerces, issu dabord du Ministre de lIntrieur. Il tait un partisan de
limmigration agricole. Son rapport na pas t rellement utilis. Dans cette liasse de
documents entrepose aux archives de New-Delhi, nous avons des rapports sur les convois de
navires qui quittaient La Runion avec leur bord des rapatris. Les rapports ralisaient des
tudes comparatives avec des engags de retour de Martinique ou de Guadeloupe. Autant
dlments qui ont permis aussi douvrir notre tude cette aire gographique, ainsi qu lle
Maurice. Mais lexploitation des ouvrages des auteurs spcialistes des rgions cites
Martinique, Guadeloupe (Romuald Le Pelletier de Saint-Rmy, Pierre Lacascade, Christian
Shnackenbourg), Maurice (Marina Carter, A. Beejadhur, Sooriamoorthy) ont t
complmentaires.
Les consuls aussi remettaient leurs rapports leur hirarchie. Ces documents nous ont offert

un autre point de vue.


d) Enfin nous avons complt ces sources par dautres documents darchives provenant
dadministrations ou de collectivits :
- Archives de la Chambre dAgriculture de La Runion
- Archives de la Banque de La Runion
-

Archives

Maison

darrt

de

Saint-

Denis
1

- Centre des Archives de lOutre-Mer (CAOM) Aix-en-Provence


- National Archives of India (New-Delhi, Pondichry, Madras)
Dans ces archives indiennes, des rapports retraant les voyages retour ont t dun prcieux
concours pour notre rflexion. En effet, sil a t trait le cas des navires en provenance de
lInde, ceux qui transportaient des anciens engags dans leur pays nont pas fait lobjet
dtudes prcises.

e) Enfin quelques documents dordre priv.

De ces documents, nous avons tent dextraire les donnes nouvelles correspondant notre
champ dinvestigation : les dbuts de lintgration. Nous avons ralis plusieurs dcoupages
qui naturellement nous ont amen la chronologie. Comme base de dpart, nous avons voulu
choisir 1860, date de la premire convention internationale entre la France et la GrandeBretagne. Dautres accords sur la main-duvre se sont nous avant cette priode mais ils
ntaient que temporaires et nengageaient pas la responsabilit des deux pays. En 1860, le
contexte nest plus le mme. Les pays signataires saccordent sur un volant de travailleurs,
6000 pour dbuter lexprience. Le fait dinvestiguer partir de cette priode nous a permis
davoir une assise solide pour comprendre ensuite les phnomnes qui entraient en jeu, la
fin du (ou des) contrat (s).

Pour la dlimitation finale, nous reconnaissons que notre choix a t difficile. Nous avons
1

En 1996, ces documents archivs la maison darrt de Saint-Denis devaient tre brls. Au dernier
moment quelques agents consciencieux retirrent du feu un ou deux registres. Lopinion fut surprise
de dcouvrir limportance des lments qui devaient disparatre. Ces registres traitent de la vie
carcrale entre 1880 et 1934. Ils taient trs endommags.

cd la date correspondant la mort de Joseph Mourouvin (20 mars 1948), Runionnais


dorigine indienne, propritaire dune sucrerie et dune rserve foncire qui a t value
environ 5 000 hectares. Nous nous sommes longuement interrogs sur sa pertinence avant
dabdiquer. Effectivement, plusieurs indications sur cette personnalit nous ont orient.
Joseph Mourouvin fut le premier Runionnais dorigine indienne :
Propritaire dune sucrerie (Ravine Glissante),
Il tait sur le point acqurir une seconde sucrerie Bois-Rouge,
Grand propritaire terrien (les domaines de lUnion et de la Rivire de lEst),
Membre de linfluent Syndicat des fabricants du sucre,
Conseiller gnral (il a prsid au moins trois sances),
Conseiller municipal de Sainte-Rose,
Grand donateur pour les temples,
Officier de la Lgion dHonneur.
On nous opposera trs certainement le choix dune personnalit appartenant la classe
dominante et qui plus est, le dernier engagiste de La Runion. Au-del de ces observations, la
trajectoire de ce fils dengags illustre pourtant le thme de lintgration des descendants des
travailleurs indiens. Cependant, nous sommes conscient que tous les fils dIndiens nont pas
eu une trajectoire identique. Fallait-il, en raison de lexceptionnelle figure quil a reprsente,
revenir sur ce choix ? Nous avons dcid de soutenir notre argumentation.

Par ailleurs, plusieurs vnements dterminants dans la vie des engags et de leurs
descendants se droulent durant cette priode (1860 1948). Nous pouvons en numrer
quelques-uns :
11 novembre 1882 : La suspension de limmigration indienne
1887 : Le dcret portant notamment sur les enfants
1889 : La loi sur la naturalisation

Cette priode est sans conteste riche en vnements. Quelques 30 000 40 000 Indiens ont t
introduits dans la colonie, ce qui changea la donne dmographique. Au dbut mme de notre
priode de rfrence, lle connut une croissance conomique grce lindustrie du sucre
naissante, mme si cette phase ne fut pas trs longue.

Les entretiens
Pour complter notre corpus, nous nous sommes livr dix entretiens avec des Runionnais
dorigine indienne, soit pour leur connaissance du sujet trait, soit pour leur parent une

ancienne figure de proue des engags ou de leurs descendances. Ces entretiens nous ont
permis notamment de btir la troisime partie de notre recherche.
Le parcours des lites
Entretiens et recherches documentaires aux Archives dpartementales, complts par des
documents privs, nous ont galement aid tracer rapidement le parcours de quelques lites
qui ont merg depuis la fin de lengagisme jusqu notre date limite de recherche et raliser
des fiches biographiques que nous avons insres dans la partie annexe, dont limportance
nest pas moindre. Ces personnalits ont t choisies en raison de leur parcours dengags ou
de descendants dengags.

Mthodologie

En rsum, lobjectif de dpart tait de se fixer un poste dobservation et de suivre


lvolution des deux courants sur une priode : Intgration et Rapatriement. La politique de
rapatriement connatra de nombreuses volutions et les rglements pour linstallation des
Indiens dans lle galement.

Quels processus historiques interviennent dans les phnomnes de rapatriement ou


dintgration des Indiens dans la colonie ? Fort de cette question de dpart, nous nous
sommes livr une lecture (ou relecture) des principaux travaux et tudes tablis sur le sujet
aussi bien La Runion, lle Maurice quen Martinique. Cette premire tape sest
accompagne de recherches dans diverses archives, principalement La Runion. Mais aussi
au Centre darchives dAix-en-Provence, aux Archives de Maurice et de New-Delhi. Ces
investigations nous ont permis dlaborer le corpus partir dun plan. Ce plan na pas cess
dvoluer durant ces six annes pour aboutir au rsultat final. Sil est vrai que nous avons
exploit des sources pour la plupart connues des chercheurs, grce nos autres matriaux
nous avons instaur un nouveau cadre de rflexion.

LES SOURCES MANUSCRITES


1) Le Rapport Muir-Mackenzie
Sudel Fuma a exhum ce rapport datant de 1894 des archives de Madras, lors dune visite
dune dlgation du Conseil gnral de La Runion en 1997. Dans un premier temps, nous
avions eu recours un exercice de traduction du document avant den retirer les lments qui
nous semblaient pertinents. Mackenzie avait visit 26 des 128 grandes exploitations du pays,
entre le 26 mai et le 23 juin 1893.
MUIR-MACKENZIE J.W.P Report on the condition and treatment of Indian Coolies immigrants in the
French island of Reunion. 1894. Office of the Superintendent of Government printing, 182 pages, Calcutta,
India.

2) Le rapport Goldsmid-Miot
Suite aux nombreuses plaintes dposes par des engags indiens, le major gnral Sir Frederic
J. Goldsmid (ancien adjudant dun rgiment Madras) et le capitaine de vaisseau Emile Miot
ont t dpchs dans lle o ils se sont rendus dans 62 tablissements ou plantations. La
premire action quils se sont empresss de mener ds leur arrive sur place, fut de faire
appliquer immdiatement tous les arrts et toutes les lois en faveur de limmigration
indienne. Deux concepts se dgagrent de leur enqute, travail et humanit . Le
commandant Miot demanda quon lui transmette les diffrentes dolances des travailleurs
indiens. Cela aboutit au Report on Coolie emigration from India remis aux autorits
britanniques. Ce rapport ainsi quun autre document supplmentaire qualifi de confidentiel
sera labor par le Commandant Miot.

CAOM - Rapport confidentiel du Commandant Miot, C.A.O.M, carton 277, dossier 3 194

3) Le rapport Geoghegan.
GEOGHEGAN J., Notice on emigration from India, Rapport labor, sous couvert du Dpartement de
lAgriculture, des Revenus, et du Commerce, gouvernement britannique. 144 pages. Governement Printing
Office. Edit en 1873,

Un exemplaire imprim est consign au

10

CAOM,

Srie, Inde 467/607, liasse

Rglementation anglaise.

4) Diverses sries aux Archives Dpartementales de La Runion (ADR)


5) Autres
- Archives de la Chambre dagriculture de La Runion
- Archives de la Banque de La Runion
- Archives de lEvch de La Runion
- Archives Maison darrt de Saint-Denis
- Centre des Archives de lOutre-mer (CAOM) Aix-en-Provence
- CARAN (Paris)
- Documents privs
- MGI, Institut Mahatma Gandhi de lle Maurice
- National Archives of India (New-Delhi, Pondichry, Madras)

REMERCIEMENTS
Lensemble des personnes ressources qui mont aid accomplir ce travail trouvera ici
lexpression de ma gratitude. Une mention particulire au personnel des Archives
dpartementales de La Runion pour leur divers concours.
Naturellement mon directeur de recherches, le Professeur Sudel Fuma, ma t dun prcieux
concours, et le Professeur Prosper Eve a t pour moi un conseiller avis. Enfin M. Jacques
Weber doit tre remerci particulirement pour le plan quil ma fortement recommand.

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INTRODUCTION GENERALE

CHAMP THEMATIQUE
Quelle est la finalit dune tude historique de plus sur limmigration des Indiens La
Runion ? Elle a pour ambition de combler des interrogations. Brosser un tableau de lhistoire
de limmigration indienne dans lle nest pas une mince affaire. Il faut recourir aux racines
historiques. En rappeler les enjeux. Naturellement une tude ambitieuse tient dans la richesse
de ses sources et de linterprtation qui en est faite.
Limmigration indienne brassa globalement 2 millions de personnes aux XIXe et XXe sicles.
Tout au long de son histoire, lle fut irrigue par les courants migratoires indiens. Dabord,
les premires femmes que Bourbon accueillit taient des Indo-portugaises venues de Goa.
Puis, lors de cette mme priode, les premiers esclaves indiens furent signals. Ensuite
apparurent les premiers artisans, ouvriers libres : briquetiers, stuckers (pltriers) tamoul.
Aprs 1827, les travailleurs sous contrat provinrent de Yanaon. 7 000 environ auraient t
introduits de Yanaon La Runion. Les immigrants arrivrent en plus grand nombre grce
aux conventions internationales de 1860 et 1861. Les permissionnaires (commerants,
artisans) dbarqurent aprs ces dates. Aux environs de 1870, les premiers commerants de
Bombay firent leur apparition, originaires du Gujarat. Enfin la dernire migration
indienne , sest produite vers 1970, avec larrive des malgaches dorigine indienne, les
karanas.
Cette tude simpose dautant plus quIndiens et Africains furent les premiers rpondre
lappel des les du sucre, ainsi quen tmoignent plusieurs auteurs. Ce qui rend cette tude
dautant plus stimulante et qui fait de ces hommes et femmes les vrais pionniers de la
diaspora.

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CHRONOLOGIE
La Convention de 1861 avait t prcde par celle du 25 juillet 1860, autorisant
lintroduction titre dessai, de 6 000 travailleurs seulement. De 1849 1889, 63 500 Indiens
furent envoys La Runion. Limmigration indienne modifia sensiblement la gographie
humaine des territoires franais. La Guadeloupe reut quelques 40 000 immigrs. Lle
Maurice qui inaugura laventure du coolie trade en 1834 fit appel 450 000 travailleurs
indiens. Labolition de lesclavage se produisit en 1835 dans lle sur.
Laventure des premiers travailleurs engags, qui avait dbut en 1828 Bourbon et stait
arrte sur demande expresse de la Grande-Bretagne, reprit avec labolition de lesclavage.
Cette politique sera constamment dcrie. Elle napportera pas les fruits escompts. En
ralit, la grande immigration connatra son heure de gloire avec la convention de 1860,
sacralise en 1861. Prcisons que politiquement, limmigration indienne a t clture
officiellement en 1882, mais quelle continua pendant une dizaine dannes encore dverser
chaque anne, dans lle, quelques dizaines dindividus que lon appela les travailleurs libres.
Comme les artisans, ils remplirent un ou deux contrats avant de rclamer des autorits la
permission de rester dans lle par le biais dun permis de rsidence dfinitif. Les anciens
engags sinstallrent plus comme colons, que comme propritaires fonciers. Les premiers
commerants simplanter ntaient pas forcment des anciens engags. Entre les grands
propritaires et la catgorie des anciens esclaves ou engags, une classe intermdiaire sest
ainsi cre.
De 1860 1882, nous pouvons parler officiellement dimmigration indienne pour La
Runion. Aprs cette date, jusque dans les premires annes du XXe sicle, les autorits se
battirent pour relancer la main-duvre. Enfin, de la fin de la Premire Guerre mondiale
1948, nous observons une priode de dveloppement et dmergence des fils dengags dans
la sphre publique. Lexemple extrme est celui de Joseph Mourouvin, fils dengags, qui
travailla avec son pre. Plus tard, force dacharnement, il russit acqurir une sucrerie,
celle de Ravine-Glissante. De 1920 1947, il dirigera le site et ses grandes proprits de main
de matre.
Joseph Mourouvin devint conseiller gnral, officier de la lgion dhonneur, conseiller

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municipal de Sainte-Rose et du syndicat des fabricants de sucre. Il aurait mme voulu


possder lusine de Bois-Rouge. En ce sens, sa disparition en 1948, nous a sembl un point de
dlimitation pertinent pour notre recherche.
PROBLEMATIQUE
Il est de bon ton daffirmer que lengagisme ntait quune forme dguise de lesclavage. Or,
sur le plan juridique nous sommes en prsence de deux systmes diffrents. Lun sappuie sur
le concept de bien meuble , dvelopp trs tt chez Aristote (la domination totale) et les
consquences qui en dcoulent. Dans lautre configuration, celle de lengagisme, simpose
lide quun contrat de travail est pass entre les deux parties. Lengag nest pas un objet,
mais une personne de droit et ce titre, lengagiste possde son gard, des droits et des
devoirs.
Que sest-il pass en ralit ? Les propritaires ne sont pas privs dexcs en tous genres vis-vis des engags (viol des femmes, travail des enfants, abus divers). La liste des exactions
commises sur les Indiens, les Chinois, les Africains ou les Malgaches est longue. Un sicle
desclavage environ avait rendu les anciens matres totalement indiffrents au sort de leurs
travailleurs. Les propritaires avaient intrt ce que les engags prolongent ad vitam
aeternam leurs contrats. Ces brimades envers lIndien ne constituent pas un fait rcent, si
lon considre quavant 1848, environ 5 000 Indiens subissaient lesclavage. LInde ellemme nest pas labri de tout soupon dans le dossier de lesclavage.
Cependant, malgr cette description trs sombre, force est de reconnatre que lengagisme se
dmarque de lesclavagisme. Textuellement, les deux systmes ne sont pas comparables.
Pourquoi alors les propritaires maintenaient-ils les pratiques quils avaient avec leurs
esclaves ?
En effet, passe leuphorie de la grande immigration salvatrice dune colonie en crise, vint
lpoque des dsillusions, des abus, de la qute des boucs-missaires ; sensuivit une priode
de plaintes. Elle permit aux Britanniques de contrler (ou de stopper) le coolie trade vers les
territoires franais. Alors quelle enjoignit la France de faire demi-tour, la Grande-Bretagne
continua pratiquer limportation de main-duvre indienne dans ses colonies. Qui pouvait
len empcher puisquil sagissait dune affaire intra-couronne britannique ? Noublions
pas aussi que le futur British Rj tait dj trs puissant.
Lors de la visite internationale, les autorits locales promirent de mettre les bouches doubles

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pour se conformer aux rgles sur le rapatriement. Elles affirmrent que le dpart des navires
en direction de lInde serait annonc aux Indiens en langues franaise et tamoule dans les
bureaux des syndicats. De mme, il ne fut plus question dattendre la formation de gros
contingents au dpart, mais ds la constitution dun groupe de vingt-cinq, un dpart pourrait
tre organis. Dailleurs, quelques dcennies plus tard, les anciens engags et leurs fils eurent
la possibilit de sinstaller dans la colonie. Ce phnomne dintgration est visible dans notre
dtude.
Certains fils dengags navaient quun seul souci, celui deffacer ce qui leur rappelait leur
pays natal. Pourquoi cette conduite ? Ont-ils t suicidaires ou ont-ils vit des affrontements
avec les autres composantes de la population ? Les langues ont-elles t abandonnes par
ncessit ? La double confession religieuse, la francisation des prnoms. Comme une
contradiction dans leur insertion, les fils dengags en plus de leur prnom (souvent dorigine
franco-catholique) ont conserv les nom et prnom de leurs parents. (Ex : SouprayenmestryRangapamodely, Canabady-Moutien, Camatchy-Soubaya, Apaya-Gadabaya). Si dans les
colonies britanniques, les Indiens ont conserv leurs langues, en France cela ne sest pas
produit pour de multiples raisons, entre autres linterruption de la communication avec lInde
pendant un demi-sicle. Ce phnomne est peut tre une volution naturelle des choses, l o
nous voulons y dceler soit une perte de valeurs , soit une forme dintgration.
Ainsi avec le dcret de 1889, les fils dengags britanniques devinrent franais. Avant la
Premire Guerre mondiale, une polmique prit naissance sur le fait de savoir sil fallait
envoyer les fils dIndiens sur le front. En ralit, trs peu dentre eux participrent la
Premire Guerre mondiale. Etait-ce une illustration symbolique de la question de
lintgration ?
Nous traitons largement la priode post-immigration. Contrairement une ide reue, tout
dbute aprs 1882 o nous assistons plus qu un ballet diplomatique. Les archives si souvent
dpouilles de leurs renseignements les plus prcieux, font talage de correspondances entre
les propritaires, les reprsentants divers et lInde anglaise. Des batteries de questions sont
envoyes dans un sens, des batteries de rponses reviennent dans lautre. Ce rapport de forces
durera au moins vingt ans. Nous savons quen dfinitive, quil ne servira pas grand-chose,
puisque lInde anglaise ne relancera jamais limmigration indienne.

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In fine, quels sont les processus emprunts par les engags et leurs descendants lissue de
leur contrat, soit pour rentrer dans leur pays natal, soit pour se faire une place dans la socit
runionnaise naissante ?

PLAN
Dans tout travail de recherche on a tendance se livrer une course parfois effrne vers la
source rare, le terrain vierge qui naura pas t foul par dautres chercheurs.
Le risque de senfermer aussi dans une thse-collection/inventaire, ou dans la thse des autres
est omniprsent. Nous savons que la thse nest pas une agrgation dinformations
(spectaculaires, sensationnelles) quon droule mais le dveloppement des lignes de force
dune histoire ; Une dmarche particulire dans la mesure, o les informations ne sont pas
compltes.
Nous nous sommes interrog sur la question des sources, lors de cette entreprise. Il est clair
que la rflexion lance par certains historiens sur la validit des sources concernant
lesclavage porte galement sur lengagisme.
Notre tude porte sur les motifs qui ont convaincu les anciens engags en fin de contrat
sinstaller durablement dans cette le dont, selon certains, les conditions taient fort hostiles
aux immigrs. Aussi, dans un premier temps, nous droulons le fil de lengagisme partir de
1860. Au pralable nous aurons pris la prcaution de prsenter les temps forts prcdant cette
tape historique. Comment faire ensuite lconomie dune analyse des deux conventions
anglo-franaise dans une telle tude ? De mme, soulever la question de limplantation dans
la colonie, cest aussi voquer les conditions de lvolution du dveloppement de la canne
sucre. Cela nous amne ncessairement au foncier. La terre est un puissant levier sur lequel
sappuie la production de canne sucre. Quant la main-duvre indienne, elle chrissait la
terre ; un auteur parle de faim de terre . Nexiste-il pas une desse de la Terre dans
lhindouisme, Boum Dvi ? Or lun des outils dploys par les propritaires pour rpondre
notamment la crise, fut le colonat partiaire. Il nen fallait pas davantage pour que les Indiens
sy engouffrent et arrivent possder une partie de lle. Il en est de mme pour les permis de
sjour, procdure trs sollicite par les Indiens pour tenter de rester dans le pays. Dun autre
ct, lEglise chercha vangliser cette nouvelle population.
La vritable intgration se produisit surtout au sein de la deuxime gnration, celle des fils

16

dengags. Ces descendants sinvestirent dans divers domaines comme le commerce, les
professions librales ou lartisanat. Lentre dans le domaine politique se fit surtout aprs
1920. En ce qui concerne le religieux ou le culturel, nous dmontrons la dtermination des
travailleurs indiens. La libert religieuse tait la condition sine qua non pour leur introduction
dans la colonie et malgr la protestation de quelques-uns, cette condition ncessaire fut
globalement respecte.
Lapproche de quelques mcanismes juridiques est incontournable pour une meilleure
visibilit des conditions qui taient imposes aux immigrants. Les lois, les dcrets et les
arrts reprsentent larsenal juridique qui, tantt offrait espoir aux travailleurs indiens et
tantt les repoussait vers les frontires de lle.
Nous sommes rest lucide sur lventuelle question de lempathie qui peut tre pose, sans
pour autant tre obsd par une autocensure stupide.

Incompltude
Nous aurions pu dvelopper encore des units mmorielles , mais nous pensons que celles
mises en avant correspondent globalement la ralit. Il nest pas utile de multiplier
davantage, de cloisonner ou de dmultiplier encore plus les mmoires, nous pensons avoir
ralis lquilibre, en proposant ces conduites.
Que montrent nos arguments ? Ils ne sont l ni pour justifier le systme de lesclavage, ni
faire lapologie de lengagisme, trs dvelopp avec les Indiens.

17

18

Premire Partie

LES INDIENS A LA REUNION :


LIMMIGRATION ET LES IMMIGRANTS
(1848-1882)

19

I.
A.

LA MISE EN PLACE DU SYSTEME (1848-1859)


Pourquoi limmigration ?

1) Labolition de la traite et les premiers essais dimmigration indienne


Prambule
Certes, notre tude dbute partir de 1848, mais nous pensons utile de rappeler grand trait
quelles taient les relations entre lInde et lle Bourbon, des origines au XIXe sicle et
dvoquer en quelques lignes la prsence indienne sur place avant labolition de lesclavage.
Cet exercice nous permettra de reprer la naissance du projet cannes-sucre pour la colonie.
Un projet qui renvoie ds le dpart la question essentielle de la main-duvre. Une forme
dimmigration exista pendant une dizaine dannes, mais les acteurs travaillrent rapidement
llaboration dun accord international qui aboutit la convention de 1861. Or laccord ne
rgla pas les nombreux dbordements. Les raisons en furent multiples. Les planteurs
confronts une crise financire internationale, couple une crise du sucre, semportaient
contre les travailleurs indiens. Ceux-ci dposrent plainte auprs du consulat anglais. La
conjoncture internationale dalors favorisa la cessation de lintroduction des travailleurs La
Runion en 1882.
Le XIXe sicle est une poque que lopinion a toujours estime sans importance pour lInde,
un carrefour ternel de la pauvret . Or, il nen a pas toujours t ainsi. Le pays a connu
des fastes, au XVIIe sicle par exemple. Le XVIIe sicle est considr comme la priode la
plus dynamique et productive dans l'histoire du commerce de l'Inde, et fut un temps o l'Inde
a fonctionn comme un pont entre l'Orient et l'Occident1 . Mme au XIXe sicle, le pays fut
lun des points les plus importants de lempire britannique.

Officiellement, la traite des Noirs fut abolie le 2 mars 1807 dans les colonies britanniques,
lanne suivante aux tats-Unis. En France, Napolon devait la condamner le 29 mars 1815.
Elle fut officiellement abolie en 1817 par ordonnance royale. A partir de 1830, les autorits
se montrrent plus svres lencontre du commerce des Noirs. Aprs 1835, ce commerce
concerna rapidement de moins en moins de navires franais, avant de disparatre
dfinitivement quelques annes plus tard, signe annonciateur de labolition de lesclavage

Revue Historique de Pondichry, p. 145, vol. XIX, 1996, Soc. De lHistoire de Pondichry

20

dans les colonies franaises. Pourtant, la fin de la traite et plus encore celle de lesclavage
ouvrit la porte un autre systme de migration des hommes, lengagisme et son quivalent
dans les colonies anglaises, le coolie trade.

En ce qui concerne Bourbon, plusieurs essais prcdrent linstallation massive dIndiens.


La prsence indienne dans lle remonte laube de la colonisation. Il apparat que les
premiers Indiens fouler le sol de la colonie furent quinze prisonniers issus de San Thom
(prs de Mylapour - Madras), envoys en 1672 par lAmiral Blanquet de la Haye, Vice-roi
des Indes.
La faiblesse numrique de llment fminin avait en outre pouss les premiers colons
introduire Bourbon quelques femmes en provenance de Goa. Elles taient destines
devenir leur compagne. Le terme Indo-portugaises fut trs certainement employ pour
qualifier ces Indiennes originaires du comptoir portugais1.
Lesclavage qui fut le premier systme dexploitation de lhomme Bourbon npargna pas
non plus les Indiens. Le premier esclave tait un petit Indien2. Le 27 mai 1687 un moine
portugais, le trs Rvrend Pre Domingue de la Conception, revendit un Crole de lle,
Gaspard Cautret, un esclave g de 12 ans, quil avait achet en Inde. Ce jeune esclave fut
considr comme le premier esclave import.

Lors de la rvolte des esclaves de Saint-Leu en 1811, on note la prsence de quelques Indiens
parmi les accuss3. Ces pionniers indiens avaient t recruts comme domestiques par des
colons4.

MOCADEL F. Dames Croles, anthologies des femmes illustres de la Runion 1663 nos jours p.
43, Azales Ed. 2005, 267 pages
2

BARASSIN, Rvrend Pre Jean, Lesclavage Bourbon avant lapplication du Code noir de
1723, in Recueil de documents et travaux indits pour servir lhistoire de La Runion (ancienne le
Bourbon), nouvelle srie, n 2, imprimerie Couderc-Nairac, Saint-Denis, 1957, pp. 11-59.
3

FUMA Sudel, La Rvolte des oreilles coupes , ou linsurrection des esclaves de Saint-Leu en
1811 Bourbon Ile de La Runion page 315 p. 320. Historun Ocan Editions, 331 pages,
novembre 2011
4

En Inde, il existait deux formes desclavage, lun domestique et lautre concernait les familles
royales. Une 3e catgorie est ne avec les domestiques des les Mascareignes. Sous le rgne des
Danois, des esclaves du Kerala furent envoys Maurice au 18e sicle. Dans la 2e partie du 18e sicle
des planteurs de Maurice et de La Runion achetaient des esclaves du Kerala. En 1789, le gouverneur
gnral, Lord Cornwallis, mis fin officiellement cette pratique mais les envois ont continu. En
1800, il y avait 6 000 esclaves indiens Maurice et autant la Runion. (H. Tinker, page 44)

21

Au XIXe sicle, les premiers immigrants Indiens furent envoys lle de La Runion. Selon
le capitaine Birsh, commissaire de police de Calcutta1, lmigration vers Maurice et Bourbon
tait dj en vigueur en 18292. Les colons des les assistant la menace grandissante de
labolition de lesclavage et ne dsirant pas perdre la face, tentrent de trouver une alternative.
La premire tape fut la promulgation de lois strictes pour encadrer le recrutement de
travailleurs trangers. A partir de 1826, la colonie commena explorer diffrentes faons de
tirer profit en Inde. Elle sintressa la force de travail des hommes. Elle examina les savoirfaire du sous-continent dans le but de les reproduire dans lle. Cest ainsi, que quelques
annes avant labolition de lesclavage, on testa la technique de production des vers soie3.
Lordonnance du 18 janvier 1826 permit aux Indiens au vu dun engagement personnel
contract avec un domicili , tre pourvus, ds leur arrive dun permis limit, la charge
pour le matre de consigner sur le registre de la Police la soumission de pourvoir aux frais que
le renvoi de la colonie pourrait occasionner 4. Une demande lintention du gouverneur des
tablissements franais en Inde, Eugne Desbassayns, fut officiellement lance le 19
dcembre 1827. Quelques jours plus tt, le 6 dcembre, le Conseil Priv avait pris la dcision

Rappelons que Calcutta outre le nom de la ville- ntait autre quun port dembarquement de
travailleurs venus La Runion et Malabar correspond au Kerala. Localement, Malabar
dsignait autant les travailleurs de Madras, de Pondichry ou de Karikal. Le fait davoir ici une
reprsentation dhindous, de musulmans ou de catholiques indiens tait particulirement singulier,
mais en mme temps, elle montrait la place quoccupait la religion dans la personnalit de lengag
indien.

GEOGHEGAN J., Notice on emigration from India, page 4, Rapport labor, sous couvert du
Dpartement de lAgriculture, des Revenus, et du Commerce, gouvernement britannique. 144 pages.
CAOM, Srie, Inde 467/60
3

ADR - 7M37- Notice sur les muriers et les vers soie des bords du Gange, Ile Bourbon, imp de
Lahuppe, St Denis 1841 - Par M. Gurin, cur de Chandernagor. A loccasion dune lettre du
Ministre du Commerce au Ministre de la Marine en date du 11 dcembre 1835, et dune autre du
Ministre de la Marine, du 22 dcembre 1835, ladresse de M. Vaillant, capitaine de Corvette, cdt la
Bonite. Dans le mme temps, un rapport sur lavancement de lentreprise de M. Perichon Salazie fut
publi : Des soies files chez M. Carr, de Salazie, par un Malabare, furent estimes Lyon au prix
de 50,55, et 60 francs le kilo. 4 fileurs de mtiers, sont spcialement de lInde. Dont Lagime, Soubany,
Hall, Scheck . A cette mme poque, Victor Robin, de Saint-Pierre, tablit son habitation de Terre
Rouge une magnanerie et 2 tours filer daprs la mthode indienne.

TINKER Hugh, A new system of slavery, the export of indian labour overseas 1830 1920, page 61,
432 pages, Oxford University Press, 1974)

22

dintroduire des ouvriers indiens dans lle. Les premiers contrats portant sur trois ans1,
prvoyaient que le planteur assurait le trajet aller-retour pour lengag, lui fournissait un
salaire de sept roupies mensuelles, dont une partie verse la famille reste en Inde 2. A
cette poque, le successeur dEugne Desbassayns au poste de gouverneur de Pondichry, De
Mlay, prconisa ltablissement dun syndicat pour les travailleurs.
Le 16 mars 1828, quinze travailleurs de caste parias quittrent Yanaon3 en direction de lle
Bourbon bord de La Turquoise. Ce groupe de travailleurs fut dirig sur les proprits de
Sainte-Marie. Cette premire vague dimmigration survint dans un contexte de morosit.
Limmigration indienne fut vcue par la population privilgie de lle comme une opration
de sauvetage dune socit menace dans ses structures conomiques et sociales.
Du 16 mars 1828, au 28 septembre 1830, 3 211 coolies furent embarqus destination de
Bourbon sur 19 navires. Ce premier mouvement migratoire concerna les basses classes de la
Cte dOrissa. Sur 268 coolies, on dnombra 197 parias, 27 musulmans (23 lascars ou
matelots), 13 tisserands, 13 cultivateurs et 5 pcheurs.
Selon Hugh Tinker4, les autorits indiennes nont officiellement pris en compte le dbut de ce
nouveau courant migratoire qu partir de 1830. Au cours de cette anne, un homme
daffaires, Joseph Argand, fit appel cent-trente laboureurs de lInde. Il proposa huit roupies
par mois ces premiers travailleurs. Par ailleurs, le gouverneur de Pondichry en rapport avec
un ngociant de lle Maurice, M. dArifat, envoya lui aussi des ouvriers pour la construction
du pont de la Rivire des Roches. Ceux-ci durent pralablement affirmer devant un magistrat
indien quils partaient pour lle Bourbon en toute libert. Lanne suivante, un ngociant
1

PAQUIRY Roger S., Mmoire sur Limmigration indienne La Runion, paru dans le supplment,
page 8, n 14 dans la revue Jeunesse Marxiste, 42 pages. Outre le salaire de 7 roupies le contrat
incluait la nourriture, des vtements et laccs lhpital.
2

WEBER Jacques, page 949, Les Etablissements franais en Inde au XIX sicle (1816-1914), p.
949, Thse pour le doctorat dEtat dHistoire, prpare sous la direction du Prof. J.-L. Mige, soutenue
en mars 1987, 5 tomes

PITOEFF Patrick, Yanaon et les engags de La Runion : Trois expriences dmigration au XIXe
sicle , p 227, in Actes du Sminaire de lAHIOI, 1986, Saint-Denis.
Yanaon a continu fournir des bras la colonie jusqu la fin de lanne 1866. Entre 1861 et 1870,
Yanaon a envoy environ 3 500 Indiens la colonie. Au total le nombre dindividus qui a transit par
ce port en direction de La Runion, a avoisin quelques 7 000 mes.

TINKER Hugh, A new system of slavery, the export of indian labour overseas 1830-1920, page 61,
432 pages, Oxford University Press, 1974)

23

dAngleterre, Arbuthnot, poursuivit le mouvement en introduisant dans lle sur1 1 500


Indiens, surtout des Tamouls.
Ds le dbut de limmigration, les Indiens ragirent vigoureusement contre les drives et les
abus. En 1829, les punitions corporelles contre les engags furent prohibes : si des
chtiments corporels sont infligs aux Indiens, on peut les considrer comme des abus
blmables qui, sous aucun rapport, ne sauraient tre tolrs et auxquels il devrait tre mis un
terme immdiatement. Jappelle sur cet objet que je considre fort important toute votre
attention . Lavertissement du Ministre est cinglant il est vrai dans un contexte
desclavagisme. Pourtant, si les punitions corporelles ntaient pas bannies, elles demeuraient
rares. Il arriva que certains engags se plaignent de coups ports par leurs matres. Il fut
notamment question dun engag, dcd des suites de blessures infliges par le propritaire2.
Le signal que certains Indiens donnrent ds 1830, par des actions de protestations - en
refusant de travailler plusieurs mois sans tre rtribus - est caractristique de la relation
quils entretenaient avec les propritaires3. On vit mme deux des cent-trente laboureurs de
Calcutta lancer une ptition dans laquelle ils se plaignirent du paiement tardif des salaires.
La raison principale de lchec de cette premire migration rside dans le non respect des
rgles des deux cts4. Les responsables de lle, conscients quils taient confronts une
1

Lle Maurice devint plus tard, une plaque tournante pour les voyageurs indiens, selon lexpression
de R. SOORIAMOORTHY (Les Tamouls lle Maurice). Elle suivit lexemple donn par lle
Bourbon en faisant appel aux travailleurs.
2

Sur 59 dclarations dIndiens au bureau de vagabondage, 41 concernaient les punitions corporelles.


Parmi eux, 18 affirmaient avoir reu des coups de fouet. In Rapport Mackenzie

En 1831, les Indiens de la sucrerie du Colosse (Saint-Andr) protestrent publiquement contre le


non-paiement de leurs salaires depuis le 20 juin 1830. Paradoxalement, La Serve ntait pas un matre
tyrannique. Son comportement vis--vis des engags tait mme bienfaiteur. En ralit, lemployeur
du Colosse (St Andr) tait victime dun contexte conomique particulirement difficile pour lequel il
navait pas t prpar. Lanne 1830 fut traverse par deux cyclones. Non seulement Laserve sest
toujours montr pour ses engags plein dhumanit et de douceur, mais il poussait le dvouement
charitable, jusqu les soigner, lui-mme dans leurs maladies, il est arriv bien souvent des amis qui
venaient lui faire visite, de le trouver affubler du tablier dinfirmier et gravement occup frictionner
quelque pauvre infirme, qui ne pouvait plus lui rendre aucun service, in Le Sport Colonial (1882), p.
74, 1882. Pendant la crise qui frappa ses propres deniers, il reut des tmoignages de sympathie de ses
propres engags. Cafres, Indiens, Malgaches, lui proposrent de laider relever la situation en
travaillant gratuitement pendant 3 ans. Mais il quitta lhabitation de Ravine Creuse.
4

ADR - 4M88 - 09.04.1849 : Le commandant de Police de Sainte-Rose crit que le 6 avril 5 heures
du soir, 12 Indiens de ltablissement Lenoir se sont rendus sur ltablissement Lory Frres pour
porter voies de fait sur les employs sous prtexte quils nont pas de jour de repos le Vendredi Saint.

24

nouvelle population plus pointilleuse, tentrent de leur donner entire satisfaction en


mentionnant les rgles lmentaires du travail dans les premiers contrats. Mais souvent, les
recommandations restrent lettre morte sur nombre de proprits o les habitudes de
lesclavagisme taient encore prgnantes. Il nempche quavec ces revendications justifies
ou abusives, les colons se trouvent pour la premire fois confronts des manifestations de
type syndical 1. Certes lpoque le mouvement syndical dclar nexistait pas2.
Avant le 20 dcembre 1848, il exista donc plusieurs statuts pour les Indiens. Quand certains
taient sous le joug de lesclavage, dautres faisaient partie des libres de couleur. Les maons,
ouvriers, pions et autres briquetiers taient inclus dans cette seconde catgorie. Jusqu
labolition de lesclavage3, lle Bourbon accueillit des Indiens venus en tant que domestiques
et artisans contractuels, sur la base daccords passs avec lInde franaise.

2) Labolition de lesclavage
La Monarchie de Juillet avait tent dencourager les affranchissements, mais les rsultats
furent maigres. A la faveur de la Seconde Rpublique, labolition de lesclavage devint une
ralit juridique. Plus de 60 000 esclaves furent librs, dont plusieurs centaines dIndiens. A
La Runion, lapplication du dcret du 27 avril 1848 fut diffre au 20 dcembre 1848. Le
commissaire du gouvernement Sarda Garriga en dcida ainsi, afin que la campagne sucrire
puisse se terminer. Le geste de Sarda Garriga mit sur un pied dgalit, tout au moins
officiellement, les 60 000 anciens esclaves, les 32 000 blancs et les 11 000 hommes de
couleur.
Combien dIndiens ont subi lesclavage lle Bourbon ? Un calcul sur la base des chiffres de
1

Ces manifestations dintrt comprenaient un ou plusieurs leaders. Les premiers mouvements de


protestation se produisant 17 ans avant labolition de lesclavage et bien en amont de notre priode
dtude - ont t initis par lun des premiers immigrs, Ogou Sourapa. Travailleur sous contrat, il
sillustra en prenant la dfense de ses pairs. Il devint leur porte-parole. Les engags indiens
nhsitaient pas, en cas de conflit avec leurs employeurs, se mettre en grve ou se plaindre aux
autorits locales ou au consul Britannique.
2

Le Mmorial, Tome 4, p. 165

Larrt du 3 juillet 1829 avait fix nombre de critres pour linstallation des Indiens, de mme
quune lettre du Ministre de la Marine et des Colonies au Gouverneur de lle Bourbon. Le Ministre
insista pour quune grande latitude soit laisse ces trangers qui doivent pratiquer leurs coutumes
quant aux inhumations et aux successions () que lon rserve dans certaines localits des terrains o
ils pourront tablir des villages dIndiens .

25

S. Fuma, F. Lacpatia et dautres auteurs permet de penser quenviron 3 000 Indiens furent
esclaves. Si nous savons quen 1808, les esclaves indiens taient au nombre de 1 500, en
1826, ils passrent 1 800. Ils reprsentaient pour cette priode environ 3% de la population
servile. Cependant, au XVIIIe sicle, ce pourcentage tait nettement plus important.
Au lendemain de labolition de lesclavage, les affranchis reurent un salaire vraiment
drisoire. Si en Martinique, il tait de 1 franc, voire 1,25 fr, en Guadeloupe, il arrivait peine
1 franc journalier. En ce qui concerne les engags de La Runion, ils obtinrent une paie de
12f50 par mois, soit 50 centimes par jour, mais il faut prendre en compte, les frais de
nourriture, dentretien et dintroduction. Le Pelletier de Saint-Rmy calcula un salaire moyen
de 1,50 f par jour pour La Runion.

La population des Indiens libres est plus facile apprcier. Au moment de labolition, 4 631
travailleurs indiens vivaient dans la colonie. Lanne suivante, 8 000 travailleurs de la mme
origine y furent introduits.
Gabriel de KVeguen compta parmi les premiers propritaires recruter des engags indiens.
En 1831, il tait le seul grand propritaire de Saint-Pierre possder de la main duvre
indienne. A Saint-Louis en 1838, 17 engags appartenaient de KVguen. En 1852 ils
taient 540 et en 1859, plus de 3 6001.
Le Moniteur de La Runion relatait dans son dition du 27 avril 1858 : les fameux dcrets
du 27 avril 1848 ont dtermin chez nous, un mouvement dimmigration qui fut une des
principales causes de la scurit et du bonheur avec lesquels nos grandes industries sucrires
traversrent victorieusement la redoutable crise du 20 dcembre . Lavnement du 20
dcembre eut donc une double porte. Dun ct, il libra les esclaves et de lautre, il fit
bnficier la colonie de lapport dune nouvelle main-duvre.
A linstar de lle Maurice en 1834, labolition de lesclavage de 1848 convainquit les
autorits anglo-indiennes douvrir lmigration sur les colonies franaises en particulier lle
Bourbon.

PLUCHON Philippe, Histoire dune dynastie insulaire les K/Veguen avant de K/Veguen, p. 251,
Mmoire de matrise dhistoire comtemporaine, sous la direction du Professeur Wanquet, 1984,
Universit de La Runion. Aprs la Seconde Guerre mondiale, lempire de KVguen seffondra
(KVeguen ne possdait plus que 6 usines sur 19), de mme que le Crdit Foncier colonial.

26

3) Lessor de la canne
A lorigine, les premiers propritaires bourbonnais qui se lancrent dans la canne taient
dtermins produire eux mmes le sucre. Pour mener bien leur objectif, ils sappuyaient
sur le systme du mange en utilisant la force des animaux, le vent ou encore leau. Plus tard
vint lusage de la vapeur.
Ainsi que la dmontr J.F. Graud, la naissance des sucreries dans la colonie de Bourbon a
t prcde des guildiveries, qui produisaient de larack (ou flangourin). En 1815, au
moment de sa restitution la France, une seule unit sucrire y existait, mais elle ne resta pas
unique trs longtemps. Le nombre dusines sucrire augmenta considrablement : en 1822, on
comptait 168 fabriques sucrires dans la colonie. La rflexion sur lintroduction de nouvelles
forces - hormis les no-affranchis - fut dterminante. Cette politique dboucha
progressivement sur lclosion de nombreuses units sucrires. Lle abrita jusqu 300
sucreries de dimension variable, cres entre 1810 et la fin de lengagisme.
Au dbut du XIXe sicle, lvolution institutionnelle de Saint-Domingue imposa aux
responsables de la colonie bourbonnaise de rflchir au rle conomique quils pourraient
jouer en faveur de la mtropole, par le biais de lexploitation de la canne sucre.

Lheureuse anne 1834 vit le fonctionnement exceptionnel de 194 sucreries. Mais toutes ne
devaient pas tourner en mme temps. Une relation de cause effet, il fut constat une
diminution des constructions dunits pendant la priode de labolition. Trs rapidement, la
dynamique reprit le dessus, la disparition des esclaves dans les plantations ncessitant son
remplacement. Les premiers essais de 1827 constiturent lacte premier dun courant
migratoire qui se poursuivit au-del de 1882. Entre 1860 et 1882, environ 40 000 travailleurs
se trouvaient La Runion pour lessor de la canne sucre.
Peut-on alors imaginer srieusement lhistoire de lindustrie sucrire de La Runion sans
lapport des engags indiens ? Il est impensable de concevoir un tel essor sans le concours des
travailleurs indiens. Il est clairement tabli quils ne furent pas les seuls dans les usines et
dans les champs, mais leur prsence tait indispensable. La tradition orale, nous rappelle que
les travailleurs indiens taient affects des postes stratgiques dans le rouage sucrier. Les

27

usiniers eux-mmes ne prenaient pas le risque de recruter une personne non-Malbar des
postes importants1. Ce savoir-faire, ce process, navait jamais t dmenti2.
Les Indiens furent donc les artisans du sucre de La Runion. Cette activit tait harassante. A
la pnibilit des champs sajoutaient les travaux des usines qui constituaient des missions
dlicates. Les Indiens avaient t choisis, parce que les matres ne dsiraient pas travailler
avec les anciens esclaves dots dun nouveau statut. Le travail dune sucrerie est lun des
plus curieux que lon puisse voir. Les chauffeurs moiti nus, dgouttant de sueur, sont
devant leurs chaudires quils nourrissent avec usure et qui dvorent la bagasse avec une
insatiable ardeur. Ceux-ci cument les sirops, ceux-l les dcantent. Les uns veillent aux
turbines, les autres au moulin et la machine vapeur. Le bruit mtallique des cylindres, la
ronde tourdissante des toupies se mle aux cris et aux chants des ouvriers3.

Mais cette main-duvre aurait sans doute t moins performante, sil ny avait pas eu dans le
mme temps des progrs technologiques de grande ampleur, dus au gnie dau moins deux
hommes, Louis Stanilas Xavier Gimart et Joseph Martial Wetzell. La premire rforme
industrielle fut surtout marque par la personnalit de ce dernier. Polytechnicien et ingnieur
franais, Joseph Martial Wetzell fit plusieurs sjours dans la colonie avant de sy installer
dfinitivement. Son invention permit lamlioration de laspect chimique de la fabrication du
sucre. Louis Stanilas Xavier Gimart sest quant lui illustr en proposant de remplacer les
chaudires par une batterie de forme rectangulaire. Linnovation quil a apporte dans le
domaine industriel fut capitale. Il conut une chaudire basse temprature et rotateurs4.
Ces deux experts ont rvolutionn lart dextraire le jus de canne et par voie de consquence,
la production industrielle du sucre5. Limpact de leur gnie sest tendu jusquau
dveloppement de cette le, dont on esprait peu, surtout dans le domaine sucrier. Ces

Voir Deux jamalacs ou le prix dune dignit , Annexe n6

En 1990, les premires centrales bagasse-charbon La Runion furent installes par des ouvriers
Indiens pour le compte de la compagnie indienne Petron.
3

SIMONIN Louis, Voyage lle de La Runion (Ile Bourbon), in Le Tour du Monde, p. 173, 1862.

Nous renvoyons la thse de GERAUD Jean-Franois, Des habitations-sucreries aux usines


sucrires : la "mise en sucre" de l'le Bourbon, 1783-1848 , Wanquet, Claude. Directeur de thse
Universit de La Runion. 2002
5

GERAUD Jean-Franois, Xavier LE TERRIER, P. 30 Atlas historique du sucre lle Bourbon/La


Runion (1810-1914) , 189 pages, Universit de La Runion Ocan Editions, 2010

28

inventions ont plac la colonie la pointe de la technologie industrielle du sucre. Le savoirfaire crole dans ce domaine devint une ralit.
A en croire le syndic de Saint-Joseph, les travaux ncessitant lhabilet desprit revenaient
aux Croles. Le travail de lusine est purement mcanique et je dirai, manuel1. Cest une
affaire de routine. La conduite des machines et la marche des appareils cuire dans le vide
exigent cependant une certaine intelligence. Cette partie est gnralement confie des
Croles . En revanche, le syndic doit admettre que sur quelques tablissements, des
immigrants sont aussi affects ces spcialits, et ils sont rtribus en consquence. A Baril
St-Philippe (Crdit Foncier), le cuiseur, un Indien, engag, 12,50 francs par mois, touche un
supplment de solde de 20 francs, ce qui porte son salaire 32, 50 francs .

B.

Pourquoi les Indiens ?

1) Les autres possibilits


Lengagisme na pas concern exclusivement des Indiens car des travailleurs africains,
malgaches et chinois pour lessentiel, furent introduits par ce biais dans lle. Avant 1848, les
contrats dengagisme furent tablis principalement pour des Indiens. Ensuite, la colonie tenta
de diversifier lintroduction de ces travailleurs.
Cet autre engagisme fut marqu par la faiblesse des effectifs, 400 individus en moyenne
introduits dans lle entre 1853 et 1863. Sil concerna jusqu 1183 membres en 1871, leur
nombre diminua immdiatement, do le qualificatif de recrutement insignifiant .

Lettre du syndic de St-Joseph, F. Hoareau, 04 novembre 1877, cit dans le rapport GOLDSMID et
MIOT, 1877.

29

Notons que les premiers Chinois de La Runion arrivrent presque exclusivement de Canton
via lle Maurice. Pourtant voisine de lInde, la Chine ne possdait pas les mmes atouts.
Labsence de comptoirs franais ne facilita pas le recrutement. Une grande majorit des
engags qui se rendaient aux Mascareignes provenaient du Fujian, avec galement plusieurs
lments originaires du Guangdong plus prcisment de Macao 1. Enfin la plupart des
Chinois dbarqus dans lle ntaient pas familiariss au travail de la terre mais plutt avec le
petit commerce. Dautres prfrrent regagner lle sur.
On introduisit quelques centaines dindividus en provenance dAfrique dans lle, mais le
douloureux souvenir de lesclavage nautorisa pas beaucoup dinitiatives. Certains agents
furent tents duser du systme de rachat pralable des esclaves pour les rintroduire dans la
colonie. Ce systme fut condamn en 1859, bien que ses dfenseurs aient oppos la libert
pralable et effective des esclaves.
Les les de locan Indien fournirent plusieurs centaines dengags. Madagascar se montra
vigilante quant lutilisation de sa main-duvre. Nous le verrons plus loin.

2) Les dbats
Larrive en grand nombre dIndiens au lendemain de labolition de lesclavage provoqua
quelques mois au sein de la population blanche. Pourtant, lInde comptait dj quelques
centaines dlments dans la population servile et galement parmi les libres. Do parfois
une certaine mfiance ou incomprhension vis--vis de ces nouveaux arrivants.
Aprs 1848, on dnombra plus de 4 000 Indiens libres entrs dans la colonie. Cette prsence
conforta le choix des colons. Malgr les conditions imposes par la Couronne britannique, il
savrait plus intressant de puiser dans le vivier indien quen Afrique ou en Chine. Ces
premiers travailleurs indiens taient arrivs en plusieurs phases, car limmigration indienne
tait un moment prcis libre, avant que le gouvernement ne tienne le contrler.
Les dbats ntaient donc pas dfavorables louverture de limmigration indienne. Il nen a
pas t de mme dans les dernires annes de lengagisme. Une dizaine dannes plus tard, le

WONG HEE KAM Edith, lEngagisme chinois, rvolte contre un nouvel esclavagisme, page 19.
Collection 20 dsanm, 71 pages, Ocan Editions, Mars 1999

30

contexte tait diffrent :

En 1858, on comptait 53 000 engags, nombre presque gal celui des esclaves en
1848, mais ils reprsentaient une force double au moins, car il ny avait parmi eux quun
dixime de femmes, et presque pas denfants ni de vieillards. Il reste dailleurs 15 000 Noirs
sur les habitations. Aussi les plantations de cannes ont-elles plus que doubl en 8 ans et les
rcoltes, excites par le guano et manipules par les machines, ont plus que triples. Quelle
culture ou industrie en France peut se vanter de pareils progrs ? Ici chacun se rsigne
mesurer ses spculations sur la main duvre dont il dispose. 1

Jules Duval tentait-il de minorer le travail des affranchis et des engags indiens ? Parmi les
causes des bons rsultats, sil fit mention naturellement de lapport de la main-duvre
trangre, il ne manqua pas dvoquer la prsence de machines. Or, au lendemain de
labolition de lesclavage, lexploitation des champs de cannes relevait principalement de
leffort des hommes. Il semble acquis que la prsence des machines agricoles tait fort peu
visible cette poque2. Ce nest quune vingtaine dannes plus tard que le gouverneur
Cuinier plaida en faveur dautres mthodes pour tenter de remplacer lventuel dpart des
engags indiens. Les ouvriers que lon emploie tous ces travaux divers, depuis labolition
de lesclavage, sont surtout des immigrants indiens. Laffranchissement des esclaves a eu lieu
en 1848, et les Noirs ont presque tous refus de travailler pour leurs anciens matres () les
immigrants de lInde ont presque partout remplac le noir, les cris et les jeux ont disparu, car
lIndou, sombre et mlancolique, est loin dtre aussi expansif que le joyeux enfant de
lAfrique . Dailleurs, cette situation dimpasse convainquit les autorits quil tait urgent de
trouver une alternative pour renforcer la main-duvre.

DUVAL Jules, Politique coloniale de la France Lile de La Runion, ses ressources, ses progrs,
limmigration et labsentisme p. 868, in Revue des Deux-Mondes, 1624 pages, imp. J. Claye,
Paris, 1860, 4e tome

C.A. - Sance du 30 juin 1877, in Bulletin de la C.A. page 11 - Le Dr. C. Legras, prsident de
sance, de la Chambre dAgriculture informe quil a reu de M. Denis, propritaire Piton SainteRose, la demande demprunt de la charrue et de la herse, prtes antrieurement M.M. Delisle
Frres, qui ne sen servaient plus. Jai cru me conformer aux intentions de la chambre en
obtemprant cette demande, dans le but de faciliter un agriculteur de bonne volont lessai des
instruments aratoires perfectionns, qui rendraient de si grands services notre agriculture, si leur
emploi se faisait partout o il est possible .

31

Malgr ces affirmations, dans la mmoire collective, il y a trs de peu de traces dun ventuel
dbat qui aurait oppos les Cafres aux Malabars engags et portant sur le fait quils
acceptaient de faire ce que les premiers avaient refus, surtout moindre cot. Il faut puiser
probablement dans lhistoire profonde de lle pour tenter de verser quelques lments cette
raction diffrente de celle des Antilles. Le premier esclave connu qui fut vendu dans lle
tait un petit Indien. Cela donna une autre dimension la discussion, mme si lon ne saurait
exagrer limportance de lesclavage indien dans lle. Mais les premires femmes de lle
furent dabord introduites de Goa, aprs de Madagascar. Nous avons aussi llment de
proximit, lle ntant pas si loigne de lInde.
Par ailleurs, le concubinage et les mariages interethniques commencrent trs tt Bourbon,
ainsi que la montr Sudel Fuma. Au lendemain de labolition de lesclavage, les mariages
dIndiens taient quasiment mixtes entre 1849-1850. Cette situation de fait a d favoriser une
forme de tolrance des nouveaux arrivants aprs 1848.
De plus - ce nest pas le moindre des arguments - dans les rangs des affranchis, on comptait
des Indiens. Aussi, larrive de leurs compatriotes , la tension fut moins forte entre les
diffrentes ethnies, la diffrence de ce qui se passait dans les colonies franaises
dAmrique.

La question de lIndien occupant la place du Crole peut tre trs vite balaye. Laffirmation
selon laquelle lIndien occupait une place non pourvue se situe dans le droit fil des propos
prcdents. Dun ct, les propritaires ne souhaitant gure traiter avec danciens esclaves, et
ces derniers faisant peu confiance leurs anciens matres, trs peu de choix existaient pour
crer les conditions dune nouvelle industrie base sur la canne sucre. Aussi le recours la
main-duvre indienne, tait une ncessit. Par ailleurs, il y avait une symtrie entre lessor
de la canne sucre et le dveloppement de la main-duvre trangre.

J. Duval estimait quil existait un certain flegme et laxisme chez certains travailleurs croles,
qui sortent de leur retraite et offrent leurs bras contre salaire pendant quelques jours, mais
seulement pour la coupe des cannes, jamais pour lusine, ce qui, leurs yeux, les assimilerait
aux anciens esclaves et aux engags actuels 1 () Les petits Croles ou les petits Blancs, ns
de quelques Colons et daffranchis, installs dans les ilettes, dont lorigine blanche constitue
1

DUVAL Jules, Politique coloniale de la France Lle de La Runion, ses ressources, ses progrs,
limmigration et labsentisme p. 664, in Revue des Deux-Mondes, 1624 pages, imp. J. Claye,
Paris, 1860, 4e tome

32

la principale fortune. Vivant isols et insouciants, dun peu de jardinage et de pche, carts
de la grande culture par leur pauvret, de la petite par leur fiert, orgueilleusement draps
dans leurs haillons, ntant plus soutenus par la socit, ils rpugnent demander des secours
que du travail 1.
Aussi il est difficile de partager le point de vue de ceux qui affirmaient comme de Mahy, que
les Croles auraient pu sen sortir si les Indiens navaient pas occup leur emploi. Aprs
labolition, il existait plusieurs catgories de travailleurs dans lle. Il faut dissocier ceux qui
servaient comme domestiques, dautres qui travaillaient pour les cultures vivrires et enfin
ceux qui avaient t recruts spcialement pour lessor de la canne sucre.

3) Lengagisme confront aux anciennes rgles


a. Le servilisme
L'opposition entre la France et la Grande-Bretagne pour consolider leur empire colonial
trouva provisoirement un lieu de dbats sur la question du recrutement des bras. La GrandeBretagne l'a organis de faon rationnelle et mthodique. En France, il faut rappeler que le
gouvernement accorda 90 millions de francs dindemnit (au lieu des 300 millions rclams
par la commission) aux 250 000 esclaves des trois colonies. On calculait que le salaire des
affranchis tant de 75 centimes et reprsentant le double des frais que coutait lesclave, la
moiti de 75, soit 37 centimes, tait la diffrence entre le prix du travail libre et celui du
travail servile, on multipliait ce chiffre, 37 centimes, par le nombre des esclaves valides, soit
198 000, multipli son tour par celui des jours de travail, 250, pendant 5 annes, produisait
un total () en chiffres rond () de 90 millions2 .
A en croire Romuald Le Pelletier de Saint-Rmy, les adversaires de la France firent tout ce
qui tait possible pour discrditer sa politique3. La colonie anglaise du Natal, laquelle
recrute le plus de travailleurs au Mozambique, possde Inhambane une agence de
recrutement, dont le chef est M. Roobin Bining FilI. Son travail consiste uniquement
recruter des travailleurs. Il a sous ses ordres deux agents recruteurs noirs qui voyagent

Idem

COCHIN A. Labolition de lesclavage, 1979, page 79, cit par Juliette AMON-ESMRALDA. Le
systme tire donc son origine avant mme le dveloppement de lengagisme.
3

LE PELLETIER DE SAINT-REMY R. Les Colonies franaises depuis lmancipation, p.103 in


Revue des Deux-Mondes), 1858

33

l'intrieur du pays. Le but de cette agence est de dnigrer toutes les colonies franaises et
principalement La Runion au profit du Natal, au moyen de fausses rumeurs . Le Pelletier de
Saint-Rmy dtailla encore le prix dun engag ainsi :
Pendant lesclavage, un homme valait de 1000 5 000 francs. En revanche si lengag
meurt, cest une perte minime, peu importe quil soit mari, pre de famille, Moyennant, les
engags vendent leur libert pour 5, 10, 15 ans () Il touche en ralit une faible partie de
cette prime. On lui vend prix exorbitant, la culotte, le gilet, quil est oblig dendosser.
Avant mme quil shabille on le visite minutieusement, car il ne faut pas quil y ait dans cette
marchandise des non-valeurs, sil nest pas fort, robuste, bien portant, lon nen veut aucun
prix. Une fois engag, cest un colis, et on lembarque. Tant pis pour sa femme et ses enfants
sil en a. La loi ne le considre pas comme mari, et cet homme est dsormais administr,
jug, condamn par la loi franaise. En un mot, ce systme est le mme quon utilisait sous
lancien rgime, pour recruter les soldats par les racoleurs 1.
Il reconnut que les colons avaient une certaine tendance la confusion langagire, que
lavnement du travail libre devait faire disparatre toutes les traditions de lesclavage, mme
celles de la langue parle. Ltranger qui arrive dans celle belle colonie, est pniblement
tonn dentendre raisonner de la vente et de lachat de coolies, du haut prix quils valent. Ce
nest l, htons-nous de le dire, quune aberration de langage aussi regrettable quirrflchie.
Le colon qui emploie un immigrant nachte point un homme, il achte lengagement de cinq
ans que cet immigrant a contract . Le mme auteur affirma que le rgime () nest
autre chose que celui du contrat de louage douvrage tel quil rsulte de notre civilisation, qui
impose ici la limitation de dure comme caractre essentiel . Mais lauteur oubliait
manifestement que lIndien tait contraint dans lle. Souvent laccord de son premier contrat
lui a fait accepter des dettes, des journes rembourser et qu lchance des 5 ans, il tait
dans limprieuse ncessit de rempiler encore et ne le faisait pas de gaiet de cur.
De telles descriptions ont convaincu certains historiens, tel Hugh Tinker, quune nouvelle
forme desclavagisme avait cours, Sudel Fuma lui prfrant le terme de servilisme, ou
encore le salariat contraint pour Ho Hai Quang. Hugh Tinker fut parmi les premiers
affirmer clairement que lengagisme dans les les du sucre, ne fut rien dautre quune nouvelle

Un auteur du nom aussi de Charles BUET a crit, 3 mois lle Bourbon, journal dun tudiant
page 55, Vve H. Casterman, Tournai, 1884.

34

forme desclavage. Principalement dans son ouvrage1, il compila page aprs page les lments
tendant dmontrer sa thse. Avec adresse, il dtailla les moindres dimensions de lhistoire
du coolie trade, dans les possessions anglaises et franaises.

Localement, le flambeau fut repris par Sudel Fuma et Prosper Eve. Pourquoi ?
En ralit, Prosper Eve et Hubert Gerbeau ont sans doute t les premiers dvoiler les
conditions brutales de lesclavage La Runion. Leurs rflexions visrent dmolir les
dernires rsistances de la thse dun esclavage plus doux Bourbon quailleurs.
Fort de ces analyses pertinentes, Sudel Fuma a acquis la certitude que la priode qui succda
lesclavagisme ne fut autre quun systme identique sous de nombreux points. Il rsuma sa
position travers le concept quil baptisa le servilisme2.

Une frange de lopinion, consciente du comportement de certains propritaires avec les


engags, reconnut que lesclavage ne stait pas termin en 1848. Pourtant, lhistorien face
la nature des textes, doit reconnatre quil est en prsence dun systme intgrant un mode
salarial et plusieurs liberts dont nont jamais pu profiter les esclaves. Ce qui a confort
Jacques Weber, Singaravelou voire Ho Hai Quang ne pas adhrer la thse de lassimilation
de lengagisme lesclavagisme.

Firmin Lacpatia sest montr lui plus nuanc, malgr ses tudes descriptives des conditions
svres qui avaient t imposes aux immigrs indiens dans lle. Seul le statut masquait ces
conditions qui ne diffraient en rien de celles infliges aux esclaves. Naturellement, il
souligna que lengag tait soumis aux svices et que son contrat tait limit dans le temps. Il
acquit la certitude que toute la pense de lpoque reposait sur le fait que le statut de lengag
ne devait pas voluer plus que celui de lesclave. A ce propos, plusieurs observateurs ont

TINKER Hugh, A new system of slavery; the export of Indian labour overseas, 1830-1920., Institute
of Race Relations et Oxford University Press, Londres et New York, 1974, XVI + 432 p.

Selon Sudel Fuma, trois lments sont constitutifs du raisonnement et permet de revisiter lhistoire
des travailleurs dits libres et affranchis partir dune dfinition conceptuelle - le servilisme - qui
carte lide contractuelle contenue dans le concept dengagisme. Ils sont les suivants :
Le caractre discriminatoire des contrats dengagement
La violence exerce sur lesclave libr dans le cadre du rachat pralable .
Le caractre dolosif des contrats.

35

rappel ce fait singulier : il arrivait quun esclave commande des groupes dIndiens qui
pourtant possdaient une grande partie de leur libert.

Diamtralement oppos, Ho Hai Quang a pris une position qui sappuie sur une base
conomique. Il a affirm que dans le salariat contraint, la contrainte venait du fait que
lengag soumis un contrat en gnral de cinq ans navait pas la possibilit de le rompre. Or,
dans un contrat de travail classique, les deux parties sont libres de se retirer en respectant les
rgles tablies sous peine pour lengag dtre considr comme un dserteur (marron) et de
subir des poursuites, do la notion de contrainte. Lengagisme, peu tudi compar au
systme de lesclavagisme, eut lopportunit, a crit Ho Hai Quang, douvrir officiellement
les voies du salariat dans la colonie surtout aux peuples qui avaient la triste habitude de
travailler sans tre rmunrs, cest--dire les Africains Cafres, les Malbar, les Malgaches.
Sur la base de ce seul principe il est quasiment impossible dassimiler ce systme au premier.
Ils sont totalement diffrent 1.
Sur le plan national, ce dbat devait trouver un cho. V. Schlcher2 a cit les propos dun
blanc crole de La Runion3 du nom de Thomas, pour qui le rgime de nos immigrants est
presque lesclavage ou dun certain Merrau en 1877 : Le rgime auquel sont soumis les
Indiens est une sorte desclavage temporaire , et surtout de Paul Leroy-Beaulieu4,
limmigration est un procd qui (est) pire que lesclavage .

Plus rvlateur encore ce propos accablant de spontanit de Rene Dormoy, la mre de


Saint-John Perse, qui raconta en 1937 ses souvenirs denfance sur lhabitation familiale, BoisDebout, Capesterre, 60 ans 70 ans plus tt : lIndien appartenait son engagiste comme
un esclave 5.

HO HAI QUANG, Lhistoire conomique de La Runion, page 53, 2004, Lharmattan

SCHOELCHER V. Polmique coloniale (page 230, Tome II), Ed. Dsormeaux-LHarmattan, 327
pages, 1979
3

SCHNAKENBOURG Christian, Limmigration indienne en Guadeloupe (1848-1923). Histoire dun


flux migratoire, page 804, Volume 4. Thse dHistoire. Universit Provence,

BEAULIEU Paul Leroy, De La Colonie chez les peuples modernes , page 76, (1902).
Cit par Jourdain/Dorma, in Mmoire, p. 150

36

A La Runion, en 1877, il convint de dnoncer certaines pratiques archaques si lon en croit


lintervention du vice-prsident de la Chambre dagriculture1. Une circulaire du procureur de
la Rpublique enjoignit les commissaires de police de ne plus dtenir les hommes
prventivement. Cependant, larticle 34 de larrt du 30 aot 1860 nonait quun
propritaire pouvait adresser un engag au commissaire, sans jugement pralable, pour
insubordination habituelle.

Le dossier de lengagisme semble se caractriser par deux lments dun point de vue
juridique :
- dun ct, une somme de textes protgeant lIndien ;
- de lautre, la ralit des choses, o les propritaires faisaient fi des textes dans le
traitement quils rservaient aux travailleurs indiens.

b. Les diffrences entre engagisme et esclavagisme


J.F. Dupon a crit que les propritaires se sont tourns vers lInde plutt que vers lAfrique,
pour ne pas sexposer aux attaques des abolitionnistes, qui taient trs vigilants en 1848. Ce
point de vue nous parat partiellement acceptable. Les propritaires auraient sacrifi leurs
intrts conomiques, pour une simple question de rodomontades des organisations
philologiques notamment britanniques ?
Les propritaires ntaient pas dupes, ils se doutaient bien que lesclavage ne serait pas
ternel. Aussi lorsquils recrutrent les premiers travailleurs libres dans les mmes conditions
que les esclaves, ils avaient pris une avance sur la priode post-esclavagiste. Certains ne se
s adaptrent jamais lide quils ne possdaient plus desclaves mais quils disposaient
dune main duvre salarie, possdant un contrat dment scell.
Les premires rvoltes des Indiens Saint-Andr (1830), Saint-Gilles-les-Hauts (1831)2 eurent pour particularit de se produire une quinzaine dannes de labolition de lesclavage.
Quand on sait avec quelle brutalit avait t rgl le sort des quelques esclaves qui avaient

Mmoire de la Chambre dagriculture de La Runion, au Gouverneur au sujet du Rgime de Travail


tabli dans la Colonie et des modifications que lon veut y apporter, prsent par A. Sicre de
Fontbrune, 1er dcembre1877.

Voir notamment F. LACPATIA, Les Indiens de La Runion Vol. 1, Protestations de 86 Indiens


sur la proprit Soucaze et Pacme Saint-Andr (1852), idem pour 118 Indiens (Proprit de lUnion
Bras-Panon)

37

tent de se rvolter Saint-Leu (1811), il est vident dadmettre que les Indiens protestataires
furent aussi tmraires.

Nous savons trs peu de choses en dfinitive sur les esclaves indiens, hormis une ou deux
personnalits marquantes1. Dailleurs, la plupart avant 1848 avaient eu la possibilit de
conserver tel un nom ou un prnom indien, mais il nen fut pas de mme pour tous. Un
esclave du nom de Franois, Charles ou Andr, pouvait fort bien tre dorigine indienne. Sur
un autre plan, quels ont t les rapports entre les affranchis et les nouveaux engags indiens ?
Est-ce quils se sont retrouvs par une sorte de mmoire du pays dorigine ou vivaient-ils dans
lindiffrence la plus totale ? Peu de critres permettent daffirmer sils venaient de la mme
rgion ou sils appartenaient aux mmes castes. Seuls les documents notaris prcisaient
quelquefois lorigine ethnique des esclaves.
Sudel Fuma, dans la continuit des travaux dHubert Gerbeau rticent sur la sincrit des
statistiques officielles, a assur que lesclavage concerna environ 3 000 Indiens dans lle. J.F.
Graud2, sappuyant sur les donnes des habitations-sucreries, a soutenu, lui, que lesclavage
navait pas concern autant dIndiens.

Lengagisme a permis La France dintroduire des milliers de travailleurs, essentiellement


des Indiens dans ses possessions de locan Indien (La Runion) et dAmrique (Guadeloupe,
Martinique, Guyane). Pour la seule colonie de La Runion, quelques 100 000 Indiens ont t
sollicits entre 1828 et 1900.
Le phnomne de lengagisme ayant provoqu une blessure dans la mmoire collective comme le systme auquel il a succd - a t immdiatement qualifi de prolongement de
lesclavage. Sudel Fuma recourant au domaine juridique a voqu le dol. Il est vrai que
certains Indiens ont t grugs. Il a t rapport que quelques-uns dentre eux avaient t
convaincus de venir La Runion pour scher le caf, tandis que dans les colonies franaises
dAmrique, les coolies avaient t sduits par les dclarations allchantes des recruteurs et
des mestry qui leur disaient quils nauraient qu se courber pour rcuprer lor dans des
ruisseaux.

Charles NADARASSIN, affranchi, habitait au Butor St Denis et exerait le rle dinterprte.

GERAUD JF. Les esclaves du sucre Ile Bourbon 1810-1848, p.33/34, Ocan Editions, Cresoi,
Universit de La Runion, 189 pages, Dc. 2008,

38

Le fait que le contrat soit ngoci dabord en Inde a soulev des questions et rflexions. Ce
choix aurait-il t impos afin que les autorits anglaises puissent contrler en amont les
conditions de recrutement. Est-ce que la mesure fut efficace ? On rappellera la polmique qui
eut cours dans lle lorsque certains propritaires voulurent diminuer le salaire des engags. Ils
expliqurent quil leur paraissait naturel de pouvoir intervenir sur le salaire des engags tel un
usage. Mais cette prise de position ne rsista pas longtemps au respect des accords passs.
Au lendemain de labolition de lesclavage, le salariat semblait simposer la main-duvre
trangre employe dans lle. Il eut t paradoxal duser de tout autre mode dexploitation
aprs un tel vnement. Les propritaires navaient gure le choix, sils voulaient dvelopper
en toute srnit lindustrie sucrire. Pourtant la question du salaire des engags fut bien la
pierre d'achoppement du dbat sur l'engagisme. Ce systme a bien t une opration onreuse
pour les propritaires. Mme si ceux-ci ont grignot au maximum sur les revenus des engags.
Observons cette illustration des consquences du malaise des propritaires vis--vis de la
question des salaires. Britanniques et Franais recrutaient des travailleurs au Mozambique, les
premiers pour le Natal (Afrique du Sud), les seconds pour Mayotte et La Runion. La
concurrence tait vive entre eux. Les migrants engags pour un an au Natal revenaient au
Mozambique la fin de leur contrat avec une conomie de 20 30 livres, alors que les
engags revenant de La Runion aprs cinq ans de travail arrivaient les poches vides. Pour
faire face cette concurrence britannique sur le march des travailleurs engags, le dlgu
runionnais proposa au gouverneur de conseiller au syndicat des propritaires d'lever le
salaire des engags africains 25 francs par mois, avec nourriture et logement, et d'oprer une
retenue mensuelle de 20 francs, verse aux intresss uniquement lors du rapatriement, de
faon ce qu'ils aient en poche au moins 700 800 francs lors de leur retour Inhambane1.

4. Limage de lIndien La Runion au milieu du XIXe sicle


Depuis trs longtemps, lIndien bnficiait dune bonne rputation au sein des familles de
Bourbon2. Il reprsentait le bon domestique . Certains devenaient mme leurs protecteurs1.

EVE Prosper, De lancien ou du neuf, page 147, CRESOI, Universit de La Runion, 393 pages
Ocan Editions 2003.

DESMENARD A., Les travailleurs trangers La Runion in Album de lle de La Runion, pp.91
95, typographie de G. Lahuppe, Paris, 1883

39

Le Pelletier de Saint-Rmy crivit que lIndien nest point un sauvage, un tre assimilable
aux noirs de traite, comme on la parfois trop lgrement affirm. Faut-il ne voir en lui quun
enfant nayant pas suffisante conscience de son acte, lorsquil se dcide sembarquer pour
chercher du travail dans les colonies franaises ? . Ce mme auteur, sil adhrait une
opinion acceptable concernant cette partie du XIXe sicle, se montra en revanche plus
rtrograde lorsquil ajouta que lIndien se trouve dans un tat rel dinfriorit intellectuelle
vis--vis de ceux qui le sollicitent lexpatriation, lautorit publique intervient pour suppler
ce qui lui manque de ce cot et rtablir en quelque sorte lquilibre . Lautorit publique a
donc t le garant de sa vertu et de sa capacit intellectuelle ragir sur les vnements qui
survenaient lui.

Rus, intelligent, sobre, actif, il a toutes les qualits voulues pour le travail de nos champs et
de nos usines ; il se familiarise rapidement avec nos usages et les habitudes de nos maisons et
en peu de temps devient un domestique propre, intelligent . DEsmnard poursuivit en disant
que lIndien avec des apparences physiques moins sduisantes que celles du Cafre, rsiste
mieux que celui-ci aux influences morbides du Pays ; son nergie vitale, sans tre trs-grande,
est cependant de beaucoup suprieure celle de lAfricain ; la nostalgie est rare parmi eux et
le mdecin appel le soigner lorsquil est malade, trouve une nature plus rsistante qui lui
facilite sa tche .
Mais ct de ces descriptions idylliques, dautres points de vue plus ngatifs taient en
vogue dans la socit coloniale. Principalement, sa (ou ses) religion(s) lui fut reproche trs
tt. Les colons, conforts par lopinion de certains curs, dnoncrent leur paganisme. Leurs
dieux taient grotesques .
Cela na rien dtrange, dans les histoires des immigrations, les peuples derniers arrivants
portrent toujours la croix des difficults. Ils taient souvent mis lindex, voire accuss des
maux de la socit. A La Runion, aux Indiens revint lintroduction de certaines pidmies,
1

ADR 4M 157- Lettre de Delahogue M. Bret, syndic des Indiens, 28 novembre 1843. Mon cher
Bret, Si ma caution peut faire sortir Nadarassin de la prison o il a t mis par ordre suprieur, je
viens vous loffrir pour tout le temps quil restera Bourbon. Jai assur de M. le commissaire de
Police que cette mesure de svrit avait t prise contre cet Indien pour une accusation de vol port
par son matre, vol qui, vous pouvez vous en assurer, navait pas t suffisamment prouv. Nadarassin
se recommande notre bienveillance pour ses bons services chez M. le commandant Militaire qui ne
lui porterait pas un si grand intrt sil avait t serviteur infidle. Veuillez prendre note de la
proposition que je vous fais et me croire votre bien dvou, serviteur et ami. .

40

telles que la variole, le cholra ou la fivre de Bombay, aux Africains le cholra (1859). A la
fin du XIXe sicle, lorsque le nombre de Croles en ge de travailler avait considrablement
augment, les Indiens furent violemment pris parti, accuss de prendre leurs places. Pourtant
dans les champs de cannes, dans les usines sucrires ou les travaux domestiques, les Croles
navaient jamais souhait simmiscer. Il en tait de mme dans le domaine du petit commerce.
Plus tard, les Asiatiques (Chinois) furent la cible des attaques, notamment dans les journaux.
Les politiques eux-mmes eurent une part de responsabilit dans cette analyse, car dfaut de
proposer des solutions aux difficults de leurs compatriotes, ils se rfraient volontiers la
situation prtendument favorable des engags et de leurs descendants. Les adeptes de
Franois de Mahy mirent lide que le destin des Croles et de lle aurait t tout autre sans
la prsence des engags. Mais ctait oublier un peu vite lapport fondamental de ces derniers
dans le domaine prcis de la canne sucre.
Cette connaissance du caractre de lIndien a pouss un voyageur admettre quil y avait
deux catgories dIndiens dans la Colonie. Son raisonnement distinguait les Indiens des villes,
prolixes, ouverts, et une autre celle des camps. LIndien qui travaillait dans les champs
tait relativement rustre, au verbe modr. Cette dernire description nest nullement
agressive ni exagre, pour des travailleurs agricoles effectuant souvent des journes de 9
heures ou plus. Force est de reconnatre que lIndien na pas le monopole de ce trait caractre,
il appartient nimporte quel travailleur repli dans les hauts ou dans les camps, nayant
comme seuls repres que les champs de canne, lunivers des usines ou des grandes proprits.
Cette catgorie dIndiens provenait galement des campagnes de la Prsidence de Madras ou
de lInde du Nord.

C.

Lorganisation du systme

1) Une lgislation tatillonne (Pondichry et Saint-Denis)


Entre labolition et la mise en place des conventions, il sest coul une dizaine dannes.
Nous pouvons estimer que cest norme pour une colonie qui avait le dsir ardent de disposer
dune main-duvre mme de relever le dfi dune le sucre. Au cours de cette priode,
nombre de rglements furent tablis, mais ils ne furent pas la hauteur des enjeux. Selon

41

Scherer, lexprience de 1828 navait pas rellement fonctionn, parce quil ntait pas ais
pour les propritaires de faire travailler des esclaves cot des travailleurs libres. Nous avons
dj voqu ltrange situation lorsque des esclaves assumant le rle de commandeur,
donnaient des ordres des engags indiens libres !

En termes de lgislation, une premire forme de contrat fut rdige aux mois davril 1827 en
faveur des premiers travailleurs de Yanaon. Ce contrat, moins fondamental que larsenal
rglementaire des conventions qui fut mis en place plus tard, voquait dj le respect des
liberts religieuses des engags indiens. De mme, il tait crit quils ne seraient jamais
assimils aux esclaves dont certains taient leurs compatriotes.
En dpit de lavenir prometteur qui sannonait, trs vite les difficults apparurent. Un conflit
clata entre La Runion et Yanaon, portant sur les salaires impays par un ngociant de SaintDenis. Ce premier hiatus dmontra les limites de la lgislation entre les deux rgions. Les
annes suivantes, dautres rclamations furent adresses de Saint-Simon, le gouverneur de
Pondichry, concernant les navires en partance pour les Mascareignes ; ces navires taient
dpourvus de mdecin. Pour autant, les dparts des navires pour les les sucre cette poque
ntaient pas nombreux. Par ailleurs, entre 1839 et 1848, lmigration indienne fut suspendue.
Elle reprit le 29 juillet 1848. Ainsi, jusqu ladoption de la convention de 1861, une priode
dimmigration indienne souvrit la colonie, mais elle tait contrle. Plusieurs expriences
furent menes avant daboutir la solution la plus acceptable pour tous.
Lanecdote suivante rend compte de la situation floue qui existait entre la colonie et lInde : le
capitaine Hardy, commandant le navire Le Vauban, avait trouv un stratagme pour importer
de la main-duvre moindre cot car la situation de monopole de la socit dimmigration
en place ne convenait pas tous les acteurs de la filire . Il commena faire parler de lui
en 1856, lorsquil annona son intention dimporter des bufs La Runion. Aussi, il obtint
de Karikal, lautorisation daccompagner chaque animal de deux bouviers. Du coup, chacun
dentre eux, signa un contrat de travail de 5 ans La Runion ! M. Hardy attira dautres
marins intresss par le transport de bouviers. En ralit, peu de bufs quittrent le sol indien.
Le 2 aot 1856, Bdier-Prairie1 protesta et ladministrateur de Pondichry, de Verninac Saint-

Jules Bdier-Prairie, tait ngociant de La Runion reprsentant plusieurs maisons dEmigration. En


1856, il plaait 100 000 roupies dans une usine de Karikal et aurait acquis des navires. Un des convois
quil a ordonn a t bloqu devant la rivire Coringuy.

42

Maur, interdit lexportation des bouviers1. Lanne suivante, Hardy se lana dans
lexportation de chevaux. Pour cela, il expliqua quil lui tait ncessaire daccompagner son
convoi par des palefreniers. Dans un premier temps, le systme quil mit au point fonctionna,
mais au fil du temps, ses adversaires limitrent. Dans le passeport tabli pour chaque
individu, il fut spcifi sur leur statut palefrenier 2 ou bouvier . Mais le 13 juillet 1857,
redoutant une ruse de Hardy, les autorits de Pondichry firent inspecter son navire avant le
dpart. Force tait de constater que le capitaine avait respect toutes les consignes. Le Vauban
prit donc le large, mais son arrive dans lle, aucun cheval ne descendit. En revanche, les
palefreniers furent cds aux colons.
Aprs laffaire des bouviers et des palefreniers, dautres astuces furent utilises par les
capitaines de navires. Certains dentre eux ne se privrent pas pour demander aux candidats
de signer un reu, attestant quils possdaient le statut de passager bord du navire et non de
coolie, puisqu cette poque limmigration rglemente tait suspendue.

2) Le recrutement en Inde
Suite aux msaventures subies pas les premiers travailleurs, les autorits locales voulurent
offrir des gages srieux aux autorits anglo-indiennes, ce qui explique la profusion de textes
en vigueur partir de 18483. Forts de ces outils, les agents pouvaient recruter en Inde pour le
compte des autorits de La Runion. Par exemple les mestry, qui jouaient un rle fondamental
dans le recrutement, avaient vu leur primtre daction dlimit avec prcision. Ils devaient
respecter une vritable charte, mme si dans la pratique des abus furent commis4 par la suite.
1

WEBER Jacques, Les Etablissements franais en Inde au XIXe sicle (1816- 1914), 1988, pp. 10031004

ADR- 4M155 - Nadarassin fils de Virapadeatchy, 22 ans, cultivateur fut recrut le 5 aot 1861
Karikal, par le Capitaine Hardy. Il vint La Runion bord du Vauban. Originaire du village de
Marouvandechery, district de Nanilam (Tanjore). Sur le passeport valable pour un voyage, il est crit
quil servira comme palefrenier.

Nous avons rsum lensemble de ces rglements dans la partie Annexes.

Arrt du 23 juin 1849 : ( Pondichry) concernant les modalits et dengagement des Indiens. Cet
arrt reprend les dispositions des arrts des 29 juillet 20 aot 1848 du Gouverneur Pujol. Divers
articles renforcent la lgislation en faveur des Indiens. Ainsi les articles 16 et 17 prvoient des peines
contre les mestry qui recrutent des mineurs et des femmes maries, qui font des fausses dclarations ou

43

A Pondichry, des mesures drastiques furent prises pour contrer certains abus : visite
mdicale obligatoire, interrogation par un agent de lmigration pour viter les recrutements
frauduleux, questionnaire portant sur la connaissance de la destination par lengag, etc. Les
conditions de travail devaient tre poses. Mais les mestry prenaient soin dinformer
pralablement les candidats, de sorte que ce filtre ne servait plus grand chose.
Les premires heures de lengagisme indien ne furent pas toujours trs honorables. Certains
pensaient quil fallait tout prix rassembler le maximum dIndiens pour cette colonie
franaise. Les pratiques de recrutement ressemblaient plus des razzias .
A la suite de cette mesure, lesclavage, un autre trafic sinstaure, cest celui des coulys
quon commence envoyer dabord dans les les de locan indien partir de Pondichry et
Karikal. Ce qui diffrenciait leur sort de celui des esclaves, cest quils taient considrs
juridiquement comme des personnes par ladministration () Les agents recruteurs
nhsitaient pas avoir recours des rafles pour complter le contingent. Leur souvenir en est
rest dans la mmoire collective. Au dbut du sicle encore, les familles ne laissaient pas
sortir les jeunes quand un bateau tait en rade .1

Aprs 1848, les agents recruteurs se tournrent vers la cte de Coromandel (Sud-Est de
lInde). Il est clair quils ne choisissaient gure les sujets retenus pour Bourbon.
Tableau n1 : Lapport des comptoirs et agences du sud 2 limmigration indienne
Pondichry
(socit

Mah

Cocanada

Yanaon

dmigration)
1849-1860

46 129

1861

1882

1 300
76
382

se livrent des pratiques coupables dans le but dobtenir des engagements () Il est question aussi de
la tenue des registres dmigration, du mdecin bord, de la dlivrance des passeports, de la visite
mdicale. Quelques jours plus tt, La Runion, un arrt dfinitif du commissaire gnral Sarda
Garriga le 11 juin 1849 devait tre pris portant sur les modalits de recrutement, dhbergement et de
travail des engags indiens. Cet arrt comportait 26 articles.
1

ANOUSSAMY David, Lintermde franais en Inde, Secousses politiques et mutations


juridiques , LHarmattan, page 87, Ed. 2005, 401 pages
2

Nous avons rsum ce tableau en utilisant essentiellement les chiffres donns par F. Lacpatia et J.
Weber.

44

TOTAL

46 129

76

382

1 300

Le sjour des Indiens engags se prsentait-il comme une priode de transition, entre les
priodes desclavagisme et le capitalisme ? Une phase transitoire locale, qui ne passait pas
toujours dans le plus grand respect des droits des individus, mme si le cadre rpublicain
prvalait en France. Les propritaires tentrent encore de profiter ces dernires dcennies
dune main-duvre abondante. A leur dcharge, ils devaient consentir des efforts
supplmentaires, cause de la crise internationale sur le sucre et de la pression foncire qui
les obligea se sparer dune partie de leur terre. En effet, en labsence de main-duvre
engage permanente, le colonat partiaire se rvla un bon compromis pour eux. De plus, ce
systme prsent plus loin permit des milliers danciens engags de devenir propritaires
dun lopin de terre.
Ce qui est certain aussi, cest que les Indiens prsentaient une remarquable homognit :
90% taient tamouls. L'crasante majorit de l'engagement indien tait donc compose de
membres provenant de laire gographique dravidienne, parlant la mme langue et pratiquant
la religion hindoue, pour au moins 85 % dentre eux.
Louverture de limmigration indienne reprsenta une opportunit pour bon nombre dIndiens
ayant abandonn leurs anciens mtiers. Parmi eux, se trouvaient aussi bien des brahmanes1,
que des membres de basses castes, comme les chamar ou des soldats de lIndian Army.
Nous ne pouvons pas affirmer que les autorits ont volontairement introduit des membres du
clerg - lgalement ou par la force - dans la colonie. Leur prsence permit de prserver les
cultes populaires et nombre de traditions culturelles. Intgrs aux convois, ils rassuraient dans
le mme temps les travailleurs engags dans des voyages parfois prilleux dont la destination
tait incertaine.

Au lendemain de labolition de lesclavage, lex-main duvre tait toujours prsente dans


lle, elle ne stait pas envole comme par enchantement. Quest-ce qui empcha les colons

Ainsi au mois dAvril 1864, 3 ngociants de St Denis, recrutaient 5 Indiens Yanaon (Vassoumouty
Somaya, Said Hyber, Somadou Gangaya, Caldindi Vincatramarazou, Caparada Atchigadou). 2 dentre
deux appartenaient aux hautes castes, Cometty (marchand), et un Rajah (Tchattrya), les autres la
caste des pcheurs (Source : PITOEFF Patrick, Yanaon et les engags de La Runion : Trois
expriences dmigration au XIXe sicle , p 234, in Actes du Sminaire de lAHIOI, 1986, SaintDenis).

45

de faire appel eux, au lieu de solliciter des travailleurs trangers venus de loin et auxquels il
fallut apprendre les travaux des champs, les missions imparties ?
Les raisons sont de plusieurs ordres. Premirement, les propritaires ayant longtemps exploit
des esclaves avaient estim quil leur serait difficile de composer avec les mmes personnes
mais dans un cadre juridique totalement diffrent. Les abus auxquels ils se livraient dans le
pass, ne seraient plus tolrs. Ils devraient payer ces gens, qui avaient nagure gratuitement
travaill pour eux.
Deuximement, malgr les prconisations de Sarda Garriga, les anciens esclaves se
montraient peu enthousiastes pour travailler avec des matres qui les maltraitaient quelques
mois plus tt. Dsormais ils taient srs dtre rmunrs.
Chacun avait une raison valable de refonder le systme social sils voulaient
rellement esprer une russite.
De leur ct, les nouveaux arrivants possdaient certaines aptitudes particulires pour le
travail dans les champs de cannes et dans les usines sucrires.

Tentative dimmigration clandestine.


A chaque fois quun interdit tait dcrt, potentiellement il existait un risque dun
contournement de la rgle. Certains propritaires ny chapprent pas. Ils employrent
plusieurs artifices pour arriver leurs fins1.
Les provinces de Mysore et du Carnatique furent fortement sollicites par les mestry, que
Rochard et Bodet qualifiaient dagents spciaux. Ils font leur rcolte dans les villages les
plus pauvres, dans les petites localits ravages par la scheresse, la famine et la misre. Ces
malheureux, sduits par lappt dune nourriture suffisante, dun gte et de gages rguliers,
arrivaient ainsi, conduits de village en village, dans les deux dpts de Pondichry et de
Karikal2 . Cest aussi ce contexte qui les dissuada plus tard de rentrer au pays natal. Non pas
quils hassaient ce pays, mais il ny avait pas grand-chose esprer sur place. On comprend

Ce problme est peru diffremment selon que les Indiens viennent directement de Pondichry ou
transitent par lle Maurice. Y-a-t-il une confusion entre le statut de passager libre et les autres ? Il
semble que certains Indiens profitaient de cette confusion pour entrer dans lle et rclamer ensuite un
permis de sjour. Souvent, lorsque se produisaient ces cas dexception, il arrivait que ce soit des
Indiens eux-mmes qui employaient leurs compatriotes en situation irrgulire. Mais le phnomne
dimmigration clandestine ntait pas trs important La Runion.

ROCHARD J. et D. BODET, Trait dhygine, de medecine et de chirurgie navales, p. 96, Paris Ed.
Octave Doin, 1896,

46

plus aisment pourquoi ils laborrent des stratgies pour tenter de fonder leur foyer dans lle
et non pas adhrer un retour qui risquait dtre chaotique.

En 1856, un entrepreneur, Gustave Koch, demanda la permission au gouvernement du


Bengale de pouvoir recruter des travailleurs pour lle. La commission place sous lgide du
gouverneur lui-mme1, tait selon lui compose de directeurs, qui procdaient eux-mmes
lintroduction et au placement des travailleurs sur place. Les planteurs devaient payer
exclusivement les seules dpenses dintroduction.
Le comit souligna que les Indiens auraient les mmes droits que ceux qui taient Maurice
et dans les autres contres britanniques. Je peux vous assurer quen cas de problme le
gouvernement franais suivra naturellement le gouvernement du Bengale, si des
modifications devaient intervenir dans lintrt des Indiens. Dans ce contexte, le bateau
Isabelle Gabrielle, est venu Calcutta et se trouve disposition des travailleurs qui
voudraient sengager librement Je vous serai oblig de faire parvenir ma requte au
gouvernement du Bengale .
Rappelons qu cette poque une interdiction dextraire des travailleurs de lInde datant de
1839 menaait encore. Lenthousiasme de G. Koch ntait pas vain puisque le gouverneur
linforma que des discussions taient avances entre La France et la Grande-Bretagne sur ce
sujet et quil ne pouvait pas faire plus, que de joindre sa requte au dpartement concern2.

3) Limplantation La Runion
Un an aprs labolition de lesclavage, quelques 8 000 Indiens de plus furent introduits dans
lle. Le nombre total dIndiens passa rapidement environ 12 000. Cette augmentation ne fut
pas sans consquence sur lquilibre de la vie sociale de la colonie. La socit devait sadapter
cette nouvelle population laborieuse.
Les conditions dinstallation dans la colonie taient austres. Les propritaires offraient aux
engags les anciens calbanons qui avaient servi dabri aux esclaves. Ceux qui nen
possdaient pas en construisirent rapidement. Ctait souvent des longres, des btiments
1

NAI, National Archives of India, Lettre du 3. 02 1856, de Gustave Koch, C. Beadon, Gvr du
Bengale - n 5, Public (Emigration), India Office

NAI, National Archives of India, Lettre n 384 - 6 mars 1856 de Cecil Beadon, Mr Gustave
Koch, agent pour la socit dmigration La Runion , Public (Emigration), India Office

47

construits en longueur et rigs pour durablement servir, au point quon en trouve encore des
vestiges qui ont parfois t compltement restaurs dans plusieurs endroits de lle1. La thse
dune planification pour une main-duvre endogne demeure. Quand il ny avait pas de mur
de cloisonnement, un voile de tissus sparait deux familles diffrentes2. Le fait dhberger les
engags dans les btiments en dur , tait louable, encore fallait-il que ceux-ci soient bien
entretenus, ce qui ntait pas le cas partout. La Grande-Bretagne avait rclam quun agent
public contrle rgulirement ces camps surtout au niveau sanitaire pour sassurer dune
bonne hygine de vie, avant dy hberger des travailleurs. Les Britanniques craignaient, en
effet, que les mauvaises conditions sanitaires qui rgnaient dans ces camps eussent t
lorigine dun certain nombre de dcs.
Plus tard, Mackenzie devait dcouvrir une situation identique. Les camps constituaient un
ensemble de paillotes, bties avec de la boue, du chaume ou des feuilles et branches tresses.
Daprs Mackenzie les paillotes taient en gnral alignes, mais les engags ayant des
responsabilits bnficiaient de paillotes spares. Tous obtenaient souvent un jardin quils
pouvaient faire fructifier. A partir de 1893, on trouva des habitations plus solides, en
bardeaux, zinc, tuiles, etc., tandis que des amliorations taient constates dans les camps, en
ce qui concerne lalimentation en eau et les eaux uses. Le contrleur estima que, par rapport
la situation des villages en Inde, les camps de La Runion offrent des conditions de vie
trs convenables . Sur les rseaux appartenant aux communes, des robinets taient branchs
pour faciliter lusage dans les camps. Les btiments en pierre sont aligns la manire des
maisons de serviteurs dans un tablissement indien . Dans les camps, lobservateur
britannique vit beaucoup danimaux de basse-cour, qui parfois desservaient la salubrit
publique. Beaucoup dIndiens navaient rien de plus confortable dans leur village dorigine.
Cet tat de fait resta la rgle pendant plusieurs dcennies. Aprs le passage de la commission
internationale cependant, des lments furent amliors. Mais le vritable changement
survint, lorsque les travailleurs envisagrent autrement lavenir travers le colonat partiaire
ou lachat de foncier. Les propritaires consentirent laisser, parfois symboliquement, un

Cependant lors dune discussion avec un hritier de la famille Boyer de La Giroday, en 2007, celui-ci
nous indiquait sur sa proprit, un emplacement gagn aujourdhui par les filaos, en bordure dune
ravine, o se dressaient autrefois les paillotes des engags.
2

Nous ne nous tendrons pas beaucoup sur ce chapitre, en raison dun travail important ralis par
Michle MARIMOUTOU. Elle y dcrit les conditions de vie dans les camps, plus gnralement la
question de la famille indienne.

48

lopin de terre aux engags, parfois aux endroits les plus escarps pour quils les mettent en
valeur.
Tous les Indiens nacceptrent pas ces conditions prcaires. Ds 1858, les engags
suffisamment conomes, devinrent les premiers petits propritaires indiens de La Runion.
Peut-tre une voie vers lintgration, mais il sagissait, au dpart, de sortir de la situation
dhbergement provisoire que leur offraient les propritaires.
Pendant lesclavage, les propritaires staient montrs peu attentifs la question de la
nourriture donne aux esclaves. Mais sous lengagisme, les nouveaux rapports conduisirent
ces derniers fournir du riz aux travailleurs indiens. Comme la colonie ne produisait plus
cette crale, elle fut doblige dengager des ngociations avec le Vietnam, Madagascar et
lInde pour en importer. R.S. Paquiry a estim lui aussi quau point de vue social, la vie des
engags ntait pas diffrente de celle des esclaves, malgr leur contrat librement sign. La
seule diffrence, cest que les Indiens taient pays et ne pouvaient tre victimes de
chtiments corporels ou de sanctions en cas dabsence au travail. Nourris de riz, de lgumes
secs et de poisson sal, avec un commandeur, les engags partageaient en tous points le sort
de lesclave1.

Lengagisme et lide dintgration


Nous avons dj crit plus haut que Jacques Weber a combattu toute ide dassimilation de
lengagisme lesclavagisme. Comme beaucoup dauteurs, il na pas ni lexistence dabus
qui rivalisaient parfois avec des situations vcues pendant lesclavagisme. Cependant, il a
rejet lamalgame ce mme systme, car les liberts proposes aux engags Indiens aprs
1848, seront innovantes, et ne sauraient vacuer en raison de la pression des anciens maitres
sur les engags 2.

PAQUIRY Roger S. : Mmoire sur Limmigration indienne La Runion, page 11, paru dans le
supplment n 14 dans la revue Jeunesse Marxiste, 42 pages
2

Litinraire dun engag


Le 2 mai 1876, Ponin S. (M.G. 105 292), 25 ans, dbarque La Runion sur le Marie-Laure, mais
lextrait de Matricule gnral, possde dj plusieurs incohrences, puisquil nindique pas la
provenance exacte de lengag, (sa rgion, son village) et ne donne pas plus de renseignements sur ses
parents.
Dans la case nationalit, on peut y lire Malabar , qui ne signifie rien2. La premire cession est faite
ltablissement de la Ravine Creuse (C.F.C) Saint-Andr. 5 ans aprs ce premier contrat, le 9 Mai
1881, il sera engag Abel Martin, pour une anne. Le 9 mai 1882, il passera au service de G. Gann
toujours pour un an. Mais au 31 janvier 1883, il est rengag par le mme propritaire comme colon

49

Dans le mme sens, Christian Shnackenbourg a soulign que ladministration coloniale angloindienne protgeait ses candidats lmigration. Les agences dmigration, appliquaient une
rglementation prcise sur les recrutements qui plaaient la mthode anglo-indienne en
dehors des classifications desclavagisme dguis ou de traite de coolies . Si dception il
y a, dit-il, cest, nous le verrons, en aval une fois arriv sur place, quelle a toute les raisons de
ses manifester, et cruellement .
On ne saurait imaginer toutes les formes tutlaires qui entourent le coolie tant son
dpart de lInde que lors de son arrive dans les colonies 1 crivit Le Pelletier de SaintRmy.
La base de la rorganisation sociale aux colonies est simple : cest en gnral le salaire
journalier tel quil existe dans les pays dEurope ; mais cet lment principal viennent se
joindre dassez nombreux accessoires, sorte de menu bagage, lgu par le rgime servile, que
le noir avait intrt conserver, et quil tait la fois humain et politique de lui laisser. Ainsi,
indpendamment du salaire fixe par heure de travail, le Noir a droit lhabitation et la
jouissance dune certaine parcelle de terre, quil cultive et dont il vend les produits son
gr 2.
La nouvelle forme dorganisation sociale, en dfinitive, sest rvle un systme transitoire
entre lesclavagisme et le capitalisme, sans quelle puisse tre totalement classe dans le
premier systme tant ses textes fondateurs sont clairs. Sur le plan juridique il ne saurait y
avoir dassimilation possible entre ces deux systmes.
partiaire, aux 2/3 de productions, conditions obligatoires. En cas de non rcolte, il est prvu quil aura
droit 12f 50 par mois.
Dans une lettre quil adresse au directeur de lintrieur, Ponin explique quil possde un certain
pcule qui peut lui permettre de se procurer largement les besoins de la vie , que cest pour cela quil
rclame un permis de sjour temporaire en vertu de larrt du 27 mars 1867
Le 10 mars 1885, Ponin S. est propritaire de 118 ares, 70 cent. De terre, possde 2 charrettes, une
mule, et un bourriquet, 2 vaches et 2 taureaux.
9 fvrier 1885 : le syndic indique que Ponin S. est libre dengagement.
9 fvrier 1885 : Son engagiste G. Gann tmoigne aussi dans une missive quil a apprci le travail de
Ponin, ainsi que sa conduite.
8 avril 1885 : un extrait de Matricule gnrale est dlivr par le Protecteur des immigrants.
16 fvrier 1885 : Lettre de Ponin S. au directeur de lIntrieur
24 fvrier 1885 : Le maire de la Commune de St Andr, certifie que Poinin S. est de bonne vie et
murs, et possde de suffisants moyens dexistence.
10 mars 1887 : Avis favorable du secrtaire gnral, prs le Directeur de lintrieur, pour sa demande
dune premire carte de sjour
1

LE PELLETIER DE SAINT-REMY R., Les colonies franaises depuis lmancipation, pp.98, 99, in
Revue des Deux-Mondes), 1858

Idem, p.105

50

Les rgles - mme si lon a de solides raisons de penser quelles ntaient pas
systmatiquement suivies la lettre - taient parfaitement limpides :
Lengag reoit communication du contrat auquel il va se soumettre et o figurent la
dure de 5 ans de lengagement et les conditions de rapatriement.
Son tat de sant est vrifi par un mdecin.
Il lui est propos une somme dargent correspondant une avance sur sa rmunration.
Dans le dpt o il attend le dpart, il est totalement pris en charge (log, nourri et
soign en cas de maladie).
Avant lembarquement, on lui soumet une nouvelle fois le contrat quil a accept.

Toujours dans le but de souligner les efforts dploys pour que les engags arrivent
destination finale, cest--dire chez un propritaire - puisquils reprsentaient un
investissement potentiel - il existait dautres mesures prises cette fois-ci son arrive dans la
colonie :
Un commissaire limmigration tait prsent larrive des engags.
Les engags taient rpartis dans un lieu salubre (les lazarets de la Grande Chaloupe).
Les commissaires dimmigration inspectaient globalement les proprits pour se
rendre compte des conditions de traitement des travailleurs trangers.
En fin de contrat, sil nacceptait pas de nouveaux engagements, lengag est
replac disposition des autorits pour tre rapatri. A La Runion, une caisse spciale,
dite caisse de limmigration permettait de remplir cette mission.

La liste ci-dessus nest pas exhaustive mais elle exprime suffisamment limportance que
donnaient les propritaires au transport aller-retour de leurs travailleurs, mme si dans la
dernire partie, on peut sans se tromper en admettant que ces propritaires taient moins
enclins sassurer que leurs anciens travailleurs taient bien rentrs chez eux. Il parat donc
inappropri daffirmer que le sort des engags tait similaire celui des esclaves. Eu gard de
cette premire partie de notre dmonstration, nous aurions du mal confondre le dpart et
larrive des Indiens la situation qui prvalait pour les esclaves, quils soient Africains,
Indiens ou autres. Encore une fois, le cadre juridique jouait indubitablement en leur faveur.

51

Le Pelletier de Saint-Rmy1 admit que les colons avaient une certaine tendance la confusion
langagire, que lavnement du travail libre devait faire disparatre toutes les traditions de
lesclavage, mme celles de la langue parle. Ltranger qui arrive dans cette belle colonie,
est pniblement tonn dentendre raisonner de la vente et de lachat de coolies, du haut prix
quils valent. Ce nest l, htons-nous de le dire, quune aberration de langage aussi
regrettable quirrflchie. Le colon qui emploie un immigrant nachte point un homme, il
achte lengagement de cinq ans que cet immigrant a contract .
Le mme auteur affirma que le rgime () nest autre chose que celui du contrat de louage
douvrage tel quil rsulte de notre civilisation, qui impose ici la limite de dure comme
caractre essentiel .
Lengagisme fut aussi, dans une certaine mesure, un moyen dtourn pour les Indiens de
rester dans la colonie. A linstar de certains affranchis2, la pratique de lengagement fictif a
subsist au temps. Lorsquun individu tait engag, dabord il ne tombait plus sous le coup de
la loi sur le vagabondage et ntait pas inquit par la justice. Il chappait, par exemple, la
taxe qui frappait les permissionnaires. En ralit, il pouvait vaquer ses propres occupations,
effectuer ses propres affaires. Trs certainement, les autorits sanctionnaient durement les
contrevenants. Il serait maladroit de fermer les yeux sur ce procd. Dailleurs, il a aussi
profit aux propritaires, auxquels les pseudos engags taient redevables3.
Comment un individu devait-il prouver sa bonne foi, sil navait pas russi nouer un vrai
contrat avec un engagiste ? Certes lpoque, les contrats se multipliaient, il tait difficile de
les viter. Mais les conditions proposes ntaient pas toujours exceptionnelles.
Deuximement, lindividu nayant pas de contrat devait dtenir dfaut un permis de sjour.
Mais pour peu que lon observe les critres dattribution dun permis de sjour, il est
impensable quil ait t systmatiquement attribu tout Indien dmuni de contrat.

Idem, p.100

PATU DE ROSEMONT, Rapport au Comice agricole de Sainte-Suzanne, sur la question Quelle


est la somme de travail que donnent les nouveaux affranchis ? 1854, De Lahuppe, imp. du
Gouvernement. Il rapporte que lengagement fictif est un engagement pass pour la forme par un
affranchi avec un prtendu engagiste qui, moyennant quelques services domestiques ou mme une
petite rtribution mensuelle que lui paye lengag fictif, lui laisse toute libert. Patu de Rosemont note
avec une certaine lucidit que certains propritaires qui ne possdaient pas desclave avant 1848,
prirent plusieurs engags ensuite. Comment pouvaient-ils subvenir leurs besoins ?
3

Les arrts du 17 fvrier 1848 condamnrent lembauchage et les engagements fictifs et les
domestiques tout autre engag ne respectant les clauses du contrat.

52

Pour le permis de sjour, outre les pices ncessaires apporter et la somme payer, lIndien
avait tout intrt se munir dun ou plusieurs tmoignages de bon tat de conduite, pouvant
tre dlivrs par le commissaire de police par exemple ou des personnalits. En la matire, ces
prcieuses lettres ntaient pas courantes. Seuls les individus qui avaient russi obtenir la
confiance de leurs anciens employeurs pouvaient esprer un tel document. Ce raisonnement
permet de mieux saisir le nombre important dIndiens signals la maison darrt dans cette
priode. Ces sans-papiers taient directement poursuivis pour dlit de vagabondage et
conduits en prison.

Il semble que les premiers contingents dIndiens reurent un traitement relativement


raisonnable. Le 23 juin 1852, le Docteur Mouat rendit un rapport sur les conditions
dhbergement des Indiens dans lle1. Il nota quils taient en gnral bien traits, que ce soit
au niveau de la nourriture ou des vtements. Les 23 000 Indiens de lle semblaient vivre
sereinement leur sjour. En revanche, parmi les points qui lui paraissaient obscurs taient
ltat de promiscuit avr sur les navires, ainsi que les mesures de rtorsion lourdes pour les
dlits de vagabondage. Malgr ces points, le rapport de Mouat tait un vritable plbiscite
louverture de nouveaux rapports dans le cadre de lmigration indienne2. Jacques Weber a
dailleurs rapproch ce document avec le changement de ton qui intervint quelques temps
aprs entre le gouvernement de Madras et La France. A cette poque, Lord Dalhousie,
gouverneur du Bengale, tait en faveur dune lgalisation des migrations vers lle Bourbon.
Alors que le gouvernement de Madras se montrait lui-mme favorable cette dcision, il
dclara quil tait grand temps de fermer lmigration en direction des West Indies, en
ajoutant quil serait judicieux douvrir une agence commune pour lle Maurice et La
Runion.
Le 18 janvier 1853, le gouverneur Hubert Delisle, dans un souci defficacit, octroya un droit
exclusif la Socit dImmigration de La Runion. La S.I.R., unique interlocuteur, avait pour
but de contrler toute introduction de coolies dans lle. Deux ans plus tard, la S.I.R perdit ce
monopole.

Article publi dans le The friend of India , sous le titre De lmigration Bourbon , cit par J.
Weber, p. 1062.
2

GEOGHEGAN, Notice on Emigration from India, p. 17. Rapport labor, sous couvert du
Dpartement de lAgriculture, des Revenus et du Commerce, gouvernement britannique. 144 pages.
Governement Printing Office.

53

Tableau n 2 : Introduction des Indiens dans lle (1828-1885)1


DEBUT
IMMIGRATION

SUSPENSION
IMMIGRATION

REPRISE
IMMIGRATION

CONVENTION
FRANCO-ANGLAISE

FIN IMMIGRATION

Fin de lpoque

1828 : 1 100

1839 :

1848 : 3 440

1860 : 1 352

1882 : 1 274

napolonienne

1829 : 1 001

1840 :

1849 : 8 078

1861 : 7 111

1883 : pas denvoi

1830 : 3 012

1841 :

1850 : 6 598

1862 : 4 963

1884 :

1815 :

1831 :

1842 :

1851 : 4 107 *

1863 : 2 887

1816 :

1832 :

1843 :

1852 : 3 383

1864 : 4 839

1817 :

1833 :

1844 : 1 350

1853 : 3 181

1865 : 1 113

1818 :

1834 :

1845 :

1854 : 9 135

1866 : 2 518

1835 :

1846 :

1855 : 3 097

1867 : pas denvoi

Premiers dparts

1836 :

1847 : 1 944

1856 : 2 233

1868 : pas denvoi

1819 :

1837 :

1857 : 1 449

1869 : 1 081

1820 :

1838 :

1858 : 1 324

1870 : pas denvoi

1859 : 2 394

1871 : pas denvoi

1821 :
1822 :

1872 : pas denvoi

1823 :

1873 : 1 036

1824 :

1874 : 1 144

1825 :

1875 : 689

1826 :

1876 : 1 035

1827 :

1877 : 1 503

DERNIER
NAVIRE

1885 2 fvrier

1878 : 303
1879 : 1 573
1880 : 1 690
1881 : 625

Aprs la disparition de la S.I.R, une association des planteurs de lle, baptise Socit
agricole , dcida de conclure localement des contrats.
Au cours de lanne 1855, une nouvelle crise secoua les milieux de limmigration. Les
accords passs - qui seraient au dtriment des colonies dAmrique - ne pouvant tre
respects, le ministre des Colonies annona une suspension de limmigration jusquen 1857.
Finalement cette suspension profitera aux colonies dAmrique (Martinique, Guadeloupe).
Sur cette question de limplantation, il est utile de rappeler cette anecdote. Plusieurs
commerants de Saint-Denis adressrent une lettre au Directeur de lIntrieur. Ils taient
inquiets propos dun rcent arrt ordonnant la fermeture immdiate des boutiques tenues
par des Indiens qui taient venus dans lle en tant quengags. Ils voqurent
1

Les chiffres proviennent des sources de J. Weber, P. Eve, S. Fuma, F. Lacpatia,

54

les inconvnients et suites fcheuses quaurait pu entraner la mise excution de cet arrt.
Pour eux, il ny avait aucune distinction faire entre les Indiens venus comme passagers et
ceux comme engags. Ils soulignrent quils navaient jamais eu vent de difficults ce
niveau. Mais avouaient-ils, chacun de nous vendait ces Indiens, sous la garantie de leurs
patentes, garantie que ladministration elle-mme semblait nous donner en leur dlivrant des
patentes. Ces hommes sont dbiteurs au moins de 40 000 francs. Mais maintenant ils ne
pourront plus payer leurs dettes sils nont pas une relation daffaires. Cette mesure va crer
des suites graves pour les Indiens et pour nous commerants impays1. Les commerants
demandrent un sursis pour que ces immigrants puissent vendre leurs produits et les payer au
moins jusqu la fin de lanne 1854.

4) Les facteurs de dparts


Nous avons numr ci-aprs les multiples raisons qui ont pouss les Indiens fuir ainsi leur
pays. La Grande-Bretagne tenait l une responsabilit puisquelle avait t partiellement
responsable de la misre du pays, notamment avec laffaire des filatures de Manchester.
Face aux importations anglaises, lartisanat local eut le plus grand mal y faire face.
Beaucoup continurent jusqu la ruine. Aussi lorsquarrivrent les propositions de
recrutement migratoire, celles-ci reprsentaient souvent une issue pour les autorits angloindiennes qui cherchaient des solutions pour diminuer les tensions sociales dans les rgions et
les villages. En dautres termes, la France et la Grande-Bretagne profitrent des priodes de
faiblesse sociale, conomique et politique du pays pour lancer leur politique de recrutement
de travailleurs. Tous les historiens ne sont pas daccord sur cette version des faits. Ils sont
tellement nombreux (et tellement misrables) que cest leur rendre service que de les pousser
migrer. LInde pauvre du XVIIIe et du XIXe sicle, traverse par de nombreuses crises
dont celle de lartisanat, rejetait quasiment la mer ses Femmes et Hommes. Ceux-ci
trouvrent une voie royale dans lmigration indienne ? Cette ide longtemps entretenue
na pas toujours t vraie. Cette vision dune Inde surpeuple dversant ses excdents dune

ADR -2Q156 Sign les commerants : Beauvillain, de Palmas et C, Salaun, Julienne, Ste
Colombe ()

55

population exubrante dans toute la zone intertropicale de la plante pour sen dbarrasser est
totalement fausse 1.
Naturellement, il est un fait que les autorits anglo-indiennes sinterrogeaient chaque fois
avant de donner leur accord pour un dpart dimmigrants. Le contraire eut t tonnant. Il
suffit de constater que chaque priode de ngociation des principaux accords rpondait aussi
une situation de dtresse particulire en Inde.

Pour expliquer le dpart des Indiens de leur pays vers des rgions inconnues, Singaravlou et
Weber ont nonc :
-

la famine et les disettes2

les agriculteurs chasss de leurs terres en raison dendettement

les pressions fiscales des zamindar3

les tisserands dfaits par la concurrence des cotonnades venues dAngleterre (du
Lancashire notamment).

Singaravlou qui cita Bhatia, a expliqu que dans la deuxime moiti du XIXe sicle, on
assista un transfert de la proprit des terres des mains des cultivateurs celles des classes
urbaines des commerants et dusuriers qui trouvrent l un placement fructueux.
Les mestry, comme la soulign Jacques Weber, jouaient sur un autre registre. En effet, ils
surveillaient de manire machiavlique les cultivateurs scroulant sous le poids des dettes
envers les zamindars et ruins par le systme de jjmani4. Plusieurs auteurs ont not que dans
tout le pays, cette poque, le systme villageois traditionnel tait tiraill plusieurs niveaux.
Les msrasdr5 luttaient contre lindivision des terres, quand en face se dressait le systme
rotwari (plus individualiste ?). Devant ces changements exceptionnels, les recruteurs
1

SCHNAKENBOURG Christian, Limmigration indienne en Guadeloupe (1848-1923). Histoire dun


flux migratoire. Thse dHistoire contemporaine soutenue le 2 avril 2005, lUniversit Provence,
sous la direction du Professeur Philippe MIOCHE. Volume 1, page 208

SINGARAVELOU, Les Indiens de la Guadeloupe, page 32, Etude de Gographie Humaine, 1975,
240 p. Tir compte dauteur

Un zamindar tait un aristocrate, riche propritaire pour lequel travaillaient des paysans, souvent
dpendants. Ceux-ci taient tenus de lui verser des taxes.

Le systme Jjmani tait une dclinaison du systme des castes. Celles infrieures offraient leurs
services aux couches dirigeantes. Elles recevaient en contrepartie des produits de la rcolte. Voir
Annexes

Voir le glossaire en Annexes

56

navaient pas eu besoin de dvelopper de grands chapitres pour convaincre les candidats
lmigration.
La Prsidence de Madras traversa une srie de famines partir de 1853, qui poussa les
populations fuir cette rgion. Par ailleurs, lenfermement dans lequel certains propritaires
maintenaient les petits agriculteurs, incita ceux-ci abandonner ds la premire occasion.
Dans le sud, limportance numrique des groupes appels communment parias a pes sur les
recrutements. Dans les districts surpeupls du Tamil Nadou, lappel la main-duvre
reprsentait pour les petits propritaires terriens un grand espoir. Parmi eux, il y avait un
grand nombre dIntouchables, rangs au rang desclaves par les castes suprieures . Ces
dernires redoutaient ces aventures au-del des ocans. A cette poque, les Intouchables
reprsentaient 1/5 de la population du Tamil Nadou. Dans certains districts, leur nombre tait
trs suprieur. A Chingleput 27% de la population tait intouchable, Tanjore 21%. La
majorit venait de Tanjore, Sud Arcot, Trichinapally, Vizagapatnam, Ganjam et
Rajahmundy1.

Lvocation des Cipayes La Runion peut faire rver car elle placerait notre le en plein
cur de lhistoire de lInde britannique. Mais il est peu vraisemblable que beaucoup de
Cipayes aient t introduits dans la colonie. Nous ne relevons que quelques tmoignages
isols de personnes dont un parent lointain avait eu des liens avec les Cipayes. Dans les
archives, aucune mention spciale nest faite sur ce groupe particulier2. A considrer quun
courant favorable existait pour lenvoi des ventuels insurgs dans les colonies, il faudrait
que les autorits indo-britanniques aient eu limagination fertile pour penser quelles taient
dfinitivement dbarrasses de ceux-ci.3

A noter quen raison du dpart, des travailleurs Kralites vers Ceylan et Maurice, la fin du 18e
sicle tous les Indiens introduits ont t qualifis de Malabar. Mais ce nest pas la seule raison. On lira
Christian Barat, Lhindouisme
2

CAOM - (C. 952 D. 5028) 10.10.1857- Propositions portes au Gouverneur de Maurice par le
lieutenant de Vaisseau Briolet, savoir mettre disposition des troupes de La Runion au cas o la
rvolte qui vient dclater en Inde se poursuivait La Runion. Suit une rponse du Gouverneur H. De
Lisle. Par ailleurs il est noter que dans lhistoire, un corps de volontaires avait t constitu
Bourbon en 1758 pour combattre lors de la guerre de 7 ans en Inde : 9 vaisseaux dont 3 342 hommes
avaient t mobiliss pour semparer de lInde.
3

KEAY John, India, a history, p. 436, Harper Collins publishers, 576 pages, Londres 2004.
Lire aussi K. Saunders, page 93, en 1858, les troubles dans diverses provinces de lInde,
laugmentation des prix des aliments a sensiblement influenc lmigration . Correspondance de Sir

57

Une autre piste est prendre en compte. Si on met lhypothse que le coolie trade tait un
excellent moyen pour loigner les fauteurs de troubles, nous savons galement que les
vnements impliquant des Cipayes staient produits surtout dans le nord de lInde. Or les
effectifs envoys massivement La Runion provenaient surtout de la Prsidence de Madras1
au sud du pays. Dailleurs ladite -rvolte2 a t faiblement ressentie Madras et Bombay.
En 1858, lmigration culminait globalement 45 000 dparts depuis lInde3. Beaucoup ont
estim avec raison que ce nombre tait aussi en partie provoqu par la rvolte des Cipayes,
dautant que beaucoup dmigrants prfraient opter pour la traverse de kla-pni, (eauxnoires), afin dviter un isolement forc Port-Blair (les Andaman et Nicobar), synonyme de
chtiment.

W. Stevenson E. B. Lytton Bart. 8 juin 1859 in British Colonial reports for 1858, West Indies and
Mauritius, p. 115, cit par K. Saunders.
1

Les secteurs concerns par lmigration dans la partie Sud de lInde (Prsidence de Madras) furent
Godavery, Vizagapatnam et les districts de Ganjam, Madras et Chingleput. En 1857, les secteurs de
Tanjore, Trichinopoly, le Sud Arcot, Vizagapatnam, Ganjam et Rajahmundry dans le Nord taient des
terres toujours sollicites pour lmigration (Geogeghan p.67)
2

Cette rvolte des Cipayes, a t qualifie par les Anglais de Sepoy Bengal , Indian Mutiny
alors que les Indiens voquaient un soulvement national ou la premire guerre
dindpendance ou encore la Grande Rebellion .

GEOGEGHAN J., Page 65

58

Tableau n 3 : Lieux de recrutement de travailleurs indiens entre 1851 et 1883


CALCUTTA

KARAIKAL

YANAON

PONDICHERY

MADRAS

CAWNPORE

TINNELVELLY

KITSNA

SALEM

CHINGLEPET

JESSORE

TRITCHINOPOLY

GODAVERY

ARCOT SUD

NELLORE

BANCOORAH

TANJORE

VIZAGAPATNAM

COIMBATORE

ARCOT NORD

BHANGULPORE

MADURAI

GAJAM

MASORE

PATNA

CUTTACK

GUNTUR
KURNOOL

CHUPPRA

CUDDAPAH

BENARES

BELLARY

SHAHABAD
JAUNPORE
KRISHNAGUR
HAZAREEBAGH
MONGHIR
ARRAH
TRIHOOT
BIHAR
FUTTETPORE
GARUCKPORE
GAYA
DYNAPORE
GAZEEPORE
NIRZPORE
AZIMGHUR
NUDDEA

A cette poque, il y avait aussi une grosse demande venant de Maurice1. Ctait une
excellente priode pour la canne sucre.
On peut sinterroger sur limpact de la rvolte des Cipayes (1857) sur lmigration indienne et
se demander si elle a influenc indirectement la signature de la convention franco-britanique
de 1860 portant sur limmigration indienne. Les principaux textes de lpoque font peu de
corrlation entre cette bataille et le dpart des milliers dhommes et de femmes pour les les
du sucre. Hugues Tinker a affirm que ctait surtout vers les les Andaman et Nicobar, que
furent expdis les insurgs de la rvolte des Cipayes2.
1

Nous avons dj prcis que le Bihar, venait en tte des rgions sollicites pour lmigration. En
gnral, les provinces du nord-ouest furent mises contribution, ainsi que louest du Bengale.
Gnralement le Bihar et Chota Nagpur taient les terrains de recrutement, qui procuraient les HillCoolies Dans les provinces du nord-ouest, les secteurs de Cawnpore, lOudh, mais aussi Arrah,
Gyah, Patna, Allahabad et Ghazipur. Deuxime Fatihpur, Jaunpur, Gorakhpur, Azimgarh, Chaprah et
Mungir.
2

Les raisons multiples de la rvolte ne doivent pas occulter la goutte deau qui fit dborder le vase. Le
mcontentement avait dbut au lendemain du conflit avec lAfghanistan en 1842. Une rumeur
prtendit que les Britanniques staient mis dans la tte de faire en sorte les soldats indiens perdent

59

J. Keay a soulign que cette rvolte ne se fondait pas sur un seul motif nationaliste, mais
quelle tait la rsultante dun certain nombre de mcontentements divers. De fait, il ny avait
qu voir selon lui le caractre htroclite des rebelles . La Grande Rvolte tait dune
grande ampleur historique, mais elle ne fut pas la premire1.
En 1806, Vellore (Tamil Nadou), des soldats avaient refus les nouveaux rglements
vestimentaires. Luniforme mais encore plus le bret en cuir quon avait tent de leur imposer
avaient t ressentis comme une agression par les hindous, qui provoqurent des dsordres
dans la Madras Army. Pour autant, cette poque, aucun soldat ni mme aucun contingent
navait t expuls vers lle Maurice ou La Runion pour servir comme domestiques,
puisqu cette date le coolie trade tait encore embryonnaire. Pour clore ce chapitre, nous
devons rappeler qu chaque fois que des Cipayes furent envoys sur les fronts extrieurs de
Birmanie ou de Ceylan, ils navaient pas hsit un seul instant rclamer une sorte de prime
pour compenser leur haut-rang . Une stature perdue (selon eux) en affrontant le kla-pni.

5) Limpact du kla-pni
La porte du concept du kla-pni sera analyse, plus loin, mais nous pouvons dores et dj
prciser son objectif. Kla-pni, n du Code de Manou, texte antrieur Jsus Christ, affirme
que tout hindou ayant franchi locan - pour quelque motif que ce soit - perdait
immdiatement son statut religieux. Si ce texte pesait au XIXe sicle normment sur la vie
des Indiens, les difficults sociales (famines, alas climatiques) eurent raison de lautorit
leur rang de caste et sorientent vers le catholicisme. Les soldats ragirent vigoureusement lorsquils
apprirent quils pourraient tre amens servir en Birmanie. Ceux de Madras et de Bombay les
avaient prcds.
En 1856, un autre fait fut interprt comme une provocation. Les Cipayes protestrent contre
lutilisation de la graisse animale dans la fabrication des cartouches du fusil Lee-enfield. En fait dans
le cadre de lutilisation de cette nouvelle arme, ils devaient dchirer lemballage des cartouches avec
leurs dents avant de les charger dans leur fusil. Que ce soit les soldats hindous ou les soldats
musulmans, tous taient vigoureusement opposs ce procd, craignant dtre souills avec la graisse
de buf ou de porc. Le nom de la rvolte est souvent associ Mangal Pandey, du nom dun cipaye
qui fut le premier exprimer le refus le 29 mars 1857 dans la localit de Barrackpur, mme si les
affrontements se produisirent le 10 mai Meerut, non loin de Delhi. La rvolte des Cipayes toucha
principalement la Prsidence du Bengale et des Etats princiers voisins. Que ce soit Madras ou
Bombay, les troupes manquaient dhomognit et de soutien dans la population. Les affrontements
survenus Meerut restaient fort loigns.
1

Un sicle auparavant H. Munro fit excuter sans la moindre hsitation la section des Bengal Sepoy,
aprs que ceux-ci ont refus de respecter ses ordres. Mais la Bataille de Baksar ne fut pas un acte isol
de rbellion, loin sen faut. (Octobre 22, 1764).

60

religieuse. Parmi les milliers dIndiens qui ont rpondu lappel des mestry pour le travail
doutre-mer, figurait un grand nombre de misreux. Ceux-l nattendaient pas grand-chose
dun retour au pays. En dautres termes, ils navaient rien perdre.
Pour autant, en quittant le pays, ils savaient quils bnficieraient si besoin dun billet retour,
conscients de fouler du pied la fameuse loi. Ces travailleurs, souvent classs au plus bas de
lchelle sociale indienne, avaient fort faire pour survivre. Lobservation de la loi de Manou
devenait un luxe. Hormis quelques cas spcifiques ou quelques grandes familles dpossdes,
il paraissait inconcevable pour des personnes aises de se joindre laventure des les sucre,
surtout dans le contexte rigide de castes qui dominait lInde au XIXe sicle, bien que ce
systme nait pas t identique dans toutes les rgions du pays. Aussi des commerants
indiens assimils aux grandes castes du sud de lInde, se rendirent dans les les de Maurice et
La Runion. Ceux-l espraient tendre leur rayonnement dans la partie sud-ouest de locan
Indien.
D.W.D. Comins prcisa que la notion de caste ne fut pas seulement modifie aprs que les
Indiens ont quitt lInde, mais quelle fut mme parfois totalement renverse. En British
Guiana, il arrivait quun Indien de haute caste, travaillt sous la conduite dun autre de caste
infrieure, sans protestations. Des engags de caste Chettri, Rajput ou Thakur pouvaient se
marier avec des personnes de castes infrieures. Un peu plus loin, au Surinam, il a rencontr
des gens aux allures de brahmanes, mais qui consommaient de la viande de porc et des ufs.
Ils disaient quaucun individu au monde ne pouvait se dire hindou aprs avoir travers
locan. Combien de milliers de familles ne sont pas rentres en Inde, traumatises par ce
concept ? L encore, aucun outil nest notre disposition pour valuer ce phnomne. Par
ailleurs, le fait que ces familles sestimaient elles-mmes comme faisant partie des couches
les plus faibles de la socit les excluait de lapplication dun tel principe.
Pour les engags qui retournrent dans leur village natal, il est ressorti de plusieurs rcits
quils navaient pas reu daccueil particulirement chaleureux de la part de leurs parents ou
de leurs amis. Certains durent quasiment racheter leur priode dabsence et le faible
pcule qui leur restait tait vite dpens. Ils avaient aussi acquis la certitude quil leur faudrait
beaucoup dargent pour retrouver (ou monnayer) leur caste dans leurs villages. Aussi
prfraient-ils repartir dans les colonies1, en esprant obtenir un nouveau contrat.

TINKER H., Op. Cit, p. 209

61

II.

LES CONVENTIONS (1859-1861)

A. La demande des colonies dAmrique


1) La situation aux Antilles
Ainsi que le rappelait fort justement C. Shnackenbourg, lexistence dun change migratoire
sappuie sur la prsence de deux lments qui se compltent. Dans un cas, un premier pays
exprime le besoin de travailleurs ; Dans le second, les hommes sont dans la ncessit de
partir Des lments qualifis de push et pull factors, omniprsents tout au long du XIXe
sicle.
Ce nest quen 1852 que le gouvernement lana les premires oprations dimmigration
indienne pour les Antilles. Le dcret du 27 mars 1852 permit au capitaine Blanc qui
reprsentait trois ngociants nantais dobtenir une prime de 250 francs par Indien introduit en
Martinique ou en Guadeloupe. Il devait transporter 4 000 coolies sur 6 ans aux Antilles, au
prix de 500 francs par adulte et 300 francs pour les enfants. Il en introduisit seulement 2 000
avant de se dtourner de cette voie.
A la fin de 1852, les colons se runirent Fort de France et dclarrent que limmigration
indienne tait indispensable au pays1. Il ny a pas de temps perdre disaient-ils. Deux
ptitions furent adresses, lune au Ministre de la Marine, lautre lEmpereur, leffet
dautoriser un emprunt de 5 millions de francs, remboursable en 20 ans par annuit de
250 000 francs prlever sur les recettes gnrales du budget local, laquelle somme devant
servir aux frais dintroduction de 20 000 Indiens de Calcutta dans un dlai de 4 annes 2.
Mais le gouverneur contesta cette vision des colons. Dans une missive au Ministre de la
Marine, il dclara que ce tableau tait erron et quil convenait mieux de sen rendre compte

LACASCADE Pierre, Esclavage et Immigration, La question de la main duvre aux Antilles, p. 63,
thse de doctorat, imp. Des facults, A. Michalon, Paris, 1907.

Ces deux ptitions sont signes de A. de Maynard ( secrtaire), Le Pelletier du Clary (prsident) et J.
Vergeron, secrtaire.

62

sur place. Il regretta que le Conseil priv ne puisse entendre lavis des habitants eux-mmes1.
Dailleurs, la sance du Conseil Priv du 24 janvier 1853 fut consacre cela. Les colons
furent questionns. Loin de cder sur la main-duvre, les autorits auraient prfr voir les
colons apprendre lart agricole, perfectionner loutillage, commander des machines, etc. Or
les colons demandaient lapport de 20 000 Indiens !
Au mois de mai 1854, un premier convoi, lAurlie2, transporta 314 coolies. En 1853, selon
les premiers accords, la Compagnie devait fournir 15 000 coolies aux Antilles pendant 4 ans.
En 1858, peine la moiti tait arrive. Au total pour la priode (1880-1882), 6 424 Coolies
furent envoys en Guadeloupe3. Lle tenta lexprience des Madriens. 180 furent introduits,
36 en Martinique. Les Chinois avaient galement t appels mais la prime dintroduction
(650 francs) tait trop leve. De 1853 1861, 979 Chinois entrrent en Martinique et 428 en
Guadeloupe.
Il nest pas rellement question du manque de bras. On souhaite supplanter le travailleur
Crole, le remplacer par ltranger, par le coolie indien, moins pour avoir des travailleurs bon
march, ce qui neut pas t un tort, que pour rprimer les prtentions dune libert naissante,
ce qui est hideux . Pour appuyer ses dires, Mr Lacascade rappela quoffrir un Indien 80
centimes par jour, ctait rduire les aspirations du Crole cette seule perspective de 16 sous
par jour4.
Dautres critiques furent formules et non des moindres, les Indiens tant rendus
responsables des malheurs des nouveaux libres au lendemain de lmancipation, responsables
de lchec des revendications de ceux-ci. Pas un auteur qui ne les mentionnt sans les associer
lchec du Noir . Pas un qui ne les institut systmatiquement briseur de grve,
despoir, dambition et dmancipation. En effet plus lIndien est esclave, plus le Noir est
mancip () travers cette trame historique semblent se rgler bien des comptes
interethniques. Vision sans doute ncessaire lvacuation des tensions psychologiques non
1

SMERALDA-AMON Juliette, La Question de limmigration indienne dans son environnement


socio-conomique Martiniquais, 1848-1900, juin 1996, 429 pages, LHarmattan, p. 63.
2

Lun des premiers convois, rgulirement cit concerne lAurlie. Le 5 fvier 1853, ce navire
conduit de Karikal, la Martinique, 322 migrants. 9 dentre eux ont succomb au cours du voyage,
victime de la gale.

De 1854 1889, 43.326 Indiens furent introduits dans la colonie. Le nombre de travailleurs passa de
41 610 en 1857 77 890 en 1864.

LACASCADE Pierre, Esclavage et Immigration, la question de la main duvre aux Antilles, p. 82,
thse de doctorat, imp. Des facults, A. Michalon, Paris, 1907,

63

extrioriss ou non assumes dans le quotidien .1 LIndien ntait pas le bienvenu, il tait
qualifi de briseur de grve. Pour les Noirs, les Indiens participaient la permanence de
lesclavage, puisquils acceptaient de travailler pour les Blancs. Une trahison que ne
percevaient pas ncessairement les personnes concernes. Transport des milliers de
kilomtres, lIndien avait t appel pour remplir une mission, celle de relever les champs de
cannes et de dvelopper lindustrie sucrire. Son rapport contractuel aux anciens matres
ntait pas affect par des antcdents.
Contrairement la thse admise La Runion que les esclaves avaient refus de travailler
pour leurs anciens matres, aux Antilles les anciens esclaves sont rests dans les champs aprs
1848. Outre quelques semaines dabsence dans le prolongement de lmancipation, ils furent
ensuite bien prsents. Dailleurs, leur prsence se manifesta travers les chiffres de
production de 1852 et des annes suivantes. Quant aux Indiens, ils taient dj autour de 4000
en 1857. J.S. Amon se demandait sil ne fallait pas dj les impliquer dans le retour des bons
chiffres de la production locale2.
Alors quofficiellement la Grande-Bretagne avait mis un hol limmigration indienne vers
lle de La Runion, le 11 novembre 1882, la porte restait ouverte en ce qui concernait les
colonies franaises dAmrique. Lintroduction de travailleurs indiens se poursuivit jusquen
1889. De mme, lorsque La Runion commena connatre quelques mandres dans sa
politique dintroduction, cause de la part qui tait faite ces mmes les franaises de La
Martinique et de la Guadeloupe, la rgle des deux-tiers fut adopte en leur faveur.
La convention de 1861 ouvrit les prsidences du Bengale et de Madras3 aux colonies
franaises et tendit limmigration indienne aux Antilles franaises. Favorisait-elle encore
plus linstallation des Indiens ? Etions-nous dans une priode favorable linstallation des
1

SMERALDA-AMON Juliette, La Question de limmigration indienne dans son environnement


socio-conomique Martiniquais, 1848-900, juin 1996, 429 pages, LHarmattan
2

Blrald est trs explicite sur le droulement des vnements, nhsitant pas contredire la thse
souvent rpandue de prtendu effondrement de la production sucrire, entran par de mauvais
prtexte car prcisment en 1852 la production sucrire de la Martinique se situe un niveau record
() Blrald qui aura constat contradictoirement que, () la rarfaction tendancielle du volume de
main-duvre disponible pour la grande plantation se trouve singulirement aggrave par le
dveloppement spectaculaire dune petite paysannerie indpendante. Cit par J. S. AMON.

Par arrt du 17 octobre 1862, les habitants ont t autoriss recruter directement tous frais leu
charge, des travailleurs dans le district de Madras (Rap.Miot p. 146)

64

Indiens ? Selon J. Weber, larticle additionnel de 1861 changea la donne avec la GrandeBretagne. Sa politique dentrave nous a empch de recruter des travailleurs en Afrique, par
elle souvre lInde nos recrutements. Mais elle entend rester matresse des destines de nos
colonies, elle les veut sa discrtion. Larticle additionnel de ce trait de 1861 lui donnait
dsormais le pouvoir de nous fournir ou de nous refuser des travaux son gr et sous le
moindre prtexte . Le deuxime point important de la Convention stipulait quil ny avait
plus de limitation annuelle dintroduction des Indiens ; le quota de 6 000 travailleurs par an
tait caduc.

Le fait dtendre limmigration indienne aux Antilles franaises priva lle de La Runion
dune partie des contingents dont elle tait, au dbut, destinataire. Plus tard, la fermeture des
ports sous allgeance britannique aux Franais rduisit les propritaires de La Runion aux
seuls points franais de Pondichry, Karikal, Madras, etc.
Comme nous lavons dj indiqu, quelques milliers dIndiens avaient galement t soumis
lesclavage. Des rapports existaient dj avec les Noirs, dont le mtissage. Les relations entre
engags et anciens esclaves taient moins tendues La Runion que dans les colonies
franaises dAmrique.
Il est vident que la perception ngative des Indiens, surtout aux Antilles, a influenc pendant
longtemps les conditions dintgration des Indiens dans ces rgions. Sagit-il dune vue
limite de la question ? Quant aux propritaires, ils partageaient une conception spciale de
leurs travailleurs. Ces documents proposs, il y a quelques annes, la rflexion des scolaires,
offraient une vision certes partielle, sur leurs comportements vis--vis des Indiens :
Il est temps que les abus qui ont ncessit lintervention de la justice dans ces sortes
daffaires disparaissent, que les engagistes renoncent exercer ou laisser exercer par leurs
employs des violences sur les immigrants, quils cessent de sarroger un pouvoir dominical
quaucun texte ne leur accorde et de priver de leur libert pendant un temps plus ou moins
long leurs travailleurs indiens quils font trop souvent enfermer lhpital de lhabitation,
tantt par mesure de discipline ou de simple prcaution, pour les empcher daller se plaindre
lautorit ou mme pour les chtier dtre alls porter plainte. De telles pratiques qui
rappellent un pass rvolu dont on doit sefforcer de faire disparatre jusquau souvenir, sont
entirement arbitraires et ne sauraient tre tolres dans un pays libre, puisquils foulent notre
sol et mme, certains venus de Pondichry sont citoyens franais.

65

A travers ces derniers propos, on comprend que les propritaires nagissaient pas avec autant
dgards quenvers un citoyen franais de la Guadeloupe.
Souvent, jai exprim dans les rapports dassises, la crainte que les immigrants ne fussent
pas suffisamment protgs contre les engagistes parce que lautorit nest pas renseigne par
ceux qui ont mission de lclairer. Je suis le premier reconnatre les dtestables instincts des
immigrants Indiens, mais je me demande rsultat de svices comme plus dun vol sexplique
fatalement par le non paiement des salaires 1.
Quen est-il de la mortalit sur les navires destination des colonies franaises dAmrique ?
A en croire Romuald Le Pelletier De Saint-Rmy, la situation tait acceptable. Entre autres
rsultats comparatifs forts importants, il constata que notre opration maritime est si bien
conduite, que sur quatre navires portant 1 604 individus, la mortalit est seulement de 1 pour
100 pour les trois premiers et nulle pour le quatrime 2.
Les abus compromirent les dbuts de lintgration, tandis que les effectifs dengags taient
insuffisants. Les Indiens dployrent une grande tolrance face aux excs des propritaires3.
Dailleurs, sils navaient pas t aussi souples, ils nauraient jamais support autant de
violence et se seraient rvolts. Ceux-l mmes qui se servaient dune serpe dans les champs
de cannes (connu sous le nom de chongkal en hindi). En 1865, la situation devint explosive en
Jamaque. Une rvolte clata mais elle fut rprime par le gouverneur Eyre. Un an plus tard,
cette affaire provoqua larrt de limmigration indienne. Dans la mme priode, la crise
financire frappa de plein fouet La Runion, incitant les autorits elles-mmes suspendre
lenvoi des travailleurs en 1865. A cette poque, la version officielle fut lexcdent de la
main-duvre. En regardant la courbe de la main-duvre, on se rend compte quen cette
priode, les engags ntaient pas plus nombreux qu dautres moments. En tout cas, rien
voir avec la priode de main-duvre dbordante.

M. BAFFER, Procureur Gnral de la Guadeloupe, Extrait du rapport au Ministre des Colonies sur
ladministration de la justice et sur la marche de la lgislation. 01-09-1881 - Centre des Archives
dOutre-mer Aix-en-Provence, carton 56, dossier 399.
2

LE PELLETIER DE SAINT-REMY R, Les Colonies franaises depuis lmancipation, p.101, in


Revue des Deux-Mondes, (page100),

SCHNAKENBOURG Christian, Limmigration indienne en Guadeloupe (1848-1923). Histoire dun


flux migratoire. (T2, page 236).

66

En 1870, une rvolte clata sur trois proprits parce que les engags ntaient pas pays
depuis un an. Certains dcidrent ce moment prcis de rompre leur contrat et de rentrer chez
eux.
La frquence des dolances des engags tout au long de notre priode de recherche, interpelle.
Ce nest pas seulement le nombre impressionnant de plaintes qui intrigue mais aussi la nature
et les auteurs des faits, cest--dire des notables de la colonie. Face la masse de plaintes
dpose sur le bureau des consuls, une question simpose. Y-a t-il eu mprise ? Est-ce que les
employeurs taient pleinement conscients de leur rle demployeur au moment de recruter des
engags ? Le dchanement de violence qui sabattit sur certains engags ou lattitude
inhumaine dont firent preuve certains, dmontraient une irresponsabilit manifeste. Lanalyse
des faits qui leur taient reprochs, outre les rcurrents manquements aux contrats des
engags, prouve hlas que leur tat desprit navait pas vari.

Bilan des Indiens en Martinique


In fine, limmigration indienne en Martinique - face limpossibilit dintroduire une mainduvre massive et plus intressante sur le plan de son cot - fut un chec. A sa dcharge, la
Martinique na reu que 25 000 Indiens, tandis que La Runion a enregistr quatre fois plus
dindividus en provenance de lInde. Lloignement na pas non plus favoris le courant
migratoire.
Juliette Smeralda-Amon crit que ce phnomne porta atteinte lvolution sociale de la
population de couleur. Or, La Runion, le bilan du passage et de linstallation des Indiens
fut totalement diffrent. Loin de constituer un fardeau pour la socit, limmigration permit de
configurer lle sucre et de consacrer la naissance du salariat dans lle, par le biais des
rapports entretenus avec les nouveaux travailleurs.
Objectivement, les Indiens ont permis aux colonies franaises dAmrique dobtenir de bons
rsultats dans lindustrie sucrire, favorables lconomie gnrale du pays. Singaravlou
confirme que, dans le cas de la Guadeloupe, la production a t releve par limmigration
indienne. Dautres estiment que limmigration indienne a chou du fait de son cot trop
lev pour les caisses de la colonie de Martinique et du manque dimmigrants.
Schlcher affirma qu cause des dpenses dentretien et de rapatriement, les Indiens furent
responsables de la crise en Martinique. Le mme avait dclar que lesclavage avait t

67

rintroduit dans lle. Son point de vue tait partag par le Conseil gnral qui, dans une
supplique adopte en 1894, rapporta que les engags indiens encombraient les trottoirs.
Finalement, limmigration indienne en Martinique sarrta le 17 dcembre 1884.
En 1888, ladministration indo-britannique reconnut quun dficit dinformations lavait
empche dvaluer rellement la situation qui prvalait en Martinique et en Guadeloupe.
Naturellement, personne ne stait fait dillusions. Tout portait croire que la situation tait
identique celle de La Runion et face la faiblesse des informations formules par le consul
en poste sur place et au peu despoir quelles transportaient, dcision avait t prise de
suspendre galement limmigration dans ces deux colonies franaises. Quant au consul, il
avait jug que les engags devaient, sauf condition exceptionnelle, conserver leur droit au
rapatriement1.
Dans les dernires annes du XIXe sicle, alors que les autorits de La Runion svertuaient
trouver une solution pour retenir la main-duvre, en Martinique une voix dissonante
sleva. En 1894, le Conseil gnral sollicita ladministration, pour faire sortir les Indiens de
nos villes et de nos bourgs . Les conseillers voqurent les Indiens qui ntaient pas
utiles aux champs2. Mme considrer quil sagissait de ceux qui navaient pas de
contrat, la prise de position du Conseil gnral de la Martinique se distingua sensiblement de
celle de La Runion.

2) Les dcrets de 1852


a. Le dcret du 13 fvrier 1852
Au cours de lanne 1852, deux dcrets concernant limmigration furent pris pour grer le

Aprs un terrible cyclone, les engags staient dclars favorables la diminution exceptionnelle de
leurs salaires, pour permettre aux planteurs de faire face cette priode difficile. Il sagissait aussi de
les aider prparer la nouvelle campagne sucrire. Notons quaprs cette calamit la colonie reut la
somme de 550 000 roupies dues la mobilisation de la Grande-Bretagne, de lIrlande, du Cap et
dautres colonies britanniques. Par ailleurs, le gouvernement obtint un fonds de garantie de 600 000
livres du Trsor imprial, afin de restaurer la confiance dans le pays. Beaucoup dusines, mais surtout
des camps, avaient t affects par le cyclone.

SMERALDA-AMON Juliette, La Question de limmigration indienne dans son environnement


socio-conomique martiniquais, 1848-900, juin 1996, 429 pages, LHarmattan

68

flux migratoire1. Le dcret du 13 fvrier 1852 tablit par son article 16 une dfinition de ltat
du vagabondage2 beaucoup plus stricte que la loi mtropolitaine (art. 270 du Code pnal). En
mtropole, la possession dun domicile mettait labri quiconque du dlit de vagabondage.
Aux colonies, il fallait disposer en plus dune offre permanente de travail. Aux Antilles, pour
ntre pas vagabond, outre le domicile - dfaut de ressources suffisantes - il fallait encore
justifier dun emploi. Mais un seul employeur habituel constituait aussi ltat de vagabondage.
Or combien de gens trouvent-ils des moyens dexistence honorables, en travaillant qu leur
fantaisie. Le fait est frquent, aux colonies plus que partout ailleurs ou celui qui na dautres
ambitions que celles de satisfaire aux besoins matriels les plus restreints, peut se contenter
dun ajoupa (cabane de feuillage), pour habitation, dune chemise, et dun pantalon de
toile, comme habillement, en un mot de salaire, du salaire de deux jours de travail pour
lentretien dune semaine, une telle existence suffisait constituer le dlit de vagabondage
aux Antilles.3

b. Le dcret du 27 mars 1852


La publication de ces dcrets fut loccasion dun rapport de force entre les protagonistes de
limmigration indienne dans les colonies dAmrique et ceux de La Runion.
Si les dcrets de 1848 et 1852 protgeaient les coolies en partance pour La Runion, ils
taient applicables aussi pour les Antilles, qui trouvrent l un outil utile pour relancer
lconomie. Ces dcrets de 1852 avaient ouvert lmigration vers la Guadeloupe et la
Martinique. Nous verrons que cette priode sannonait prometteuse pour les colonies
dAmrique. En effet, avant la date des grandes signatures de 1860, des amliorations

Lart. 2 du dcret du 13 fvrier 1852 soulignait dj qu lexpiration de son contrat dengagement,


lengag bnficierait dun rapatriement gratuit. Il fallait pour cela, quil nait point fait lobjet de
condamnation correctionnelle ou criminelle. Cette perception des choses tait variable dans les
colonies. En effet, il tait de notorit que ds quun Indien se montrait dangereux pour la socit ou
faisait preuve de rbellion, il tait propos doffice au rapatriement par les soins de lEtat. De mme,
les personnes condamnes taient des publics prioritaires pour le rapatriement, personne ne tenait
rellement que leur mauvaise conduite se propage dans la colonie. Le dcret du 13 fvrier 1852, sur ce
point, semble contradictoire.
2

LASCADE Pierre, Esclavage et immigration, la Question de la main duvre aux Antilles, le


dcret du 13 fvrier 1852 et la convention franco-anglaises du 1er juillet 1861 n, p.p 94-95 chapitre
du dcret : du transfert des travailleurs, leurs engagements et la police du vagabondage - thse pour
le doctorat, imp. Des fac, A ; Michalon, Paris, 1907
3

Idem, p. 95

69

substantielles taient apportes la lgislation.


Il fut dcid que le nombre de jours dattente pour lmigrant dans des dpts nexcderait
pas 12 jours. Une amende de 50 francs tait impose la compagnie1 qui ne pourrait pas
fournir de navires dans les dlais impartis.
A partir de 1858, le nombre de femmes augmenta. Dun sixime par contingent, il passa au
quart (au maximum) pour la Martinique et un tiers pour la Guadeloupe. Pendant que certains
agents chafaudaient des artifices pour attirer toujours plus de candidats au dpart dans les
comptoirs, dautres planifiaient les dparts des futurs engags sur plusieurs annes afin
den retirer le plus de bnfices.
Dans cette mme priode, La Runion subit un effet de balancier. Leffort report sur les
colonies dAmrique ntait pas sans consquence dans locan Indien. Larrt temporaire de
limmigration contrle fut un mauvais coup port la main-duvre de la colonie. Sudel
Fuma ajoute qu ce moment-l, llvation des prix concida avec la diminution des
contingents2. Sur cinq ans, le nombre dIndiens introduits diminua.
1848 : 1 621
1849 : 8 078
1850 : 6 598
1851 : 4 407
1852 : 3 383

Ce nest quun constat de plus dans le bras de fer opposant les agents recruteurs de La
Runion leurs homologues des colonies dAmrique. A deux reprises, limmigration vers La
Runion fut suspendue en faveur de la Guadeloupe et de la Martinique. Il avait t acquis
quen 1857, 4 000 coolies devaient tre introduits dans ces les. Or, en 1853-1854, le compte
ny tait pas. Il manquait au moins 3 000 engags lappel. Aussi, le Ministre de La Marine
dcida dy remdier en suspendant pour quelques mois lmigration vers La Runion entre
1857 et 1858.
1

La CGM naquit en 1855, de la fusion de lentreprise de Le Campion et Throulde avec une


entreprise des frres Pereire. Elle fut soutenue par le Crdit Mobilier de France de Jacob Pereire.
Certains de ses navires se livraient la pche. En 1861, la CGM devint la Compagnie gnrale
Transatlantique (cit par W, p. 973)

FUMA Sudel, Histoire dun peuple 1999, p. 44

70

c. Le dcret du 31 dcembre 1852


Ce dernier texte tendit confirmer que tout individu sans moyens dexistence se devait de
possder un livret. Il sadressait mme aux personnes ayant un contrat de travail ancien.
Lensemble des dcrets pris cette anne fut destin radiquer de la colonie des groupes
dindividus errant dans les villes, cest--dire mettre fin au vagabondage.

3) Les ractions runionnaises cette concurrence


La mise en concurrence avec les colonies de Guadeloupe et de Martinique provoqua
naturellement une riposte La Runion. Dautant que cette dernire avait dans un premier
temps bnfici largement de lintroduction des travailleurs indiens. Le gouverneur Hubert
Delisle avait-il voulu prendre les devants en crant la Socit dimmigration de La Runion ?
Quelques temps aprs, un agent recruteur fut spcialement nomm.
Cest aussi dans cette priode que les planteurs des colonies dAmrique placrent leur
confiance en la personne du capitaine Blanc pour la fourniture de la main-duvre indienne.
Or la main-duvre des comptoirs et des rgions priphriques ntait pas infinie. La tension
qui existait entre les socits de recrutement reprsentant les rgions de locan Indien et
dAtlantique ne devait pas sestomper. Pourtant, dans le courant de lanne 1857, on releva un
ou deux navires en partance pour La Runion. Cela ntait pas d la seule bonne volont des
autorits nationales, mais surtout la vigoureuse protestation des reprsentants des planteurs
de La Runion.
Lle se tourna vers lAfrique pour tenter de compenser le manque gagner. Ce sont les
autorits anglaises qui refroidirent lardeur des Runionnais qui pensaient sassocier avec les
propritaires mauriciens en recourant la main-duvre africaine. En 1857, lle Maurice ne
fut plus habilite ponctionner des travailleurs africains. Entre 1854 et 1859, La Runion tira
son pingle du jeu, en faisant entrer plus de travailleurs africains dans lle que dIndiens. Un
revirement de situation intervint entretemps, puisqu partir du mois de fvrier 1859, La
Runion recouvrit le droit de faire appel aux contingents de travailleurs indiens. Toutefois,
seul un tiers de la main-duvre disponible fut affect lle, les deux tiers restrent aux

71

deux autres colonies. Mais en 1860, le compte ny tait pas. 4 936 immigrants ont t
introduits La Runion entre 1857 et 1860, contre 13 190 dans les colonies dAmrique. Sa
part ne slevant qu 27, 2% du total, La Runion na donc pas reu le tiers des coolies
auquel la dpche ministrielle du 9 mai 1856 lui donnait droit conclut J. Weber1.

WEBER J. Les Etablissements franais en Inde au XIXe sicle. p. 984

72

Tableau n 4 : Les Indiens dans la colonie1 (1826-1937)

Les Indiens dans la colonie (1826 1937)


1826 : 1 800

1850 : 17 525

1870 : 46 796

1890 : 23 096

1830 : 3 102

1852 : 24 500

1872 : 44 877

1892 : 21 541

1828 : 2 628

1831 : 2 420

1832 : 2 646

1833 : 2 021

1834 : 1 816

1835 : 1 890

1837 : 1 368

1838 : 1 431

1839 : 1 423

1840 : 1 410

1841 : 1 374

1842 : 1 353

1843 :

984

1844 : 1 350

1847 : 1 944

1848 : 3 440

1849 : 11 309

1851 : 21 516
1853 : 27 046
1854 : 34 461
1855 : 35 201
1856 : 36 071

1857 : 36 144
1858 : 36 251
1859 : 37 206
1860 : 38 190

1871 : 46 213
1873 : 44 429
1874 : 44 571
1875 : 43 965
1876 : 44 886
1877 : 46 246
1878 : 43 196
1879 : 42 908

1880 : 42 519*

1861 : 43 416

1881 : 41 234

1863 : 48 448

1883 : 41 233

1862 : 47 012
1864 : 52 200

1865 : 51 967
1866 : 52 482
1867 : 50 284
1868 : 48 065

1869 : 47 727

1882 : 41 558
1884 : 43 622
1885 : 44 629
1887 : 25 881
1888 : 25 001
1889 : 24 740

Tableau labor partir de diverses sources (F. Lacpatia, J. Weber, S. Fuma)

73

1891 : 22 932

1893 : 15 000 *
1894 : 18 366
1897 : 21 000
1898 : 16 068

1899 : 15 219
1901 : 12 091

1902 : 11 305
1910 : 7 586
1907 : 6 514
1921 : 2 194
1926 :

728

1937 :

19

1928 :

240

B. Lhostilit britannique lmigration indienne


1) Abus et scandales : une nouvelle traite?
Un auteur anglo-saxon a conceptualis la position anglaise sur limmigration indienne. Hugh
Tinker, travers son ouvrage A new system of slavery1, se livra une analyse trs critique sur
le dplacement des Indiens dans les colonies franaises, laissant entendre clairement que
lengagisme dans les les du sucre, ne fut rien dautre quune nouvelle forme desclavage. Il
dtailla les moindres dimensions de lhistoire du coolie trade, dans les possessions anglaises
et franaises.
Les membres de lAborigines Protection Society et de lAnti-Slavery Reporter nhsitrent
pas publier les plaintes sur le sort des Indiens dans les colonies britanniques, notamment
Maurice, ce qui incita les philanthropes anglais demander la suppression totale de
limmigration2.
Au fond, les Britanniques ntaient pas des adversaires acharns de limmigration indienne,
puisquils le pratiquaient aussi dans leurs colonies. Cette pratique commune fut la source des
difficults, ajoute la position des socits philanthropiques de Londres. Dans les colonies
quelle maintenait, linstar de lle Maurice, la Grande-Bretagne avait besoin de dvelopper
sa main-duvre. En clair, elle ne dsirait pas compromettre ses chances de profits en
favorisant la France, par ailleurs un concurrent. Son indignation ou ses actes de protestation
variaient aussi au gr de ses propres besoins. Une priode prospre en main-duvre dans ses
colonies ne provoquait pas de raction de sa part, mais la situation ventuellement florissante
des territoires franais semblait linquiter davantage lorsquelle manquait dhommes dans ses
propres territoires. Cette idologie dominante tait le fil conducteur de lensemble des prises
de position de Londres pendant la priode de lengagisme. La vhmence avec laquelle la
Grande-Bretagne dnona les maltraitances franaises ne doit pas occulter que
lexploitation des hommes dans ses propres colonies tait un fait rel et que dans certaines
rgions, elle stait accommode avec les pratiques locales.
Faut-il gnraliser ? En 1856, un navire Bourbon , qui transportait 350 Indiens aux
Antilles, sarrta dans les eaux locales3. Le capitaine prit cette sage dcision au lieu
1

TINKER Hugh, A new system of slavery; the export of Indian labour overseas, 1830-1920

SCHOELCHER Victor, Polmiques Coloniales, page 266

VINSON Auguste, Immigration indienne , 6.10.1860 in Rapport Goldsmid et Miot, page 223,
Appendice (M)

74

daffronter le passage du Cap de Bonne Esprance. Les passagers furent envoys au dpt
communal, en attendant un autre navire en provenance de Maurice. Evidement, les passagers
entrrent en contact avec leurs compatriotes installs dans lle pendant leur sjour qui dura
trois semaines. Fait surprenant, tout le convoi demanda rester La Runion, nul ne voulait
se rendre aux Antilles. Ils voulaient effectuer leur contrat La Runion. Le gouverneur
Hubert De Lisle, mis au fait de cette embarrassante situation, en rfra au Conseil Priv.
Celui-ci rclama le respect de lengagement pris avec les propritaires des Antilles.
Au mme moment, le navire Madagascar fut enfin prt rembarquer les passagers. Ces
derniers montrent bord avec beaucoup de difficults. Lemploi de la force fut ncessaire.
Mais ce ne fut pas un cas isol. Au cours de la mme anne, le navire La Joconde , en
raison dune avarie, dut lui aussi se rabattre La Runion. Cette fois-ci, les travailleurs en
partance pour la Martinique usrent dun autre artifice. Ils refusrent toute nourriture pendant
toute une journe pour faire aboutir leur dolance. Le capitaine dut intervenir et mater le
dbut de rbellion.

2) Les fondements de la politique britannique


Les Britanniques taient mobiliss dans le dveloppement de leur politique coloniale. Ils
avaient un besoin grandissant de main-duvre. Au dbut du XIXe sicle, lorsquapparut le
march du sucre, supplantant quelque peu celui du caf, ils prirent encore plus conscience de
limportance de leurs colonies respectives. LInde reprsentait pour eux un puissant levier.
LInde elle-mme avait besoin de main-duvre pour se dvelopper. La Grande-Bretagne,
consentant quelques efforts pour lenvoi de milliers de travailleurs dans les colonies
franaises, ne voulait pas se laisser dpossder de sa force de travail. Dans le sud de lInde, la
construction de la voie ferre ncessitait des ouvriers. Il ne fallait pas laisser partir une trop
grande partie des forces vives. Dautant quune partie de celles-ci devait profiter aux autres
colonies de la puissance britannique.
Rmy de Saint-Pelletier1 crivit qu linstar dautres aires de la plante, lesclavage a
videmment exist en Inde et subsistait encore sous lInde du Rj britannique. Cependant, les
esprits clairs du Royaume de Sa Majest, ayant la volont de faire disparatre le servage

LE PELLETIER DE SAINT-REMY R, Les Colonies franaises depuis lmancipation, p.101, in


Revue des Deux-Mondes,

75

dans les territoires o la Grande-Bretagne rgnait, se devaient de ne point oublier lespace


indien. Il va sen dire que la vague de protestation qui plana sur lensemble du monde
britannique a affect indirectement les dcisions de suspension de limmigration dans les
colonies franaises. Ainsi The Aborigines Protection Society et ses reprsentants ne
manqurent pas en 1878 de critiquer la situation dans les colonies, particulirement lle
Maurice, o svissait la controverse loi sur le vagabondage. Dailleurs, pour prserver le sort
des engags, Sir G. Campbell prconisa que la priode de lengagement nexcde pas trois
ans, surtout dans le cas du travail des enfants. Des dcrets, des rglements, des instructions
labores par les hommes les plus comptents de la mtropole et des colonies ont tout prvu,
tout simplifi. Cest lhonneur de la France quarrivant rglementer cette dlicate matire
aprs lintelligente et philanthrope Angleterre, elle ait fait une uvre modle pour toutes les
nations qui sen sont occupes1 ,
La renonciation de la convention ou plutt la suspension de limmigration indienne est
survenue dans un contexte particulier o la crise sucrire et financire entame la fin des
annes 1860 - except quelques annes de courte embellie - avait mme tendance
saccrotre. Cette morosit ambiante eut des consquences La Runion2 et plus
gnralement en France et en Grande-Bretagne. Aussi, les Britanniques navaient plus intrt
tolrer que les Franais, par ailleurs leurs concurrents, leur prennent des bras, dans leurs
possessions dInde3. Ils ne recevaient pas les dividendes de lessor conomique franais. Au
contraire, ils en subirent les consquences.

Idem,

Le borer a fait son apparition et dvaste les champs de cannes, et la concurrence sur le plan
international fait rage. Par ailleurs, parmi les difficults de lcoulement de nos sucres, laccs au
continent na pas manqu de se poser , ce qui fit ragir la Chambre des agriculteurs. Suite la lettre
du 20 octobre 1880, la Chambre dagriculture a mis le vu que le gouvernement accorde aux sucres
locaux une dtaxe de 10 francs par 100kg, comme compensation des frais qui impose lloignement
du march mtropolitain. () La Chambre mis le vu quune dtaxe de 10 francs par 100kg, soit
applique aux sucres provenant de lle Bourbon, en compensation des frais quils supportent pour se
rendre sur le march mtropolitain. Considrant que la Colonie de Bourbon ne sera pas seule profiter
de cette dtaxe de distance, mais que la marine marchande dabord, et la marine militaire elle-mme
en recueilleraient les fruits, et quen tout tat de cause, la ruine ou la prosprit dune colonie ne peut
jamais tre indiffrente la gloire et la puissance de la mre patrie . (Session extraordinaire de la
Chambre dagriculture Avril 1881)

Parmi les motifs denthousiasme britannique : le protectionnisme, la dfense du pavillon et lle


Maurice qui se dveloppait.

76

Sur le plan local, les propritaires navaient dautre attitude pour rpondre la crise
persistante que de forcer les travailleurs plus de rendement. Cette politique provoqua
invitablement des abus. Ces drapages parfois lourds -gure surprenants en pareil contextetaient pour la plupart rprhensibles. Or, lattitude du pouvoir judiciaire fut dans un grand
nombre de cas partiale, ce qui surprit en premier lieu les engags et les obligea augmenter le
nombre de leurs plaintes et tenter de les exprimer le plus loin possible.
A couter certaines voix autorises, il ne fallut pas grand-chose pour que limmigration
indienne prenne fin plus tt. Globalement, les observateurs notrent que les conditions
dengagement proposes dans lle taient trs infrieures ce que proposaient les colonies
anglaises, lexception de lle Maurice o des rgles quasiment similaires taient offertes
aux engags.

3) Un recrutement illgal et des complications diplomatiques


Les agents recruteurs travaillant pour le compte de La Runion, tels les mestry, agissaient
parfois de manire brutale. Laffluence des protestations et des plaintes Pondichry en
tmoignait. La police ne pouvait pas rester insensible aux accusations denlvement qui
taient lances contre les Franais et leurs reprsentants engags dans le recrutement des
coolies pour lle. De son ct, le gouverneur de Madras sappuya sur le fait que le nombre
trop lev de coolies entasss sur les navires renforait la qualification de traite.
En 1850 dj1, le sentiment dominant tait que tout le systme dmigration vers La Runion
nexistait que par lenlvement frauduleux des sujets britanniques. La presse de Madras,
hostile pourtant aux intrts franais, remarqua quil tait impossible de mettre un terme
lmigration puisquelle se faisait partir de Pondichry et Madras.
Laccusation de recrutement illgal a t brandie plusieurs reprises contre La Runion,
indirectement contre La France2. Il faut se rappeler que trs tt, la France se limita recruter

Le 11 juillet 1849 jusqu 700 Indiens furent embarqus sur un navire de 350 tonneaux. Le collecteur
de Pondichry protesta mais il reut peu de soutien de la part de Lalande.

Les engagements forcs ont t une ralit, il ne faut pas le nier, mais dans quelle proportion ? En
1862, probablement la suite de quelques abus, les conditions de recrutement ont t renforces,
surtout vis--vis de mineurs voyageant seuls. Cependant, nous avons rencontr dans certains
documents, comme les passeports, laffirmation selon laquelle tel Indien mineur avait voyag avec le
consentement de leurs parents.

77

les travailleurs indiens dans ses possessions autour de Pondichry, Karikal, Chandernagor et
Goa. Jacques Weber cite plusieurs cas dopposition entre les agents recruteurs pour le compte
de La Runion et les reprsentants britanniques. Ces derniers, bien entendu, avaient force de
loi pour interdire aux agents franais de recruter sur le territoire indien. Or, les agents de La
France ntaient pas disposs abandonner le terrain. Certains dossiers remontaient jusquaux
plus hautes autorits, tel celui de Bdier-Prairie1.

4) La situation La Runion
En 1853, la Grande-Bretagne dut admettre que la situation des coolies La Runion navait
rien envier celle qui prvalait dans certaines de ses colonies, notamment lle Maurice.
Sur cette base, elle accorda son tour lautorisation douvrir limmigration vers les colonies
franaises. Bien sr, les propositions avances taient nettement en dfaveur des intrts de
La Runion. Que ce soit Pondichry ou Saint-Denis lapprciation tait unanime. En Inde,
lapplication des nouvelles mesures anglaises porterait atteinte aux tablissements de
commerce franais. A La Runion, le fait daccorder deux tonneaux par coolie contraignit
fortement le gouverneur Hubert Delisle, qui y vit le meilleur moyen pour conduire la colonie
sa perte. Quant lexcs de libert accord aux coolies, il tait annonciateur dun
dsordre invraisemblable qui sest dj empar de la colonie voisine. Les coolies bnficiant
de grande libert leur arrive, tranent dans les rues de Port-Louis et se livrent des
- Moutoukichenin, 14 ans, domestique, a embarqu bord du Flix, le 16 avril 1862, avec le
consentement de son oncle Covindin.
- Zganadin, fils Pavad, 15 ans, domestique, a embarqu bord du Flix, le 28 avril 1862, avec le
consentement de son oncle Ramassamy.
1

Jules Bdier-Prairie, tait un ngociant de La Runion reprsentant plusieurs maisons dmigration.


En 1856, il plaa 100 000 roupies dans une usine de Karikal et aurait acquis des navires. Un des
convois quil avait ordonn a t bloqu devant la rivire Coringuy. Le chef local lui expliqua quil
navait pas le droit dexporter des sujets britanniques, mme avec laccord de ceux-ci. Jules BdierPrairie fut plac en dtention quelques jours, malgr les protestations des reprsentants franais. Tout
le dbat porta sur la neutralit de la rivire Coringuy . A la fin de cette msaventure qui dura
plusieurs mois, la France dcida de se plier aux exigences de son adversaire et dviter le recrutement
dans le secteur de Yanaon, pour viter de nouvelles frictions. Bdier demanda 180 000 f dindemnit
au gouvernement pour ddommagement mais il ne fut pas entendu. On prtend que laffaire Bdier
tait encore dans tous les esprits la veille de la signature des conventions de 1860 et 1861. WEBER
Jacques, Les Etablissements franais en Inde au XIX sicle (1816-1914), pages 1003-1004. Thse,
publie par la Librairie de lInde, en 1988, 5 tomes

78

exactions . Les autorits avertirent rapidement leur hirarchie de cette drive. Tout cela
convainquit les autorits de La Runion et celles de Pondichry de limpossible application
des mesures anglaises dans lle. Les annes 1854, 1857 et 1858 virent la reprise rgulire de
la discussion en faveur de ladoption dune convention.

C. La menace de limmigration africaine libre


1) Les Runionnais et le recrutement en Afrique
Face lenttement des Britanniques ne pas donner suite aux multiples demandes franaises
sur louverture de limmigration indienne vers les colonies, la piste africaine fut srieusement
envisage. Les observateurs franais estimrent que le refus des Britanniques servait
dargument solide au recours la main-duvre africaine. Au plus haut sommet de lEtat, le
recours lAfrique fut peru comme une alternative. Le prsident de la Rpublique, dans une
missive du 27 mars 1852, ne releva-t-il pas que le dsir du gouvernement franais cet
gard est dautant plus vif, que si cette ressource venait manquer aux colons franais il
deviendrait difficile de les dtourner, pour faire cultiver les terres, des engags sur la cte
dAfrique, parmi des indignes esclaves pralablement mancips, engagements faciles et peu
dispendieux, mais qui ne vous sembleront pas moins qu nous-mmes avoir linconvnient
grave de donner comme un encouragement tacite un odieux trafic 1. Il est vrai que La
Runion possdait le droit dintroduire des travailleurs africains libres depuis 1850.
Les Franais voulaient obtenir des esclaves de la Cte dAfrique par voie de rachat pralable.
Lord Russel montra son aversion pour cette piste en la qualifiant desclavage dguis, qui
ne disait pas son nom 2. Or, en ne donnant pas satisfaction immdiatement la France, les
arguments de Lord Russel et de ses collgues perdirent quelque peu de leur crdibilit.
Au 31 dcembre 1859, La Runion comptait dj 64 403 engags (dont un grand nombre
dIndiens), soit 37 285 hommes et 1 324 femmes.

Rapport GEOGHEGAN, page 30

Idem, page 31

79

2) Les scandales du recrutement en Afrique


Finalement, la France obtint le droit de recruter en Afrique, saffranchissant du procs qui lui
tait fait de se livrer une nouvelle traite. Dautant plus que la Grande-Bretagne puisait aussi
de la main-duvre en Afrique depuis 1839. En revanche, la colonie voulait tout prix passer
par le systme de rachat pralable pour obtenir des travailleurs robustes surtout libres. Or, la
mise en place de ce systme savrait complexe. Il sagissait dintervenir au niveau des
navires ngriers pour offrir la libert danciens esclaves et aprs mancipation, de les
recruter pour La Runion. Lopration tait dispendieuse. La Grande-Bretagne qui a tt fait
daccuser la France de reprendre la traite, russit suspendre un accord entre Lisbonne et La
Runion pour lintroduction de travailleurs mozambicains.
La Grande-Bretagne avait-elle raison de harceler la France sur la question de la traite ? Elle
tait sans doute reste fidle une certaine ligne conductrice, cependant quelques-unes de ses
accusations ntaient pas infondes. Plusieurs navires avaient t pris en flagrant dlit de
maltraitance envers ses passagers africains. Les consquences taient dramatiques, elles se
traduisaient parfois par des tentatives de mutinerie, darraisonnement de convois douteux et
de passagers qui senfuyaient ds quils en avaient loccasion. Les nombreux actes dlictueux
ou criminels taient comme laccoutume trs vite exposs dans la presse anglaise. Nous
tions loin du rachat pralable desclaves pour leur redonner la libert dans la plus grande
transparence. Finalement, au mois de janvier 1859, limmigration sur la cte africaine
orientale fut arrte, de mme pour Madagascar, les Comores, lle Sainte-Marie, Mayotte ou
Nossi-B.

3) Les conventions : principales clauses


Dans le contexte expos plus haut, laboutissement dun accord sannonait impossible.
Pourtant France et Grande-Bretagne signrent le 1er juillet 1860 un accord dterminant pour
les relations entre La Runion et lInde. Il fut conclu pour que la France cesse de recruter des
travailleurs sur la Cte dAfrique. Linitiative dintroduire de la main-duvre dans les
colonies se situait dans le droit fil de la politique de Napolon III. Aprs le trait de commerce
avec les Britanniques ou laccord de libre-change, Napolon III fit adopter la convention du
25 juillet 1860. Un vent de libralisation souffla alors sur le continent europen, permettant

80

cet accord de commerce de premier ordre entre Franais et Britanniques qui prvoyait
lintroduction de 6 000 Indiens dans un premier temps, titre dessai.
Les conventions franco-britanniques de 1860 et 1861 ont fait lobjet de nombreux
commentaires qui nimposent pas quon y revienne en dtail, cependant quelques lments
observs permettent de souligner limportance quelles ont eue dans le rglement des litiges,
le droit au rapatriement, voire les dmarches dintgration des Indiens dans lle. Elles
ouvrirent les ports britanniques lmigration vers les colonies franaises. Ce fut Calcutta et
Madras que seffecturent ds lors la plupart des embarquements de coolies pour La
Runion. Larticle 23, article phare de la premire convention et repris dans la seconde, fut
rgulirement utilis par les Indiens ou ceux qui dfendaient leurs intrts. Il prcisait que le
rglement de travail de la Martinique servirait de base tous les rglements de la colonie,
pour les sujets de Sa Majest Britannique1. Mais il disait aussi, ce qui apparat notre sens
tout aussi important, que le gouvernement franais sengage napporter ce rglement
aucune modification qui aurait pour consquence, ou de placer les dits sujets Indiens dans une
position exceptionnelle, ou de leur imposer des conditions de travail plus dures que celles
stipules par le dit rglement 2. Lorsque sest pose lpineuse question de lenvoi des fils
dimmigrants sur le front, cet article fut voqu. Il servit aussi lors des discussions sur la prise
en charge des rapatriements. Enfin, dans les cas de mauvais traitements, les dfenseurs des
Indiens nhsitrent pas non plus se rfrer cette disposition lgale. Mais la convention a
abrit bien des abus : ainsi elle ne condamna pas vigoureusement le laxisme et la partialit de
ladministration locale lgard des Croles et linjustice profonde dont elle fit preuve vis-vis des coolies3.
1

Art. XXIII, in Convention de 1860 (Voir Annexes)

Les minutes des conventions :


26 juillet 1860 : Administration centrale envoya au gouverneur un projet darrt sur le rgime du
travail.
30 aot 1860 : Le Directeur de lIntrieur donna sa position o il affirma lAdministration locale est
ds lors oblige de laccepter dans toutes ses dispositions, sans y apporter dautres modifications que
celles qui sont ncessaires pour en approprier lexcution la Colonie.
30 aot 1860 : Arrt publi
31 janvier 1861 et 18 juin 1861 : Arrts portant modifications la convention de 1861 (pour respecter
lart.23 de la convention)
18 aot 1861 : Convention dfinitive qui consacra larrive massive des Indiens dans la colonie.
10 aot 1861 : Convention qui lgalisa lentre des engags indiens dans lle mais prcde de celle
du 25 juillet 1860. Celle-ci prvoyait la venue de 6 000 Indiens titre dessai.

NAI, National Archives of India, Procdure n 18 Correspondance du Consul dAngleterre Mars


1889

81

Si la premire convention fut un coup dessai, la suivante conditionna vritablement la venue


des milliers dIndiens dans lle1. Les immigrants taient employs dans la colonie en vertu
principalement de la convention internationale du 18 aot 1861. Ils furent protgs dabord
par les stipulations de cette convention, puis par des arrts locaux (Arrt 30 aot1860,
Arrt du 31 janvier 1861, Arrt 18 juin 1861).Dans son article 9, la seconde convention
indiqua que la dure dun engagement est au maximum de 5 ans, et lexpiration de cet
engagement limmigrant a droit son rapatriement gratuit . En son article 10, elle stipula que
limmigrant ne pourra tre tenu de travailler plus de 6 jours sur 7 et plus de 9 heures par
jour 2.
Lun des lments non ngligeable de la dernire convention fut laugmentation sensible du
nombre de femmes. Il passa dun quart un tiers (prvu partir de 1865), plus tard il atteignit
la moiti des convois.

4) La raction des Runionnais aux conventions


Ladoption dune convention entre la Grande-Bretagne et la France, ouvrant du mme coup
limmigration indienne aux colonies franaises, en particulier La Runion, ne pouvait que
satisfaire les colons.
Les planteurs de La Runion et leurs allis constatrent surtout la perte du monopole de la
Socit dmigration de Pondichry. Ils la tenaient pour responsable de lenvole des prix de
revient des contrats de cession. Rapidement, la position quelque peu euphorique sattnua, en
raison de la position dominante offerte la maison Camin et Lamouroux de Calcutta. Une
diversit des oprateurs aurait t apprcie par La Runion. Dautant que, nous verrons dans
les chapitres suivants, les effectifs du Bengale dcevaient les planteurs locaux, confronts
une demande de plus en plus forte de main-duvre. Ceux-ci navaient pas envie que cette
convention quils appelaient de leurs vux ne se transforme en mauvaise nouvelle. Mais le 1er
juillet 1861, une autre information parvint La Runion. Napolon III tendait toutes les
1

En 1861, la population locale tait estime 185 000 personnes dont 38 000 immigrants, la fin de
1876 ce chiffre tait de 45 000.

Des termes de la convention, il ressort que lIndien qui effectuait un troisime engagement renonait
tacitement au droit du rapatriement, et que, ds lors, son contrat est affranchi de toutes les clauses
jusque l obligatoires et il ne dpendait plus que de sa volont et de celle de son engagiste. C.A. Bulletin - Anne 1877.

82

colonies franaises, la convention du 25 juillet 1860. Autrement dit, Guadeloupe, Martinique


et Guyane pouvaient bnficier dsormais de la main-duvre indienne. L. Wickers perut
dans cette nouvelle configuration des rapports entre La Runion et lInde, le dsir de la
Grande-Bretagne dasservir la colonie, en intervenant directement dans ses dcisions. La
puissance coloniale fournit La Runion le volume dimmigrants selon sa volont et non
celle des propritaires de lle1.

5) Bilan de limmigration en 1860


Le bilan de limmigration en 1860 tait porteur despoir, mais un espoir vite court. La
priode qui sensuivit fut plus problmatique. Cette anne 1860 elle-mme ne fut pas trs
brillante, avec seulement un millier dIndiens recruts, alors quen 1849, 8 078 avaient t
introduits. Entre 1849 et 1860, le nombre des engags quittant Pondichry et Karikal pour
lle slevait 3 844 par an en moyenne, il ntait plus que de 1 833 entre 1861 et 1866. Le
mouvement commercial entre les deux colonies qui atteignait 964 202 francs par an en
moyenne entre 1855 et 1859, tomba 820 245 francs entre 1860 et 1864.
A cette date, La Runion dut vivre sous le joug dune nouvelle rglementation pour
lintroduction des Indiens. Entre 1849-1860, la colonie possdait dj la moiti de la mainduvre qui lui revenait avec quelques 46 129 individus recruts par la socit dmigration
de Pondichry.

Augmentation de la production de canne. Ce domaine a t largement analys par plusieurs


auteurs (notamment J.F. Graud et X. Le Terrier), quil sagisse de la production des sucres
ou des exportations. Aussi, nous nous bornerons rappeler quelques lments principaux.
Aprs labolition de lesclavage, la production sucrire crut sous les effets conjugus de
laugmentation des surfaces cultives et aussi de labondance de la main duvre indienne.
Les exportations de sucre passrent de 19 248, 7 tonnes (pour la priode 1849-1851) 61 978,
3 (pour la priode 1859-1860).
H Tinker, rvlait ce questionnement dun anglais, qui en dit long sur lattachement du vieux
continent aux produits de lextrieur. Comment pourrions nous faire sans sucre et sans
rhum ? dclama William Cowper2, dans un grand moment de solitude, (ou mystique). Au

WICKERS Lucien, LImmigration Indienne rglemente lle de La Runion, thse pour le


doctorat, p.60, cit par J.WEBER 1911, Paris, 158 pages

TINKER. H, page 22, William Cowper pote anglais (1731 1800)

83

18e sicle les produits exotiques occupaient dj une place importante dans la vie de la classe
moyenne britannique.
Lun des grands entrepreneurs de La Runion au XIXe sicle ne tarissait pas dloges
lorsquil voquait la situation prospre de son le. Hubert Delisle, le gouverneur qui devint
ensuite snateur, ne trouvait pas de mots assez forts, pour dcrire une situation excellente, le
prsent apparat sous les aspects dune prosprit rassurante, et lavenir inspire toute
esprance 1. A lappui, il indiquait les chiffres encourageants pour lconomie locale,
illustrant le mouvement gnral avec la mtropole et ltranger : La valeur totale de ce
mouvement est pour 1852, de 34.849.521 francs, pour 1853 de 37.472.063 francs, pour 1854
de 45 000 000 francs, pour 1855 de 57 000 francs. () si vous comparez lanne 1851 avec
1856, vous voyez que de 29 000 francs, on est arriv 60 000 francs. Plus de 100% sur cinq
ans ! () la production de la principale industrie le sucre, sest leve de 23 millions de
kilogrammes en 1851 56 millions de kg en 1855. Ce qui fit dire au gouverneur que
Bourbon a remplac la belle et riche Saint-Domingue ! 2

Nous pouvons prendre un autre indicateur qui confirme cette tendance. Le mouvement
commercial de lle est pass de 33 millions de francs en 1846, pour slever de manire
significative en 1857 65 millions de francs 3. Cest--dire que leffort a t doubl. Il va
sans dire que cette prouesse relve du gnie des entrepreneurs qui ont su associer la mainduvre et les volutions technologiques. Pour autant, nous ntions pas encore dans le cadre
direct des conventions puisque celles-ci nont t appliques rellement qu partir de 1861. A
cette poque, La Runion se classait premire en la matire, avant les autres colonies,
lAlgrie tant part4.

DUVAL Jules, Politique coloniale de la France Lle de La Runion, ses ressources, ses progrs,
limmigration et labsentisme p. 878, in Revue des Deux-Mondes, 1 024 pages, imp. J. Claye,
Paris, 1860, 4e tome
2

LE PELLETIER DE SAINT-REMY R., Les Colonies franaises depuis lmancipation, p.101, in


Revue des Deux-Mondes, (P111)
3

DUVAL Jules, Politique coloniale de la France Lle de La Runion, ses ressources, ses progrs,
limmigration et labsentisme p. 878, in Revue des Deux-Mondes.
4

Idem,

84

Romuald Pelletier de Saint-Rmy, reconnaissant que Bourbon rcoltait les fruits du travail
libre, se demanda lui-mme sil faut lattribuer la supriorit du gnie commercial et
industriel de cette le fortune, en suivant le raisonnement gubernal .
Plusieurs indicateurs montrent que les grands propritaires avaient uvr pour crer les
conditions dune main-duvre locale La Runion. Les observateurs de lpoque ne
donnaient pas chers de lagriculture de la colonie sans la main-duvre indienne. Ils avaient
acquis la certitude que rien ne pourrait se faire dans cette colonie, malgr les dveloppements
des technologies en matire dextraction du sucre ou de lindustrialisation de la filire sucre,
sans une main-duvre solide.
Napolon III lui-mme aurait t un observateur averti de la situation qui prvalait pour les
premiers contingents de travailleurs indiens, au point quil en fit lloge, en souhaitant son
prolongement aux Antilles. Il prconisa aussi un renforcement de la population agricole, en
demandant au gouvernement de favoriser toutes les tentatives en ce sens. Cette dclaration
confirme la thse selon laquelle les plus hautes autorits voulaient que les travailleurs lisent
domicile dans la colonie la fin de leur contrat. Dailleurs, Napolon III indiqua que ce ne
serait pas en demandant constamment ltranger des immigrants quil faudrait
presquaussitt aprs rapatrier grand frais et en renouvelant constamment sa population
agricole que la colonie pourrait assurer son avenir et accrotre sa population 1.
Les Croles ne dsiraient pas entamer ce new-deal, lexprience de lindustrie sucrire, avec
lex-population compose desclaves. Pour cela, ils fondrent leur confiance dans la venue de
nouveaux travailleurs, trangers au pass de lle. Ceux-ci auraient le mrite de ne pas tre
remplis desprit de revanche. De mme, les Indiens ayant prouv le systme des castes,
savoir lobservation stricte des rangs des uns et des autres, nauraient aucune difficult
suivre le modle de socit mixte existant dans la colonie. Aussi, les Croles ntaient pas
opposs voir laugmentation des Indiens dans la colonie. Aprs les affranchis et les Croles,
les immigrs indiens devinrent la composante numrique la plus importante de la population.
En ce sens, il faut aussi rappeler que la dcision de 1881 sur la naturalisation tait aussi une
astuce pour permettre lle de conserver des Indiens qui accepteraient de devenir Franais,
1

J.O.M. 2 fvrier 1853 Dcret du 27 Mars 1852

85

dans la perspective o toute la main-duvre indienne aurait quitt lle au lendemain de la fin
de limmigration indienne. En quelque sorte, la prparation dune main-duvre locale
permettrait de pallier la dpendance avec ltranger. Cette posture en ralit na pu tre mene
bien puisquen 1933 encore, lle pensa recourir la main-duvre engage rodriguaise.

III.

Lmigration lgale (1860-1882)

A. La nouvelle organisation
1) Les nouvelles conditions du recrutement et du transport
En 1864, une fivre redoutable sempara de lle et on lattribua aux Calcuttas . Le virus
fut combattu lanne suivante, mais ses consquences se prolongrent jusquen 1866.
Pour un Etat qui traiterait ses sujets comme des chacals, il est fort tonnant de constater
alors avec quelle dlicatesse il prconise quelques procdures spcifiques. Le btel1, encore
en vigueur en Inde, et dans certaines rgions o la diaspora est prsente tait distribu sur les
navires. A moins quon eut dsir les droguer, pour quils se tiennent au frais, pendant le
voyage ? Mais il y avait aussi un jus de citron, quon accompagnait de sucre. Pour quils
affrontent la traverse, mais nous nignorons le taux de mortalit parfois lourd bord, des
jeux de vtements taient distribus, surtout lorsquils affrontaient les rgions moins
chaudes tmoignait le docteur Allanic. Certes, la philanthropie des armateurs ou plutt des
gouvernements qui ordonnaient le dpart se confondait avec des intrts commerciaux,
puisquil tait ncessaire que ces convois arrivent bon port. Mais en fin de compte, les
Indiens profitrent de cette opportunit, qui na pas t de tout temps strictement observe,
ainsi que nous le montrons plus loin.
Le major Goldsmid, qui avait conserv des bribes dhindi de ses prcdentes affectations,
apprit dun des passagers quil avait fui la famine dans sa rgion. Un autre se montra confiant
quant trouver contrat car il venait de servir 6 ans au Natal, comme sirdar (chef de groupe).

ALLANIC A Dr, Mdecin de premire classe de la Marine, Considrations hyginiques et mdicales


sur les transports des immigrants indiens, p. 29, thse pour le doctorat, Montpellier, 1871.

86

Lintuition de Goldsmid le poussa relever que le mdecin de bord1 avait droit un salaire
fort consquent. Faut-il lier cela au nombre de passagers en bonne sant ?

Il ny avait pas toujours de protestations sur la nature de la nourriture. A bord des navires, le
rationnement tait strict, puisque les conditions de transport ntaient jamais fiables. En
revanche, une certaine solidarit sembla parfois exister. De l penser quil y avait une sorte
dcumnisme sur le navire entre parias et dventuels engags brahmanes, ce serait excessif.
Tout au moins, en ce qui concerne La Runion, une grande part des Indiens du Sud qui
avaient t introduits, faisaient partie des castes populaires, voire de celles rejetes par la
socit malheureusement nous navons pas trouv de chiffres srs pour mesurer le
phnomne. Autre lment prendre en compte, leffet kala-pni. Chaque Hindou savait que
le fait de partir signifiait perdre ses attributs castiques . Aussi, il napparat pas
invraisemblable quaprs cette prise de conscience, quelques brahmanes aient dcid pendant
le voyage de nouer des contacts avec dautres groupes dengags dans une sorte de destin
commun.
A bord, les Indiens retrouvaient leur nourriture, comme le riz, le rglement anglais nen
accorde que 22 onces, soit un peu plus de 600 grammes, mais bord de lHindoustan au mois
de janvier 1891, ils ont consomm un kilo par tte. Au riz, la viande de porc et dautres
lgumes sajoutaient . De mme, un repas spcial tait prvu pour les musulmans. Des
animaux vivants taient embarqus et les travailleurs musulmans soccupaient eux-mmes de
labattage en croire Rochard et Bodet. A bord la question de la nature de la nourriture ne
posait gure problme. Lengag consommait de tout. Un navire est compar au clbre
temple de Jagganath, lintrieur aucune restriction de caste nexiste 2.
Une autre vision des nouvelles conditions de recrutement et du transport apparat sur la base
des documents de la Commune de Bras-Panon ; des matriaux au caractre relativement
indit car peu de dpouillements et danalyses ont t raliss autour de ces livrets3. Les

Le docteur Curries, est davis que le nombre de morts, rgulirement nest pas excessif si lon
considre la violente famine qui frappait Madras et ses environs et qui provoquait des taux de
mortalit de 132/.

G.A. GRIERSON cit par Tinker, p. 155

Une tude principale fut mene partiellement sur ce fonds. Nous le devons Jean-Claude Delmas,
Analyse de sources - registres d'engagement et de rengagement Bras-Panon, 1848-1936 Mmoire de matrise dHistoire sous la direction de C. Wanquet. 1987

87

livrets aux Archives dpartementales ne sont pas lgion. De plus, ces livrets concernent une
priode intressante dans le droulement de lengagisme.
Bras-Panon est la seule des 24 communes de lle possder encore des livrets appartenant
aux anciens engags. En rgle gnrale, les mairies ont expdi ces pices aux Archives
dpartementales de La Runion. Dans la pratique, trs peu dentre elles avaient autant de
documents fournir aux Archives. Il suffit de dnombrer les quelques livrets disponibles aux
ADR. Cela renforce dautant plus le crdit de ce fonds de Bras-Panon 1. Il est compos de
livrets de travail, qui ne sauraient tre attribus exclusivement aux engags indiens. Un
certain nombre dentre eux appartenaient effectivement des travailleurs malgaches,
comoriens ou chinois. Aprs ceux des Indiens, ce sont les livrets malgaches qui sont les plus
nombreux. Ils datent dune priode plus rcente, lorsque lle fit appel la main duvre de la
rgion Antandroy vers 1923-1924.
Figure n 1 : Nombre de livrets de travail (Source : Archives Communales Bras-Panon)

Service des Archives communales, Mairie de Bras-Panon (rattache la ville de Saint-Benot Est de
lle- jusquen 188 ?). Au service des archives de la mairie de Bras-Panon, nous avons recens 467
livrets dengags ou daffranchis, se rpartissant comme suit :
- 213 livrets de travail dengags indiens,
- 152 livrets de travail dengags malgaches (commence en 1854),
(11 mai 1902, une vague arrive sur lOxus) (puis en 1923, 1924, 1934)
- 24 livrets de travail dengags comores (principalement en 1886)
- 62 livrets de travail dengags cafres
- 6 livrets de travail dengags chinois
- 10 livrets de travail dengags croles
Enfin nous pouvons ajouter 4 5 livrets de prisonniers de guerre (1914-1918)

88

Ci-dessous figure un exemple dlments rapports dans les livrets dengags :


M. X, Engag dans lInde, en septembre 1881, pour 5 ans PTF [Pour Tout Faire],
raison de 12f50 par mois, sous la retenue de 2, 50 francs, jusquau paiement de 20f, avancs
dans lInde. - Dispens dengagement le 20 avril 1917 .
Ces livrets permettaient la traabilit dun engag dun tablissement lautre, pour peu que
lemployeur ait pris soin de noter scrupuleusement les donnes.
Si les documents de Bras-Panon ne sauraient apporter eux-seuls toutes les rponses sur
lengagisme, ils servent en revanche de repres, parfois dlments de comparaison,
dinfirmation ou de confirmation voire dillustration. Leur intrt tient dans la priode
concerne (1864-1888) qui correspond celle de lengagisme, mme si les livrets ne portent
que sur les engags qui ont eu affaire Bras-Panon. En outre, nous disposons grce aux
livrets, des informations sur les mouvements de navire qui ont touch les marines de lle
pendant plus de vingt ans.
Lautre information qui apparat aussi nettement cest la typologie des noms des engags
Indiens. La masse des noms dravidiens confirment le parti pris par les propritaires de ne
plus avoir recours aux recrues du nord de lInde mais de se tourner davantage vers les forces
de travail du Sud.
Un autre fait saillant rside dans la composition des navires, qui nous savons fournissaient
trs peu dlments fminins, compar aux forces masculines.
Ces documents fournissent des lments sur la mobilit de certains engags. A lpoque, un
engag ayant accompli un contrat ou parti sur telle ou telle proprit pouvait tre recrut dans
une autre commune situe parfois des dizaines de kilomtres. Les motivations pouvaient
tre trs diffrentes : une liaison amoureuse pouvait en tre lorigine, voire un rapprochement
familial ; Il nest pas exclure des lments dordre conomique , comme une meilleure
situation dans un autre tablissement. A contrario, les engags ne se sont jamais regroups par
ethnie, par religion ou par caste. Ces indicateurs, aussi drisoires quils puissent paratre de
nos jours, avaient pourtant cours dans leur pays dorigine. La traverse du kala-pni semble
les avoir dissuads totalement de maintenir ces anciennes valeurs. En ce sens, La Runion
constitua un terrain dexprience pour ces populations tellement diffrentes, o elles ont pu,
souvent pour la premire fois, entrer en contact et nouer des relations durables. Le cas des
travailleurs de Calcutta rend bien compte de ce phnomne. En raison de leur faiblesse

89

numrique, ce groupe sest quasiment fondu au fil du temps dans le creuset tamoul plus
large. Les descendants des Calcutta ont totalement intgr la culture dravidienne tamoule.
Seuls leurs patronymes rappellent le souvenir de leurs anctres venus de rgions du Gange ou
de Calcutta.

2) Les rsultats quantitatifs : le flux migratoire


Globalement sur la priode, le systme de lengagisme permit, entre 1860 et 1882,
dintroduire quelques 40 000 mes dans la colonie.
Les commentaires provenant de la Martinique taient nuancs. En effet, la thse dune
immigration superflue a t voque. En 1875, Victor Schlcher stait livr un savant
calcul. Il considrait quil restait 57 000 travailleurs attachs aux diverses cultures et aux
usines sucrires. Dans cette priode, cette colonie comptait quelques 17 890 migrants, chiffre
relativiser selon lui, car il fallait enlever les sans valeur (femmes, enfants, malades,
prisonniers, domestiques, vagabonds). Le vritable chiffre serait de 8 000 10 000. Son
estimation lemmena aussi dnombrer au total 47 000 Croles. Cest par consquent, ces
derniers que lon doit la plus grande partie de ce que produit la colonie, les immigrants ny
sont que pour un appoint, lappoint de 1 sur 47 concluait V. Schlcher1.
A len croire, les planteurs rencontrrent tellement de difficults autour des annes 1875, que
beaucoup renoncrent lappel de la main-duvre indienne2. Or ce constat est en
contradiction avec ces colonies qui pressaient leurs reprsentants dobtenir des Indiens, au
dtriment de La Runion. Les annes prcdentes taient peut tre plus sereines.
Quatre ans aprs la mise en application de la convention, les autorits locales, soutenues par
Paris, laborrent une charte modificative dont les termes laissaient prsager une priode de
turbulences avec les Britanniques. Manifestement, ce document ne rclamait ni plus, ni moins
que la rvision de laccord international3. Ci-aprs, nous avons relev les principales
revendications :

SCHOELCHER Victor, Polmiques Coloniales, page 273

Idem, p. 272

GEOGEGHAN J., Notice on Emigration from India, Rapport labor, sous couvert du Dpartement
de lAgriculture, des Revenus, et du Commerce, gouvernement britannique. Page 44

90

1- Plus question de rdiger un rglement tendant alourdir la charge des planteurs - en clair
un blocage des tarifs
2- Dispenser de lobligation de passer devant un magistrat avant dtre engag
3- Mettre de nouvelles pnalits pour les contrevenants aux absences
4- Offrir le retour gratuitement aprs 5 ou 10 ans de contrat
5- Permettre de recruter des sages-femmes ou infirmires bord
6- Diminuer les pouvoirs confrs aux consuls britanniques
7- Lintervention des Britanniques quand les chefs de villages ou roitelets font obstacle au
dpart .
Naturellement ce qui devait arriver arriva, le gouvernement de Madras protesta
vigoureusement contre cette provocation , except pour la demande de mdecins
accoucheurs bord. A la lumire de cette dmarche, il est clair que la suspension de
lengagisme qui sest transforme ensuite en vritable arrt na t que le rsultat
dincomprhensions et de provocations de part et dautres.

3) Les rsultats qualitatifs : la pnurie de femmes


Larrt du 11 juin 1849 imposait aux recruteurs de prendre au moins un tiers de femmes sur
le nombre total dengags. Si leffectif de femmes tait trs mdiocre au dbut des courants
migratoires, partir des annes 1860, des efforts furent faits pour laugmenter, puisque
lenjeu tait de retenir les engags dans lle. En 1848, on comptait 2 femmes pour 100. La
proportion grimpa un tiers de chaque convoi. Des primes furent dailleurs mises en place
pour les convois qui transportaient plus que le tiers de femmes prvu par larrt de 1849. De
leur ct, les autorits indo-britanniques exigeaient un taux de 40% ; ce qui fit regretter aux
commissaires internationaux que de jeunes Indiennes nes dans la colonie se mariassent des
Croles1 ! Des Indiens dmoraliss en labsence de femmes indiennes ne reprsentaient pas
les meilleurs garants dun travail efficace pour la colonie. Autour des annes 1850, on
comptait 3 070 femmes pour 30 305 hommes, soit 9, 2 % de leffectif total dIndiens. Puis, en
1860, une lgre amlioration fut observe avec 3 655 femmes pour les 31 919 hommes (11,4
% de la part des hommes ou 10,3 % du nombre dIndiens). Comprenant lintrt quelles
avaient favoriser larrive de femmes, les autorits prirent le lgislateur dtre plus

Une commission rapporta quen 1855 quun article de larrt du 11 juin 1849 ntait pas excut par
les capitaines de navires. Ceux-ci dclaraient quils navaient pu se procurer de femmes engager
dans lle. La proprit de Kervguen souffrait normment de cette absence dlments indiens
fminins, car sur 500 travailleurs, on en dnombrait peine une dizaine. (Rapport Mackenzie page
45).

91

exigeant1. Sur les convois de 1875, la part de leffectif fminin sleva prs de 18%. Les
convois suivants furent obligs de pratiquer la rgle de moiti et en 1877, la part des
Indiennes prsentes dans la colonie passa 20% de leffectif total. Cependant, le pourcentage
des femmes ne fut jamais spectaculaire La Runion. Ce qui explique limportance des
mariages interethniques trs tt dans la colonie. La plupart des mariages qui concernaient les
Indiens sur la dcennie 1849-1850 se contractaient avec un partenaire dorigine crole. Selon
les chiffres de Sudel Fuma, sur 4 316 mariages relevs, 55 concernaient des Indiens et un seul
eut lieu entre une Indienne et un Indien2. Plus tard, des amliorations substantielles furent
apportes effectivement pour que les Indiens se fixent sur le sol runionnais. Lapport des
femmes, malgr quelques efforts, est rest une relle problmatique. La proportion des
femmes engages devait atteindre en cinq ans, la moiti du total des immigrants ne sera
jamais respecte 3.
Lun des leviers sur lequel la Grande-Bretagne voulut agir travers la convention tait celui
des femmes. Le nombre de femmes tait fix au quart au moins de celui des hommes (art. 16
de la convention de 1860). Or il faudra plus quun document, fut-il dordre international, pour
que ce ratio soit appliqu. En 1862, Louis Simonin crivit que le nombre dimmigrants
indiens dans la colonie tait de 40 000 environ, et que les femmes reprsentaient 1/10e de ce
chiffre4. Du 1er janvier 1861 au 30 juin 1877, quelques 30 177 Indiens furent introduits dans
lle. Ils se rpartissaient comme suit : 21 094 hommes (69, 9%), 6 308 femmes (20.9%), 2
775 enfants (9, 19%). Nous tions encore loin de la proportion exige par la convention.
Le manque de femmes a toujours t lune des pierres dachoppement dans les faits et dans
les rapports entre planteurs et reprsentants britanniques. Le nombre de femmes augmenta au
fur et mesure de lvolution de lengagisme et au fil des rglements qui devenaient de plus
en plus svres sur cette question. Face la demande insistante des travailleurs, les
propritaires leur tour se montrrent particulirement dtermins.

SIMONIN Louis, Voyage lile de La Runion (Ile Bourbon), in Le Tour du Monde, p. 173, 1862
En 1862, L. Simonin dit que le nombre dimmigrants indiens dans la Colonie est de 40 000 environ, et
que les femmes reprsentent 1/10e de ce chiffre.
2

FUMA Sudel, Etude des actes de mariage de lEtat-civil de La Runion de 1848-1850, Grahter, 1999

DUPON J. Franois, Contraintes insulaires et fait colonial aux Mascareignes et aux Seychelles :
tude de gographie humaine, p 69, Thse dEtat, Universit d Aix-Marseille 2, 1976
4

in SIMONIN Louis, Voyage lle de La Runion (Ile Bourbon), in Le Tour du Monde, p. 173, 1862

92

Entre 1860 et 1882, 80 000 engags furent introduits dans lle, 10 25 % de femmes
faisaient partie des convois1. Malgr les prconisations de Sarda Garriga ds 1849, le nombre
de femmes dpassait rarement les 10%. En 1860, les femmes formaient 11, 3% des engags.
En 1877, quand il y avait 36 659 hommes dans la colonie, on dnombrait 7 565 femmes soit
environ 17%. Ce courant migratoire se caractrisa donc par une constante faiblesse de
llment fminin, due en grande partie la volont dlibre des colons dengager surtout
des hommes vigoureux et dociles pour intervenir dans les champs de cannes. Dans ce
contexte, la femme ne faisait pas laffaire. Toutefois, les autorits ne tardrent pas se rendre
compte de la ralit. Sils voulaient la srnit dans les camps, il convenait de viser un certain
quilibre entre hommes et femmes. Or, pendant toute la dure de lengagisme, cet quilibre
fut presque impossible respecter.
En ralit, toutes les femmes ne travaillrent pas sur les proprits. Celles qui avaient une
activit, percevaient 7, 50 francs par mois (12,50 francs pour les hommes) selon larticle 26,
du dcret du 27 mars 1852. Jugeait-on que le travail donn aux femmes ft plus souple que
celui rclam aux hommes, pour quelles aient t moins rtribues ? Leur situation tait en
ralit particulirement floue. La rmunration tait la discrtion du propritaire, qui
nhsitait pas leur verser peine 75 centimes par jour. Cet tat de fait ne drangeait
personne. Pour les propritaires, la prsence des femmes sur leur proprit, mme si elles ne
travaillaient pas, ntait pas ingrable. Cela tablissait un certain quilibre sur place.
La question des femmes a volu aussi par rapport au temprament des hommes au pouvoir.
Ainsi quelques annes plus tard, en 1892, la Chambre dagriculture, M. Bellier dit son
motion, aprs la dcision du gouverneur en Conseil priv - sur le rapport du Protecteur des
immigrants - qui obligeait les femmes, partir du 1er avril, lengagement salari, cest--dire
au travail. Selon lui, cette mesure porterait atteinte aux intrts agricoles du pays et
continuerait, si elle tait applique dsorganiser les ateliers, voire encourager le
rapatriement des Indiens de la colonie. M. Buroleau suivit M. Bellier, en demandant le report
de cette mesure.
Le prsident de la Chambre dagriculture reconnut quune telle dcision pourrait perturber les
ateliers, mais il soutint que le Conseil gnral tait mieux plac pour protester contre une telle
dcision sur laquelle il navait pas eu se prononcer. H. Cornu alla plus loin en faisant une
1

MARIMOUTOU Michle, Le lazaret de la Grande-Chaloupe, quarantaine et engagisme

93

proposition dans laquelle on pouvait lire que : constatant que le Gouverneur astreint les
femmes au travail obligatoire, estimant que les femmes sont ncessaires lentretien du
mnage nen travaillant pas moins, pour la plupart, soit la tche, soit en journe au travail
que leur sexe comporte - que cette obligation est le dissolvant le plus puissant que lon puisse
susciter pour pousser des coolies indiens au rapatriement, auquel ils ne sont que trop
enclins . La dcision fut donc adopte par la Chambre dagriculture.

4) Calcutta et Malbar : le jugement des Runionnais


En 1861, la Runion reut jusqu 5 333 engags venant de Calcutta. Si lmigration a bien
continu jusquen 1882, en revanche elle a dcru avec Calcutta aprs 1865 pour concerner
seulement les ports franais du sud. Pendant lanne 1861 et jusquen 1862, le prix dun
coolie de Calcutta, tait denviron 400 francs (ou 16 livres), alors que ceux provenant de
Pondichry et de Karikal cotaient un peu moins cher, autour de 300 francs1.
La main-duvre de la Prsidence du Bengale na jamais rencontr de succs dans la colonie.
Dans un un rapport P. Dechateauvieux, osa mme la comparaison avec les travailleurs du
Sud, Les soins les plus grands leur furent prodigus ; mais ni les aliments les plus dlicats,
ni les traitements les plus habiles de nos mdecins, ni lasile toujours ouvert de nos hpitaux :
rien ne nous rendit au travail ces hommes parlant une langue inconnue nos Indiens de la
Cte de Coromandel, et nous voyions errer autour de nos champs sans culture des travailleurs
sans force 2,

A Calcutta, le grand nombre de dparts en 1859 constitua principalement une consquence de


la rvolte des Cipayes et pas seulement de laugmentation du prix du riz. Les travailleurs
1

Dpche du 21 janvier 1863, Despatch respecting Coolie immigration into the island of Runion
from British India rdig par le consul honoraire anglais John D. Hay Hill au Chef du gouvernement
Earl Russel, adress au Parlement le 17 avril 1863 (imp. par Harrison and sons).
2

DE CHATEAUVIEUX P., Rapport au nom de la Commission charge dexaminer les modifications


apporter, dans lintrt de la colonie, limmigration des coolies de lInde, (page 2) (30.06.1862)
A. Guyot et Scribe, imp de lOrdre des Avocats au Conseil dEtat et la Cour de Cassation, rue
Neuve-des-Mathurins, 18

94

qualifis souvent de Calcutta La Runion, venaient pour une grande part du Bihar. Il en
tait de mme Maurice, mme si lle sur a, pour lessentiel, attir des engags venus du
Nord de lInde. Voici la description quen fit le syndic A. DEsmnard : Les coolies du
Centre, du Nord et de lEst ont la peau moins fonce que ceux des districts de la cte
Coromandel. Ces derniers, qui composent la majeure partie de nos coolies, sont plus estims
des propritaires, parce quils sont doux, faciles conduire, sils ne sont pas mal conseills 1.
Lexemple de lEastern-Empire traduit trs bien le comportement des propritaires vis--vis
des Calcutta. En 1864, un mois aprs larrive de ce navire, 50% des effectifs du convoi
navaient pas encore trouv demployeurs.
Dbarqus dans lle, les travailleurs trangers nouaient des relations entre eux. Rares sont
ceux qui taient tents de se replier sur la notion de caste. Pourtant selon DEsmnard, les
coolies originaires du Bengale se mlaient peu aux autres, leur langue diffrait tout autant que
leurs habitudes. Nous avons retenu seulement un cas ou deux o la caste fut voque par les
engags. Azouria, tmoin de la bagarre entre Lingapin Narsicadou et Padaya, explique avec
ses propres mots : je nai pas vu, car je ne suis pas rest l ; moi failli du monde, moi lautre
Calcutta, lautre Malbar se bat, moin rest pas 2.
A signaler quun grand nombre dhommes qui arrivaient taient qualifis de
rebuts ou inaptes, la commission dinspection estima quils taient soit trop gs, soit de
condition physique trop fragile pour affronter le travail des champs. Ils taient alors solds.
Sur la priode seulement 3 Calcutta ont t rembarqus3. A mon arrive, jai constat que le
taux de mortalit tait trs lev sur les navires et quil y avait sur place un climat dfavorable
vis--vis des travailleurs bengali. Jai demand personnellement quil me soit communiqu le
nombre de personnes disqualifies pour le travail et ceux qui ncessitent un rapatriement. Ces
1

DESMENARD A., Les travailleurs trangers La Runion in Album de lile de La Runion, Les
pp.91 95, typopraphie de G. Lahuppe, Paris, 1883
2

MARQUI Stphanie, Crimes sexuels et homicides La Runion la fin du XIXe sicle , mmoire
de matrise dHistoire, sous la direction de Yvan Combeau, 183 pages, juillet 1999, Universit de La
Runion.
3

GUJADHUR SARUP Leela, Annual Reports from the ports of Calcutta to british and foreign
colonies, Vol. 4, Aldrich International, Kolkatta, 2008
Pour la priode, 1862-1864, les ports de Calcutta ont reu : 6 189 immigrants rapatris de la manire
suivante :
Maurice : 1 822
Runion : 291
Guyana: 2 643
Trinidad : 1 433

95

personnes voulaient tre mdicalises dans une maison de providence, et souhaitait repartir
aprs avoir recouvr leur sant crivit John D. H. Hill1
Je dois ici aborder ici un sujet qui me parait incomprhensible. Il sagit du taux de mortalit
trs lev des travailleurs bengalis. Le gouverneur gnral de lInde est arriv la conclusion,
que la raison principale tait soit les mauvais traitements bord des navires, soit aprs leur
arrive La Runion. Son excellence ne rejette pas lopinion de Mr Lamoureux, lagent
franais, qui soccupe des recrutements. Celui-ci pense que le problme nexiste pas en
amont. Autrement dit le systme du recrutement nest pas en cause. Ce point de vue sur le
recrutement est en parfaite contradiction avec le rapport dig par le dernier consul Mr
Barnwell and mme. Je peux mme ajouter lopinion coloniale .

Les Indiens embarqus Calcutta:


Janvier 1861 dcembre 1861 : 5 462 hommes, 1 529 femmes
Janvier 1862 dcembre 18622 : 1 479 hommes,

311 femmes

1862-1863 : 864 hommes et femmes


En 1864 et 1865 (et probablement les annes suivantes), il ny a pas eu dmigration de
Calcutta vers plusieurs colonies dont La Runion

Pondichry / Karikal
Janvier 1862 dcembre 1862 : 2 738 hommes et femmes3
Au mois doctobre 1862, diverses correspondances furent changes avec le secrtaire dEtat
sur les conditions physiques des travailleurs de Calcutta. Les planteurs pensaient quune
partie du contrat ntait pas respecte. Lord Halifax (ou Sir C. Wood) protesta
vigoureusement, citant notamment lart. 21 de la Convention, qui prconisait le rapatriement,
aux frais du gouvernement franais, des immigrants qui se rvleraient inadapts aux travaux.
M. de Chasseloup Laubat a estim que cet article navait rien voir avec la question souleve.
Pour lui, le salaire de chaque coolie, devait tre fix selon les conditions physiques des

Dpche du 21 janvier 1863, Despatch respecting Coolie immigration into the island of Runion
from British India page 2, rdig par le consul honoraire anglais John D. Hay Hill au Chef du
gouvernement Earl Russel, adress au Parlement le 17 avril 1863 (imp. par Harrison and sons).
2
3

Dont 602 dcs ( bord, en quarantaine, ou dans les lazarets) pour 1861, et 19 dcs pour 1862
Idem

96

travailleurs et que dans certains cas, il tait possible de rduire les salaires des immigrants. Le
consul de La Runion et le gouvernement britannique rfutrent ce point de vue, estimant que
si de tels cas se produisaient, il faudrait revoir la convention1.
Les rapatriements Calcutta, toutes provenances
1860-1861 : 2 708
1861-1862 : 5 214
1862-1863 : 408
1863-1864 : 290
1864-1865 : 1518
1881-1882 : 192
1894 : 7
1895 : 8
1892 : 11
1905 : 8 (arrivs Calcutta par le train en provenance de Pondichry)
En 1872, la Chambre dagriculture examina un projet sur les rengagements et le sjour des
immigrants dans la colonie, qui comprenait 24 articles (Session aot 1872). Suite la
prsentation de ce projet, M. Cornu intervint 2 :
Je propose dmettre le vu de la dnonciation du trait de 1861, pour arriver
obtenir le recrutement sur les ctes africaines. Le Bengale, en effet, ne nous a donn que fort
peu dhommes et de mauvais () je crains que le nouvel arrt ne dgoute compltement les
Indiens du sjour dans notre pays, et quils ne le quittent pour retourner dans leur patrie, ou
aller Maurice. Or loin dentraver leur sjour ici, je voudrais le favoriser, car ils rendent de
grands services au Pays, sont trs laborieux et produisent beaucoup quand il sagit de leur
intrt personnel. Aussi suis-je en dsaccord avec ladministration leur sujet. Beaucoup
dimmigrants, possesseurs dun petit pcule, viennent la Plaine acheter quelques ha de terre,

Les lus ne sont pas une contradiction prs dans leurs propos et dans leurs dcisions. Aprs avoir
repouss en 1862 larrive dimmigrants en provenance de Calcutta et des rgions limitrophes, avec
force darguments, une quinzaine dannes, plus tard, quelques voix slevaient pour une varit dans
les recrutements des Indiens. L. Bdier affirmait que ce moyen serait moins onreux.
Si nous avions comme Maurice, une agence Madras, nous lui demanderions de nous envoyer, par
chaque occasion, 20 ou 30 hommes et dans ces conditions, nayant pas supporter les dpenses
(mdecin, approvisionnement en quantit importante), nous pourrions avoir des immigrants 200
francs. A De Villle contredisait son interlocuteur en ce sens, toutes les mesures quon prend en
matire dimmigrations sont contre le propritaire, on donne aux Indiens toutes les facilits possibles
pour changer de propritaires .
2

C.A. - Bulletin Annuel (sance du 30 octobre 1877)

97

ils demandent pour leurs cultures des engags que ne crois pas devoir leur refuser, et cest l
ce que critique ladministration .
B. de Villentroy : LInde en dfinitive nous fournit encore des hommes, et si limmigration
nest pas plus active, il ne faut attribuer cette pnurie de travailleurs qu la situation de la
colonie. On doit donc, mon sens, se borner mettre le vu dobtenir le recrutement
africain, sans parler de la dnonciation de 1861. Quant larrt je le crois bon pour
lconomie .
F. de Villle : Lexprience ma fait changer dopinion sur le danger des engagements
fictifs. Les immigrants qui sengagent fictivement ne tendent, aprs tout, qu travailler pour
leur propre compte, il faut les encourager dans cette voie, o ils deviennent trs utiles la
colonie.
J. de Mazrieux : M. Cornu pense quil faut introduire de nouvelles forces que dutiliser
celles qui existent dans le pays. Je crois quil faut utiliser toutes les forces vives du pays avant
de songer introduire de nouvelles. Effraye par le dveloppement des engagements fictifs, la
Chambre dagriculture na cess de rclamer des mesures capables de les arrter. Cest pour y
rpondre que ladministration a prpar le prsent arrt.
Les lus dcortiqurent larrt1 et formulrent de nouveaux commentaires. Certains dirent
que le permis de 3 jours ne serait pas suffisant pour que lIndien aille chercher un nouveau
contrat. Mais G. de Tourris opposa le fait que lIndien savait davance lidenti de son nouvel
engagiste.

5) La criminalit et la population indienne


La criminalit est un domaine o se sont manifests trs tt les Indiens. Accuss dtre
asociaux, ils enfreignaient rgulirement les lois et se retrouvaient rapidement devant les
tribunaux, voire en prison. Sils dtenaient le record en matire de chiffres de la dlinquance,
les engags indiens avaient une part de responsabilit. Le tableau ci-dessous rend clairement
compte de limportance de llment indien dans les dcisions des tribunaux.
Tableau n 5 : Etat des condamnations par le tribunal correctionnel

C.A. -Sance 30 aot 1872

98

Motifs

Nombre
dIndiens

Vol et vagabondage

173

Cambriolage

Coups et blessures volontaires

21

Fausses dclarations

Etat dbrit

TOTAL

204

Les amendes taient comprises entre 1 100 francs. Les condamnations variaient de 2 jours
2 ans de prison. Trois dossiers furent conduits aux Assises. Lun des condamns copa de 20
ans de prison pour meurtre. On compte galement 10 cas dappel.
Selon Jean-Claude Laval1, les crimes commis par des Indiens aprs un long sjour dans lle
ne peuvent tre considrs comme rvlateurs dune criminalit indienne, mais plutt dune
criminalit crole. Cet auteur stigmatise les observateurs de lpoque2 qui ntaient pas
objectifs lorsquils sexprimaient sur la criminalit.
La posture qui simposa trs tt neut dautre but que de discrditer une population qui fut
elle-mme victime de nombreuses agressions de la part des engagistes. Au fond, entre
lostracisme et lamalgame, il y a peu despace et il nest pas exagr daffirmer que cette
politique a t mene dans le but de laisser lcart de la socit ces travailleurs indiens, dont
on ne voulait absolument pas quils sintgrent puisquon les avait introduits dans la colonie
en tant que travailleurs contractuels. Leurs intrts ne croisaient pas avec ceux des engagistes,
ce qui justifie une grande partie de leur comportement.

LAVAL Jean-Claude, Les problmes lis la criminalit indienne pendant la priode de


lengagisme La Runion.
2

MAILLARD ET SIMONIN, que cite abondamment TOUSSAINT font porter lentire responsabilit
de la monte de la criminialit aux seuls Indiens. Leurs propos identiques dans la presse, qui
noublions pas est le reflet de la socit coloniale dnoncent ces Indiens aux comportements funestes
pour la Colonie. Plus tard en 1911, avec sa thse, L. WICKERS a aussi largement contribu
dpeindre une socit coloniale corrompue par la criminalit indienne . Il y a encore une trentaine
dannes A. Toussaint lui emboitait le pas en qualifiant lInde, de socit dcrpite. (Cit par J.C.
Laval).

99

Leur vice, () ils taient intelligents et nentendaient pas rester dans la servitude, leur
contrat de cinq ans achev affirme J.C. Laval. Ils [ces Indiens] ne provoquent aucune
criminalit particulire dans lle dans les annes 1850 () aucun des Indiens nest condamn
une peine criminelle en 1849, en 1850 (2 condamnations..), 1851 (6)
Un exemple de cette atmosphre cre par les propritaires eux-mmes : aux Avirons o la
population vivait dans le spectre dun complot malabar, le seul acte rel que le tribunal fut
amen juger, fut le cas dun Indien, qui perdit un bras aprs avoir essuy du propritaire
Lacaille une dcharge de fusil.
Jules Duval, adversaire de limmigration indienne, se plaignit que dans les plus mauvais
temps de lesclavage, le pays neut gmir de forfaits si nombreux et si divers que depuis
limmigration indienne. Lassassinat parat tre lordre du jour parmi ces castes aux instincts
farouches ; devant les attentats o le sang est vers, on ne songe plus aux vols, aux rvoltes,
aux incendies () Tous les 3 mois des condamnations mort sont prononces contre les
Indiens1. Les crimes se prparent dans les orgies du vice. Mais il reconnut fort justement
qu il suffit de dire que les convois se composent dhommes pour les neuf diximes, dun
dixime seulement de femmes, pour entrevoir quels dsordres couvre ce rgime . Il admit
que des raisons profondes taient lorigine des dferlements de violence chez les Indiens.
Les raisons de la violence sont ncessairement trouver en grande partie dans les mauvais
traitements dont taient victimes les engags indiens2. La criminalit tait le reflet de leurs
ractions face cette violence lgitime. Cette thse dune violente raction des Indiens suite
aux abus constants des propritaires sur eux a t de nombreuses fois aborde, en des termes
assez prcis, qui notre avis, nappellent pas de remise en cause. Les affaires dabus des
propritaires sur les engags sont nombreuses. On rappellera pour mmoire quelques dossiers
tristement clbres, comme laffaire Bury de Saint-Romain (Usine de Pierrefonds) ou
Raymond Boyer (Usine de Sainte-Thrse)3. Contrairement ce que lopinion tentait de

DUVAL Jules, Politique coloniale de la France Lle de La Runion, ses ressources, ses progrs,
limmigration et labsentisme p. 868, in Revue des Deux-Mondes, 1624 pages, imp. J. Claye,
Paris, 1860, 4e tome

Un Indien, arrt pour dfaut de laissez-passer dment obtenu auprs de son engagiste, tait arrt et
condamn 15 jours de prison pour vagabondage. Ensuite, sil tait nouveau repr, il tait assign
dans un dpt communal ouvert les jours fris galement afin que les propritaires puissent revenir le
reprendre .

Les engagistes accuss taient : Bussy de Saint-Romain (Saint-Pierre), Raymond Boyer, Montbel
Fontaine, Etablissement Trois-Frres (Sainte-Suzanne), Meme Veuve Jurien (Sainte-Suzanne),
Hritiers Saint-Georges, Mr Dussac (Saint-Leu), Auguste Cornu, Habitation Gillot, Moreau Ango,

100

partager, le grand KVeguen lui-mme ntait pas exempt de tout reproche. Jean-Claude
Laval a relev que des engags avaient dsert ses tablissements, signe de conditions
inconfortables. Ceux qui taient rattraps avaient t conduits latelier de discipline.
Certains moins chanceux navaient pas de toit et dormaient la belle toile. Les Indiens
coincs entre limpossibilit pour beaucoup de rentrer au pays une certaine priode et celle
dobtenir localement des conditions de travail meilleures, se sont rfugis dans la marginalit.
Infractions, dlits, crimes sont le lot de ces Indiens qui ne trouvaient pas les conditions dune
intgration dans la socit de La Runion1.
Dans les colonies franaises dAmrique, la situation tait relativement identique. Les Indiens
semblaient stre familiariss aux tribunaux rpressifs2.
Une autre cause de criminalit ou daffaire de murs est mettre sur le compte de la
promiscuit dans les camps. Un simple voile sparait souvent lhabitation de deux familles
dans les longres.
Quand on voit la violence avec laquelle des Indiens ont t sanctionns, on ne peut tre
surpris de voir le dferlement de demandes de permis de sjour ou de rsidence dfinitive.
Autrement dit, malgr les abus dont ils ont t victimes, ils trouvrent la force de les
surmonter et dopter dfinitivement pour linstallation dans lle. Cela malgr une opinion
publique rgulirement critique sur la prsence des Indiens. Il serait curieux de dresser un
compte exact de la quantit des journes de travail que ces 78 000 immigrants doivent au pays
et de celle que le pays en reoit. Nous sommes persuads que tout compte tabli, dduction
faite des femmes et des enfants, des journes de vagabondage, des jours de fte et divresse,
ces 78 000 immigrants ne doivent gure en produire quune cinquantaine de mille. Ce qui
revient dire que le pays nourrit une trentaine de mille immigrants de plus quil ne devrait le

Flacourt Martin (Saint- Marie), L. De Villle, KOurio, Vergoz, Virapin Canayagom, Pontlevoye.
1

La srie U rend compte prcisment de ces faits, au fil des annes.

Du 1er janvier 1870 au 3 dcembre 1884, 7 296 Indiens taient condamns, la Martinique, des
peines diverses (travaux forcs temps reclus, emprisonnement), dont la totalit reprsenterait un
nombre de 3 750 annes. La seule ressource du coolie pour chapper une situation pesante, est de
partir marron. Il fuit loin de lhabitation o il a souffert. Il parle comme un rvolt, la haine et la
vengeance au cur. Il svade rarement sans avoir, au pralable, mis le feu aux champs de cannes de
son engagiste. In LACASCADE Pierre, Esclavage et Immigration, la question de la main duvre aux
Antilles, thse de doctorat, P. 31, imp. Des facults, A. Michalon, Paris, 1907

101

faire, si le travail tait bien organis, si les lois taient bien appliques, si la police tait plus
vigilante 1.
La violence dont on accusait les Indiens concernait des situations individuelles.
H.H. Quang peut tre le seul- reprendre son compte lide que des Indiens agitateurs ,
auraient particip aux incidents de 18682. Ces tristes vnements, dont le point tragique est
lassaut de la milice sur les hommes qui manifestaient notamment aux abords de lhtel de
ville de Saint-Denis causrent la mort de plusieurs Indiens3.
Le milieu carcral a toujours t le reflet dune socit. Lobservation, fut-elle simple, permet
de rendre compte des rapports nous entre la socit locale et les nouveaux habitants, les
engags indiens. Les chiffres dmontrent un certain nombre de faits incontournables, mais ils
fixent surtout les difficults dadaptation des nouveaux travailleurs sur le sol de La Runion.
En nous appuyant sur des informations issues des registres de la maison darrt de SaintDenis (1879-1880) lon peut observer qu cette poque, les pouvoirs publics avaient fort
faire avec cette main duvre qui ne rentrait pas dans le moule et dont une partie se retrouva
dans les cellules de la maison darrt pour des dlits futiles. Ce sont les mmes arguments qui
furent invoqus par les adversaires de limmigration indienne ou les quelques citoyens de La
Runion qui rclamaient le dpart de ces immigrants gnants .
Dans un registre dcrou tenu entre 1880 et 1890, nous avons recens de nombreux
patronymes indiens. Une prcision simpose. Les personnes incarcres ntaient pas toutes
poursuivies pour des dlits graves ou des crimes, certaines taient arrtes sur la voie
publique, car elles ne portaient sur elles ni leurs papiers didentit, ni le laissez-passer
fourni soit par le propritaire, soit par le consul britannique. De fait, ces individus taient
emprisonns pour dlit de vagabondage. Cependant, il arrivait que le vagabondage soit le
1

ADR - ARMANET in Le Courrier de Saint-Pierre, 21 octobre 1869, 1PER20/5

Nous navons pas retrouv une description complte des manifestants, il napparat pas de manire
notable que des Indiens aient pris part ces meutes. Ce sont davantage dans le rang des victimes que
nous les retrouvons. Le commerant Vellaydon, par exemple, fut tu dans sa boutique, qui se trouvait
non loin de lhtel de ville. Un jeune Indien domestique a t bless la jambe, alors quil tait dans
la cour de son matre. De mme Armand Tamby (frapp la porte de son domicile), Narayanin,
Antonimoutou, Adnou et Emmanuel .

A lorigine des meutes -dans une priode de tension entre les clricaux et leurs opposants- la rumeur
dun attentat la pudeur qui aurait t commis par Charles Buet, rdacteur en chef de la Malle, organe
proche des Clricaux. Ds le jour mme, une premire manifestation rassembla 25 jeunes. Elle
devait se transformer en meute les jours suivants, atteignant son paroxysme le 2 dcembre, o lordre
est donn de tirer sur la foule. Le 4 dcembre Charles Buet, quitta la Colonie. (Source : Commandants
et Gouverneurs de lile de La Runion, R. Lucas/M.Serviable, Ocan Editions, Octobre 2008).

102

motif supplmentaire lors dune arrestation. Ce sont justement ces arrestations rgulires,
parfois arbitraires, qui furent en partie lorigine des protestations et de la demande de
suspension de limmigration dans la colonie.
Les registres manant de la maison darrt de Saint-Denis, compte-tenu de leur mauvais tat,
ne portent pas de srie prcise. Ils datent de lanne 1880, soit deux ans avant la suspension
de limmigration indienne. La premire observation quon peut faire de ces documents, cest
la varit des effectifs de la maison darrt : Croles, Arabes, Cafres, Grecs, Algriens,
Franais de souche, Corse (Bonardi Jrme). Une sociologie partielle de ltablissement pour
la priode allant du 26 dcembre 1879 au 20 novembre 1880 permet de dresser un tableau
refltant les origines de la population carcrale :
151 dtenus ns La Runion
106 dtenus ns aux Indes Britanniques
7 dtenus ns en Inde franaise
4 dtenus ns lle Maurice
44 dtenus de la cte dAfrique
39 dtenus ns Madagascar
33 dtenus ns en France mtropolitaine
12 dtenus ns en Arabie
6 dtenus ns en Chine
2 dtenus ns en Grce
1 dtenu n en Italie
Nous pouvons aussi constater que, dans plusieurs cas, les condamns ntaient pas tous des
hommes uss. Lun des lments refltant ltat de perdition dans lequel ils se trouvaient
leur arrive en prison est le fait que, sils pouvaient dcliner lidentit de leur pre1, certains
ignoraient le nom de leur mre.
1

Sujets britanniques arrts pour vagabondage entre octobre et novembre 1880 :


Parassouramin, fils de Nallapanaidou et dAmaye
Ramjiahone Adjiaodine, n Calcutta, fils de Ramjiahone, mais il ignore le nom de sa mre
Tima Laka, fils de Laka, ignorant nom de sa mre, 23 ans, rside Sainte-Rose
Lazare Marianne, n Pondichry, 35ans, engag Boulanger Laugaudin
Latchoumaya Cataya, n Madras, 32 ans
Virassamy Ponin
Polaya Kichitaya
Saminadin Sababady, fils Sababady et Armon : Coups et blessures volontaires
Mayendichetty Catanchetty, fils Catanchetty et Valliama, 20 ans : vagabondage et vol
Coupin Couteyen, chez Mazrieux (Rivire des Pluies) : vol
Anamal Latchoumaninchetty, fils de Latchoumaninchetty et de mre inconnue, 39 ans, Etablissement
du Chaudron
Ramin Periacarpin, 30 ans, engag Grard St Andr : incendie volontaire
Antony Savoury, dit Antony Elly, 20 ans, Crdit Foncier, La Ressource : escroquerie
Caroupin Ramin, 60 ans, Indes anglaises, Plaine des Palmistes, fils Ramin et Andichy : vol
Conjondkan Ramsamy, 27ans, fils Ramsamy et Allamele, Commune de Salazie
Singodin Comleyen, fils de Comleyen et Permanayagom, engag Albany, Sainte-Suzanne

103

Cette source carcrale, fut-elle incomplte, traduit les pratiques de lpoque.


En ces temps-l, les autorits locales navaient quune seule ide en tte, celle de ne pas
laisser croire aux Indiens engags quils avaient les mmes droits et liberts que les citoyens
du pays. Lun des traits saillants de cette politique fut de condamner systmatiquement le
moindre cart pris avec la rglementation, particulirement le permis de circuler. Ainsi,
comme nous lavons vu prcdemment, le dlit de vagabondage tait souvent retenu contre
les Indiens arrts en ville. A chaque fois, les Indiens taient conduits la maison darrt de
Saint-Denis, au mieux pour deux trois jours de dtention. Il va sen dire quun certain
nombre dIndiens sest retrouv pig dans ce genre de situation, quand plusieurs dentre eux
ne savaient gure sexpliquer dans la langue locale.
Cette situation arbitraire se produisait aussi lorsque des engags dcidaient de se soustraire
aux abus de leurs matres pour se rendre au consulat. A ce moment prcis, ils ne disposaient
de pas de laissez-passer. La police du vagabondage trouvait alors un excellent motif pour les
arrter. Cet exemple dmontre lui seul limpossibilit pour les Indiens de dfendre leurs
droits, lorsquil leur semblait que ceux-ci taient pitins. Ainsi, il ntait pas rare de voir des
Indiens sombrer ensuite dans la dlinquance, consquence dune situation dont ils navaient
pas eu la totale matrise.

La lecture des comptes-rendus des tribunaux offre une photographie du niveau de la


criminalit concernant les Indiens ; ce niveau tait lev sous lengagisme. Le consul Bennett
tait davis de prendre certains chiffres avec circonspection. Pouvons-nous affirmer que les
Indiens parvenaient assurer leur propre dfense devant les tribunaux ? Lapport de
linterprte tait ncessaire, mais le consul lui-mme reconnaissait que bon nombre de
dossiers nauraient pas trouv la mme issue, si lIndien avait t correctement reprsent ou
sil avait pu se dfendre avec les mmes outils que les magistrats ou les accusateurs. Le foss
est longtemps rest important entre les justiciables indiens et la reprsentation judiciaire La
Runion. Il ny a qu voir le nombre toujours impressionnant de condamnations dIndiens,

Tamby Allagapin, n Maurice, Commune du Port et du Chemin de fer, 1880, fils Allagapin et
Minatchy : vol qualifi
Ringuin Souprayen, garcon de magasin, au Port, fils Camatchy : vol
Ramsamy Salatchy, Etablissement de Gillot : abus de confiance
Samy Ramsamy, 5 ans de surveillance, fils Ramsamy, ignorant le nom de sa mre : vagabondage
Rampal Bakari, Calcutta, fils Bakari

104

pendant que le nombre de condamnations affectant les engagistes tait quasiment nul1. Au
cours de lanne 1891, pas un seul engagiste ne fut inquit par la justice, tandis que 874
Indiens furent conduits vers le macadam. Les autorits judiciaires se montrrent donc
particulirement volontaristes dans les jugements lgard des Indiens. En revanche, une
relle dmission tait notable, lorsque ces derniers taient victimes des employeurs. Le 30
janvier 1852, Laserve qui porta des blessures mortelles, coups de manche de pioche,
Appassamy, fut condamn 2 mois demprisonnement. Laserve reprochait ce travailleur
convalescent de travailler trop mollement2. Si la justice se montrait laxiste vis--vis des
notables3, cest parce quen son sein, elle comptait un nombre importants de magistrats
appartenant la bourgeoisie crole. Le procureur Darricau, lui-mme, avait dnonc ces
obstacles .
Lord Curzon neut point de mots assez durs pour condamner lattitude des planteurs de La
Runion, vicieuse aux mthodes mprisables . A lgard de la Guadeloupe, il ne fut pas
plus tendre et dnona un systme qui tait fabriqu pour maintenir les engags dans leur
statut, cest--dire des esclaves du sucre4, sans possibilit dvolution.
Certains propritaires navaient quun seul but : celui de dcourager les Indiens de rsider
dans lle. Aussi, lorsque le dcret du 13 fvrier 1852 fut rendu public, les propritaires furent
en moi, car dans son article 2, le dcret offrait la possibilit certains Indiens dexercer leurs
talents en dehors des champs et des usines. Les propritaires et leurs allis y virent dj une
trop grande marge de manuvre laisse ces travailleurs, qui, au dpart, avaient t introduits
pour remplacer les esclaves. Aussi ne manqurent-ils pas de dnoncer cette mesure ds que
loccasion se prsenta. Ce qui provoqua, quelques mois plus tard, une dcision du Conseil
priv, rectifiant le dcret, en prcisant qu lissue de leurs contrats, les Indiens pourraient
encore rsider dans la colonie sous rserve quils aient des travaux agricoles y effectuer.
Mais la France devait montrer plus de souplesse, si elle voulait obtenir les bonnes grces de la
1

IOLR - Lettre de J. D. Bell, consul de Grande-Bretagne, au Secrtaire dEtat au Foreign Office


(25.08.1892) Emig 83 - IOLR
2

ADR 2U130 - Albert Marie de LA SERVE (et Imhauss) poursuivi pour coups et blessures
volontaires sur engags en 1855.

LAVAL J.C. a tabli dans son tude les liens de parent troublants entre des magistrats en poste sous
le Second Empire. Les Tourris, Laserve, Bussy de Saint-Romain ou Bellier de Villentroy
comptaient des membres de leur ligne dans les cours de tribunaux. Pourtant, ce sont eux qui
dtenaient les rnes du pouvoir conomique local galement et ce sont vers eux que souvent les
engags indiens mettaient leurs protestations.

IOLR - Lettre de Lord Curzon au Secrtaire dEtat, 4 mai 1899

105

Grande-Bretagne pour esquisser la deuxime convention, celle de 1861. Il fut convenu que
pour peu que lIndien prouvt quil possdait les moyens de subvenir ses propres besoins et
que sa conduite ntait conteste par personne, il pouvait rclamer le bnfice dun permis de
sjour temporaire, voire permanent. La quasi-totalit des affaires de recel et de
banqueroutes frauduleuses est imputable aux croles blancs , crit J.C. Laval. Pourtant, les
autorits, dans le but dapaiser la crainte des propritaires, renouvelrent rgulirement les
mesures de contrle vis--vis de ceux - majoritairement les Indiens - qui se livraient au petit
commerce. Pour viter la gnralisation de ces petits commerces et le fameux risque de
dsordre, les maires trouvrent une parade ; ils suspendirent la dlivrance dune patente
lobtention pralable dun permis de sjour, octroy lui par les services du gouverneur. A ce
sujet, le ministre de lAlgrie et des Colonies, aurait jou un rle dterminant. Dans une
missive parvenue au gouverneur Chasseloup-Laubat, il prit une position innovante et qui
pouvait tre perue comme une provocation de la part des planteurs : Tout homme qui nest
ni une charge, ni un danger pour la colonie, ne doit tre astreint lengagement quand il
justifie dune occupation habituelle quelconque le droit commun aussi bien que le droit
conventionnel () exigent que () tout individu rsidant dans la colonie puisse tre admis au
livret1 . Si les autorits locales sinclinrent face la dcision parisienne, ce ne fut qu la
mise en place dune taxe dite de sjour se montant de 25 francs 50 francs.
Malgr la suspension officielle de limmigration indienne, les anciens engags neurent
rellement pas dautres choix que de stablir en grand nombre dans lle o ils avaient pass
une partie de leur vie.

6) Les Indiens porteurs de maladies


Le fort taux de mortalit de 1861 tait d au cholra. Il frappa plus les Calcutta que ceux qui
venaient du sud. Mais la diffrence tait moins visible avec les travailleurs du nord qui se
rendaient Maurice. En 1858, lide se propagea que ce sont les Hill-coolies - qui faisaient
partie des Calcutta (recruts dans larrire-pays ou les rgions montagneuses)- taient
lorigine de lpidmie de 1856 1858 sur les convois vers les W. Indies2.

Dpche ministrielle du 1er fvrier 1866, cite par LAVAL Jean-Claude.

GEOGHEGAN, page 71

106

A La Runion, la fin du XIXe sicle et plus tard encore, les Indiens furent accuss davoir
introduit certaines pidmies dans lle, comme le cholra ou la fivre de Bombay. Pour
autant certains drames sanitaires se produisirent rellement pendant lengagisme.
En 1820, un navire transportant du riz de Calcutta, entraine le cholra qui tue 178 personnes
dans la colonie.
LAuguste, parti de Pondichry, avec 339 immigrants, au lieu de 309, tait touch par une
pidmie de cholra, qui clata en haute mer. Le commandant pris des mesures radicales,
telles que de passer par-dessus bord des personnes vivantes, atteintes de cholra. Dautres
procds ont t commis, ainsi que rvls plus tard par une commission denqute. Ainsi
que le rappelait Scherer, le cholra est nouveau introduit dans lle par le Mascareigne,
venant du Mozambique. Prs de 3 000 prissent.

En 1850 le Constant, en provenance de lInde transporta des passagers touchs par la variole.
La contagion concerna les lazarets, mais les vaccins ont permis darrter la propagation de la
variole. Malheureusement un an plus tard, les cas de variole fut constats sur un autre navire
Le Sophie, et sest propag certains quartiers de Saint-Denis2.
Dautres rapports montrent quil existait des pratiques diffrentes pour La Runion et pour les
Antilles. Les provisions prvues par la charte consistaient en riz, biscuits, lard sal, poisson
sal, lime juice, giraumont, pommes de terre, divers ingrdients pour le plat spcial appel
Colombou, connu encore aujourdhui des Antillais. Daprs les textes, 3 litres deau distilles
devaient tre distribus tous les jours chaque immigr, en ralit ils en recevaient le double.
Les personnes malades avaient disposition pour leur nourriture de la volaille et des ufs.
Le Docteur Lussaud3 rapportait que les migrants taient logs dans 4 cales, les femmes et les
enfants occupant la cale de larrire qui est spare de celles rserves aux hommes. Ils
couchaient dans des lits de camp superposs et disposaient de 4 fois plus de despace que

SCHERER Andr, La convention franco-britannique du 25 juillet 1860 sur le recrutement de


travailleurs indiens pour La Runion , p 243, in Actes du Sminaire de lAHIOI, 1986, Saint-Denis.

1858 : LAlphonsine, en provenance du Mozambique, rapporta la variole (Silambron, Ramin Virin et


un autre indien figuraient parmi les 5 morts au dbut du mois de novembre St Paul, emports par la
variole)
17 mars 1859 : dbut dpidmie de cholra importe dAfrique
Dcembre 1864 : Eastern Empire, en provenance de Calcutta, emporta avec lui le typhus.
En 1868 : le paludisme fit son entre dans la colonie.
3

NAI, Rapport de M. Lussaud, 28 dcembre 1887 Public - Procdure n 229 230

107

prvu par le rglement. Dans le rapport prcdent, il nest pas fait mention des rapports entre
les passagers et les interprtes.
Sur le Nantes-Bordeaux en revanche, il est signal que mme si linterprte Mourougain se
montrait trs dvou, sa faible matrise du franais faisait un peu dfaut. Il tait suppl dans
sa tche par le maistry chef Govindin. Mais si Lussaud admet que les maistry taient bons en
gnral, il prcisa quil a d en changer 3 pendant la traverse. A Cayenne, les autorits
faisaient preuve dune certaine gnrosit dans le domaine de lhabillement. Chaque Indien y
recevait :
-

Homme : un bonnet de laine, un pantalon de toile, une vareuse en laine

Femmes : une camisole, un fichu, une chemise de laine.

B.

La crise du sucre et ses consquences

1) Les facteurs de la crise


Ds 1867, la crise du sucre frappe La Runion. Nombre de planteurs taient ruins.
Lintroduction de travailleurs Indiens diminuait. Limmigration tait de nouveau suspendue
en 1870, 1871 et 1872. Par la suite les relations commerciales entre les comptoirs et lle se
maintenaient un niveau assez lev jusquen 1886. Elles seffondraient brutalement par la
suite selon Jacques Weber1. Pour Prosper Eve, partir de 1863, La Runion est confronte
une grave crise. La chute de la production sucrire est rvlatrice .

Le percement du Canal de Suez (1859-1869) eut pour effet de rduire les relations entre La
Runion et le sous-continent indien, en dtournant loin au nord de locan Indien les grandes
routes maritimes. De ce fait, La Runion ne se trouva plus du tout sur la route des Indes.
En ralit, le prix du sucre commena senvoler vritablement partir de 1855. Le
mouvement de balancier sarrta provisoirement en 1862, autour de 55 francs le kilo. A
partir de 1861, la production de sucre de betterave, dpasse la production importe des
colonies. Dans le mme temps, loffre de sucres trangers croit. Aussi loffre totale de sucre
sur le plan national augmente plus rapidement que la consommation. Une telle volution ne

WEBER Jacques, Thse (1988), page 217

108

pouvait quorienter les prix la baisse 1. A tel point que le surplus de sucre en France tait
export. Lexcdent annuel moyen tournait autour de 24 000 tonnes. Les sucres des colonies,
particulirement ceux de La Runion, taient rejets par les grossistes mtropolitains, qui leur
prfraient les sucres fabriqus par dautres procds, tels que les sucres cristalliss. De 81
000 tonnes en 1860, la production tomba 28 000 tonnes en 1881.
A lentre en mtropole, des droits taient perus sur les sucres coloniaux. Si au dbut, les
sucres trangers taient taxs de 15 francs, les sucres coloniaux devaient sacquitter de 5
francs pour 100 kg. A partir de 1832, le sucre de betterave fortement protg commena
concurrencer le sucre de canne. Une ordonnance visa faire abaisser les droits perus, de 38,
5 francs 26, 5 francs pour la Runion, et de 45 francs 33 francs pour les Antilles.

Mais en 1844, la consommation slevait 119 millions de kilos dont 87 kilos fournis par le
sucre colonial, et 32 kilos par le sucre indigne. Plus tard, des mesures de dtaxes
particulires permirent au sucre colonial de maintenir sa position dans lHexagone. Ce climat
favorable conduisit les usiniers produire davantage. Pourtant cette dpendance ne les mettait
pas labri dun changement de situation. Ce quil advint partir de 1860 avec la politique de
libre-change, qui mit en concurrence directe les diffrents sucres (colonial, tranger et
betteravier). La politique de libre-change provoqua une incidence majeure, soit la fermeture
de plusieurs ports du march de sucre mtropolitain. Lobjectif de la loi napolonienne en
crant la situation de concurrence tait de mettre le sucre porte de tous, notamment des
plus pauvres, eut pour effet de nuire la distribution des sucres coloniaux. Louverture du
march du sucre mit La Runion en difficult puisquelle tait dsormais menace dans sa
dtaxe distance . Elle tait encore en vigueur en 1866. Que serait-il advenu de
lconomie, si cette taxe avait t supprime de go, ds 1861, alors que La Runion traversait
une crise au cours de cette mme priode?
En 1866-1867, La Runion fut confronte une grave crise agricole, qui, daprs Dupon, tait
en partie due lpuisement des sols, aprs une longue priode de prosprit, sans que lon
prservt la terre, ainsi qu une baisse des ventes du sucre, suite lalignement des droits des
sucres coloniaux sur les sucres mtropolitains. Jacques Weber complte les lments
lorigine de la crise en y ajoutant lpuisement des sols provoqu par des faons culturales

HO HAI QUANG, Lhistoire conomique de La Runion (1849-1881), Engagisme, croissance et


crise, page 111, 2004, LHarmattan.

109

rudimentaires et par lutilisation abusive du guano du Chili, lutilisation de techniques


archaques et coteuses 1.

Sur le plan national, lapparition de la betterave ne fut pas de tout repos pour le monde
sucrier. Le sucre de betterave ne cessait pas de grignoter les parts de march du sucre. La
concurrence menaait lconomie locale et ses travailleurs. La loi de 24 juillet 1884 a cr
pour les sucres de betterave une situation bien plus avantageuse celle qui a t faite aux
sucres de cannes malgr le dcret de 12%, soit 6% dont bnficiaient nos sucres leur arrive
dans la mtropole. Grce la fonction croissante de la culture la fabrication, les usiniers
betteraviers sont arrivs une remise de taxe de 12 francs par 100 kg dont bnficient nos
sucres leur arrive dans la mtropole, il nest donc pas rationnelle quen prsence dune
situation aussi avantageuse qui tend chaque jour samliorer quon maintienne la remise de
6 francs pour la colonie 2.
Parmi les raisons de la crise du sucre, outre les alas climatiques, on compte un
chambardement montaire qui survint la fin des annes 1860. Cela conduisit lendettement
des planteurs. Les moyennes et petites sucreries rsistrent mal la crise et furent obliges de
vendre leur outil de travail. Ds cette priode dbuta un mouvement de concentration des
units sucrires. Le grand gagnant de ce bouleversement conomique fut sans conteste le
Crdit foncier Colonial.
Si les petits planteurs le ressentirent (la crise), les grands propritaires, qui sont en mme
temps aux commandes de lle sont doublement concerns. Parmi les motifs de cette crise, on
a cit des mauvaises rcoltes, les consquences des cyclones, sans compter le cholra, et enfin
lantagonisme entre la France et la Grande Bretagne qui tait dj fort important. Les Anglais
tentrent dune certaine manire dasphyxier indirectement notre conomie, en agissant sur la
banque du Bengale en refusant les traites franaises. 3
Face la crise et suite aux cyclones qui ont non seulement dcim les cultures mais aussi les
fragiles habitations des engags, les grands propritaires ne mnagrent pas leurs efforts pour

WEBER J., page 1115, Les Etablissements franais en Inde au XIX sicle (1816-1914),

C.A. A. Sicre de Fontbrune - Sance du 18 mars 1886

PLUCHON Philippe, Histoire dune dynastie insulaire les K/Veguen avant de K/Veguen, p. 251,
Mmoire de maitrise dhistoire contemporaine, sous la direction du Professeur Wanquet, 1984,
Universit de La Runion

110

toujours amliorer leurs sucreries et leurs rendements. Ils avaient la conviction quune
abondante main-duvre, videmment faible cot, leur permettrait de toujours attnuer les
effets nfastes sur leurs propres intrts1. Sur ce point, on observe la constance des
propritaires de La Runion toujours rclamer plus de main-duvre immigre,
principalement indienne.
Malgr la crise persistante, on remarque, quelques exceptions prs, une volont manifeste de
respecter les accords passs. Ainsi, lorsque le Crdit Foncier Colonial reprit la proprit de
Flacourt Sainte-Marie au 31 dcembre 18672, il fut convenu quil part au plus press en
rglant le salaire en retard des engags, soit la somme de 6 757 francs. Plus de 80 % des
engags de Flacourt taient des Indiens ; quelques Malgaches, Chinois et Africains faisaient
partie des travailleurs qui furent pays en retard.
Parmi les griefs formuls lencontre de la culture de la canne, on citait son caractre
monocultural, qui avait plac la colonie dans un dveloppement particulier en la privant de
nombreux espaces et en requrant une abondante main-duvre3.
Une politique dinvestissement sans prcdent fut lance aprs les vnements de SaintDomingue. Cette orientation, mme si son exigence et ses dpendances taient notoires, ne
restait-t-elle pas lune des meilleures dcisions que pouvait oprer lle ? Lexprience du caf
ne semblait plus offrir beaucoup despoir. Il existait cependant une certaine place pour les

Sur la description de lanne 1868, nous avons quelques ractions de sucriers. Par exemple SaintAndr, Louvart de Pontlevoy offre en garantie un bon de dpt de 50 000 kg de sucre qui en
reprsenterait en fait le double . (Banque de La Runion) Mr Laserve (Proprit du Colosse Saint-Andr) ayant besoin dappliquer le montant intgral
qui lui avait t allou au paiement des gages de ses travailleurs et ne pouvant par consquent imputer
sur cette somme les intrts de ses obligations dj chues, le Directeur de la banque de La Runion a
prit sur lui de porter le prt, 10 000 francs afin de rgulariser la position de ce client.
Mme Veuve Nol propritaire de St Leu et Maurice de Tourris squestre judiciaire de
ltablissement de Rivire du Mt (Saint-Andr) sollicite sur la remise de bons de dpt de 400 et 770
balles de sucre, le remboursement de 6000f et de 12 500 f en espces dont la presque totalit
reprsente des sucres appartenant leurs planteurs, le solde de cette restitution tant destin lachat
de vivres et des rparations urgentes. Le 16 septembre 1868, le Conseil de la BR acceptera.
2

Quittance subrogatoire par engags de ltablissement Martin de Flacourt de Sainte-Marie au Crdit


foncier colonial. 31.12.1867 Acte dress en prsence de Rieul de Roland, syndic adjoint des
immigrants. Dans cet tablissement les engags taient pays en moyenne hauteur de 12 francs par
mois, et certains navaient pas t pays depuis 5 mois. (Voir en Annexes, lensemble des engags qui
lont t par le C.F.C.).

Pour Ho Hai Quang, elle a cr dans le mme temps une dpendance pour les autres produits quon
ne produisait plus, comme le riz. In Contribution lhistoire conomique de lle de La Runion,
(1642-1848), page 27, LHarmattan, 229 pages, 1998

111

cultures vivrires et dautres expriences culturales, telles les plantes essence, granium et
vtiver. Malgr toutes les critiques, la culture de la canne sucre se dveloppa.

La crise fit des victimes, mais un oprateur commena se dmarquer : le C.F.C. ou Crdit
Foncier Colonial. Lnonc de ce nom devait provoquer aversion et crainte chez les
propritaires, tant les rapports entre cet tablissement et les planteurs furent souvent maills
de conflits. Le rle initial de cette banque tait dy importer des capitaux mtropolitains en
mal de profit et dassurer leur mise en valeur. Mais suite la crise, ces capitaux dbordrent
de la sphre bancaire pour investir celle de la production agricole et industrielle 1.
En sinstallant La Runion et en exploitant les domaines sucriers de ses dbiteurs partir de
1867, cette institution financire mtropolitaine, devenue socit dexploitation agricole et
industrielle aprs de multiples procs qui lont oppos la colonie, a contribu rompre le
rythme dvolution de lconomie de plantation2. Avec un peu moins de 6 000 hectares en
18733, le C.F.C. devint le plus grand exploitant de lle la fin du XIXe sicle. Au fur et
mesure que la crise sintensifia, le patrimoine de ltablissement mtropolitain senrichit. Les
propritaires endetts, lagonie, se virent dans lobligation de cder aux injonctions du
C.F.C. Aussi beaucoup de grandes proprits, du sud lest de lle, tombrent dans
lescarcelle de cette institution.
Lintrusion de cet organisme bouscula lordre tabli. La gestion paternaliste des sucriers de la
colonie se voyait branle. Cette banque diffrente des autres ne manqua pas de marquer une
csure dans les rapports des colons aux autres dcideurs de lle. Peut-on parler aussi dune
certaine forme de modernisme ? Le nombre dusines passa de 19 7, en 30 ans, avec le
C.F.C. aux commandes. Lintrusion de cet tablissement sur la scne locale peut tre
interprte comme un signe de rsistance conomique face la crise qui sacharna sur
lle, mlange dalas climatiques, de changements financiers, de suspension de limmigration
indienne et de vive concurrence du sucre de betterave.

HO HAI QUANG, Histoire conomique de lle de La Runion (1849-1881) , page 290.


Engagisme, croissance et crise, 313 pages, lHarmattan, 2004
2

FUMA S. Un exemple dimprialisme conomique dans une colonie franaise au XIXe sicle, lle
de La Runion et la socit du Crdit Foncier Colonial p. 63, l Harmattan, 2001, 156 pages

Le C.F.C. comptait dj cette date 2 765 engags. A la fin du 19e sicle, cet effectif atteignit
presque 4 000 engags, indiens pour la plupart.

112

Le C.F.C. se lana dans une politique de concentration des terres et mena une politique de
restructuration qui neut pas lheur de plaire aux colons, souvent dpossds1 de leurs
proprits. La cristallisation des mcontentements vis--vis du C.F.C. devint si importante
quelle se dplaa sur le plan politique. Ainsi, on vit des candidats aux lections prendre
position contre le C.F.C., linstar de Louis Brunet, maire de Saint-Benot et dput.
Les grands propritaires, hommes srs et habitus aux profits, taient confronts des
difficults multiples. Leur combat le plus ardu fut dviter de se ranger sous les fourches
caudines du C.F.C. Sil est vrai que ces cueils eurent pour consquence de freiner les
arrives des travailleurs indiens, ceux dj sur place subirent dune autre manire ces
changements. Quand ils ne furent pas obligs de rentrer au pays, ils durent accepter de
changer de propritaires.
Le C.F.C. dont le capital stait diversifi aux usines sucrires, aux champs de cannes et
autres proprits, rsista pendant longtemps face la riposte des parlementaires de La
Runion. Ceux-ci les accusaient ouvertement davoir spoli et expropri sans aucun
mnagement des propritaires locaux. Malgr les salves politiques, le C.F.C. ne fut point
dsavou par le Ministre des Colonies. Mme la Chambre des dputs o la question fut
souleve, laffaire ne fut jamais lobjet dun dbat parlementaire. Elle prit un nouveau
tournant cause dune polmique qui, lie loctroi dune indemnit, lopposa au Conseil
gnral2. Il fallut attendre le dbut de 1899 pour constater un accord entre les deux parties.

2) La situation des plantations


Comme dans chaque crise, les lments les plus faibles payrent le plus lourd tribut. Les
petites et moyennes sucreries ne possdaient pas les ressources suffisantes pour affronter la
crise. Mais elles ne furent pas les seules souffrir. Les propritaires dusines et les planteurs
pensaient quune modernisation de leur outil aurait suffit leur permettre de rsister, do les
emprunts bancaires. Or, avec laccentuation de la crise, beaucoup dentre eux ntaient plus
1

Dans la partie Annexes, nous reproduisons un tableau qui tmoigne du rglement opr par Crdit
Foncier colonial pour les salaires des engags non honors par ltablissement Flacourt.

Le C.F.C. renonait sur ses principales revendications juridiques parisiennes dans des affaires en
cours et celles qui pourraient surgir concernant la clause de garantie coloniale, suite un engagement
quavait pris la colonie en 1863 de ddommager une partie des pertes subies par le C.F.C. (Voir Un
exemple dimprialisme conomique dans une colonie franaise au XIXe sicle).

113

solvables. Ils furent obligs de se sparer de leurs usines ou de leurs plantations. Outre les
rapports difficiles avec le C.F.C., ils se tournrent vers la banque de La Runion, mais les
prts sur rcoltes savrrent tre un endettement de plus. Ho Hai Quang1 tenta de dcrire
ltau dans lequel se retrouvrent les planteurs : Ils se trouvrent pris en tenaille entre la
baisse des recettes dexploitation rsultant de celle des cours du sucre et la rigidit des salaires
et des annuits de remboursement. Le rsultat fut la chute des profits .

La crise entrana donc louverture de la concentration foncire. Certains grands domaines


changrent de propritaires. Cette priode fut redoutable pour les sucreries peu performantes.
Plus le nombre des sucreries et des habitations diminuaient, plus le C.F.C. engrangeait ses
succs. Pour illustration, cette poque, la famille KVeguen possdait encore 6 500 ha de
terres environ, quand Adam De Villiers et Choppy comptaient peine 2 500 ha.
Les murs aussi volurent. La notion dhabitation laissa place celle dtablissement. Plus
quune simple orientation smantique, cela traduisait un rel changement qui soprait dans
les sucreries et dans les plantations.

Autre signe rvlateur de la crise, de 81 000 tonnes en 1860, 36 000 tonnes en 1863, la
production chuta 21 000 tonnes en 1881. En raison de la faiblesse de leurs moyens, les
planteurs possdaient moins de numraire pour acqurir lengrais ncessaire lentretien des
sols. Le rsultat fut une baisse du rendement lhectare. En 1868, le rendement lhectare
ntait plus que de 0, 65, alors quen 1860, il slevait 1, 73. Les planteurs durent se
diversifier et sorienter vers les productions vivrires pour tenter de rsister la crise.

3) Une raction nobiliaire dont les Indiens firent les frais ?


Parmi les lments qui concoururent lendettement des planteurs, figure la main-duvre.
Les planteurs taient moins enclins respecter les accords sur les contrats en priode de crise.
Ils appelrent leurs engags fournir plus deffort. Ils espraient un rebond de la productivit
mme de leur permettre de relever le dfi de la crise. Ce nest pas un hasard si les plaintes se

HO HAI QUANG, Lhistoire conomique de La Runion (1849-1881), Engagisme, croissance et


crise, page 218, 2004, Lharmattan

114

multiplirent dans cette priode contraste. Lintervention de la commission mixte


internationale en 1877 ne fut que la rsultante de cette priode de pression sur la mainduvre. Le phnomne du vagabondage samplifia. Les Indiens, contraints plus de
rendement, fuirent les habitations. En consquence, un plus grand mpris de lIndien se
manifesta dans la socit locale. Son image se dgrada progressivement. Encore une fois, il
fut le bouc missaire de cette priode instable.

Cest aussi cette poque que lon constata une baisse de la demande de sucre dAfrique du
Sud par la Grande-Bretagne. Pour La Runion, la France avait bien appliqu la convention en
1865 mais elle rclamait que limmigration se poursuive au-del de 5 ans, soit jusqu 10 ans.
Or, les nouveaux arrivants taient maltraits. La France obtint lautorisation de pouvoir passer
par Pondichry et Karikal pour recruter des Anglo-indiens. Limmigration fut arrte en 1866,
reprise quelques mois plus tard, puis nouveau suspendue en 1874.
A cette poque, 328 travailleurs indiens de La Runion furent envoys en NouvelleCaldonie1. Au mois de juin 1869, 156 immigrants en fin de contrats2 furent embarqus pour
la mme destination, puis au mois de dcembre, 176 autres suivirent le mme chemin. Cette
situation inquita gravement le consul qui se demanda si on nallait pas arriver la fin un
dpeuplement ouvrier de lle et surtout, si toutes les garanties taient offertes ces
immigrants, une fois arrivs en Nouvelle-Caldonie. Cette affaire permit de savoir que seuls
10 Indiens de La Runion partirent pour le Queensland3.

4) La crise et les Indiens


En fin de compte, la crise financire qui frappa lle a trs peu affect les Indiens. Ceux-ci
navaient pas dpos grand-chose au Crdit agricole. Certains avaient t aviss assez tt par
leurs engagistes, pour quils puissent retirer leur argent de la banque. Par ailleurs,
ladministration vota un budget qui permit de soulager les quelques victimes indiennes de

TINKER H. A new system of slavery, The export of Indian labour overseas 1830-1920, page 108,
432 pages, Oxford University Press, 1974

GEOGEGHAN p. 57 (Lettre du Consul Segrave au Secrtaire dEtat, 24 juin 1870)

ROUX J.C. Les Indiens de La Nouvelle-Caldonie, une ethnie disparue par assimilation, Bulletin de
la socit dtudes historiques de la Nouvelle-Caldonie, 1984, n 58, PB 1446, Orstom, Fonds
Documentaire, n 21774, cote B, 11 pages

115

cette institution bancaire. Cette affaire risquait de produire un effet dsastreux sur les Indiens.
Quant aux employeurs, ils pouvaient profiter de la situation et diminuer les salaires de leurs
engags au profit de linstitution bancaire.
Les historiens se sont peu questionns sur le comportement des engags pendant la redoutable
crise. Il est vrai quil est plus utile de connatre lattitude des patrons engagistes pendant cette
priode difficile, car de la raction de ces acteurs dpendait lavenir de la colonie. Quant aux
engags, ils avaient encore peu de position financire, ce qui les situait en dehors de londe de
choc de la crise. En clair, plus que des intervenants directs, les engags furent des acteurs
passifs des crises. Ce phnomne se traduisait plusieurs niveaux.
Les Indiens subirent moins que les autres les effets des diverses crises entre 1860 et 1900, car
ils investissaient peu cette poque. Par exemple, les conomies dposes par les Indiens au
Crdit agricole taient modestes. 1 franc par jour reprsentait, grosso modo, un salaire de 17
20 roupies par mois. Par rapport la valeur de largent dans la colonie, les Indiens sont
largement rtribus 1.
Lengag tait-il un bouc missaire en temps de crise ? Il faut reconnatre que les colons
runionnais navaient pas le monopole des mauvais traitements sur leurs engags. En Afrique
du Sud, lle Maurice, les exactions sur la main-duvre trangre existaient. En revanche,
de nombreux tmoignages affirmrent quil y avait une certaine spcificit locale , ce qui
inquita terriblement les autorits britanniques. H. Tinker a voqu une sorte dhabitude
endmique des colons runionnais concernant la maltraitance de leurs travailleurs.
La Malle sous la signature de Chalvet de Souville reprit un article paru lle Maurice dans
Le Cernen (11 aot 1876), qui lui-mme rendait compte dun libelle contre La Runion
paru dans le Times of India (23 juin 1876) pour le commenter. Un Indien de Madras rsidant
Maurice tmoignait dans le journal : La capitale de La Runion montre chaque jour son
indiffrence pour les intrts de la population ouvrire indienne. Les fonctionnaires attachs
limmigration sont accuss dopprimer cruellement les malheureux indiens dont ils se disent
les tuteurs, et une des raisons pour lesquelles ils sont si maltraits, cest quils sont maintenus
par leurs employeurs, dans un tat de terreur continuelle. Ce quoi le reprsentant du
gouvernement de Sa Majest aurait dit, les Indiens subissent de grandes injustices dans cette
colonie, et le seul conseil que je puisse leur donner, cest de labandonner . Cette

Mackenzie, page 11.

116

correspondance intervient au moment o la Colonie est en pleine effervescence en raison du


passage de la Commission internationale1.

5) Des kreutzers pour payer les Indiens


Un pisode survenu dans la question des salaires des travailleurs indiens provoqua des
turbulences dans le domaine des monnaies locales. Au mois de juillet 1859, M. de KVeguen
obtint lautorisation de faire entrer dans lle de la monnaie trangre (les kreutzers hors
dusage en Europe) dont lobjectif tait double. Ils devaient servir autant solder les
engags employs () qu satisfaire les besoins publics quaccrot chaque fois la raret du
numraire . Il est bon de prciser quune pice ne contenait que 0,8% dor, ce qui diminuait
le risque de le voir fondre Mais lintroduction cra un certain dsordre sur le petit
march de La Runion.
Vingt ans plus tard, Mackenzie estima quune confusion denviron 15% existe au Crdit
agricole et concerne des versements faits La France. Comme les Indiens nont pas plac
beaucoup dargent dans cette banque, les consquences sont heureusement relativement
faibles. Certains doivent attendre environ 4 mois avant dtre pays, mais le fait quils soient
considrs comme des gens de service les aident rellement .
Alors que lle navait pas totalement termin de panser ses plaies aprs la crise de la dcennie
prcdente, elle dut supporter, partir de 1879, lapplication de la politique montaire en
vigueur en mtropole. Cela entrana de nombreuses incidences dont la remise en cause des
pices kreutzers et de la roupie indienne. Dun seul trait, deux lments financiers qui
intressaient directement les Indiens furent retirs. Dautant quil y avait bien plus de 227 000
pices de roupies amenes irrgulirement dans la colonie, prs de 4 fois plus. Il va sen dire
que cette double dmontisation bouleversa quelque peu la vie des Indiens.
Le 31 mai 1879, ladministration voulut procder au retrait des pices de monnaie allemandes
dites de 20 kreutzers qui taient en circulation. Ces pices seraient changes ou reues au
prix de 1 franc. Concrtement, les pices trangres taient interdites sur le territoire. Denis1

ADR - La Malle 17 aot 1876 ADR 1PER 19/17.

117

Andr KVeguen devait rembourser lEtat 814 000 kreutzers quil avait continu
introduire dans lle, alors que lautorisation navait t donne que pour 250 000 de ces
pices dargent. Ladministration valua prcisment 800 000 le nombre de kreutzers en
circulation, indpendamment des 227 000 qui avaient fait lobjet de la dcision de 1859.
Dans cette situation, lavance maximale que ferait la banque ne dpasserait pas 400 000
francs. Mais ce chiffre serait susceptible dtre rduit 150 000 francs dans le cas o M de
KVeguen serait tenu de rembourser les 500 000 quil a affirm avoir introduits, depuis 1859,
sans autorisation 1.
Selon Defos du Rau2 : Kervguen utilisa pendant 20 ans, de 1859 1879, des pices de 20
kreutzers dmontises. Ensuite, la monnaie a t gnralise. Mais, des entrepreneurs
malhonntes en introduisent 814 000 autres. En 1879, le gouvernement les font retirer mais le
mal est fait, de nombreux pargnants sont ruins. Kervguen est accul rembourser un peu
plus dun million de pices .
Si les autorits rglrent le problme des kreutzers en cette anne 1879, le climat social tait
morose dans la colonie. Le directeur de lIntrieur dclara que la colonie traversait une crise :
le crdit se resserre partout et les habitants sont dj si prouvs 3.
Aux environs de 1860, le gouverneur mit lide de crer une banque spcialement
lintention des Indiens, afin quils puissent conomiser tout ou partie de leur salaire . Cette
bonne intention ne dura pas, car malgr les propos de Sudel Fuma, il semble que cette caisse
nait pas laiss de souvenirs mmorables, que ce soit dans les documents officiels ou dans la
presse.

ABR- Procs-verbal - Conseil dAdministration, Anne 1879

DEFOS DU RAU Jean, Lle de La Runion, tude de gographie humaine, page 196, Texte
remani de Thse doct. : Lettres : Bordeaux, 1958, Institut de gographie, 716 pages,

ABR Dclaration de M. Bridet, Directeur de la BR, 20.05.1879

118

C. La suspension
1) Les dnonciations de la Grande-Bretagne : le rle des consuls
Au dbut de lanne 1877, un gouverneur quasiment aux anges dirigeait le pays. La colonie
tait tranquille1, les sucres trouvaient des prix avantageux sur le march franais, aucun
cyclone nai fait sentir ses funestes effets sur cette le pendant lhivernage et la rcolte
prochaine sannonce sous les plus heureux auspices. () elles nont point effac les traces
des souffrances supportes par la population avec courage depuis 10 ans.
Finie la priode de dficit de 450 000 francs des annes passes, le gouverneur de Lormel
tait fier dannoncer que par suite des rentres du trsor, le budget de 1876, aprs avoir fait
face au paiement de lannuit de 270 000 francs d au Crdit foncier, nous promet en outre,
un excdent valu 105 000 francs, et quaucun mcompte ne parait tre craindre pour
1877 . Le budget affichait un excdent de 14 890 francs.
Il ajouta quil y avait 70 000 immigrants trangers dans lle, dont 45 000 Indiens auxquels il
importait dassurer une protection efficace, mais quil fallait aussi maintenir dans lordre et
dans la soumission aux lois du pays . De Lormel, un brin lucide, lana tout de mme ses
compatriotes quune commission internationale devait se rendre sur lle, mais il les rassura en
prcisant quelle soccuperait de quelques abus isols.

Le discours de De Lormel est symptomatique du raisonnement en cours en cette priode.


Face la progression des critiques sur les conditions de traitement des Indiens dans les
colonies franaises, le gouvernement tenta de ne pas rester les bras croiss, pour satisfaire une
opinion trs exigeante surtout Londres.
Au premier trimestre 1877, la colonie comptait quelques 45 798 Indiens, 912 mes de plus
rapportes au 31 dcembre 1876. Les introductions dIndiens apparaissaient toujours
dsquilibres, puisque sur 1 286 entres, les femmes (368) reprsentaient 40 %. Il convient
de mentionner 290 Indiens supplmentaires qui entrrent dans la colonie souvent travers
des dmarches individuelles ; ils provenaient de lInde voire de lle Maurice. Enfin, les
naissances paraissaient plus dlicates comptabiliser ; en ralit, elles furent prises en compte

ADR-N 236 Session ordinaire du 29 mai 1877 du Conseil gnral. Discours prononc par le
Gouverneur

119

lors du premier contrat dengagement et comptaient pour leur inscription au matricule


gnral.
Dans le mme temps, 330 personnes furent rapatries, le plus grand nombre (119) semble-t-il
par les propritaires, mais les autorits locales (officiellement 19) contriburent galement
la dmarche de rapatriement effectue par les propritaires. Le tableau n 11 indique aussi
quil y eut 754 rapatriements au cours du premier semestre. Ce chiffre est important si lon
prend en compte les 1 503 entres dans la mme priode. Cela montre les difficults de la
colonie soutenir lalimentation en main-duvre1.

Nous le savons, la commission mixte internationale nest pas survenue subitement. Elle tait
le rsultat dune priode de laxisme. M. Perry, consul britannique La Runion2, avait essuy
plusieurs refus en rclamant un plus grand contrle des conditions de vie des coolies. Mais
lavertissement navait pas t entendu.
Le ministre des Affaires Etrangres, Decazes, dans une correspondance lambassadeur de
Grande-Bretagne, L. dHarcourt, crivit quil y avait obligation pour la France, dautoriser
cette commission mixte, si elle ne voulait pas voir larrt de limmigration indienne. En
ralit, deux options soffraient Paris, soit accepter quun inspecteur britannique
vienne simmiscer dans les affaires de la colonie, soit de contribuer la mise en place dune
commission mixte compose dagents dsigns par le gouverneur de lInde et qui serait
charge de procder une enqute approfondie sur la situation des travailleurs sujets de Sa
Majest Britannique. La France fut surprise par cette proposition doutre-manche, Monsieur
le Ministre de la Marine, travers son Dpartement, sest appliqu par de constants efforts
prvenir les dsirs manifests par le Gouvernement de la Reine . Le ministre des Affaires
Etrangres exonra mme son administration de tout reproche, en arguant que les accidents
signals par M. Perry dans ces derniers mois donnrent lieu des explications. Aussi lide de
cette enqute, dj entrine au moment o il rdigea sa correspondance, lui semblait, de
prime abord, saugrenue au point destimer quil dmontrerait la surabondance dun contrle
aussi exceptionnel qui tendant accrditer contre nos colons, soit contre notre gouverneur
colonial, des soupons immrits .

Voir tableau des rapatriements, page 182

CAOM - Commission mixte franco-britannique la Runion, conduite par le major gnral Sir
Frdric Goldsmid et du capitaine de Vaisseau Emile Miot (Lettre du 17 juin 1876, carton 277, dossier
3 190)

120

A quelques mois de lenqute, le climat local tait instable et beaucoup craignaient les
invitables susceptibilits des planteurs vis--vis des enquteurs. Ils napprciaient gure ceux
qui tentaient de simmiscer dans leurs affaires, fussent-ils des agents de ladministration (tels
les syndics de limmigration) ou dune puissance trangre (comme le consul dAngleterre).
Les syndics ne trouvaient pas de grce aussi aux yeux de Victor Schlcher. Leur tat-civil
[des Indiens] nest pas dtermin ; frapps dincapacit lgale, ils nont pas de droits quils
puissent invoquer. Ce sont les agents de limmigration qui estent pour eux en justice ; ne
sachant pas le franais, ils nont mme pas le moyen dexprimer leurs besoins, leurs plaintes ;
ils dpendent entirement des syndics dont la plupart se sont montrs en Guadeloupe plutt
leurs ennemis 1.
Quels taient les objectifs des commissaires de la Commission mixte ?
Ils devaient se transporter dans les diffrentes communes, sinstaller dans le local des mairies
pour faire comparatre devant eux les habitants, les interroger, recueillir les tmoignages des
inspecteurs de limmigration, comme ceux des coolies et se former une opinion raisonne
sur lobjet de leurs tudes .
Ds prsent, il est remarquer la finesse avec laquelle les autorits franaises mnagrent
les intrts des planteurs. Outre le fait de prciser au pralable leur susceptibilit, elles
expliqurent aussi que les lois taient dictes de telle manire quil ntait pas dans les
habitudes du gouvernement et de ses reprsentants de violer le domicile de ses propritaires.
Le ministre des Affaires Etrangres ironisa sur le fait que notre lgislation si formelle
quelle soit cet gard, est trop en harmonie avec les garanties que les lois anglaises assurent
la libert individuelle et au respect du domicile, pour quelles puissent tre juges
excessives par le Gouverneur de la Reine . Fermez le ban !
Quasiment un an plus tard, le 5 mai 1877, les circonstances internationales et lampleur que
prenait le dossier de limmigration indienne dans lle, obligrent le Ministre de la Marine
donner des directives au gouverneur de La Runion. Il est indiqu que le gouverneur fera
reconnatre que les commissaires pourraient visiter les installations et les ateliers rservs aux
engags, tout en prcisant encore une fois, quen ltat actuel des choses, il nest pas question
de passer outre le droit individuel des propritaires , il ajouta que des oppositions pourraient
inspirer des dfiances et priver la colonie des bnfices de limmigration2.
1

SCHOELCHER Victor, Polmiques Coloniales, page 268

En 1877, plusieurs ngociants rclamrent la cration dune caisse de limmigration, pour subvenir
en partie aux dpenses de lintroduction des immigrants indiens. Une taxe dengagement cre plus tt

121

Dans nombre de cas, le rle du consul consista enregistrer les dolances et les adresser
sa hirarchie. Mais la prsence dun consul britannique est aussi lun des lments qui
distinguait dfinitivement lengagisme de lesclavagisme. Cette prsence permit de modrer
lattitude de certains propritaires vis--vis des engags1. Mais le rle de ce consulat prit
surtout une ampleur partir de la visite dans lle de la Commission mixte internationale de
1877. Il servit de base aux enquteurs pour diligenter leurs inspections. Les plaintes,
consignes parfois depuis de nombreux mois, furent enfin prises en compte et les statistiques
analyses.
Il suffit de se plonger dans les registres de dolances remis aux envoys Miot et Goldsmid,
pour se rendre compte du rapport de forces entre les employeurs/propritaires et les engags2.
Entre le 21 aot 1874 et le 24 juillet 1877, le consul britannique avait reu pas moins de 615

venait dj supporter les frais dentretien des structures daccueil des indiens comme les lazarets de la
Grande Chaloupe ou les dpts communaux. Dans ces conditions, il est sinterroger sur lattitude du
Conseil gnral. Comment expliquer que dans un cas il tait favorable la reprise de limmigration
indienne et que dans lautre, il baissait considrablement lallocation la caisse dimmigration,
sachant le rle fondamental jou par cette institution dans lquilibre entre les syndics communaux et
la population indienne ?
1

Pour dposer une dolance, les engags devaient se rendre dans le chef-lieu, Saint-Denis. Mais ils
devaient se munir pralablement dun permis de circuler que seul lengagiste dlivrait. Or la plupart du
temps, cest propos de son engagiste que lIndien se rendait au consulat. Nous voyons mal le
propritaire accorder joyeusement un laissez-passer individu qui allait porter plainte contre lui.
Certains Indiens ont d faire preuve dexagration lorsquils se rendaient Saint-Denis pour consigner
leurs plaintes au consulat, il est cependant notable que les engagistes ne se promenaient pas avec une
convention ou des dcrets sous les bras. Le nombre de vagabonds saccrut aussi pour cette raison.
Les engags dtermins dfendre leurs droits se rendaient Saint-Denis, le plus souvent dpourvus
du document ; interpells par les agents pour vagabondage, ils pouvaient rarement se dfendre et se
retrouvaient pour un sjour plus ou moins long la maison darrt de Saint-Denis.
2

Un exemple de plainte dengag travers cette lettre.


Saint-Denis le 20 mars 1874, A Monsieur le Directeur de lIntrieur, Permettez-moi de venir trs
respectueusement vous exposer le fait suivant :
Je suis depuis longtemps engag au service de M. Hyppolite Masson, entrepreneur, demeurant St
Denis, rue du Conseil. Le 10 dcembre 1873 je renouvelais mon engagement pour deux ans. Pendant
tout ce temps, jai eu 2 enfants naturels, leur mre est morte, ils demeurent par consquent avec moi.
Ces enfants sont encore en bas-ge, lun est g de 3 ans et demi, et lautre de 2 ans et demi. Tous mes
amis savent trs bien que je suis leur pre et je suis tout prt faire prouver par des tmoins devant qui
de droit, quils sont bien moi. Dernirement jai t condamn par le tribunal de simple police trois
mois de macadam (pour vol et ivresse). Mr Masson profitant de ma dtention, a pris mes deux petits
enfants, les a conduits devant le syndic des immigrants et leur a fait contracter son profit (sans me
consulter et par consquent contre ma volont) un engagement de 10 ans, en disant que ces enfants
taient orphelins de pre et de mre ce qui est faux .

122

plaintes, dont limportance est parfois relative. Au total, nous obtenons la rpartition et les
motifs suivants1 :

Livret : 241
Salaires : 171
Mauvais traitement : 115
Rapatriement : 107
Divers : 73
Annulation : 45
Dsertion : 21
Contrat : 16
Permis de sjour : 4
Rclamation infonde : 3

Les dolances les plus importantes taient lies aux salaires, aux livrets et aux rapatriements.
Sur ces deux derniers points, les chiffres confirment une pratique vidente, savoir la
rtention des livrets par les propritaires, ce qui compliquait le rapatriement. En retenant le
plus possible les livrets des engags, les propritaires pouvaient influer sur leur mobilit. Ils
pouvaient dcider de leur sort. Le problme de labsence ou de rtention des livrets ne fit
quaggraver la faiblesse des documents privs des engags. Il est important de noter que 18
engagistes indiens taient concerns par ces plaintes. Nous avons relev parmi les engagistes
des Indiens, souvent des anciens engags eux-mmes2.

Encore une fois, la clbre commission internationale neut de lgitim que grce au travail
denqute pralable fourni par les consuls. Parmi eux, John D. Hay Hill qui tira trs tt la
sonnette dalarme3. Le document quil labora fut le premier grand rapport depuis la
convention de 1860. Au pralable John D. H. Hill avait signal que depuis sa prise de
fonction au mois de dcembre 1861, il navait jamais eu dinformations sur les sujets
britanniques qui taient recruts dans les ports franais. Cette pratique lui paraissait pour le

Rle des plaintes dposes par les Indiens, au consulat britannique de lle de La Runion, du 21
juillet 1877 au 21 aot 1877 (Rapport Miot)

Mourouvin Tandrayen, Vlin, Sinnapavou, Souprayenpoull Cataproumal, Singapatten (bijoutier),


Lingamestry Mouniapin, Barthlmy, Virapin, Tambissamy, Apavou, Franois Sandapin, Franois
Chetty, Mard Maleyen, Sidambarom, Iroulapin Ponin, Soudarom Velayoudom, Nainan
Vengadasalom,

Despatch respecting Coolie immigration into the island of Runion from British India rdig par
le consul honoraire anglais John D. Hay Hill Earl Russel, adress au Parlement le 17 avril 1863
(imp. par Harrison and sons). P. 1

123

moins surprenante. Fait troublant dautant que depuis la Convention de 1861, lautorit locale
devait, en excution de lart. 19 de celle-ci, remettre au consul britannique un tat nominatif
des travailleurs dbarqus , ainsi que des dcs et des naissances qui avaient eu lieu pendant
le voyage.
Pour sa part, Miot rvla plus tard quil existait dans la colonie des hommes de Calcutta qui
avaient 20 ans ici, et qui on a dissuad de penser au rapatriement . Il ny avait jamais
doccasion . En ralit, il sagissait dune manire dloyale de conserver la main-duvre.
Aussi il ntait pas tonnant que la colonie ne possde que des chiffres approximatifs sur les
rapatriements. Le rapport apporta des lments subjectifs mais que lon put confronter
dautres sources. Il estima par exemple quau dbut de lanne 1863, les navires ntaient pas
encore labri de svres pidmies comme celle contracte par les passagers du Richelieu,
en provenance de Pondichry. 42 passagers avaient succomb leur arrive dans lle. Fait
singulier, John D. Hay Hill affirma qu la lumire des chiffres qui lui taient fournis la
proportion de femmes dans les convois respectait fidlement lesprit de la convention. Or
cette poque, la question des femmes ntait pas dfinitivement rgle. Par ailleurs, il constata
que le nombre dhommes mis la disposition du gouvernement pour les travaux publics dans
la Colonie depuis janvier 1861 et du port (depuis le mois de janvier 1862) tait de 160 170.

2) Les missions franco-britanniques dinspection


La Grande-Bretagne envoya une personnalit qui connaissait lInde et son peuple. Le gnral
Goldsmid a longtemps habit en Inde, ce qui eut pour raction de crer une panique
supplmentaire dans les camps franais1. La commission mixte franco-britannique La

Deux hommes ont t engags pour cette grande enqute, jamais ralise auparavant, sur les
conditions de vie des coolies La Runion. Une grande responsabilit pesait sur le dos de ces deux
personnes dont lun des principaux points communs tait dappartenir au milieu militaire. Cinq ans
plus tard, le volumineux rapport quils remirent leur gouvernement respectif a t dterminant dans
la dcision de suspendre limmigration indienne vers La Runion. Dans un souci dimpartialit, les
auteurs y avaient crit que dun commun accord, ils avaient voulu prsenter, chacun sparment, leur
version des faits, afin de rester le plus fidle leur mission. Dans le prolongement de leur rapport
principal, ils ont rpondu aux questions des reprsentants du gouvernement indien. Cet exercice leur
permit de raliser un nouveau rapport conformment au premier quils ont rendu public. Au fil des
pages, les rapporteurs dcrivirent une priode sombre traverse par les Indiens engags victimes de
maltraitance rgulire. La pression constante des employeurs pour obtenir toujours plus de bnfices,
la moindre occasion tait manifeste.
Le fait de traiter cette partie supplmentaire du rapport Goldsmid ntait pas superflu dans la mesure,
o elle a t peu exploite par les chercheurs.

124

Runion, conduite par le major gnral Sir Frdric Goldsmid et le capitaine de vaisseau
Emile Miot, arriva La Runion le 26 juillet 1877. Il est important que le commissaire qui
revient lhonneur de dfendre nos intrts, ne se trouve pas autant que possible dans une
situation moins favorable que celle qui sera faite au commissaire anglais. 1
Demble, les commissaires reconnurent que la situation conflictuelle du moment rsultait de
labsence dapplication dun certain nombre de dispositions dcides et que la diminution des
budgets tait en partie lorigine de ces graves dysfonctionnements2.
Le dossier volua rapidement3. Quelques jours aprs la composition de la commission, M.
Derby, responsable du Foreign Office, informa lambassadeur que les prconisations de la
France, dans le cadre de la mise en place dune commission internationale, avaient t
retenues par le Secrtariat dEtat pour lInde :
- La commission mixte charge dobserver la situation et le traitement des immigrants
indiens, sujets britanniques, serait compose dun commissaire de chaque gouverneur.
- Lenqute porterait sur tous les sujets et tous les points soulevs par les consuls, sur ceux
que les commissaires et le Vice-roi des Indes auraient dcids.
- Chaque commissaire adresserait un rapport son gouverneur, ils pourraient toutefois dresser
un rapport unique.
- Les fonctionnaires de la colonie, jugs aptes jeter une lumire sur les questions examines,
devraient assister les commissaires si lon sadressait eux.
- La loi franaise nautorise personne entrer dans une habitation sans le consentement de son
propritaire ; il fut dcid que dans chaque mairie une pice serait dispose, les communes et
le syndic central se tiendraient leur disposition avec leurs livres.

CAOM - Lettre de lambassadeur de France Londres, L. dHarcourt, au Ministre des Affaires


Etrangres,15 juin 1877- op.cit.

MIOT pensait aussi que les dispositions de la lgislation sur le travail taient trop parpilles pour
tre efficaces, quil convenait de les rassembler pour une meilleure application dans le souci dune
adhsion des planteurs et des laboureurs. A ce titre, le labor law dcid dans lle sur, pourtant
dcri, reprsentait un bon outil, si on ladaptait La Runion. Selon Miot, larrt du 10 septembre
1872, ne punit pas limmigrant dot dun permis de sjour ou dun laissez-passer qui ne se serait pas
prsent la police ou au syndic dans les dlais prescrits.

CAOM - Lettre du Foreign Office, date 28 mai 1877 - Commission mixte franco-britannique La
Runion, conduite par le major gnral Sir Frdric Goldsmith et du capitaine de Vaisseau Emile Miot
(Carton 277, dossier 3 190)

125

- Au cas o les commissaires croiraient devoir visiter une ou plusieurs habitations sur
lesquelles il y aurait des coolies, le syndic central devrait les accompagner, sil le dsirait.
- Les propritaires qui voudraient faire valoir leurs droits et refuseraient de recevoir les
commissaires seraient prvenus que par leur refus, ils sexposaient se voir privs du droit de
profiter du travail indien.

Dautres propositions surgirent, mais les rapports considraient quelles devaient tre
tranches par les gouvernements britannique et franais :
- Constatation des dcs par le mdecin de ltablissement
- Les livrets
- Obligation pour les propritaires davoir un registre dengagement identique celui
des syndics.
- En cas de dcs dun Indien, exiger de chaque propritaire un compte rendu de la
succession du dfunt.
Les rapports devaient rpondre aux questions poses par le gouvernement de lInde sur les
coolies et les travailleurs laboureurs La Runion. Dans une introduction, le commandant
Miot rappela que sa mission rpondait des abus signals. Mais il tait convaincu dune
chose, limmigration indienne tait une source intarissable mais quil convenait de prparer
le terrain sur lequel on discutera plus tard . Miot pensait que la Grande-Bretagne tait en
passe de rclamer une rvision de la convention de 1861 et que la discussion du LaborLaw adopte Maurice sera le premier acte de la nouvelle re de limmigration . Mais le
militaire franais se trompait dans son analyse, lorsquil estima qu elle [limmigration
indienne La Runion] nest plus menace 1. Il laffirma avec une grande assurance, en
prconisant que son fonctionnement se base sur lobservation des contrats et des devoirs
rciproques. Si lIndien ne se privait pas de marchander son travail mais la situation de son
pays lui montra que linscurit qui rgnait dans son propre pays lobligeait sadapter dans
lle2.

CAOM - Rapport confidentiel du Commandant Miot, C.A.O.M, carton 277, dossier 3 194

Y-a-t-il des dlais dans le paiement des gages aux Indiens et les moyens de payer les arrirs qui
leur sont dus, en ayant recours aux cours de justice ? Sont-ils suffisants et quitables ? Chaque fois
quun Indien fait une rclamation contre son engagiste, sa dolance est instruite soit par le Syndic soit
par le Juge de Paix. 13 dcisions ont t rendues sur 21 mois (janvier 1876-septembre 1877). ()
Il y a de grandes questions qui se sont droules devant nous :
- Les restitutions du Baril (Saint-Philippe)
- Laffaire Gillot lEtang

126

Labsence de syndicat tait la principale cause des malheurs de la colonie dans son rapport
aux engags indiens.
Les autorits devraient prendre au srieux la notion de mariage chez les Indiens, tout le
moins essayer de les enregistrer officiellement. La question des castes ne doit pas tre abolie de
manire brutale, pour respecter les sensibilits. A ce propos les musulmans ne devraient plus tre dans
lobligation de consommer de la viande de porc et du vin. Certains hindous devraient avoir la
possibilit de respecter les gards dus leur caste, (comme le vgtarisme) ils ne sont pas tous
considrer au statut de pariah. Les travaux pnibles et les souffrances endures ne devraient pas les
priver de leur libert de conscience travail, de sorte que leur migration ne le fasse point perdre leur
sens de lhonneur 1.

Le Commandant Miot fit remarquer quun syndicat fort obligerait les propritaires plus de
respect de leurs effectifs indiens2. Lors de lenqute personnelle, les syndicats existant ne

- Laffaire Salan. Dans celle-ci, lengagiste restitua les retenues faites sur les avances en guise de
prime, et porta les salaires de 10 fr 12,50 fr). En somme, toutes les fois que le Bureau de
lImmigration a voulu la justice, il la obtenue, mais je dois la vrit de dclarer que, sous ce rapport,
il a t dune ngligence blmable.
Sur les dsertions Malgr toutes les prcautions prises par le lgislateur pour suivre limmigrant
depuis son entre dans la colonie jusqu sa sortie pour lInde, il existe La Runion, plusieurs
milliers dIndiens dont on ne retrouve pas les traces. On ne sait ni qui ils sont, ni ce quils sont
devenus . Les dserteurs sont passibles de peines prvues par les lois du pays. Ces peines sont
appliques par un tribunal disciplinaire compos du commissaire de police et du juge de paix. Le
premier reprsente le ministre public, lit la plainte et demande la peine, qui varie gnralement de 5
250 fr damende. Le juge de paix entend alors le plaignant, les tmoins sil y en a, et lengagiste, sil le
croit convenable ; et prononce suivant sa conscience la peine mrite. Un article de la loi autorise la
conversion de lamende en jour de travail, raison de 1 fr par journe. En France, il suffit de
demander une aide pour les justiciables en difficults, mais lIndien qui lignore il faut un conseil et
souvent dans la pratique il est difficile de savoir ce qui se passe pour porter le conseil. Maintenant,
quant au nombre relativement petit des condamnations des engagistes, compares celles des engags,
il faut se reporter ce fait, cest quil y a 52 000 ou 53 000 Indiens dans lle et peut tre pas 1 000
engagistes srieux. Les reprsentants indiens, semblent bien au fait des pratiques en cours La
Runion, aussi leurs questions sont frappes de ralisme. Sur la question des engagistes et des
autorits policires du pays, le major Goldsmid rpond que les Commissaires de police nont aucune
action pour traiter avec rigueur qui que ce soit. Ils ne disposent daucun personnel, sauf celui qui
consiste arrter le flagrant dlit dun dsordre public. Dans cas, 24 heures aprs, ils sont tenus
dinformer qui de droit, de leur arrestation, sous peine dtre gravement chtis. Mais le service du
Syndicat a singulirement dgnr dans ce pays depuis 1871, o le Conseil gnral na allou pour
son fonctionnement que 33 000 F. Alors les immigrants qui ne trouvaient pas auprs des syndics les
conditions de capacit dsirables taient souvent victimes de cette incapacit.
Les dsertions sont lantichambre des engagements fictifs. Il tait courant de voir des indiens proposer
leurs services aux foyers. Il sagit dIndiens qui ont dsert, en qute de meilleures conditions de
travail. Daprs Miot, certains forts dun permis de circuler arrivent se soustraire des engagements.
Saint-Denis, serait le carrefour des engags fictifs, leur lieu de ralliement.
1

GOLDSMID F.J., major-gnral, British commissionner, p. 146

Voici le tmoignage dun planteur : jai eu lhonneur de recevoir les membres de la Commission ;
leur principal grief a t que mes hommes ntaient pas uniformment pays, et que javais rduit la

127

rencontrrent aucune estime de la part de Miot, car ceux-ci, habitus aux murs du pays,
des parents de toutes sortes et des tolrances fcheuses . Selon M. Miot le Comit agricole
avait prconis une rorganisation de ce service. Mais le senatus consulte qui rgit la
colonie, en confiant au pouvoir excutif la protection des immigrants, a omis dassurer la
marche de ce service en inscrivant sa dpense avant les obligatoires . Localement, le Conseil
gnral nadhra pas cette proposition, puisquil voulait dans un premier temps supprimer
les syndics, en remettant en cause son utilit.

Si le commissaire fut missionn pour traiter la question des Indiens, il fit une parenthse en
voquant la situation des anciens esclaves, jen ai vu qui taient engags pour 10 ans,
raison de 10 et 5 francs par mois . Otant sa casquette militaire, il avoua au ministre que le
cur se serre devant de pareilles exploitations en comparant le labeur au gage. Ils attendent de
votre justice et de votre bienveillance, une assimilation entre eux et les Indiens .

Tableau n 6 : Relevs sur les livres dappel de ltablissement de la Convenance


(Source : Rapport Miot - Etablissement La Convenance)

demi-solde, pendant trois mois, une bande de nouveaux travailleurs. Eh bien, cest que je navais pas
voulu les mettre de suite au travail, pour les acclimater, je les nourrissais et soignais pour les prparer
leurs labeurs ultrieurs. Eut-il t juste de les payer aussi bien que ceux sur qui retombait pendant ce
temps tout le fardeau ? Non. Eut-il mieux valu, pour les payer intgralement, mettre de suite ces
nouveaux venus au travail ? Mais cet t les fatiguer et sacrifier les droits de lhumanit.
On veut obliger donner uniformment 800 grammes de riz tous les hommes ; cela est possible pour
les grands propritaires mais les petits donnent leurs hommes du mas et des patates, et ceux-ci sont
trs heureux. () Nous sommes des agriculteurs paternels, et nous avons pu traverser de nombreuses
crises politiques sans que jamais nos traitements envers les engags aient donn lieu des rancunes.
Ici la haine na jamais exist entre les castes, et le gnral Goldsmid stonnait devant moi de voir que
ces Cafres, quen Angleterre on croit torturs par des matres inhumains, sont en ralit presque des
citoyens franais .

128

Juillet
Aot

Septembre
Octobre

Novembre
Dcembre

1877 Janvier

Fvrier
Mars
Avril

99

2 478,50

99

2 101,50

99

2 363,50

122 2 700,50
121 2 743,00
116 2 759,00
115 2 570,50
115 2 632,00
115 2 406,00
120 2 541,50
122 2 788,00
124 2 558,00

30 642,00

927

47 49 50 75

990
845

1
115
1
153
1
203
1
085
1
107
1
008
1
084
1
196
1
093

Fr

85 49 50 30 49 50 55 61 0

79

15 60 50 58 0

20 57 50 -

Fr

1 896

32 192 81

1 850
-

2 316
-

15 57 50 146 2 223
85 57 50 -

35 61 0

85 60 0

52

10 62 0

67

2 038
2 233

12 556

154 87

406 84

22

34

204 80

222 100

329 91

334 97

35 350 74
60 174 104
35 152 81
10 327 87
95 414 80
87

46
4
6
6
2

384
13
17
5

31
2
-

39
7

23
51

115

Les Indiens engags l'tablissement de la Convenance, au nombre de 114 en moyenne, ont


fourni en une anne 30 642 journes de travail, soit en moyenne, 269 journes environ par
anne et par homme. La journe de travail a t paye, en moyenne, 431 centimes en tenant
compte de l'impt personnel que le propritaire paye au receveur de l'enregistrement chaque
anne pour compte de ses engags () Cependant la solde ne pourrait tre calcule
exactement par le nombre de journes de travail et l'aide de cette moyenne, parce que les
engags ne sont pas tous pays le mme prix. Une partie d'entre eux touche 10 fr. par mois,
les autres 12 fr. 50 c. et la proportion des soldes 10 fr. et 12 fr. 50 c. varie un peu chaque
mois. Ainsi, au mois de mars 1877, 69 hommes, 10 fr. de salaires, ont fourni 1 706 demijournes, et 38 hommes, 12 fr. 50 c., 901 demi journes, tandis qu'en avril parmi les
hommes 10 fr. de gages, 63 seulement ont travaill et fourni 1 456 demi journes, tandis

129

Journe de condamnation la gele

Journe de condamnation
l'atelier de discipline

Journe d'absence avec permission

Journes d'absence sans permission

Journes de maladie

Sommes touches par les engags


indiens chaque paiement

Gratifications

Retenue mensuelle pour l'impt


personnel

Salaires mensuels correspondants


c

Un seul engag condamn faire des travaux forcs

Juin

Journes de travail fournies pendant


le mois par les engags indiens

Nombre dengags indiens


1876 Mai

Fr

que les Indiens, gags 12 fr. 50 c., ont travaill au nombre de 43 et fourni 961 journes. Il y a
donc eu plus de journes fournies en mars, mais la proportion des journes 39 c, tait
beaucoup plus forte qu'en avril. Ces lgres variations sont encore accrues par la prsence de
six hommes, fournissant environ 160 journes de travail par mois, dont quatre touchent
seulement 7 fr. 50 c., tandis que des deux autres l'un reoit 15 fr. et l'autre 17 fr. 50 c. 1.

La question ntait pas seulement de mener une investigation sur une colonie trangre mais
dinvestiguer dans une colonie o les sujets de sa Majest devaient sinstaller dfinitivement.
L encore, la pression de lopinion obligea les autorits anglo-indiennes aller plus loin
quune simple information par le biais des ambassadeurs et des consuls. A cet instant, ils
taient acculs accomplir de vritables enqutes pour aboutir la demande de mission de
Goldsmid.

Sil est un fait qui mrite dtre signal, cest la grande comptence du major Miot. Il rsolut
les questions restes en suspens ; de nombreuses portaient ombrage limmigration indienne.
Il dcida par exemple de confier le rapatriement des indiens des armateurs qui lorganisaient
dj pour lle Maurice. Ceux-ci acceptrent de se rendre La Runion, avant de reprendre la
mer vers Madras ou Calcutta. Sil apparat que plus de la moiti des effectifs introduits La
Runion pour la priode 1829-18302 purent regagner leur pays, par la suite la question du
rapatriement ne fut plus traite de la mme manire.

A titre de comparaison, il est intressant dobserver quelques termes dun autre rapport
rdig par un autre reprsentant britannique, J. Geoghegan, quelques annes plus tt3. La
Runion est la Colonie4 (en 1874) o sont rassembls le plus de travailleurs Indiens, pourtant
1

Rapport du responsable de ltablissement sur la base des chiffres du tableau.

FUMA Sudel. De lInde du Sud lle de La Runion, Les Runionnais dorigine indienne daprs le
rapport Mackenzie, P. 23 Universit de La Runion GRAHTER-CDRHR 1999 Ed. Karthala,
220 pages,

Report on Coolie emigration from India rapport remis le 22 juin 1874 aux autorits britanniques.
Il sagit dune tude qui ne concernait pas directement que lle de La Runion, mais les rapporteurs
prcisaient dans leur document, quils navaient aucune information concernant dautres territoires
comme lle Sainte Croix, o les rares Indiens avaient quitt lle. Pour la Guadeloupe, la Martinique et
Cayenne (Guyane), le Gouvernement de lInde restait particulirement dpourvu dinformations sur
les conditions dimmigration de ses sujets. A son arrive sur place, naturellement, le rapporteur stait
appuy sur le reprsentant de Sa Majest sur place, le capitaine William Francis Segrave.

En 1874, la colonie comptait 44 571 Indiens.

130

nous ne disposons daucune information de cette rgion relve J. Geoghegan1. Faut-il


smouvoir de cette assertion ? Les autorits franaises, souveraines, taient-elles obliges de
rendre des comptes ? Il faut rpondre par laffirmative, eu gard de la Convention de 1860. En
intitul du rapport, il prvenait que les questions urgentes qui se posaient en 1871, taient sur
la Guyana (Britannique) et La Runion.

Les premires migrations concernaient le sud de lInde et particulirement le Tamil Nadu, la fin
du 18e sicle. Ensuite les travailleurs de la Baie du Bengale furent envoys dans les Provinces
Tenasserim.

131

Tableau n 7 - Situation numrique des travailleurs indiens dans la colonie au 30 juin 18771
Ile de la Runion

Premier semestre 1877

COMMISSARIAT D'IMMIGRATION
SITUATION NUMERIQUE DES TRAVAILLEURS INDIENS EXISTANT DANS LA COLONIE AU 30 JUIN 1877
Mouvements
de la Population Indienne
pendant
le premier semestre 1877

Enfants
Hommes

Femmes

du sexe
Masculin

du sexe
Fminin

Total

Renseignements Divers

de Pondichry

593

237

55

50

935

1/ des immigrants introduits isolment

de Karikal

325

131

69

43

568

de l'Inde, Maurice, etc

Total

918

368

124

93

1503

ns la Runion, dont la naissance

99

104

203

tre inscrits sur les matricules que

290

lorsqu'ils contractent des engagements

Accroissements
Introductions

Sous ce titre "Isols" sont compris

2/ Et surtout des enfants d'immigrants


n'a pas t dclare, et qui ne peuvent
Naissances
Isols (A)
Total des Accroissements

165

125

1 083

493

223

119

35

86

197

1 996

20

181

97

Bien que ce chiffre soit indiqu comme

11

celui des Indiens rapatris aux

41

frais des propritaires, il ne faut pas

Dcroissements
Rapatriements volontaires
Aux frais des propritaires
Aux frais de la colonie

(a)

Renvois administratifs

11

Dparts pour Maurice

37

253

48

21

330

prix du passage sur le "Pacifique" de

595

143

10

754

135 fr. par tte d'adulte,

848

191

31

14

1084

verss par les engagistes

Runion au 31 Dcembre 1876

32 375

6 112

3 513

2 886

44 886

Report des Accroissements

1 083

493

223

197

1 996

33 458

6 605

3 736

3 083

46 882

848

191

31

14

1 084

32 610

6 414

3 705

3 069

45 798

oublier que la colonie a eu parfaire le


Total

121 Indiens embarqus au prix de


Dcs

dont 60 fr. seulement avaient t


Total des Dcroissements
Rcapitulation
Nombre des Indiens existant la

Total
Report des Dcroissements
Nombre au 30 Juin 1877

Chiffres du Commissariat limmigration

132

A la Chambre dagriculture, les lus tentrent de rpondre aux interrogations et aux critiques.
Les ractions taient partages. Les lus taient dabord des propritaires, qui devaient en
premier lieu prserver leurs intrts. Quelques passages des dbats suffisent dpeindre
latmosphre qui rgnait cette poque prcise sur la question indienne. Certains dnonaient
mme une certaine pression pesante sur les engags de la part des Britanniques. En fait,
tentaient-ils de renverser la vapeur face aux critiques et au passage de la commission
internationale ?
M. Bridet : On voudrait que les Indiens, aprs achvement de leur cinq annes, puissent
tre comme des hommes libres et traits en consquence. Mais ce nest pas ainsi que lentend
le gouvernement britannique qui veut continuer quand mme sa protection, absolument
comme le gouvernement protge souvent, malgr eux, officiers, soldats par exemple .
E. Bellier : Cependant les Indiens peuvent devenir eux-mmes engagistes, on ne les
considre donc pas absolument comme mineurs1 .
M. Bridet : Ceux qui obtiennent des permis de sjour perdent leurs droits la protection
spciale donne aux immigrants travailleurs. () Admettons la dnonciation. On ne recevra
plus de nouveaux Indiens, mais ceux qui seront dans le pays, devront y rester, sous lempire
de la nouvelle convention. Quy aurait-on gagn ? Refusera-t-on ? Mais alors il faut renvoyer
ces hommes dans leur pays. Calculez les millions que cela coterait .
M. Sicre : Ce que le rapport a voulu tablir cest que la circulaire ninterprtait pas
convenablement les conventions et les arrts ; que l o elle accuse les habitants de se
trouver dans lillgalit, elle a tort, car ceux-ci ne font quobir strictement aux conventions et
aux prescriptions locales .
M. de Villle : On a perdu le droit de retenir les journes de maladies, quand lIndien va
lhpital. Autrefois on les laissait leur case, aujourdhui on les force au travail ou lhpital,
cest inhumain, ce nest pas franais. Donnons donc des armes la mtropole, pour nous
dfendre. Disons bien que notre pays na rien de commun avec une terre desclaves. Montrons
que nous sommes obligs dexcuter les contrats la lettre, quand les Anglais les dclinent
leur guise . M. de Villle ajouta que selon lui pour diminuer le travail des hommes, il fallait
ncessairement augmenter le nombre des travailleurs.

C.A. Bulletin, p. 69, 30 octobre 1877

133

Les propritaires donnaient une justification de leur attitude parfois dlictueuse vis--vis des
engags. Leur attitude ne serait due qu la faiblesse numrique des travailleurs et il ne fallait
point y trouver une continuit, dans leur faon dagir, avec lesclavagisme.
A. De Villle : Toutes les mesures quon prend en matire dimmigration sont contre lui [le
propritaire], on donne aux Indiens toutes les facilits possibles pour changer de propritaire.
Cest l une grande erreur, et la chambre ne saurait trop faire ressortir cet inconvnient1 .
L. Bdier : LAdministration, interpelle au Conseil gnral, na pas su dire sil tait
possible de faire demander des immigrants par 20, mais il ne peut tre dfendu un habitant
de faire venir des Indiens qui sembarqueraient comme simples passagers .
F. de Villle : Ce nest pas possible, la compagnie qui opre Pondichry sy opposerait. Il
faut absolument expdier les immigrants par contingent .

La question dautres immigrants fut parfois souleve. Ainsi, dans cette mme sance, Mr
Bellier exprima son espoir de voir sinstaller de nouveaux colons dans lle, nous ne serions
pas bien aise de les donner cultiver et de prendre des colons partiaires qui feront produire
nos terres .
De Villle semblait plus pessimiste, en disant quil ne fallait pas sattendre au
dveloppement dune immigration europenne, des laboureurs . Il cita le cas dun Hongrois
qui stait install dans la colonie. Celui-ci a dfrich les fortes pentes, car il a compris que
sans les engags il ne pourrait pas sattaquer aux bonnes terres .

Aprs les conclusions accablantes de la commission internationale, les engagistes ne


voulurent pas se laisser piger, aussi prparrent-ils leur dfense, par le biais de mmoires, tel
celui labor par la Chambre dagriculture, ou de plusieurs arrts locaux. Il est vident que
malgr les quelques efforts consentis travers ces documents, ils ne seraient jamais de nature
apaiser les inquitudes des Britanniques. Les colons estimrent finalement que les
travailleurs indiens avaient bnfici de larges concessions et quils taient partis aussi loin
que leur avaient permis leurs positions2.

Bulletin de la Chambre dAgriculture Edition 12 octobre 1878

CREMAZY Pascal, in Le Sport Colonial,15 octobre 1882 sur limage dvalorisante des immigrs
indiens.

134

Evidemment, les lus apprcirent peu la venue de la commission denqute1 et les mesures
postrieures prises par le gouverneur. Les lus les perurent comme un dsaveu du
gouverneur.
M. Bellier poursuivit, Le gnral Godsmid a fait devant moi cette remarque quil avait
trouv que les Cafres et les Malgaches avaient eu une surlvation de bien tre intellectuel,
tandis que llment Indien reste abaiss. Jai pris acte de cette parole, elle prouve que nous
remplissons parfaitement nos engagements, non seulement de propritaires mais dhommes
civiliss. Et pourquoi nobtiendrait-on pas le mme rsultat avec les Indiens quavec les
Africains ? Cest que, parmi les premiers, il y a deux lments, lancien contingent agricole,
dont les meilleurs sont partis
F. de Villle rtorqua, moqueur : non pas partis, ils quittent lagriculture pour prendre des
positions dans le pays .
Lagrange : sur 100 travailleurs reus lan dernier, il ny a pas 30 qui appartenaient la caste
agricole. Ceux-l sont parfaitement faits notre existence et leur passage de laffreuse misre
qui rgnait dans lInde une meilleure situation ici prouve que, si lon avait des lments
srieux, on arriverait des rsultats pratiques et quon relverait galement cette caste .

3) Lmigration indienne remise en cause en France : Schlcher


Victor Schlcher, pre de labolition de lesclavage, fut lun des plus farouches opposants de
limmigration indienne. En ce sens, il tait fidle ses convictions, savoir dnoncer les
privations de libert des tres humains. Il pensait que le dmantlement de lodieux systme
de lesclavage ne devait pas laisser place un nouveau systme dont certaines pratiques
taient ambigus. Plus dun sicle aprs, Hugh Tinker reprit cette affirmation que lengagisme
ou le coolie trade ressemblait fortement lesclavagisme.
Au plus haut niveau, Victor Schlcher neut de cesse de critiquer le recours aux bras indiens.
A vrai dire ce ne sont pas des immigrants que lon demande aux Indes orientales, on ny
demande que des bras et, dans cette recherche, on ne sinquite gure des bonnes qualits du
sujet. Un tiers de ces hommes gnralement la fleur de lge, qui, en 22 ans, sont morts en
plein pays civiliss ! Et si le nom dimmigrant quon leur donne ntait pas un scandaleux

C.A. -Bulletin de la Sance du 30 juin 1877

135

mensonge, ils taient appels augmenter la population !1. Il avait peu despoir que la
situation des Indiens soit modifie un jour2. Quelques moyens de garantie que lon puisse
adopter, la force des choses les dominera : ou les mesures destines prvenir les rigueurs des
engagistes inhumains gneront le pouvoir dominical de tous au point de le rendre
impraticable, ou les immigrants devront rester ce quils ont t jusquici, des serfs de la glbe,
cest--dire des malheureux exposs tous les excs de larbitraire .
La conviction de Victor Schlcher tait profonde comme en tmoigne ce florilge de
commentaires quil fit dans les Polmiques coloniales :
Les pays civiliss nabandonnent-ils pas les industries insalubres ? Et quand on observe la mortalit
qui dcime les Indiens amens chez nous par cargaison, ne faut-il pas reconnatre, quelle ne soit
lexplication, que lemploi quon fait deux, quivaut pour eux une industrie absolument
insalubre ?
Nous rptons que lintroduction des Indiens dans nos colonies a t en premier lieu une grande
faute conomique, parce que leur travail rapporte moins quil ne cote, et la meilleur preuve, cest que
lappauvrissement de ce beaux pays a march de pair avec limmigration () ensuite que par sa
nature mme elle ne comporte pas les rformes que rclame la dignit humaine () Le soi-disant
immigrant nest pas un homme, cest un outil deux bras, une chose, si bien une chose, quil appelle
receleurs dIndiens les habitants qui occupent ceux qui ont dsert la plantation o ils sont attachs,
leurs habitations sont de vritables casernes de voleurs.
Quon se retourne vers les laboureurs croles, ils ont assez montr leurs excellentes dispositions,
quon les attache davantage la culture de la terre quils aiment par un salaire plus rmunrateur, par
lassociation, par le colonage partiaire, quon les encourage en y instituant les ftes du travail 3.

4) Dfense et arguments des Runionnais


Tout le temps quelle a dur, limmigration indienne fut confronte aux critiques
internationales. La politique de rapatriement se poursuivit-elle un rythme rgulier ? Si les
propos de V. Schlcher taient, dun certain point de vue, comprhensibles, il est permis de
sinterroger sur le fond. En effet, lIndien, aprs avoir contribu ldifice sucrier, doit-il tre
1

SCHOELCHER Victor, Polmiques Coloniales, page p. 269

Idem, page . 265

Idem, pages 269 p. 283

136

renvoy comme un vulgaire immigr sans intrt ou tel un outil usag ? Naturellement, la
rgle du retour a t clairement fixe dans les fondements de lengagisme, mais devait-elle
tre applique la lettre ?
Cest un euphmisme que de dire que lintgration des Indiens La Runion ne doit rien au
dput Franois de Mahy. Ce tnor de la politique fut la figure de proue de lopposition locale
et nationale la reprise de limmigration indienne. Il combattit sans relche toute ide de
reprise. Il y voyait une srieuse menace pour la cohsion de lle. Lanalyse mahyiste
portait sur deux points. Sur le plan politique, il affirmait quune introduction permanente
dIndiens dans lle tait de nature soumettre La Runion la couronne dAngleterre.
Franois de Mahy oublia volontairement le processus du rapatriement (mme sil fut peu
performant), qui tait pourtant lautre pilier des rgles sur limmigration. Ensuite, fort
darguments chiffrs, il considrait que limmigration indienne tait lorigine du mpris
gnral vis--vis des travailleurs croles. Le raisonnement du parlementaire dbouchait sur la
conclusion que les difficults conomiques du pays navaient dautres causes que la prsence
des Indiens1.

Daprs H. Tinker, un autre lu, Lucien Gasparin, professa la supriorit de la race noire sur
la blanche ; il voulait que lon transfre les tablissements sucriers aux paysans. A lpoque,
on scandait dj La Runion aux Runionnais (sic) . Paradoxalement, il rejoignit le dput
de Mahy puisquil affirmait quune relance de limmigration indienne serait de nature
provoquer une explosion sociale2. Or, dexplosion sociale ou de guerre civile, il nen eut
point.
Aprs le passage de la commission, la Chambre dagriculture3 ne tarda pas exprimer sa
dception face des Britanniques qui rclamaient toujours plus. Les lus tentrent de

FUMA Sudel, Histoire dun peuple, La Runion 1848-1900 page 231, Ed. CNH Universit de
La Runion, 267 pages, 1994

Lettre de E. Maxse, Consul anglais au Foreign Office, 19 avril 1906. Le Consul pensait mme
lpoque que La Runion risquait de devenir un second Hati .

Mmoire de la Chambre dagriculture de La Runion au Gouverneur au sujet du Rgime de Travail


tabi dans la Colonie et des modifications que lon veut y apporter, prsent par A. Sicre de
Fontbrune, (1er dcembre 1877). Appendix O, in Lettre du Commandant Miot et du major gnral
Godlsmid, au ministre de la Marine et des Colonies accompagnant leur rapport, le 31 janvier 1878.
(Carton 277, dos, 3193)

137

dmontrer lintransigeance britannique dans un mmoire prsent devant lassemble agricole


le 1er dcembre 1877.
Dans la colonie, il est un fait que les dcrets de 1852, 1860 et 1861 ne pouvaient plus
rpondre aux exigences des autorits indo-britanniques. La Chambre dagriculture se montrait
rticente lvocation dune nouvelle convention internationale, dautant quelle regrettait
davoir t tenue lcart des discussions et du passage de la commission internationale.
Pourtant, elle reconnaissait que les dispositions actuelles ne protgent pas les Indiens de
manire suffisante et doit tre modifie de faon plus vigoureuse encore . Mais le texte
prsent laissa apparatre plusieurs ambiguts, puisquil souligna plus loin que la
lgislation dexception qui protge les immigrants suffira toujours pour la rpression des abus
que lon ne saurait compltement viter, et quen augmentant les privilges dont jouissent
dj les immigrants on atteindra ce rsultat contraire toute justice dopprimer les
propritaires en voulant trop protger les travailleurs . Ainsi pour eux, les Indiens
bnficiaient de mesures exorbitantes. Hlas, ce rgime dexception nempcha pas tant les
propritaires que les autorits locales de saffranchir compltement de certaines rgles. Ainsi
la tenue des registres de matricule gnral ou communal, laissait fort dsirer. Nous ne
rappellerons pas que les documents, souvent fort incomplets, ne permettent pas de dterminer
lge et encore moins la provenance exacte des engags. Les fils dimmigrants ignoraient
souvent la rgion natale de leurs parents, hormis la formule laconique n dans lInde que
lon rencontre gnralement dans les rares livrets encore visibles. Or la circulaire de 1881,
considrait la tenue des registres matricules1 comme une mission fondamentale car
constituant la base mme de toute lactivit migratoire. Si cette mission avait t
scrupuleusement accomplie La Runion, il y a fort parier quune grande partie des
registres aurait rsist lusure...
Si lIndien effectuait un 3e engagement, selon les termes de la convention, il renonait
tacitement au droit de rapatriement. Ds lors, son troisime contrat - affranchi de toutes
clauses jusque l obligatoires - ne dpendait plus que de sa volont et de celle de son
engagiste.
Quant la solde, il est remarquer que ni la convention, ni larrt de 1860 ne la dterminait ;
la fixation en tait rserve aux parties. Cest en raison de cette souplesse de la convention
que le taux des salaires mensuels ntait pas fix, mme pour les contrats passs dans lInde.
Les contrats primitifs stipulaient des gages, tantt de 10 francs, dautres fois de 12,50 f.
1

SHNAKENBOURG C. Volume 5, p. 929

138

Lorsquil sagissait du premier engagement, limmigrant avait le droit de dbattre cette


condition. Dailleurs, la Chambre dagriculture endossant un instant le rle davocat des
immigrants, avait fait part de sa surprise que ce fut le syndic qui traitt du contrat,
puisquavant larrt du 10 septembre 1872, lengag le faisait lui-mme. On rduisait un peu
plus la libert de lIndien selon elle. Le rapport de A. Sicre de Fontbrune se terminait de
manire assez difiante, par ces propos : louverture de centres nouveaux de recrutement,
dans des conditions assurant la moralit des oprations, tant la Cte dAfrique qu
Madagascar et en Chine attendu que les rclamations nouvelles du gouvernement
Britannique, si elles sont admises, quivaudront en fait linterdiction du recrutement dans
lInde . En rsum, les requtes des autorits indo-britanniques ne seraient rien de plus quun
moyen dtourn de mettre fin limmigration indienne .
Une dcennie plus tard, des engags furent recruts dans ces rgions choisies par les lus
locaux, afin de pallier la diminution puis la fin de limmigration indienne.

Lagriculteur coolie tait devenu un personnage diffrent de celui de lhomme du village, il


navait quune conviction, celle de tenter de retourner au pays un jour. Pour lheure, il tait
aux mains dtrangers, deuropens, qui possdaient sa destine. Il passait des mains de lun
celui de lagent recruteur, des gens souvent peu scrupuleux, aux mthodes souvent
rprhensibles, qui possdait peu destime pour eux crivait H. Tinker1.
Le 1er de chaque mois, vous aurez adresser au Chef du Service de lImmigration ltat
numrique des immigrants de votre circonscription qui terminent leur engagement et
sollicitent leur rapatriement. Par suite de nouvelles dispositions qui assureront une conomie
notable dans les frais de passage, les rapatriements par groupe de 25 ou 30 hommes seront
dsormais admis et seffectueront dans les conditions des passagers ordinaires. Il importe
donc que le Bureau Central soit toujours tenu exactement au courant, afin dorganiser les
dparts successifs par toutes occasions qui pourront se prsenter.2
Lun des premiers griefs officiels qui pouvaient tre retenus contre les propritaires, fut le
rengagement doffice. En effet, quelques mois avant lchance du contrat, les patrons
nhsitaient trouver une astuce pour convaincre les engags deffectuer un autre, repoussant
ainsi son droit au rapatriement. Ce qui rsolvait deux difficults : dabord le propritaire
navait plus assumer le cot dun rapatriement, ensuite il vitait de se retrouver dmuni de
1

TINKER H. A New system of slavery, p. 116

Arrt du Gouverneur Faron, 25 septembre 1877

139

main-duvre1. Bien sr, il pouvait compter sur de nouvelles acquisitions, mais il ntait pas
toujours sr de retrouver des lments aussi fiables quil avait parfois pris du temps trouver.
Face aux Britanniques qui laccusaient de fermer les yeux sur les engagements r-anticips, la
France prit des mesures symboliques, comme la note du 14 mars 1877, quelques semaines
de la visite de la commission internationale, o elle prvenait les propritaires contre la drive
procdurale concernant les engags en fin de contrat. Afin dviter trop de laxisme, le
gouverneur poursuivit dans ce sens, en prcisant cette fois-ci les conditions du rengagement.
Or, dans la colonie, chacun savait prcisment ce qui tait autoris et ce qui ne ltait pas.
Mais la proximit dune commission internationale produisit beaucoup denthousiasme chez
le gouverneur.2 A croire que la France, stigmatise par les critiques britanniques, avaient enfin
le souci de paratre plus raisonnable dans le traitement de ses travailleurs, puisque le 24
septembre 1877, une nouvelle note publie3, rvla de nombreux manquements aux contrats
des engags. Il nen fallait pas plus pour que les propritaires accusent le gouvernement
dalignement sur la position de la Grande-Bretagne. Pourtant, le gouverneur navait pas
commis dautre erreur que de montrer lopinion publique internationale quil ne couvrait pas
les errements constats dans lle. De plus, comme le reconnurent les observateurs, cela
permettait de retarder les ardeurs des Britanniques qui nattendaient que le moment opportun
pour annoncer la suspension de limmigration indienne La Runion. Dans cette dernire
note, lautorit gouvernementale reconnaissait la faillite des syndics dimmigrants, incapables
de la moindre autorit vis--vis des propritaires. Comment pouvait-il en tre autrement
puisque souvent ces syndics dimmigrants taient recruts dans les rangs des propritaires ?

Ltat des rapatris ci-dessous concerne lanne de lenqute internationale (1er janvier 1877 31
mai 1877) :
- Les rapatris ayant pays eux-mmes leurs voyages : 1 784
- Les rapatriements pays par le gouvernement franais : 2 439
Soit un total de 4 223. A cette poque, la population indienne avoisinait 46 796 (1871) et 45 176
(1876)
2

Note du Gouverneur (6 aot 1877)

Sa publication provoqua le mcontentement des planteurs, voyant dans cette dmarche une
soumission des autorits locales face une puissance trangre. Les propritaires sen trouvrent
dautant plus mus que le dcret ne leur demandait ni plus, ni moins que de respecter les rgles
lmentaires de la convention de 1860, comme par exemple de veiller scrupuleusement ce que les
Indiens soient pays en fin de mois. Cela sous-entendait que le gouverneur tait davis avec la
commission que beaucoup dengags taient irrgulirement rtribus pour leur labeur.

140

Des lments aussi importants que les salaires, le logement ou la nourriture, nentraient pas
toujours dans les priorits des syndics1.
Tableau n 8 : Frquence des rapports aprs les plaintes des engags
RAPPORTEUR

PERIODE DENQUETE

DATE DE REMISE

NATIONALITE

JOHN D. HAY HILL

1863

1863

Britannique

GEOGHEGAN

1873

22 juin 1874

Britannique

GOLDSMID / MIOT

1877

Aot 1882

COMINS

1890

Mai 1892

Britannique

MUIR-MACKENZIE

25 mai 1893 1er juillet 1893

1893

Britannique

Commission
franco-britannique

Le gouverneur ne voulait laisser aucune bonne raison aux Britanniques de remettre en cause
la convention internationale de 1860. Pourtant, rapidement, les enquteurs dcouvrirent les
premiers manquements tels que labsence de vtements de rechange et les conditions
lamentables de rapatriement. Pour le premier cas, les engagistes ne se sentaient pas tenus de
dlivrer leurs travailleurs les vtements pourtant clairement spcifis dans la convention.
Personne neut lide de communiquer sur ce sujet dans lle, de sorte que les engags euxmmes ignoraient ce droit de vtir ! Face aux critiques graves des rapporteurs de la
commission internationale mixte, les propritaires ne manqurent pas desprit. Ainsi, lorsque
les rapatris taient qualifis dindividus uss et mal vtus, ils rtorquaient immdiatement,
que cela navait rien dtonnant, car on avait mis leur disposition, ds le dpart, des rebuts
de lInde . Ce genre darguments transformait toutes les critiques en litanie dloges, mais
les faits ne pouvaient pas tre ternellement enfouis.

Le passage de la commission permit de dboucher sur les retentissants rapports de Goldsmid


et Miot2 et surtout sur les commentaires quen firent les autorits britanniques, au rang
1

Note du gouverneur (6 aot 1877)

Parmi les conditions qui heurtrent les propritaires locaux :

1- La remise en cause des rengagements anticips, une vritable opportunit pour eux ;
2- Surtout lirruption ventuelle sur la scne locale dun fonctionnaire britannique qui aurait le
droit de pntrer sur les tablissements sa guise. Les premiers concerns accusrent rapidement les
Britanniques de volont dingrence. Dailleurs, cette directive ne devait jamais aboutir ne serait-ce
que pour son aspect effectivement tranger au pays. Le consul britannique pourrait faire une visite
chez un propritaire condition dtre accompagn dun protecteur des immigrants. Dans la proprit,

141

desquels la note du 14 octobre 1877. Cette lettre ne sonna pas la fin de limmigration, mais
elle donna une vritable orientation pour une immigration saine 1.
Autre point sur lequel les propritaires pensaient avoir convaincu les Britanniques : la mise en
place dune cole spcialement consacre lapprentissage des enfants dimmigrs. En la
matire, la seule institution dont les fils dIndiens nont pas t oublis, fut le centre de
rtorsion de llet Guillaume.
A lissue du passage de la commission, les colons ne se doutrent nullement de la fatale
dcision qui devait tre prise car les super-enquteurs navaient rien laiss filtrer,
encourageant mme certains propritaires penser que les visites de terrain avaient t fort
utiles. Loin sen faut, limpact de cette mission provoqua le dmantlement de ldifice
engagiste dans la colonie. Goldsmid et Miot transportrent leur rapport leur gouvernement
respectif. Le premier soffrit mme le luxe dlaborer un rapport confidentiel ladresse de
son gouvernement. En France, le prsident du Conseil fut inform du rapport des enquteurs
internationaux et les parlementaires de La Runion reurent de lambassadeur britannique un
exemplaire.
Au lendemain du passage de la commission internationale, la Grande-Bretagne rclama une
nouvelle convention quelle serait la seule rdiger. Il sagissait ni plus, ni moins, de
provoquer de fait la suspension de limmigration indienne court terme. En ce sens, les
Britanniques ne manqurent pas leur cible. Les dernires heures de cette fresque humaine ont
t narres par Sudel Fuma, qui exploita notamment des correspondances. Il sen dgage le
refus catgorique des autorits locales quon nomme un protecteur des immigrants2. Une telle
dcision devait permettre dtendre les pouvoirs du consul. Au-del de sa simple mission
seuls les endroits susceptibles de convaincre les visiteurs du bon traitement des immigrs seraient
soumis la visite.
A noter aussi que le 6 juillet 1886, le gouverneur rappela aux colons que les Britanniques demandaient
la possibilit davoir un droit de regard sur les livrets afin de sassurer du bon droulement de la
mobilit des engags mais surtout de contrler lexcution des engagements (p. 226). Nous
pouvons comprendre que cette requte ne fut pas non plus du got des propritaires.
Aujourdhui encore nous pouvons nous interroger sur la disparition des milliers de livrets dengags
Indiens. Ny-a-t-il pas une corrlation entre cette volont de ne pas exhiber les documents des engags
afin de ne pas les sexposer la justice et leur disparition quasi-complte de nos jours ? (FUMA.
S, page 210).
1
Il est noter que lanne 1877 fut marque par un nombre relativement important de mesures
administratives, lies probablement la prsence des commissaires internationaux :
- Note du 14 mars 1877 (interdiction des rengagements anticips)
- Arrt du 6 aot 1877 (Conditions de rengagement)
- Circulaire du 24 septembre 1877
2

CAOM - Note de lambassadeur britannique, 14 octobre 1879

142

denregistrement des dolances et dobservation, il pouvait dfendre les intrts des


travailleurs indiens. Cette mesure tait perue comme une immiscion extrieure dans les
affaires locales. Ce refus eut pour effet de prcipiter la dcision britannique.
La seule raction locale fut la loi du 30 mars 1881 (J.O. 4 mai 1881). Cette loi connaissait
dj une application partielle dans la colonie. Le dcret du 30 mars 1881, compos de 15
chapitres et de 176 articles, prconisait en son article premier, que la protection des
immigrants soit confie un service spcial dit Service de lImmigration . Dailleurs, ce
contexte qui neut de cesse de samliorer suite aux nombreuses plaintes et demandes,
convainquit de nombreux Indiens de sinstaller dans lle. Ce qui explique lafflux de
permissionnaires souhaitant rester sur place aprs la suspension de 1882 et le nombre
important dindividus souhaitant un permis de rsidence.
Dj le 14 juillet 1880, le Conseil gnral vota un rglement sur limmigration indienne1,
mais en 1882, les lus furent appels modifier le rapport2. Lors de cette runion, le prsident
de sance rappela les trois conditions imposes par les Britanniques pour viter une
suspension de limmigration. Le ministre de la Marine lui-mme avait eu loccasion de
sexprimer sur les dsidratas des Britanniques en ces termes : Je ne vous conseillerai pas
de souscrire linnovation qui ferait passer le protecteur des mains de ladministration locale
dans celles de lAngleterre. Nous pouvons offrir en change une rorganisation du protecteur
sur de nouvelles bases mais pas cela ! .
Or, de la dtermination, il y en avait dans les deux camps. En refusant un protecteur des
immigrants indiens, la Colonie sexposait donc la mise excution de lultimatum
britannique concernant la suspension de limmigration indienne destination de lle de La
Runion. 3

Deux points mritaient dtre soulevs :


a- Lirruption du Consul britannique nimporte quelle heure sur les proprits
1

ADR N65 Le 17 Septembre 1882, le conseiller gnral Fortun Naturel proposa un projet de dcret
rglementant le service de limmigration. Le nouveau rapport, suite aux travaux dune commission du
Conseil gnral, comportait 181 articles. Mais un dcret du 31 mars 1880 du prsident de la
Rpublique, Jules Grvy, et de Georges Charles Clou, Ministre de la Marine et des Colonies, existait
dj.

ADR- N65- Sance du Conseil gnral Sance du 20 septembre 1882

FUMA S. , Histoire dun Peuple, p. 213

143

b- La nomination dun fonctionnaire britannique

Un protecteur des Indiens fut finalement nomm quelques mois de la fin de lengagisme.
Manifestement, ni sa nomination, ni ses pouvoirs limits, ne convainquirent les autorits
britanniques de maintenir le systme de lengagisme.
Il ny a probablement pas quune rponse aux questions, mais des rponses multiples, au gr
aussi dune certaine intransigeance franaise .
Le Conseil gnral et la Chambre dagriculture tentrent de prvoir une catastrophe prochaine
en rivalisant dimagination. Milhet Fontrabie se rserva le droit de fournir des renseignements
complets sur la source africaine et de faire la preuve que cette immigration est praticable.
M. Thomas dclara quon est naturellement amen se demander si la Colonie serait
perdue au cas o nous naccepterions pas cette proposition humiliante [du gouvernement
britannique] () je crois que nous devons avant tout tre franais sur cette terre qui porte le
drapeau de la France. . M. Berthaut prconisa mme quon informe lAngleterre quon na
plus besoins de ses sujets !
Le prsident de Pontlevoye donna lecture de la proposition de Milhet Fontarabie : Le
Conseil gnral, sassociant aux sentiments exprims par le Ministre et nos reprsentants,
repousse nergiquement et pour la 2e fois, comme portant atteinte nos droits de souverainet
et blessante pour notre honneur national, lingrence directe sur les proprits, rclame en
faveur du consul anglais, passe lordre du jour et renvoie la commission de limmigration
son opinion dj faite. Une discussion sengagea, la plupart des lus partageaient lopinion,
sauf le mot indignation, finalement seul le conseiller gnral Hubert vota contre cette
proposition.

Afin de trouver une bauche de solution, une nouvelle commission mixte se runit Paris
dans la priode daot-septembre 1880, pour examiner lensemble de la question. Elle tait
compose de 4 membres: Messieurs Miot et Goldsmid, en leur qualit danciens
commissaires de 1877, auxquels furent adjoints deux diplomates professionnels, le vicomte
dArlot et W. Wylde1. Afin danalyser tous les aspects de lengagisme, ces personnes
rclamrent de nombreuses informations. Lun des rapports dresss leur intention, nous

SNACKENBOURG. C. Volume 5, p.1286

144

renseigne sur le droulement de la vie agricole. Il fut admis que les Indiens qui se trouvaient
La Runion vivaient dans des conditions dtestables et abjectes.
En ralit, ds 1879, il fut question darrter limmigration indienne vers La Runion mais le
Foreign office demanda quon la prolonge pour une nouvelle saison (1879-1880).

5) Vision diffrente dans les colonies franaises dAmrique


A La Runion comme aux Antilles, partir de 1877 et le passage de la commission
internationale, des clivages se dessinrent au sein de la classe politique. Les farouches
opposants limmigration furent sans conteste de Mahy et Brunet. En Martinique, le Conseil
gnral, partir de 1880, dut composer avec le nouveau clivage1.
Les mmes arguments utiliss La Runion furent voqus l-bas, entre partisans et
adversaires de limmigration indienne. Mais labsence de nouveaux horizons en termes
dimmigration viendra bout des plus rticents . Quelques annes plus tard, les sons
discordants se turent et le Conseil gnral afficha mme une certaine srnit sur la question
indienne, source de profits et de prosprit conomique pour lle. Mais la bataille tait loin
dtre gagne surtout en raison de personnalits trs dtermines, tel Duquesnay qui affirmait
dans une sance du 22 novembre 1882 : en 1876, la Martinique produisait plus de sucre
avec cinq fois moins dimmigrants que La Runion et deux fois moins que la Guadeloupe,
sans tenir compte de la production considrable de rhum et de tafia. Qui plus est, ces rsultats
taient atteints avec seulement 19 364 hectares de culture. Est-ce que ces comparaisons ne
vous font pas toucher du doigt, Messieurs, la valeur du travail libre ? Les sacrifices que La
Runion et la Guadeloupe se sont imposs pour limmigration sont ils compenss par la
production en sucre de ces colonies ? Evidemment non ! Puisque nous avec nos bras libres,
nous produisons presque autant que ces deux colonies .
Des motifs voqus encore une fois en Martinique navaient pas cours La Runion. Tel
largument qui consistait faire de la prsence de lIndien un tremplin pour lvolution du

La fin de limmigration indienne en Martinique intervint le 17 dcembre 1884 suite un vote du


Conseil gnral. Dans la 2e moiti du 19e sicle, lle comptait 21 usines.

145

Crole. Un orateur du Conseil gnral de La Martinique dit en 1884, vous ne devez pas
supprimer limmigration, car le cultivateur Crole, demande monter, avoir sa place ici, et
si vous la faites disparatre () cette instruction que vous semble vouloir lui donner, il ne
pourra pas en profiter, il sera arrt dans sa marche, il ne pourra pas monter . Juliette
Smralda-Amon en a conclu que les planteurs resteront cependant farouchement hostiles la
perspective de devoir composer avec des Noirs savants. Ils voulaient, contre vents et mares,
sassurer la disponibilit pleine et entire dune population de remplacement, ce que leur
garantissait le maintien de limmigration .
Un autre raisonnement naquit de cette rflexion. Il concernait le savoir-faire des affranchis et
leur position sur lchiquier social. Il a t admis, surtout aux Antilles, que les Indiens furent
invits travailler pour attnuer leurs revendications, voire les concurrencer. Lobjectif de la
baisse des cots de main-duvre obsdait les propritaires surtout aprs une abolition nonvoulue . La thse de lappel une main-duvre moins chre na rien dexceptionnel, sauf si
elle cachait un projet de repousser les Noirs du monde du travail. Certains auteurs soulignent
que larrive de nouvelles forces laborieuses permettait deffacer la prsence des anciens
esclaves dans les ateliers et dans les champs, dans le mme temps, dignorer leurs demandes
pour une plus grande promotion. Cet objectif naurait pas t atteint selon certains auteurs tel
Renard, en tout cas en Martinique, puisquil ny eut pas assez de travailleurs pour rpondre
loffre et par voie de consquence pour faire jouer la concurrence1. Plus encore, la mainduvre l-bas aurait peine reprsent un tiers de la population agricole, les Croles formant
le plus gros contingent. Des auteurs tels Farrugia et plus rcemment Singaravlou ont adhr
la thse des Indiens sauveurs de lconomie sucrire de la Martinique.

En rsum, les Indiens de la Martinique furent accuss de faire baisser les salaires, de semer
la pagaille dans la socit en dsorganisant le systme qui tait en vigueur, tout cela au
dtriment des Croles qui navaient pas les conditions favorables leur volution et leur bientre. LIndien prit non seulement le travail des Croles, mais il tait aussi pay plus cher. Si
ces arguments furent entendus, ils taient prononcs par des leaders dopinion, que ce soit
dans la classe politique ou dans la presse. Chez les lus martiniquais, les rpublicains
rejetrent eux aussi limmigration comme un frein au dveloppement conomique du pays.
Dans lautre camp, nul ne sera surpris de retrouver les ractionnaires, agents qui se battaient

RENARD cit par SMRALDA-AMON Juliette, page 282

146

pour le maintien de leurs privilges, en loccurrence le refus du dmantlement des grandes


proprits, et son corollaire le maintien de limmigration indienne.

D. La dcision du gouvernement de Calcutta


1) Une affaire de maltraitance relaye sur le plan international : le Times
Laffaire survenue naurait t quun prtexte pour provoquer le dmantlement de ldifice
engagiste. Un anglais Edward Abraham reut une lettre de La Runion, dans laquelle il tait
mentionn que les engags indiens taient traits avec la plus grande inhumanit. Laffaire
cite mrite dtre prcise. Deux Indiens, un homme et sa concubine, engags par Mme
David La Possession taient venus se plaindre au consulat. La justice fut rendue,
condamnant 5 francs damende cette propritaire. Pourquoi seulement 5 francs quand Mme
David a t poursuivie pour violence lgre ? A dfaut de rponse, ajoutons que
ladministration retira tout engag Mme David. Laffaire prit une nouvelle tournure quand
cette dernire demanda le remboursement des frais dintroduction correspondant la dure
restante du contrat. Les deux engags furent placs chez Mr Damotte, un imprimeur de SaintDenis, sans condition. Mme David perdit la somme de 300 frs. Cette affaire amene sur la
place publique continua de renforcer lide que La Runion tait devenue une terre hostile aux
travailleurs indiens.
Cette affaire devait-elle sonner le glas de limmigration indienne ?
Le gouverneur Cuinier, de son ct, tenta de rpondre pied pied aux accusations
internationales. Il commenta ainsi les propos du diplomate anglais, Charles Dike : Elles ne
me paraissent impliquer aucun changement dans la situation qui sest produite lanne
dernire, limmigration (qui devait tre) suspendue en principe a t continue par une entente
entre la Grande-Bretagne et la France dans lattente de donner satisfaction au gouvernement
de lInde 1. Lentente tait en grande partie, base sur les concessions faite par le Conseil
gnral et nous possdons une premire dcision qui fixe les points principaux. Mais le
1

WEBER Jacques, Les Etablissements franais en Inde au XIX sicle (1816-1914), page 1 133. Au
mois de Mai 1882, la Chambre des Communes, Charles Dike, avait dclar quil fallait considrer
limmigration indienne La Runion comme virtuellement suspendue.

147

problme est que le Conseil dEtat nest pas venu complter, dans ses dtails, le nouveau
rgime de limmigration, aussi le gouvernement anglais considre que la question pose en
1881 nest toujours pas rsolue .
Mais le gouvernement ntait pas naf. A-t-il voulu conforter le moral de ses administrs en
dclarant quau point o en taient les choses, on devait compter sur une reprise prochaine de
limmigration plutt que sur la dnonciation de la convention ? La suspension na pas t
leve, elle existe donc, elle existera non lattachement formel, et actuel, mais ltat de
possibilit tant que les conditions dfinitives de la reprise nauront pas t arrtes entre ces
deux gouvernements signataires de la convention de 1861 concluait le gouverneur.
Alors que nous citions plus haut les dboires de deux Indiens La Possession relays par une
presse internationale, sur le plan local, les journaux dcrivaient une population indienne
parfaitement intgre. En 1882, toute intervention sur limmigration indienne constituait
forcment une prise de position. Les propos de la presse doivent tre considrs avec
prudence.
Je vois que si il y a des matres la Runion ce sont les Indiens qui le sont () Si
javais le moindre doute sur le sort des Indiens, jaurais en ce moment un critrium de la
vrit dans les ftes qui se clbrent la pagode prs de laquelle je demeure au bout de
lEtang. Autrefois nos engags clbraient 2 3 crmonies par an, elles taient fort simples,
aujourdhui ces ftes se droulent dans une proportion incroyable et tiennent jusqu 10 jours,
attirant une foule incroyable de tous les quartiers. Mme plusieurs Indiens, ceux qui ont pu le
faire, les plus grosses pargnes, arrivent en voiture devant leur temple () A St Denis le
canon, a t supprim par mesure dconomie, jai entendu 300 triples salves dune artillerie
trange, au total 900 coups de canon, au moins. Le tout pour accompagner de splendides galas
o rside la magnificence, la plus grande () La fte, les croles sont invits participer
ces agapes fraternelles. Tous les soirs, des feux de Bengale pendant les 10 jours de fte. Feux
dartifice, les promenades au flambeau, les processions nocturnes, les pices de thtre
jusqu 5 heures du matin. Quelquun devrait tlgraphier au consul britannique pour lui dire
venir se rendre compte combien ses Indiens ont lair malheureux1 .
En 1882 toute intervention sur limmigration indienne est forcmment une prise de position.
Les propos de la presse doivent tre pris avec prudence.
Sil est parfois de rigueur de prendre les propos relays dans la presse coloniale avec une
certaine rserve, puisque leurs auteurs taient souvent engags dans un combat politique, soit
1

ADR - Le Sport Colonial, 18 avril 1882

148

quils possdaient de la main-duvre engage, soit quils en taient les plus plus farouches
adversaires, ces propos fournissaient quelques indications qui tendraient dmontrer sa
sincrit. Ainsi, lauteur rsidait quelques encablures du temple tamoul de Saint-Paul.
Ldifice tait relativement rcent puisquune ptition pour son dification date de 1876. Nul
doute que cette construction est considrer comme le premier grand koilou public de lle.
Les fastes dcrits - mme sils ont t exagrs en raison du contexte - tmoignent de son
ouverture publique. Les fidles venaient des quartiers priphriques, peut-tre de plus loin
encore, bord de voitures atteles. Sa construction fut luvre de permissionnaires, cest-dire dIndiens aiss de la colonie, ceux-l mmes qui organisaient les rjouissances, les feux
dartifices et autres clats. Quant aux pices de thtre, nous avons une nouvelle preuve
tangible que ces bals tamouls furent les premiers amusements des Indiens engags1.
En 1882, lorsque la presse ou des propritaires ou dautres encore, dpeignaient une situation
des Indiens qui serait enviable ou en tout cas, qui contrastait avec limage habituelle des
engags, il y a penser quune dose dexagration figurait dans leurs propos. Ces tmoins
savaient videmment quune chape de plomb se trouvait sur la tte des propritaires de La
Runion et que cette chance tait imminente. Aussi essayaient-ils, par certains artifices, de
dcrire une socit idale pour les engags indiens. Leurs dclarations sappuyaient srement
en grande partie sur des faits rels, mais le luxe quils dcrivaient semble relever dune
certaine imagination. Aujourdhui nous possdons peu dlments objectifs pour quantifier
ces dires.

2) Les derniers mois de lengagisme officiel


La pression de lopinion publique britannique contre les mauvaises conditions de vie des
engags indo-britanniques ne fit que samplifier. Le 31 mai 1876, le consul britannique rendit
compte au gouvernement de lInde, qui lui-mme communiquait avec lIndia Office sur le
principe de rformes urgentes face une situation alarmante. A dfaut de rsultats, la fin de
limmigration ntait pas exclue.

Nalgon, le bal tamoul La Runion, Jean-Rgis RAMSAMY, Azales Editions, 2009

149

Devant limminence de la suspension de limmigration et estimant que la Grande-Bretagne


leur faisait une injure en leur enlevant la main-duvre indienne, les propritaires adoptrent
des ractions diffrentes. Un grand nombre, pralablement la position britannique, se tinrent
dj prts dfendre une nouvelle fois leurs arguments devant leurs interlocuteurs, tandis que
dautres savourent vaincus. Parfois, ils se lanaient dans de vaines querelles, tel un coup de
grce, paradoxalement non pas contre la puissance coloniale britannique, mais de manire
plus lamentable contre les travailleurs indiens eux-mmes1.
Il est clair que lengagisme na pas pris fin subitement avec le dernier convoi du (2 fvrier
1885). Ds 1879, le gouvernement indo-britannique avait pris sa dcision de suspendre
officiellement le flux migratoire vers lle de La Runion. Les plaintes courantes en taient
lorigine et la rponse des autorits franaises navait pas russi convaincre les
interlocuteurs de Londres et de Calcutta. Une telle dcision avait dj t prise pour la
Guyane.

A La Runion, une partie de la socit ne se laissa pas emporter par lmotion en continuant
leur uvre dducation de la population. Le 30 mai 1882, le cur de la paroisse de SaintGilles-les-Hauts exprimait encore son dsir dapprendre aux jeunes (Croles) lart de cultiver
la terre. Etait-ce un signe ? Ramener les Croles lagriculture, au moyen dinstruments
perfectionns, qui ne leur rappellent aucun souvenir pnible, ce serait mon sens, le moyen le
plus noble de nous venger des calomnies aussi ridicules quodieuses, que lon a dbites
contre nous propos des Indiens crivit un notable saint-paulois2.

Les commissaires Goldsmid et Miot effecturent plusieurs visites dans lle en 1877, mais leur
rapport commun ne fut rendu quau mois daot 1882 ! La porte de leurs arguments ne
faisait aucun doute sur la dcision finale tombe trois mois plus tard. Dailleurs, il est bon de
signaler que le gnral Goldsmid prit soin dtablir un rapport particulier, qui ft lu Londres
mais aussi Calcutta. Nous savons quil a propos des pistes, inspires par les partisans de la
poursuite de limmigration indienne dans lle, pour amliorer le sort des Indiens. Mais

Voir ce titre, le Grand Dcalogue Malbar, de Pascal CREMAZY P. in Le Sport Colonial 15


octobre 1882

Le Sport Colonial, 30 mai 1882, Lettre de L. Potier de Saint-Paul

150

lhistoire a dmontr que ce sont les arguments de leurs adversaires qui ont conduit le
gouvernement de Londres suspendre la vague laborieuse vers La Runion1.

On ne peut pas dire l aussi que le gouvernement ntait pas au courant, car il expdia une
dpche2 La Runion, dans laquelle, il tait expliqu que des voies de recours taient
explores, dans le cas dune mise excution de la suspension de limmigration indienne. Il
fut alors question de limmigration chinoise. La discussion engage entre les deux pays tait
bien avance au point quune tude srieuse fut lance et un accord intervint entre la China
Merchants Cie et le Ministre du Brsil Pkin. Laccord portait sur les conditions du
transport rgulier de travailleurs libres dans ce dernier pays par les btiments de la
Compagnie. En fin de compte, les lus voulaient profiter de ces ressources pour reprendre une
nouvelle immigration.
Lors de la sance du Conseil gnral du 17 septembre 1882, il sembla surprenant que le
gouverneur parlt comme si de rien ntait, alors que nous tions quelques mois seulement
dune dcision qui bouleversera le paysage dmographique de La Runion. Le projet sur
limmigration que vous aviez adopt il y a deux ans, vous revient amend par le conseil
dEtat 3. On y apprend en outre que les modifications qua subies votre projet, sont
principalement dordre et de forme, mais aussi sur le fond. La ration de limmigrant ne
comprendrait plus 214 grammes de lgumes secs ou de poissons sals volont mais
lobligation de 100 grammes de lgumes et 100 grammes de poisson.
Sur la question de la double coupure, vous aviez demand conserver la double coupure et
le remploi des journes, comme Maurice, sous la condition de ne pas en user
cumulativement. Rien de plus sage. Le Conseil dEtat a supprim la double coupure et dict
que les journes rendues, pour cause dabsence, lexpiration du contrat ne seraient pas
payes .
Lvolution des Malbar ne plaisait pas tout le monde. En 1882, parmi les adversaires de
limmigration, lun deux se distingua. Dans son Grand Dcalogue Malbar, P. Cremazy se
livra une attaque en rgle des travailleurs indiens, accuss dtre lorigine des maux de la
1

Au moment o sacheva limmigration La Runion, la rgion du Natal (Afrique du Sud) voyait ses
effectifs en augmentation. En 1876, les Indiens taient au nombre de 10 626, en 1880 : 20 536 et en
1890, la population augmenta sensiblement 33 494.

N380 en date du 18 aot 1882

Session du Conseil gnral - Annexe du discours du Gouverneur Cuinier - 1882

151

socit de La Runion. Les Malbar taient montrs du doigt aussi parce quils profiteraient du
systme1. Le risque de porter un jugement expditif sur la prose de P. Cremazy est grand, si
lon ne prend pas en compte le contexte historique. A deux mois de la date fatidique du 11
novembre, les ds taient jets. Les responsables politiques et conomiques de lle le savaient
pertinemment. Parmi eux, beaucoup singniaient trouver des solutions pour sortir de cette
impasse. Ils pensaient aux amliorations encore possibles de la dernire mouture dune
nouvelle convention. Dautres moins combattifs pensaient que quoi que lon puisse faire, ce
serait bien trop tardif et naurait plus aucune influence sur la dcision imminente des autorits
indo-britanniques. Lauteur de la satire fait partie de ceux-l. Il exprima son amertume
travers ses mots, lexpression dun individu qui estimait quil navait plus rien perdre.
Autrement dit, il soldait les comptes des indo-britanniques. Cest de cela quil sagit dans les
propos de P. Cremazy. Cette lecture en dit un peu plus sur le caractre pesant de la socit
locale la veille dune dcision qui devait influencer durablement le devenir de lle.
Rappelons que larrive massive des Indiens partir de 1860 ne stait pas droule sans
quelques quolibets et remarques dune certaine frange de la socit.

Rtablissement de la taxe de sjour ?


En 1882, alors que linterruption de limmigration indienne tait plus que probable, un
nouvel cueil vint conforter les autorits anglaises sur leur perception dune colonie agressive
vis--vis des trangers.
Les conseillers gnraux relancrent le dbat sur la taxe de sjour, objets de vifs changes.
Cet impt sur les trangers possdait trois motifs dillgalit selon le rapporteur2 :
1Son inconstitutionnalit
2Son inopportunit
3Son caractre de spcialisation qui serait anticolonial et anti
dmocratique.

Edouard Le Roy dnona un mauvais impt et le plus vicieux. Ces propos appelaient une
souplesse de part et dautre.
La discussion sur la taxe de sjour sur les trangers ouvrit les dbats sur limmigration en
gnral. Parfois les lus avaient recours aux territoires les plus lointains pour illustrer leurs

Le Grand Dcalogue Malbar. P. Cremazy

ADR N197 Dbat sur la taxe de sjour Octobre 1882

152

arguments. E. Leroy 1 : on citait lexemple de lAmrique, o nous voyons les Etats Unis se
dfendre contre linvasion des Chinois San Francisco, par des mesures prohibitives .
Lexemple tait loin dtre concluant.
Fry : Jusqu lanne dernire, les immigrants ont t soumis la cte personnelle, quils
en ont t exonrs, en grande partie, au prjudice des engagistes. Cest donc l, mon avis,
une raison suffisante, pour rtablir cet impt sous le titre, si vous le voulez, de droit de
protection.
Ressguier : Et la surtaxe des spiritueux qui compense limpt, personne ? Ce sont les
immigrants qui consomment les 2/3 du rhum surtax !
Fry : lIndien ne voit pas le bien et le vin a t surtax. LIndien est nourri et habill par
son engagiste, et le riz, les lgumes secs, le sel et les tissus ont t surtaxs mon collgue.
Dans la perspective dune reprise de limmigration souhaite par les lus, le retour de cet
impt parut compromettant, la Grande-Bretagne jugeant dj quil y avait trop de mesures
contre les Indiens.
Thomas prtendait que les trangers qui entraient dans un pays bnficiaient des mmes
avantages que les nationaux, alors ils devaient payer une capitation en consquence.
De Laserve : Vous redoutez linvasion des trangers, linvasion des Chinois, mais alors, ce
nest pas 6 francs, cest 100 f dont il faut les frapper sans hsiter () je rpte que votre taxe
est malheureuse, impolitique, parce quelle nest pas autre chose que le rtablissement pour
les Indiens seuls de la cte personnelle. LIndien est pourtant un grand consommateur et il
paie, quoi quon ait dit, sa part des surtaxes qui ont remplaces la cte personnelle. De plus, la
loi du travail est dure pour lui. Il na pas la libert du Crole, il est engag pour un temps
pendant lequel il a alin sa libert. Il vous rend service, et pour lavoir appel dans la
Colonie vous voudriez le frapper dun impt prohibitif .
Brunet sembla plus rticent, en demandant lassemble de ne pas rduire cette discussion
sur les taxes sur les trangers. Nous navons peur de rien disait-il. Le mme intervenant,
rappela le droit civil, et son art. 11, mme sil aura le combattre ensuite.
Ltranger jouira en France des mmes droits civils que ceux qui sont ou seront accords
aux Franais par les traits de la nation laquelle cet tranger appartiendra . Certains lus
prcisrent que la Rvolution sest bien garde dtablir un droit contre les trangers. Dj,
avant la Rvolution, le droit daubaine avait t condamn par Diderot, dAlembert, Voltaire
1

ADR - PB 102, Edouard LE ROY a t -nous semble-t-il- lauteur dun rapport sur le colonat
partiaire et les engagements fictifs, St Denis, typ. Drouhet fils et G. Lahuppe, 1886, 41 pages

153

et leurs prcurseurs. Finalement, le vendredi 27 octobre 1882, le Conseil gnral repoussa la


taxe sur les trangers. En dfinitive, on ne parle pas de panique gnrale, mais on sent quune
certaine inquitude se manifesta, ainsi quune volont daction dans les rangs des autorits
locales.
Dans ce mme ordre dide, le 14 aot 18821, limminence dun arrt de limmigration
indienne, poussa le snateur Milhet-Fontarabie se rendre au Mozambique en vue de trouver
un accord avec les autorits portugaises pour bnficier dune nouvelle main-duvre.
Lattitude du parlementaire de La Runion ce moment prcis na rien dtonnant, car le
Directeur de lIntrieur dans la mme priode navait pas hsit prvenir les conseillers
gnraux de limminence dune dcision grave de la part des autorits britanniques et de la
ncessit dinspecter de nouveaux horizons de recrutement. Le 20 septembre 1882, le Conseil
gnral se joignit aux reprsentants de la colonie pour prier le gouvernement central dagir en
vue dobtenir pour La Runion le bnfice des dispositions du dcret du 23 juin 1881, qui
autorisait lmigration volontaire des travailleurs libres de la province du Mozambique dans
les colonies de Mayotte et de Nossi-B.
La dcision de suspendre limmigration indienne a toujours reprsent une pe de Damocls
sur la tte des colons, aussi lorsque la dcision fatale tomba, elle ne surprit gure lopinion.
En 1874, une telle dcision avait affect le Surinam. Localement, nul ne se faisait plus
dillusion sur la dtermination des Britanniques mettre fin un systme qui ne convenait
gure leurs intrts dans cette partie du monde.

3) Suspension de limmigration indienne


Les ngociations continurent mais sans vritable espoir de rsoudre les questions poses. Le
gouvernement de lInde traduisit tout cela dans une notification date du 11 novembre 1882,
o il fut annonc que toute immigration vers lle de La Runion tait bannie. Un mois plus
tard, le secrtaire dEtat du Gouverneur de lInde remarqua que les promesses franaises
damliorer le sort des Indiens staient envoles ou taient parties en fume. Seule
lmigration vers La Martinique et la Guadeloupe tait encore permise. Si elle cessa vers La
Runion, cela montrait que la situation dans cette le tait inacceptable, en tout cas que les
1

Au 31 dc. 1882, lle comptait 42 519 Indiens, et 10 646 Africains, soit un total de 53 165 individus.

154

Britanniques avaient trouv assez darguments pour limposer1. L. Wickers parla alors de
ruine. J. Weber souligna que ce sont les ngligences quant au rapatriement qui ont abouti ce
rsultat2.
Malgr les ultimes sommations des Britanniques, les autorits franaises, dtermines ne
pas y donner suite, reurent lannonce que limmigration tait suspendue3. La dcision du 11
novembre 1882 marqua la fin de lintroduction des Indiens. Le jeudi 14 dcembre 1882, la
Chambre dagriculture estima que lmotion jete dans le public agricole par lannonce de la
suspension tait profonde. Elle lana donc une ptition soumise au prsident de la
Rpublique, pour que lui soit accord laccs limmigration africaine, comme Mayotte et
Nossi-B, lautorisation de recruter des travailleurs du Mozambique4. Le 14 Fvrier 1883, le
Directeur de l'Intrieur annona la suspension officielle de l'immigration indienne dans une
sance du Conseil gnral.
Notons que limmigration indienne sarrte officiellement en 1882, cest--dire au moment
mme o la colonie inaugure sa premire ligne de chemin de fer.

Quel fut le sort des Indiens lchance de leurs contrats, surtout aprs 1882 ?
Tous ne stablirent pas dans lle. Comment expliquer que leur prsence soit reste aussi
forte dans lle ? Effectivement, on les vit prendre des positions importantes dans la socit,
notamment au niveau agricole o beaucoup sont devenus petits propritaires.
En ralit, au lendemain de larrt de limmigration, ils ne furent pas vraiment encourags
rester dans la colonie. Un grand nombre rentra au pays. Daprs J.F. Dupon, en 1882, 4 000
5000 Indiens non pourvus dengagement lgal (marrons), ou non enregistrs par les services
de limmigration parce que descendants de travailleurs libres, ou anciens engags, ou
reprsentants de limmigration libre qui restera toujours faible, du moins en ce qui concerne
les hindouistes, justifiant de moyens dexistence les dispensant de lengagement . Par le jeu
des rapatriements et de lassimilation de certains dentre eux, les engags indiens virent,

Les autres pays o limmigration avait encore cours en 1882 : France (Martinique, Guadeloupe),
Guyane britannique, le Maurice, Afrique du Sud (Natal)

WEBER J. page 1122

IOLR - Notification n 249, date du 8 novembre 1882

Le Moniteur, jeudi 14 dcembre 1882,

155

partir de 1882 leur nombre samenuiser sans que limmigration puisse reprendre de faon
srieuse1.
Parmi ceux qui restrent, figuraient essentiellement ceux qui avaient obtenu la naturalisation,
quelques anciens affranchis, ainsi que les travailleurs libres qui taient venus hors contrat.
Plus tard, par le biais notamment des mariages interethniques2, le groupe des Malbar prit une
importance numrique. Ceux qui staient investis en tant que colons eurent la possibilit
dacqurir un lopin de terre.
Au lendemain du 11 novembre 1882, lle ne sombra pas dans le chaos. En vrit, larrt
officiel de limmigration ne signifia pas la fin de lengagisme. Les propritaires continurent
passer les contrats avec les engags. Le phnomne de rapatriement, ainsi que nous le
dmontrons au fil de ces pages, se droula progressivement, ce qui explique quun volant
important dhommes se soit trouv engag aprs 1882 dans lle. Il est clair que leurs
conditions staient amliores, cest pour cela que M. Mackenzie se rendit dans lle dix ans
plus tard. En fait, le processus dintroduction de la main-duvre sarrta mais sur son
territoire, La Runion pratiqua encore librement lengagement.

Raction conomique
En 1882, la conjoncture n'tait pas trs favorable au sucre de La Runion. Si les usiniers ne
furent pas surpris de dcouvrir l'annonce de la fin de l'immigration indienne, ils furent
nanmoins abasourdis et peu ractifs. Deux ans aprs, plusieurs usines ntaient mme pas
capables de tenir jusqu' la fin de la coupe, en raison de la faiblesse de la main-d'uvre. Les
annes 1883-1884 furent particulirement sombres au niveau des effectifs.
Paradoxalement, en cette anne 1882, sur le plan des quipements, lle devait connatre une
grande volution. Lorsquarriva le projet de construction du chemin de fer et du port, les
grands propritaires taient dj dans une priode dincertitude vis--vis de lavenir de la
main-duvre. Lopinion tait informe que la Grande-Bretagne ne voulait pas faire de
1

DUPON J.F, Les immigrants indiens de La Runion , page 69, in Cahiers du Centre Universitaire
de La Runion, n 4 octobre 1974.
2

ADR- 16K74 - Les autorits facilitaient le vu des familles qui dsiraient une dispense dge pour le
mariage de leurs enfants. En 1895, le Conseil Priv approuva le mariage des mineures : Boudia
Manoguy, Nayagom Savry, Sabderaly Abassaly, Sinivassin Coupou

156

cadeau la France et que limmigration indienne vivait une priode de turbulences sans
prcdent. Aussi, les initiateurs du chemin de fer devaient fournir les plus grandes assurances,
quant la mobilisation de leur personnel. La main-duvre dont le volume diminuait
rgulirement, tait devenue une denre rare, et les propritaires sopposaient, pour des
raisons videntes, ce quelle soit utilise sur dautres chantiers. Dautant que les conditions
de salaire seraient naturellement plus intressantes que les salaires des engags. La crainte
dune concurrence faite lagriculture et sa main-duvre tait telle, que les autorits furent
dans lobligation dorganiser une runion de travail en prsence des principaux responsables
du projet du chemin de fer. Face la diminution des travailleurs trangers, larrive du
chemin de fer a pu reprsenter un certain avantage pour le dveloppement de la production
sucrire. Le transport des cannes emprunta plus tard quelques axes de la voie ferre. Le rseau
de chemin de fer de La Runion fut inaugur au mois de novembre 1882. Par ailleurs, cette
poque en Inde, la main-duvre tait aussi utile la construction du chemin de fer. On
stigmatisa lexil des forces vives.

La priode qui succda la dcision indo-britannique darrter les flux dimmigrants vers la
colonie, fut peu tudie par les historiens. Pourtant, elle consacre le bras de fer qui sengagea
entre la France et la Grande-Bretagne dans le cadre de leur propre panouissement
conomique. Paris campa sur ses positions jusquen 1900, voire au-del. Beaucoup, parmi
lesquels les planteurs de La Runion, crurent un possible retour des artisans du sucre .

Avaient-ils intrt de rentrer ? Plusieurs auteurs ont dcrit les conditions de laffaissement de
lartisanat en Inde, notamment Markovitz1 qui souligna le poids conjugu des usines
modernes finances par des capitaux locaux et linitiative des Britanniques dimporter
massivement des tissus moindre cot. Ce coup port en plein cur du systme obligea les
artisans du textile sexpatrier de mme que les agriculteurs, en suivant les promesses de
contrat ou en tentant laventure en tant qumigrant libre. Un lment de plus qui les
dcouragea retourner au pays natal. Dans un pays qui avait un besoin crucial de mainduvre, personne ne fut rellement surpris du peu defforts raliss dans ce domaine pour
que les engags puissent rentrer chez eux dans les meilleures conditions.

MARKOVITZ Claude, Lhistoire de lInde moderne, 1480-1950, page 509, 727 pages, Ed. Bayard,
mai 1994,

157

A titre anecdotique, alors quils avaient t recruts Calcutta, les travailleurs (avant 1877)
taient systmatiquement dbarqus Pondichry leur retour. A charge pour eux de
regagner leur rgion dorigine. La distance qui sparait ces endroits et les conditions de
transport de lpoque renforaient les difficults de ces malheureux pour rentrer chez eux. En
refusant le retour, les engags prirent probablement en compte cette difficult supplmentaire
dans le voyage vers leur pays dorigine. Dautant que beaucoup dentre eux, aprs un ou deux
contrats effectus, taient particulirement prouvs physiquement. Plutt quun retour
incertain, ils choisirent de demeurer dans la colonie.
L encore, la question de leur place dans le village dorigine dut peser dans la balance.
Pourtant, aprs le passage de la commission de 1877, des assurances avaient t apportes en
ce sens. Ainsi, pour pallier cette difficult, une dcision symbolique fut prise de publier le
dpart des navires en langues franaise et tamoule dans les bureaux des syndics.
Contrairement la pratique prcdente (un vu pieu ?), ds que vingt trente Indiens taient
sur le point de dpart, un navire devait leur tre propos1.
Les propritaires, peu contraris par des autorits locales parfois laxistes, tirrent profit de ce
courant de rapatriement particulirement lent, dont la gestion na jamais t trs simple. Au
fond, face la fermeture des robinets de lengagisme, les propritaires placrent leur espoir
dans la main-duvre reste sur place. Lobjectif tait de les retenir cote que cote dans lle,
en usant de moyens parfois illgaux. Lorsque le systme de rapatriement fit apparatre son
essoufflement, les propritaires y virent leur salut. Dautres, par le jeu des dettes accumules souvent exagres - tentrent den retenir quelques-uns. Enfin le dernier argument souvent
imparable offert aux engags se trouva dans la proposition de colonage. Nous nous rendons
bien compte, que peu de personnes dans lle avaient intrt ce que le courant migratoire du
retour fonctionne correctement, au grand dam des autorits indo-britanniques.

La raction des Indiens engags La Runion -lorsque tomba la nouvelle de la suspension de


limmigration- est un point qui na jamais t abord. Ce fait est essentiellement imputable
labsence de documentation, phnomne tant dcri, mais qui naturellement nexonre point
lhistorien dans sa qute. Faut-il penser que les Indiens, concerns par des engagements
contractuels, ne se sentirent pas directement touchs par la lourde dcision prise ?

Le 25 octobre 1876, le consul britannique R. Perry dressa une liste dIndiens retenus au dpt de
Saint-Denis. Certains attendaient depuis 10 20 ans leur rapatriement. En 1882, ils taient 23.

158

Officiellement, lannonce de la fin des contrats, aucune personnalit, ni mme la presse


locale, ne fit tat dune ventuelle raction des engags ou de leurs reprsentants. Comme
chaque fois, lorsque des dcisions taient adoptes, les Indiens donnrent limpression de
sadapter au systme, sachant que les seuls motifs qui les rvoltaient taient les abus des
engagistes et le taux lev de certaines taxes.

4) Les raisons invoques


La suppression de limmigration indienne a eu des consquences politique, sociologique et
conomique trs importantes. En effet, le recrutement des travailleurs engags avait contribu
transformer en profondeur le substrat sociologique et lorganisation conomique de lle.
Limmigration indienne jouait le rle de vritable cordon ombilical entre lInde et La
Runion, alimentant la colonie franaise en main duvre ncessaire au dveloppement de
son conomie sucrire.1
Lchance tait donc prvisible.
Que dire des syndics, qui senss tre les dfenseurs des immigrs se sont souvent illustrs
aux cots des matres, nhsitant pas condamner les protestataires. Nous le voyons tout cela
a pes lourd au moment de tourner la page de limmigration indienne, pourtant les syndics
aprs cette date ont continu oprer sans quils soient contrls par les autorits
() Sagissant dun pays, lInde, soumis une domination coloniale rigoureuse, et dune
poque, la seconde moiti du 19e sicle, o, partout dans le monde, lindigne non-europen
na pratiquement pas accs aux droits de lhomme les plus lmentaires, il semblerait
vident2

5) Le macadam
Le macadam consistait casser des pierres pour construire les routes sous lil des agents de
police ou effectuer dautres travaux ingrats sur la voie publique. Dans de nombreux pays, les
1

FUMA S., La suppression de limmigration indienne destination de La Runion en 1882, In


Communication au sminaire de lAHIOI, 1986, Saint-Denis, p 259

SCHNAKENBOURG C. Volume 5, p.1286

159

prisonniers taient employs dans les grands travaux. Les Indiens arrts comme dautres
dlinquants, taient condamns casser des pierres sur le front de mer de Saint-Denis, tantt
pour consolider la voie carrossable, tantt pour riger le barachois, et le quai attenant. Ces
travaux obligeaient parfois les individus se mettre leau pour rcuprer des pierres, ou
travailler sans doute un peu plus en profondeur.

Pour un certain nombre dengags le barachois (front de mer de Saint-Denis) tait loin
dtre un havre de paix. Sur ce lieu, de nombreux engags dtenus taient affects
lentretien du site. Les conditions de travail furent plusieurs reprises dnonces et de
nombreuses personnes y ont laiss la vue.
Il semble que ce fut soit des clats de pierre, soit limmersion trop longue dans ces eaux qui
provoqurent la diminution de la vue, voire la perte dun il. Cette douloureuse mthode
permit aux pouvoirs publics de raliser des travaux moindre cot. Si les jours passs au
macadam pouvaient tre transforms en relles journes de travail, les Indiens auraient des
comptes bien garnis au Trsor selon le consul Bell. Naturellement les autorits avaient une
toute autre apprciation des lieux, ainsi quen tmoignent les propos du procureur gnral
lorsquil fut interrog par les agents de la commission internationale1 Ceux qui sont soumis
cette tche le sont pour raison disciplinaire. En revanche, ceux qui sont condamns aux
travaux forcs, se retrouvent lentretien du Barachois. Construit labri des lames, le
Barachois reoit des embarcadres, les chalands, des chaloupes employs la direction du
port. Des vents violents ncessitaient la rparation des wharfs. Est-ce que lophtalmie, dont se
sont plaint de nombreux Indiens, est seulement le fait des rverbrations des murailles, car
les pierres sont de couleur gris-gris ?

Pendant la priode de larrt de limmigration indienne, la situation des engags indiens tait
rellement des plus prcaires et les abus saccumulrent2. Le tmoignage ci-dessous est
difiant.
Un Indien se prsenta dans les locaux du consulat et raconta ce qui lui tait arriv, notamment
dans quelles conditions il avait perdu un il, lautre ayant t sauv de justesse. Lhomme
1

Rapport MIOT, page 134

Assistance et rapatriement de certains coolies La Runion in Correspondance du Dpartement


de lAgriculture et des Revenus, et du Commerce, n 20, p. 315, Gouvernement britannique. Octobre
1881

160

expliqua que ses msaventures taient dues au fait quon lait contraint travailler dans la
mer. Il affirmait quil connaissait nombre dindividus qui taient dans le mme cas que lui.
1 190 condamnations latelier de discipline furent prononces pour lanne 1880. Ces
brebis galeuses en gnral taient envoyes au macadam. Le consul pointa du doigt cet
odieux systme1.
Ce problme compta parmi les motifs qui ont pes lourd dans la balance, tendant mettre fin
limmigration. Plusieurs consuls ont dnonc avec vigueur cette mthode de coercition, qui
avait des atours dinstrument de torture. Le macadam tait un excellement moyen de
dissuasion la disposition des engagistes. Il ne leur suffisait pas plus dun mot, voire dune
discussion avec le juge de paix, pour que celui-ci enclenche la machine casser des
Indiens . Au minimum 10 jours, pendant lesquels, lengag purgeait une peine souvent pour
des motifs mineurs. Le manque de respect ou la dsobissance suffisaient envoyer un
individu au macadam.
En vous invitant2 ce matin faire retourner aux travaux de la montagne latelier des
Indiens, qui ce quil parait ne peuvent entrer dans leau du bassin sans que leur sant nen
souffre. Jai omis de vous dire quon mavait fait observer que ces individus rpugnent
beaucoup se mettre louvrage de beau matin et que le soir ils travaillent galement avec
moins de bonne volont parce quils ne supportent pas le froid et que dailleurs ils sont mal
vtus. Je vous prie dexaminer sil ne conviendrait pas de les conduire louvrage quune
heure plus tard que les Noirs de les retirer une heure plus tt et de reprendre ces deux heures
sur les breloques au milieu du jour .

Encore une preuve de lexistence dune mesure disgracieuse quelques mois de larrt de
limmigration.3 Certaines actions des autorits locales taient marquantes par leur brutalit. A.

Sur un tat nominatif des dtenus (Maison darrt de Saint-Denis) atteints des maladies des yeux
(priode 1874, 1875, 1876), lon constate quil y a 13 qui ont travaill au Barachois, sur un total de
30. 4 ont travaill au Jardin (Saint-Denis). Ces chiffres ont t dresss en 1874.
2

ADR - 154.2 S.1 Lettre du Directeur de latelier colonial, C. Belanger lingnieur en chef - Lettre
n 622 - (Lettre n 622 - 14 juillet 1871)

Au 31 dcembre 1880, 90 anciens engags attendaient dans les dpts de lle, leur rapatriement, soit
64 hommes, 18 femmes, et 8 enfants.
24 immigrants qui taient retourns sur les proprits sont dcds de mort violente ou accidentelle.
Lanne prcdente ils taient au nombre de 16. La cause incertaine en gnral, est d souvent au
mauvais traitements infligs par les propritaires.

161

A. Annesley, consul britannique, affirma quil stait mu de cette situation auprs des
autorits comptentes et quil avait obtenu de celles-ci une certaine souplesse du systme
de coercition des engags et des personnes condamnes. Il fut dcid que ces derniers
passeraient moins de temps dans leau et quon leur demanderait de descendre une
profondeur moins importante. Ce systme digne dun bagne provoqua surtout une
dstabilisation de la population carcrale indienne dont le taux de mortalit augmentait
considrablement. Mais ntait-ce pas que la stricte application de la demande personnelle des
employeurs qui voulaient se dbarrasser de ces employs turbulents ?
Charles Buet donna un exemple denvoi au macadam.
Un engag objet de maltraitances et dabus de ses matres, prenait la fuite, partait marron.
Lorsquil est rattrap, il paie une amende de 2.50 francs () ensuite ils sont acculs
travailler 10 jours en faveur de la commune, pour payer la taxe, cest le macadam () Jen ai
vu 600 la fois, rduits ce travail () les engags ne se soucient gure dune taloche,
pourvu quon les paie, surtout les Indiens 1.
La mme occasion permit de donner un signal fort aux autres, ceux qui auraient t tents de
saffranchir des consignes des propritaires.

Dans le mme temps, si le nombre de suicides a sensiblement volu, il ne faut pas chercher
plus loin ses causes. Elles taient dailleurs notoires. Les suicides survenaient surtout en fin de
contrat. A lchance de leur contrat, les engags vivaient dans lide du retour prochain au
pays natal. Mais dans de nombreux cas, les propritaires et leurs subordonns, les
contrematres navaient pas intrt ce que ces individus quittent lhabitation pour viter de
se livrer de nouveaux recrutements. Aussi, la fin des contrats, il tait courant que lengag
apprenne, souvent de manire subite, quun nouveau passif lopposait lemployeur, compos
des retenues ou de dettes diverses. Face ce quil considrait comme une profonde injustice,
lengag avait peu de moyens de se dfendre, malgr lexistence du syndic. Il se repliait
souvent sur lui-mme et trouvait dans le suicide2 une issue pour chapper au diktat de

Pour lanne 1880, on dnombrait 28 suicides sur les proprits. Un nombre en augmentation, lanne
prcdente il y en avait 17.
1

BUET Charles 3 mois lle Bourbon, journal dun tudiant page 54, Vve H. Casterman,
Tournai, 1884,

Dans le courant de 1880, un jeune engag, frachement dbarqu dans la colonie, fut retrouv pendu
un arbre dans le jardin de son propritaire la rue de Paris (Saint-Denis). Celui-ci ntait autre quun

162

lemployeur-matre . A ce titre, limmigrant jeune et fort, navait aucun intrt croire


quil retournerait de sitt dans son pays. Sil avait refus de renouveler son contrat, il tait
conduit immdiatement devant le juge de paix le plus proche pour refus de travailler et il
se retrouvait au macadam. La justice locale elle-mme ne fut-elle pas dcrite comme la
justice des planteurs 1 par le rapporteur de la commission ?
Les diffrents diplomates britanniques qui se sont succds dans lle, furent surpris, chaque
fois, par lempressement dconcertant avec lequel on conduisait lengag au macadam2. Tous
les engags sans exception y passaient, quils soient Indiens, Cafres ou Malgaches. Le plus
grave tait le fait que lenvoi punitif latelier de discipline chappait totalement au Code
pnal. Quant au matre, il se gardait bien de communiquer sur les faits voire dlits, pour
lesquels son ou ses travailleurs avaient t condamns au macadam, tant les motifs taient trs
vagues. Les syndics, eux-mmes, cautionnaient cet tat de fait, quand ils ny participaient pas
directement. Le Consul Hill3, eut loccasion dtre directement concern par ce dossier,
puisquun de ses propres employs fut condamn 3 mois demprisonnement sans que
jamais, on sache la nature des faits quon lui reprochait. Plus tard, son successeur, Segrave,
dnona cet tat de fait, o un commissaire de Police pouvait envoyer en prison un individu
sans justifier les motifs qui ly avaient conduit.

des magistrats qui composaient la Cour dappel de La Runion. Le Consul a aussi fait tat des cris de
cette jeune femme, quil entendit lentre. Il sortit pour sen rendre compte et dcouvrit quun agent
de police tentait de traner la femme lextrieur des locaux du consulat.
1

Dans ce rapport, il est fait mention des faits dj abords. Le syndic des immigrants, loin de recevoir
les dolances, la plupart du temps les ignoraient. Quant au Conseil gnral, il a t rapport dans un
courrier officiel de 1880, quil pensait quon pouvait diminuer les rations des immigrants. Les mmes
immigrants se voyaient refuser un laissez-passer pour se rendre au consulat britannique, situ
Saint-Denis. Du coup, ceux qui taient dtermins faire entendre leurs droits, bravaient les contrles
des agents et voyageaient la nuit pour se rendre au consulat.
2

Au mois de mars 1877, Saint-Paul, Kadir Sahib, 35 ans, employ de J. Cadet, fut condamn au
macadam aprs avoir dsert. Il succomba pendant des travaux sur la route coloniale, alors quil
saffairait placer des moellons. Il avait dabord eu un tourdissement, avant de perdre la vie, cause
dune congestion et dune apoplexie pulmonaire.

GEOGEGHAN J., Notice on Emigration from India, Page 139. Rapport labor, sous couvert du
Dpartement de lAgriculture, des Revenus, et du Commerce, gouvernement britannique.

163

6) Consquences et ractions La Runion


A partir de 1882, beaucoup de propritaires croles, loin de capituler suite la suspension de
limmigration indienne, placrent leur investissement sur les Indiens rests dans la colonie.
Limmigration indienne tait bloque, mais les contrats se poursuivaient, le colonat partiaire
aussi. Il serait excessif de dire quils avaient mis exclusivement sur les Indiens encore
prsents dans lle mais ils allaient avoir recours eux, une nouvelle fois, pour sortir de
limpasse que constituait la suspension du courant migratoire.
Dailleurs, le taux de rapatriement tait rest faible ; il ny eut pas, notre avis de retour
massif vers lInde.
En 1891, la colonie rapatria 291 personnes Pondichry ; elles emportrent avec elles la
somme totale de 9 000 francs. Si quelques-uns dentre eux possdaient quelques francs, la
plupart taient compltement indigents. Dailleurs, seuls 104 dentre eux avaient reu
quelques vtements et quelques pices avant leur dpart pour Pondichry. 72 roupies furent
partages parmi les 52 Indiens les plus ncessiteux. 54 sont alls leurs propres frais
Maurice et 8 Madagascar.
Les autorits firent tout ce quelles pouvaient pour dissuader les Indiens de rentrer, dans la
mesure o elles en assuraient la dpense. Nous pouvons tre daccord ou non avec leur
mthode dagissement1, cela est une autre question, mais il est vident quelles passent outre
le strict respect du trait en vigueur. Nous ne pouvons occulter le fait que depuis 1888, les
actions de rapatriement ont t srieusement ralenties. Parmi les artifices utiliss, on doit
relever lusage de vieux navires, tel le cas du clbre cas du Bernica, en 1887 . De
nombreuses rcriminations furent reues tant Saint-Denis de La Runion quen Inde, contre
lexercice de cette pave flottante, o les moindres lments de confort et de scurit faisaient
cruellement dfaut. Ensuite, un autre mode de transport fut mis en place (lutilisation dun
bateau plus moderne), mme sil savrait plus onreux pour les finances de la colonie.
A cette poque, le temps dattente dans le dpt est encore trop long. Il ny a pas de relation
maritime directe entre lInde et La Runion, alors il est ncessaire daffrter carrment un
navire pour le retour. Pendant que les rangs des files dattente grossissent au dpt, des
tentatives de sduction (ou de largesse) sont menes, dans le but de dissuader les Indiens de
rentrer. Cette tentative trouve malheureusement un cho chez certains engags, las dattendre,
en qute dun mieux vivre. Naturellement ce genre de comportement non rprhensible, reste

IOLR - Lettre du 25 aot 1892, J.H.D. Bell au secrtaire dEtat a Foreign Office, Emig, 94

164

contraire dans lesprit de la Convention entre nos deux grands pays. Ce mode de contrat est
bannir 1.
Un arsenal juridique favorable aux engags
Ce serait faire un mauvais procs la France que daffirmer quelle naurait rien fait pour
amliorer le sort des immigrs indiens La Runion2, naturellement dans le but de conforter
aussi le courant migratoire mme au-del de 1882. La seule numration de larsenal
juridique dploy suffit dmontrer cette affirmation. Cela ne signifie point que les
dispositions lgislatives aient toujours t respectes la lettre dans la colonie. En clair, il ne
faut pas lier leffort des parlementaires franais pour faire respecter les droits des travailleurs
trangers lapplication stricto sensu de ces mmes mesures protectrices sur le plan local.
Cependant nous ne ferons pas damalgame. C. Shnackenbourg a dj certifi que la loi de
1881 ne fut pas labore sur mesure pour les immigrs indiens, mais quelle visait
principalement les trangers rsidant depuis plusieurs gnrations en France. Elles
chappaient par exemple au devoir pendant la guerre. Lopportunit de cette loi tait on ne
peut plus clair dans le cadre des engags indiens de la colonie.
Autre illustration de lopportunit des lois acquises : C.W. Bennett donna ainsi linterprtation
de la loi du 26 juin 1889, la lumire de larticle 8 du Code civil.
Tous les enfants dIndiens leur majorit (21 ans), sous rserve quils ne rclament pas la
nationalit britannique, dans leur vingt-et-unime anne, et dans aucun autre cas, sont
exempts dengagement ()
a) parce quils sont citoyens franais,
b) ils nont pas tre inscrits sur les listes dimmigration 3.
Paradoxalement les enfants taient assimils des immigrants jusqu leur majorit4. Jusqu
cette date, ils ne pouvaient rien faire pour sen dtacher. Par extension, on pourrait penser
quils naissaient immigrants ! Naturellement pour que cette disposition puisse sappliquer
1

Idem

Il serait infond de croire que ces lois ont t appliques avec aisance dans la colonie.
Malheureusement, nous navons pas pu tayer davantage ce point, mais nous savons quune affaire,
concernant lapplication de lart.2 du Code civil La Runion, a t porte au niveau de la Cour
dappel de Paris, (02 juin 1891), cite par le cconsul C.W. Bennett et M. Mackenzie.

N.A.I - Lettre de C.W. Bennett, consul au Secrtaire dEtat au Foreign Office, 18 juin 1893

Sont considrs comme immigrants jusqu leur majorit tous les enfants ns dans la Colonie de
parents immigrants ou introduits avec eux art. 2, dcret 30 mars 1881

165

pleinement, le concours des autorits tait primordial, lengagiste devait sassurer que tout
enfant dimmigrs soit inform de sa majorit. A dfaut, cette tche incombait au protecteur
des immigrants. Ces propos expliquent eux seuls, pourquoi nombre dengags ignoraient
jusqu leur ge et souvent ce ntait qu la faveur de la constitution dune pice
administrative quils prenaient connaissance de leur acte de naissance. Les moins chanceux
devaient se charger dtablir un acte de notorit en prsence de deux tmoins et dun officier
de ltat-civil ou dun magistrat du tribunal, pour tablir son ge. Cet acte tait ncessaire lors
du mariage.

CONCLUSION DETAPE
A lissue de cette rflexion, on saperoit bien que mme sil empruntait lesclavage ses
nombreux outils, lengagisme demeura un systme diffrent, nen dplaise H. Tinker, qui a
toujours affirm y trouver A new system of slavery . Dans ce domaine, nous ne voulons
pas exprimer exclusivement une opinion nouvelle, au seul motif de se distinguer des autres
chercheurs. Nous adhrons pleinement aux arguments de Sudel Fuma sur les

fortes

ressemblances dans les faits entre engagisme et esclavagisme, puisquil savre que les
propritaires, aprs labolition, eurent les plus grandes difficults trouver des effectifs, mais
plus encore se dfaire des mthodes utilises pour la gestion de la main-duvre esclave.
Dans la pratique, rien navait chang, ainsi que la soulign H. Gerbeau, il nest que
dentendre les fils dengags la fin des annes 1970 La Runion, pour se rendre compte,
que dans leurs souvenirs leurs parents avaient subi lesclavage . Cet emprunt caractrise
lide que se faisaient les engags eux-mmes des conditions de leur traitement dans lle.

166

Deuxime partie.
PARTIR OU RESTER ?
(1882-1900)

167

I.

CEUX QUI PARTENT (1882- 1889)

A. Les raisons de ce choix


1) Facteurs rpulsifs : les conditions de travail et le mpris de la socit
crole
Suite la dcision de 1882, un changement profond sopra dans les rapports de la
colonie lInde, la Grande-Bretagne et lle Maurice. On put observer au moins deux
mouvements dimmigrants : dune part, ceux qui possdaient les moyens et les conditions de
rester sur place ; dautre part, ces travailleurs en fin de contrat ou ces anciens engags, qui,
placs dans les dpts communaux, attendaient souvent pendant trs longtemps un navire en
partance pour lInde.
En mme temps, ce croisement de destins, fut aussi loccasion pour des milliers dIndiens de
se dterminer par rapport La Runion. Beaucoup prirent linitiative de rester ou de tenter de
le faire. Localement, les autorits taient partages sur linstallation des Indiens. Ces derniers
taient sollicits pour laccomplissement dun ou plusieurs contrats. Or le contexte ntait pas
dfavorable leur installation. Certains hommes politiques visionnaires misrent sur
lmergence de nouvelles classes de travailleurs par la prsence et linstallation des Indiens et
des autres engags. Dautant que les tentatives dintroduction de travailleurs dautres pays
naboutissaient pas. Pour les Indiens et leurs enfants, lre de la familiarisation aux outils de
lintgration dbutait.

Si des campagnes de dnigrement furent menes contre les Asiatiques, quelques rares
personnalits osrent saventurer dans le procs de lengag, sujet qui aurait t difficilement
intgrable la socit de La Runion. Jules Duval lui prfrait de loin laffranchi1. Il se livra
une vritable charge contre les Indiens. Limmigration est par elle-mme un obstacle
lapplication dun autre remde plus efficace. Que les plantations, au lieu dtre livres des
mains trangres, fussent confies aux races sdentaires, cest--dire aux anciens affranchis
ou aux petits croles : les gens du pays, stimuls par toute sorte dinfluences honntes,
formeraient peu peu une classe moyenne de chefs de travaux, de fermiers, de mtayers,
modestes propritaires qui tabliraient des liens entre le peuple noir et laristocratie blanche et
1

DUVAL Jules, Politique coloniale de la France Lle de La Runion, ses ressources, ses progrs,
limmigration et labsentisme p. 886, in Revue des Deux-Mondes, 1624 pages, imp. J. Claye, Paris,
1860, 4e tome

168

maintiendraient une chelle gradue de fortunes territoriales : solution impossible avec des
coolies, presque tous anims de lesprit de retour ! Et sils restaient, la population indienne
serait un jour matresse de lle : cest le sort qui menace Maurice . J. Duval trouvait que ce
serait une triste fin pour une le fidle. Une colonie admirable, qui verse au Trsor de la
France, 20 millions de francs tous les ans, qui voit une autre part de ses revenus consomme
au loin par les propritaires du sol, une troisime, plus grande encore, emporte dans lInde
par des bandes de travailleurs engags, et qui rsiste nanmoins, la tte haute et ferme, cette
triple cause dpuisement, Les ouragans, le cholra, le contrecoup des crises europennes, ses
propres embarras pcuniaires, sa faiblesse et son isolement, les rigueurs du pacte colonial,
lattristent sans lbranler 1.

La situation des Indiens dans lle, notamment leur grande libert aprs la phase du contrat,
intressait les lus de la Chambre dagriculture autant quelle les intriguait. J. de Mazrieux
estima que les Indiens Maurice bnficiaient de tels avantages qui selon lui ne nuisaient pas
lordre public, tant donn le statut britannique du pays. En revanche, il mit en garde les
lus contre une augmentation trop importante de la population indienne La Runion. Une
observation qui tait dune vidence flagrante, lIndien, libre dengagement, et oprant pour
son compte personnel, travaille en effet infiniment mieux, et peut tre offert comme modle
aux croles ; mais ces avantages ne seraient pas compenss par les inconvnients de toute
sortes qui rsultaient de leur prsence en nombre considrable dans la Colonie. 2

Tableau n 9: Rpartition des coolies partir de 18603


Sucreries
Planteurs Domesticit
1860
363
4141
1496
1890
16 441
7 220
15 236

Idem,

C.A. - Sance du 12 ooctobre 1878

Pour 1860, les chiffres appartiennent J.Weber et pour 1890, J. Defos du Rau. Dans la colonne
Planteurs , ce dernier inclus les grands domaines. De mme, J. Weber intgre dans la colonne
Planteurs les Industriels.

169

Au bout de deux annes, la plupart dentre eux [les affranchis] sloignrent des ateliers, les
uns pour se livrer aux petites industries, aux petits commerces parasites des villes, dautres
pour le plaisir des villes, dautres pour le plaisir dtre leur tour propritaires. Beaucoup
sadonnrent cette molle fainantise que semble conseiller une nature prodigue de soleil, de
fruits et de racines au-del des besoins, ils profitrent de la tolrance indulgente et prudente
des anciens matres pour dresser leur ajoupa couverte de feuilles dans quelque coin cart de
la proprit, do ils grappillaient dans les champs voisins, comme sils appartenaient la
maison, au gr de leur fantaisie vagabonde 1.

Enfin selon lui, sur 60 000 esclaves de 1848, ceux qui restrent attachs quelque habitation
ne reprsentaient plus quun quart. Les pres sils avaient accept de travailler encore deux
ans, pour les matres, cette fois-ci avec un contrat, ne voulaient plus renouveler le souvenir et
la forme de lesclavage. Il va de soi, quils nauraient jamais accept que leurs prognitures
signent leur place ou acceptent un premier contrat . Cependant J. Duval, soutint que les
24 millions de francs, que la Runion a dpens en 8 ans pour faire venir des coolies de
lInde, appliqus en prime au travail et en lvation de gages, nauraient certainement pas t
striles .
A la fin des annes 1850, les Indiens constituent plus de la moiti des effectifs dans 6
habitations-sucreries sur 31. 7 comptent au moins deux tiers dIndiens parmi leurs travailleurs
et 21 ateliers ne sont forms pratiquement que par les Indiens .
Certains ateliers ont trs tt t peupls uniquement dIndiens, cest le cas de Ravine
Glissante ds 1851, Bras Mussard, de Rivire Saint-Pierre (Saint-Benot), de la Renaissance
(Sainte-Suzanne), de Bois-Court (Sainte-Marie), de lAvenir (Saint-Paul), de Terre Rouge
(Saint-Pierre). Parmi les tablissements, o la part des Indiens tait infrieure la moiti, 8
appartenaient Gabriel le Coat de KVeguen. Faut-il y voir de la part de ce propritaire, une
vritable politique de slection de la main-duvre en faveur des Cafres, des affranchis et des
Malgaches ? Il est peu probable que cette slection ait t uniquement base sur des critres
daptitude au travail sucrier, malgr des prfrences. Gabriel le Coat de Kerveguen, en parfait
capitaliste, soucieux de ses intrts et du bon fonctionnement de ses proprits, ne cherchait-il
pas plutt, en puisant dans la main-duvre diversifie (africaine, affranchie ou malgache),
instaurer lordre sur ses tablissements sucriers ? Il semble que cela ait t voulu, et que les
propritaires du sud, davantage que ceux du nord et de lest, aient tir les leons du pass.
1

Ibidem

170

Cette varit ethnique , supposer quelle ait t voulue, ntait-elle pas pense dans le but
dviter ou de limiter la formation de groupes trop importants et, partant, potentiellement
dangereux sur les exploitations ? Xavier Le Terrier, a estim quil sagissait probablement
dviter les rvoltes survenues dans le pass avant 1848 et de limiter la potentielle
dangerosit dindividus capables en outre, dans ce cadre, dagir en groupe .
En 1887 La Runion, les conditions voues aux Indiens ntaient gures attractives, elles
ntaient pas la hauteur des enjeux. A en croire certains diplomates, elles ne sauraient
sduire les anciens engags qui voulaient rentrer dans leur pays. Sur la question des
rclamations et plaintes intimement lies, le consul traduisit ce que ces prdcesseurs avaient
dj point, confirmant surtout que, malgr les efforts de certaines grandes proprits, rien
navait rellement chang sur la plupart des exploitations. Le principal but de chacun ici, est
de presser lIndien, par un moyen ou par un autre () de sorte que lIndien puisse donner
dans le temps le maximum de lui-mme, aprs quoi, une fois ce but atteint, celui-ci est
renvoy chez lui, un homme bris, une pave . Le consul devait porter le coup de grce
travers cette phrase, ces Croles qui prennent les engags pour de vulgaires besogneux, tels
des esclaves, feignent dignorer que ce sont justement ces hommes qui ont pargn lle dune
banqueroute .
Le diplomate reconnaissait que selon quon ft Indien ou Crole, la plainte tait prise en
compte diffremment. La loi possde deux sortes dinterprtation dans la colonie, selon
quelle visait un Crole ou un Indien. Par hasard, si la plainte vient tre prouve, le Crole
sera puni dune amende de 16 francs pour les apparences. Pour lIndien, le chtiment ne
connatra jamais de bornes affirma le diplomate anglais.
Le relev1 ci-dessous montre les principaux motifs de rclamation des engags pour lanne
1887 :

Salaires impays : 1 085

Rations insuffisantes : 39

Travaux excessifs : 23

Coups et blessures : 80

Absence de soins mdicaux : 17

Divers : 103

Chiffres fournis par le Consul dAngleterre lui mme.

171

150 engags dnoncrent les mauvais traitements infligs par leurs matres et la passivit
manifeste des syndics. Sur les coups et blessures volontaires, lanne prcdente, 5
condamnations avaient t prononces hauteur de 5 francs (2 personnes), 16 francs (1
personne), 25 francs (1 personne), 100 francs (1 personne). En revanche, 382 Indiens avaient
t traduits devant la Cour dassises pour des peines suprieures 8 ans. 1 626 personnes
avaient t envoyes au macadam.
A titre de conclusion de son rapport, M. Bell avoua quaprs trois ans passs dans la colonie,
il lui paraissait excessivement optimiste de croire que les habitants changeraient facilement
leur comportement vis--vis des engags. A cette date, il semblait douter que limmigration
indienne rglemente ne ft plus jamais autorise dans lle. Mais plus encore, il affirmait que
si les planteurs obtenaient, par hasard, satisfaction dans leur demande de recrutement des
travailleurs en provenance de la Cte dAfrique, la situation des Indiens ne fasse quempirer,
puisque les propritaires ne seraient plus totalement dpendants de cette dernire source.
J.D. Bell devait se montrer trs clairvoyant pour la suite des relations entre lInde et La
Runion. Je sais quil ny pas de raison spciale dans laugmentation de la mortalit,
part le fait de lpidmie de variole qui sest abattue pendant 6 mois sur lle, et qui a fait
tellement de victimes rapporta-t-il1 avant dajouter : Dans le contexte actuel, o rgne un
climat dfavorable aux Indiens, aucune mesure dapaisement ne semble tre efficace, et
amliorer en mme temps le sort des Indiens, voire de rgler dfinitivement la question de
limmigration indienne crit-il en conclusion.

2) Revoir la terre natale et mourir


Un de nos interlocuteurs a rapport cette clbre maxime sense provenir des camps :
malbar mourrit Bourbon, lv Madras 2. Il est vrai quau dbut de cette grande fresque, il
tait question que les Indiens viennent travailler pour un contrat limit. Autrement dit quils
rentrent dans leur pays dorigine lchance.

Emig N 22- Lettre de H.J.D. Bell, Consul dAngleterre, au Gouverneur Gnral de lInde 31 Mai
1888 (possde une large description de lanne 1887)

Les Indiens meurent Bourbon et renaissent Madras.

172

Lentraide ne fut un vain mot lintrieur des groupes dengags indiens. Alors quils
venaient de rgions parfois diffrentes (rgion de Calcutta pour les uns, le Tanjore ou Tamil
Nadou pour les autres), les travailleurs avaient saisi la ncessit de faire clater le principe de
caste en faveur de lintrt commun. Leur salut passait par la solidarit plutt que par la
perptuation de laustre systme. Cest La Runion quils ralisrent lirralisable et
non dans lInde du Moyen-Age, savoir ltablissement de liens entre ces diffrents peuples
au statut trs variable. On ne peut douter quil ny eut point de nombreux membres des hautes
castes qui saventurrent dans les colonies sucre, mais mme entre les castes secondaires et
les autres sous-castes de lInde du Sud, des barrires souvent fortes existaient.
La forme dexpression de la solidarit la plus remarquable est la childe, issue probablement
de la tradition culturelle et religieuse des Indiens. Cette lointaine cousine de la tontine1,
ncessitait de chaque engag dun camp, par exemple, quil remette quelquun dsign par
le groupe, une partie de denres (ou rcoltes) (riz, mas, grains secs). Au fil des semaines,
chacun son tour bnficiait de cette manne qui permettait au groupe de mieux rsister
leur condition sociale2.
A lchance de leurs contrats, les engags avaient tendance rentrer chez eux, ds la
premire proposition de retour qui leur tait faite. Ils restaient tributaires du bon vouloir des
autorits pour le rapatriement gratuit. Mais pour des raisons diverses, dont lessentiel tient au
fait quils staient familiariss la colonie, un certain nombre dengags revenaient pour
effectuer de nouveaux contrats. Nous retrouvons une ide dj avance, savoir, que la
rupture la terre natale avait un prix, qui ntait pas toujours supportable, mais aussi les
conditions conomiques qui ne staient pas amlior depuis leur dpart. Lensemble de ces
raisons conduisit les anciens engags revenir, soit lle de La Runion, soit Maurice. Le
tmoignage dun agent relativement neutre install en Inde nest pas dnu dintrt3. Dans un

Un groupe de personnes dcide de constituer un capital de dpart. Chacune verse une somme et le
total est remis celle qui propose le taux dintrt le plus lev. Lintrt est payable davance. Le
capital est rembours tour de rle aux diffrents prteurs, le tour de chacun tant dtermin par tirage
au sort. On ne peut bnficier du systme de la tontine quune seule fois. in HO HAI QUANG, page
267

Cette forme dentraide trouve aujourdhui encore une persistance dans certains quartiers de lle,
Villle, ou dans certains secteurs de Saint-Andr. Au cours du mois de mai, des officiants du temple
rcuprent du riz (ou tout autre lgume) que les fidles offrent au temple loccasion de la fte en
faveur de la divinit Mariaman.
3

FISHCHER Bowness, Agent consulaire de lAngleterre Karikal, (21.10.1877) in Rough notes on


Emigration from French India, - Rapport Goldsmid et Miot, page 153, Appendice (E)

173

rapport, lagent consulaire Fischer expliqua quil navait lui-mme jamais vu les contingents
de travailleurs - en raison des distances - qui quittaient Karikal, mais qui retournaient par le
port de Pondichry. Il avait labor son rapport sur les seules dclarations de ses collgues de
Pondichry. Du 1er avril

1870 au 31 mars 1877, 15 509

immigrants avaient quitt

Pondichry et Karikal pour les colonies franaises. Dans le mme temps, seulement 4 647
dentre eux taient retourns.
La majorit de ceux qui sont retourns taient des hommes uss, sans grandes ressources.
Au mois de mai 1874, le colonel Woweton, lagent consulaire de Pondichry, releva quun
convoi dimmigrants de Bourbon ntait compos que de pauvres hres. Quelques mois aprs,
son collgue observa une situation identique concernant les passagers du Nouveau-Mexique.
Soi-disant ils possdaient 839 dollars, en ralit ils navaient mme pas un huitime de cette
somme . Quelques-uns dentre eux voqurent le traitement quils avaient reu Bourbon.
Ils dclarrent que le fait de rclamer des arrirs de salaires de 5 6 mois avait suffi pour
quils soient admis en prison dans la colonie .
Or, leur arrive Pondichry ne fut gure plus chaleureuse. Certains restrent 24 heures sans
nourriture. Dautres furent conseills de se dbrouiller pour rentrer chez eux. Plusieurs
observateurs rapportrent des scnes similaires, dont le major Sherman, auteur lui aussi dun
rapport sur les Indiens. B. Fischer conclut son rapport en estimant que limmigration telle
quelle tait mene, tait surtout base sur la rentabilit, non sur le respect des travailleurs.

A la diffrence de lle Maurice, aucun rapport, notre connaissance, ne put tre rdig sur ce
qutaient devenus les anciens engags de La Runion, une fois rentrs chez eux. Georges
Grierson, un observateur britannique officiel, constata que danciens engags de lle Maurice,
staient bien intgrs en Inde. Il nota que certains individus avaient d payer pour retrouver
une place honorable dans leur village dorigine. Selon lui, Nankhu dpensa 100 roupies pour
rintgrer sa caste. Il put aussi se marier et ouvrir un petit commerce Baksar. J. Chamar
prta ses conomies de 300 roupies, quil avait emmenes, mais il neut pas beaucoup de
succs dans cette opration. Dailleurs, aprs 5 ans, il est retourn lle Maurice1.
A dfaut de sappuyer sur des lments concrets pour comprendre comment le systme de
lengagisme se termina, nous pouvons aussi nous rfrer la dernire tape de lengagisme

TINKER Hugh, A new system of slavery, the export of indian labour overseas 1830 1920, page 61,
432 pages,

174

qui concerna surtout les travailleurs des West Indies, et qui va au-del de notre priode
dobservation.
Les conditions de vie taient particulirement rudes en Inde, tel point quun haut
responsable britannique de ladministration des finances crut bon dinformer les dcideurs
politiques quil ntait peut tre pas opportun que les immigrs retournent en masse des Fidji
et que ceux-ci nobtiendraient pas, de toute faon, des emplois. Dailleurs, un certain nombre
dentre eux dj installs, passaient pour des trangers aux yeux de leurs propres compatriotes
dans cette situation de difficults particulires. Les anciens engags pensaient que leur longue
dure de rsidence dans les colonies les avait rendus inaptes aux conditions sociales de lInde.
Cependant, certains de ces rapatris, aprs avoir dpens leurs conomies, reprenaient en
gnral tous la route vers Calcutta dans le but de trouver un bateau qui irait nouveau vers les
colonies. Le phnomne prit tellement dampleur quun comit spcial fut cr cet effet,
afin daider ces personnes sen sortir pour quelles ne sombrent pas directement dans la
misre. A la fin, il fut question quils retournent Trinidad ou au Surinam mais il leur fallait
trouver la somme de 50 000 roupies.

Ce tmoignage est une rponse qui ne peut pas tenir pour La Runion en raison de
lindisponibilit ou de linexistence de telles donnes. Nous avons ici la preuve que les
anciens engags, en tout cas, ceux qui sont rests, lont fait pour des raisons pratiques. Ils ne
sont pas retourns car ils se doutaient bien quils ne recevraient pas le meilleur accueil. Un
certain nombre dentre eux taient rests vingt ans et plus dans lle. Dans ces conditions, il
leur a sembl quil tait plus sr de rester dans la colonie que de partir laventure dans leur
pays dorigine.

Ainsi que le rappelle H. Tinker, ce sont dans ces conditions que prit fin cette grande fresque
humaine, que fut le coolie trade. En Inde, il ny avait plus de place pour ces nouveaux
arrivants , lInde les avait, en quelque sorte, oublis. Paradoxalement, les champs de cannes,
o ils avaient travaill si durement, reprsentaient en dfinitive encore un espoir pour eux. Sur
un plan plus politique, le British Rj ne crait plus les conditions du rester et travailler au
pays . Des tensions existaient mme entre le Rj et les Indiens. On peut se demander sils ne
craignaient pas dautres soulvements la suite de la rvolte des Cipayes.

175

3) Le suicide : une pratique limite ?


Le suicide expliquait parfois le dsir de retourner au pays natal, ainsi que nous lavons crit
plus haut, mais il demeurait surtout synonyme dchec. Echec pour ceux qui avaient cru dans
un eldorado , tel que le dcrivaient certains mestry avides de profits. Le nombre de suicide
tait suffisamment important pour que certains consuls sen meuvent et rclament ce sujet
des rapports. Les causes de ces suicides taient en revanche trs variables. Une gamme de
motifs dterminait le passage lacte. Les autorits parfois tentaient de dcouvrir si certains
coups mortels navaient point t dguiss en suicide. Dautant quon a pu constater que les
inhumations avaient parfois lieu sur les proprits1. Les voyageurs taient eux-mmes surpris
du phnomne. Plus tard, les propritaires furent amens sexpliquer sur les suicides trop
nombreux sur leurs proprits.

Parmi les multiples causes du suicide, il en existait une qui tenait aux murs du pays
dorigine. En Inde, les suicides taient frquents2, lune des causes tant les dceptions
amoureuses. Des femmes dailleurs durent rpondre devant la justice de certains cas de
suicide. Les paysans Cipayes taient rputs avoir recours aux suicides en rponse leur maltre. Jai moi-mme t appel dans la cabane dun Cipaye de Madras, qui avait tu sa
compagne et qui stait tranch la gorge ensuite 3.
Fort heureusement les cas de ce genre sont rares, 30 40 suicides taient recenss par an,
pour une population de 40 50 000 mes. Ceux qui taient atteints du mal du pays taient
incurables. Lalcool qui tait alors mis leur service, au lieu de les aider surmonter cette
phase, les dprimait encore plus et leur crait un nouvelle dette vis--vis du propritaire . 4

Il semble mme que certains Indiens aient choisi des endroits prcis pour mettre fin leur jour.
Mon pre (ou grand-pre) ma expliqu que dans cette alle se termina le destin de nombreux
engags qui dsiraient mettre fin leurs souffrances. Ils se pendaient sur ces nombreux arbres
centenaires (Commune du Tampon). Entretien avec Gilbert Canabady-Moutien, 65 ans, natif de La
Cafrine Saint-Pierre. (15 avril 2008)
2

Dimanche soir 31 juillet, un Indien, du nom de R., g denviron 50 ans, se prsentait chez Mme
Lavillegrand, rue Sainte-Anne, porteur dune commission du fils de cette dernire, qui est employ
la Pointe des Galets. Son paquet tait prt, comme sil allait partir. On a pu savoir quelle cause a
pouss ce malheureux la funeste dtermination, qui a mis fin ses jours (Le Moniteur jeudi 1er aot
1881)
3

TINKER Hugh, A new system of slavery, page 76

GOLDSMID F.J., in Indian Immigration: La Reunion, Separate report of the British Commissionner
on the mixed Commission, dat du 23 avril 1878, in Confidential n 3627, imp. Foreign Office, mai
1878, 227 pages.

176

Le sentiment dinjustice tait aussi une cause de suicide. Avant 1872, les procs-verbaux
constatant les suicides restaient muets sur leur origine. En 1893, le rapport Mackenzie fit tat
des suicides de 1863-1866 sur la base des rapports de police, sans pour autant rendre compte
des origines.

Indiens : 217
Blancs : 27
Affranchis : 26
Cafres : 25
Malgaches : 18

Ces chiffres avancs ne seraient pas les plus complets. Si lon tient compte des chiffres
donns par le rapport Miot1 pour les annes 1875/1876/1877, il y eut encore plus de suicides
chaque anne : 29 pour des raisons dinfirmit, les individus se sentant inutiles la socit
ou encore uss ; 18 pour des raisons de nostalgie ou de maladies mentales ; Un ou deux se
seraient suicids pour des problmes avec leur conjoint(e) ou avec leur entourage familial ; 12
victimes de la boisson et de dbauche ; Enfin pour les 3 autres, personne na pu donner de
motif cohrent au suicide. 4 femmes taient signales dans lensemble de ces suicides.
Dans ce dcompte deux ou trois cas de suicide furent qualifis de douteux, 1 tant suppos
tre une mort accidentelle. Dans un des procs-verbaux dresss la suite du suicide de
Madouchetty Amouchetty, le 28 septembre 1877, il y a lieu de croire que cet Indien sest
suicid, soit par conviction religieuse, soit par le regret quil prouvait davoir quitt sa
famille et son pays, car les hommes sont bien traits ltablissement Ravine-Glissante crit
le commissaire de Police, Gueymard. Lhomme tait arriv dans la colonie le 3 juin de la
mme anne. Il tait considr comme marron depuis le 11 du mme mois.

Ce phnomne mriterait dautres clairages. Beaucoup ont tent dapporter une rponse
rationnelle aux trop nombreux suicides qui frappaient le groupe des Indiens engags. Parfois
les rapports ntaient pas dune grande limpidit. Avec raison, Prosper Eve mis en doute le
dossier de lpidmie qui frappa un camp dengags, racont encore en 1927 dans Le Journal

Suicides (chiffres Miot)


1875 : 40
1876 : 32
1877 : 21 (liste arrte au 28 septembre 1877)

177

des instituteurs1. Il soutient que si laffaire stait produite en 1861, il ne pouvait tre question
desclavage. Dans cette affaire, un propritaire de Saint-Andr se trouvait confront un
dbut dpidmie de suicides. Un prtre tamoul mit fin ses jours, le lendemain il fut suivi
par 5 autres suicides. Le propritaire, convaincu quil sagissait de la croyance en un retour en
Inde par la mort, regroupa tous ses travailleurs indiens. Face eux, il entreprit dajouter la
mort, en crevant les yeux du disparu. Aveugle, celui-ci ne devait plus retrouver le chemin
pour Madras.
Lon de Saint-James raconte une affaire relativement identique qui stait produite dans le
camp de lHermitage Saint-Andr2. Dans sa version, il sagissait dune relle pidmie,
puisqu la suite du suicide dun prtre, vingt-cinq Indiens limitrent. Mais pour enrayer
totalement lpidmie, la nuit venue aprs le drame, le camp de paillotes fut incendi sur
ordre du propritaire. Le lendemain, les engags reconstruisirent un nouveau camp.
Cette funeste thrapie aux suicides (ou aux pidmies) a t visiblement conserve par le biais
de plusieurs sources, sans pour autant quon lui trouve une totale authenticit. Un de nos
interlocuteurs nous dclara ceci :
Joseph S. ma racont que les blancs taient les yeux des engags suicids, car ceuxaffirmaient se suicider pour rejoindre Madras. Il tenait cette anecdote de son ancien
employeur Vaulcomte Dureau .3
Le suicide tait donc un chec la tentative dintgration de lIndien. Lorsquun Indien
dcidait de mettre fin ses jours, cest que la vie dans la colonie lui paraissait insupportable.
Une faiblesse de son identit dont il ne trouva le remde qu travers le dpart prcipit.
Au fur et mesure que lengagisme diminua, le phnomne sestompa au dbut du XXe
sicle.

EVE Prosper, De lancien ou du neuf, CRESOI, Universit de La Runion, Ocan Ed. 2003. A la
page 29, il cite un article de Paul Hermann dans la revue des instituteurs du mois de septembre 1927.
Lpisode voque la personnalit de Malin, un esclave de confiance. Or en 1861, lesclavage est
termin.
2

Lon de Saint James, Limmigration indienne et africaine dans les Colonies, page 275, Journal des
Voyages, anne 1888.

Entretien avec Andr Marimoutou, 04 avril 2011

178

4) Les alas du retour : le voyage en mer et un accueil incertain


Pour bon nombre de propritaires, le rapatriement tait synonyme de lourdes contraintes.
Certains nenvisagrent pas de gaiet de cur daccomplir ce service pour les Indiens.
Pourtant, il sagissait de respecter la loi.
Dans les faits, ce voyage se transforma parfois en cauchemar pour certains des engags
candidats au retour. Les affres des passagers du S.S. Warora furent dramatiques, en raison de
laventure vcue par trois Indiens qui devaient rentrer Calcutta1.
Le navire S.S. Warora arriva au port de Madras2 avec des indigents originaires de Madras et
de Calcutta. 28 furent hospitaliss et le reste du convoi retourna leur lieu de rsidence
respectif. Trois des passagers de La Runion taient dcds bord et un rendit lme
larrive. Leurs maigres conomies furent conserves par leurs compatriotes.

Le S.S. Warora :
Arrive Madras : dimanche 23 avril 1893
Nombre dindigents
Runion : 58
Maurice : 259
Nombre de dcs bord : 4
Passagers payants : 42 (ont pay leur traverse)

Plus loin, nous verrons les autres points de ce convoi. Ces manquements eurent cours tout au
long de lengagisme. En 1862, le navire franais La Clmentine tait loin dtre exemplaire.
Une lettre date du 30 aot 1862 fut remise au protecteur des immigrants, pour connatre les
conditions exactes dans lesquelles les coolies Haroo et Dooki taient retourns de La
Runion, par le navire franais La Clmentine3. Aprs enqute, le Protecteur des immigrants
blanchit le capitaine des charges de mauvais traitements qui pesaient sur lui. Le lieutenantgouverneur fut oblig de reconnatre les faits. Il se demanda par ailleurs si les malheureux

NAI, Lettre 22 novembre 1862, n38-40, Public (Emigration), Bureau du secrtaire adjoint du
Gouvernement du Bengale,

IOLR- P 4358 - Madras Emigration Report - Commentaires faits par le protecteur des immigrants.
Compte-rendu du Service agricole et des rentes (1892). Taxe des trangers, sur les personnes dorigine
asiatique ou africaine rsidant La Runion - Lettre du 20 mai 1893, 406-408 Public
3

Home Departement, 1862, Public, n38-40, 22 nov. Arrive de certains coolies avec des cas de
maladies . Bureau du secrtaire adjoint du Gouvernement du Bengale, au Secrtaire du
Gouvernement de lInde, Home Departement, de Bhangalpure, (16 octobre 1862)

179

ntaient pas dj mal en point avant dembarquer pour le voyage retour.1. Il voulait croire
que si quelques dispositions minimum avaient t prises avec ces malheureuses personnes
en bout de course, elles ne seraient pas arrives, littralement constitue de vermine ! . Si
ce ntait pas le cas, pourquoi le capitaine avait-il accept de les rcuprer dans des conditions
aussi prcaires ? Il tait possible que le capitaine ft absent quand ces passagers furent
embarqus, autrement il aurait t normal quil refuse de les conduire Calcutta. Car il tait
de son ressort de les tenir propres pendant le voyage, dans les mmes conditions que les
passagers europens. Aussi le lieutenant-gouverneur ntait pas daccord de laisser partir des
immigrants. Les mdecins navaient-ils pas reconnu que les coolies qui partaient taient dans
de bonnes conditions ? Pourquoi retournaient-ils ainsi ? Il demanda au consul sur place de
faire appliquer scrupuleusement les termes de la convention passe entre les deux grands
pays2.
Concernant laffaire des trois coolies invalides et les doutes sur les certificats de lofficier
mdical, un mdecin examina les deux survivants lhpital et senquit des conditions dont
ils avaient bnficies leur embarquement au dpt en mars. Il conclut que le capitaine
Ollivier avait toutes possibilits dabrger les mauvais traitements dont taient victimes les
coolies bord. Le Commissaire de Sret de la Runion, qui avait ordonn le dpart de ces
coolies, reconnut quils taient retourns sans papiers, tout en affirmant que cette pratique se
faisait habituellement, sans que cela post problme, tant donn que leurs noms figuraient
sur les listes de passagers3. Ces coolies avaient quitt Calcutta sur les navires Amiral
Casy et Orphir ainsi que lattestaient des documents didentit. Ils jouissaient dune
parfaite sant leur embarquement. Il faudrait quon traduise aussi le rapport sur la mort du
coolie Sewrattan, pendant le voyage crivait4 F. Lamouroux, agent dmigration pour le
1

A propos des plaintes de trois immigrants invalides embarqus bord dun navire franais, le
capitaine reconnut avoir pris en charge ces trois individus pour Calcutta, mais sans instruction
particulire, ni aucun document traitant de leur cas. Aussi ils ont t traits avec les mmes gards que
les autres passagers (biscuit, poissons, riz).
Principalement le manqu de vtements de rechange ne permettait pas ces personnes dtre en
bonne condition sanitaire. Le capitaine a dclar quil ntait pas comptent pour les soigner, et
conscient des problmes et quil aurait voulu les refuser bord (Sign C. Eales, Protecteur des
Immigrants). (Note de lagent dmigration F. Lamouroux pour les colons franais. 3 septembre 1877)
2

IOLR -Lettre n 280, du Procureur des Immigrants Calcutta lhonorable A. Aden, officier
secrtaire Gouverneur du Bengale Fort William le 12 septembre 1862
3

Idem, document n 400 - Calcutta

IOLR - Sewrutten, Harroo et Dookie ont t embarqus le 25 juillet 1862, venant de Saint-Paul sur
le Clmentine, ils taient partis sur lAmiral Casy, au mois de mars de la mme anne.

180

gouvernement franais. Lun deux, Haroo, 15 jours aprs larrive, commena souffrir des
yeux, selon le document de Corneitis, il fut admis sur une sick list, personne ne sait sil a t
admis dans un hpital son arrive. Quant Dooki, il fut mis la disposition des autorits
locales, sans aucun papier. Le capitaine Henri-Philippe Ollivier concda que Sewrattan tait
dcd le 23 aot 1862, 3 heures du matin ; son corps, par mesure de prudence, fut jet
bbord, alors que le navire se trouvait dj sur lHooghly Calcutta.
La Junon droute La Runion en raison davarie
Pendant limmigration indienne, ltat des btiments de transport fut parfois lorigine de
difficults de navigation, voire de naufrages. En 1860, la Junon faisait route vers la
Martinique1, mais en raison de graves avaries, le navire dbarqua 361 passagers La
Runion. Les Indiens dcouvrant le spectacle de la condition heureuse de leurs
compatriotes, voulurent demeurer sur place .
Un registre nominatif des passagers2 de la Junon (23 mai 1860) offre quelques explications
ce sujet. A lintrieur de cette portion de registre sauvegarde3, manquent les numros
suivants (dont les noms et les prcieuses informations sur le reste des passagers) :

N 83 533 83 535,
N 83 545 83 547,
N 83 552 83 553,

- Dookie Ghanoo, 20 ans, village : Doondooma (Pergunnah Chainpoor) Arrah, (dpart le 27 mars
1862).
-Harroo Maygheen, 20 ans, caste: Gwallah, (pergun narungaj). Rgion : Gya,
-Sewruttun Juvan, 24 ans, Village : Doorah, Mooteebazr, Rgion : Benars
1

VINSON A., De lImmigration Indienne, p. 15, imp. G. Lahuppe, Saint-Denis, 1860

Cette anecdote nous a t rapporte par un mdecin, Christophe Kichenin (ancien 1er adjoint au maire
de Saint-Paul) dont la famille rsidait Saint-Denis dans les annes 1960. Sa mre a reu de sa voisine
un grand registre, vieilli, dans un trs mauvais tat. Cette dernire lui prcisa que son fils avait
rcupr, par simple curiosit, cette espce de grimoire au fond de la rivire dans un tas dordures
qui brlait. En parcourant le registre, la mre remarqua, malgr ltat dgrad, quil comportait
beaucoup de noms indiens. Aussi dcida-t-elle de le remettre sa voisine, dorigine indienne. Le
document, qui a t dpouill de nombreuses pages, est un relev des passagers de la Junon (23 mai
1860) et du Maupertuis (24 juin 1860).
Au mois de novembre 1979, le directeur des Services dArchives, M. Chabin, a demand ses
services de remettre en tat ledit document et de le microfilmer. Les fragments conservs
proviennent dun registre plus important qui servit en 1860 linscription dengags de caste
malabar . Il sagit des numros 83. 494 83. 703, enregistrs les 23 mai et 24 juin 1860 .
A La Runion, il est courant dentendre que de vieux documents concernant lesclavage ou
lengagisme ont t dtruits.
3

La liste connue des noms des passagers de La Junon figure en annexe .

181

N 83 557 83 562,
N 83 572 83 574,
N 83 602 83 607,
N 83 626 83 635,
N 83 647 83 648,
N 83 650 83 655,
N 83 668 83 670.

Aussi tous les chiffres que nous donnons, doivent tre analyss avec la plus grande vigilance,
puisque nous avons affaire un document incomplet1. Dans certains cas, une traabilit
des engags peut tre reconstitue. Nous pouvons en retirer plusieurs informations :
Les engags dcds signals : 46
Nombre de femmes bord : 5 (La Junon), (50, Maupertuis)
Nombre enfants : 49
Engagistes Malbar ayant recrut les travailleurs de la Junon :
Virassamy Vardapin (La Possession),
Anamoutou Virapin (Saint-Pierre),
Latchoumanin Carpin (Saint-Paul),
C. Sinayen (Saint-Paul),
Andy Kary (Saint-Paul).
Nombre de rapatris connus : 13
Le nombre important de femmes (50) est tonnant sur Le Maupertuis.
Lorsque les engags (ex-passagers) mourraient, les agents coloniaux, dans certains cas, prirent
soin de dessiner une croix sur la page qui les concernait, parfois avec une date prcise.
Ce registre nous apporte la preuve que lengagisme, tout au moins la perptuation des
contrats, sest poursuivie aprs 1882. Nous avons retrouv des contrats dengagement qui
furent tablis en 1919.

Le document signale aussi la frquence de certains navires La Runion :


La Marguerite (12 dcembre 1880 et 6 juillet 1881),
Nantes-Bordeaux (3),
Rgina Coeli (juillet 1880),
La Crole (mai 1880),
Le Tular (3 juillet 1883),
Le Bernica (6 janvier 1886),
Waroha (25 mai 1890),
Le Succs (6 juillet 1866),
Ville dAlger (28 avril 1890)

182

5) La mortalit forte en mer et sur lle


Le Mmorial reprit son compte un constat : Les 3 mts sont plus nombreux que les
vaisseaux mixtes mais les conditions se sont rudement amliores par rapport du temps de
lesclavage 1. Entre les mois de janvier et aot 1860, 19 morts sur 2 530 passagers ont t
recenss entre le Bengale et la Runion, soit 7,5 pour 10002.

Le taux de mortalit sur les navires ntait pas toujours aussi lev. Jacques Weber le
confirma, de mme que Le Pelletier de Saint-Rmy : notre opration maritime est si bien
conduite, que sur quatre navires portant 1. 564 individus, la mortalit a t seulement de 1
pour 100 pour les trois premiers, et nulle pour le quatrime . Naturellement dun calcul
parcellaire, qui ne porte pas sur lensemble de la flotte concerne par limmigration indienne,
il est imprudent de gnraliser. En 1861, le taux de mortalit sur certains navires fut estim
hauteur de 4%. Nous sommes loin des 17% remarqus sur certains convois organiss par les
Britanniques en direction de leurs colonies dAmrique. Dailleurs, J. Weber a soulign que le
taux de mortalit tait parfois plus dramatique lors des voyages vers les colonies dAmrique.
Sur lEmile-Pereire, il atteint 7% (1858), le Maurice-et-Runion, 7,7% (1861) et surtout
14,3% sur le Jeune-Albert (1861). Sur 14 navires, (1853-1861), reprsentant

22 157

passagers, le taux de mortalit a avoisin 2, 7% .

Au mois de septembre 1856, des lments furent fournis sur le taux de mortalit excessif
parmi les immigrants qui taient partis de Calcutta sur deux bateaux, le Hyderee et le Futteh
Mobarick, qui taient en quarantaine prs de lle Maurice, sur llot Gabriel (prs de PortLouis). Le Hyderee tait arriv le 5 janvier 1856 avec 272 immigrants bord et le Futteh
Mobarick, le 9 janvier 1856 avec 380 passagers. Il ny avait pas de symptme de cholra,
lorsquils furent placs en quarantaine entre le 14 et le 18 janvier 1856. Le mdecin leur

Le Mmorial, page 165, Tome 4

GUJADHUR SARUP Leela, Annual Reports from the ports of Calcutta to British and foreign
colonies, Vol. 4, Aldrich International, Kolkatta, 2008

183

service tait incapable de comprendre ce qui se passait. Sur les 697 mes, 284 ont pri de
fivre, de cholra et de dysenterie1.
En 1861, le taux de mortalit sleva prs de 4% sur les bateaux qui venaient de Calcutta. Ils
apportaient souvent le cholra et quelquefois la variole. Le taux tait largement plus lev que
sur les btiments venant de Pondichry.
La rputation de limmigration indienne fut aussi ternie par la fivre de Bombay2 qui fit des
ravages dans les annes 1864-1866. Elle provoqua jusqu 32 000 morts en 1867. On limputa
aux travailleurs Calcutta. Le virus fut combattu en 1865, mais ses consquences se
prolongrent jusquen 1866. Prosper Eve, qui affirme quon ne mourait pas plus dans les
lazarets de la Grande-Chaloupe que lors des traverses, reconnat que les dcs furent
particulirement nombreux sur les bateaux en provenance de Calcutta3. Les 64 morts du
Brandon en 1861 reprsentaient jusqu 15% du convoi.

Les chiffres de la mortalit variaient dune place lautre. Ainsi en 1855, le taux a t estim
5/1000. Quelques annes plus tard, la situation tait bien diffrente. Entre 1853 et 1872, le
taux de mortalit a t chiffr 34/1000. Pour la Martinique4, 15 425 Indiens seraient dcds
entre 1853 et 1900. Le taux de mortalit flirta avec les 58/1000 entre 1856 et 1860 avant de
descendre 20/1000 en 19005.

GEOGHEGAN, Notice on Emigration from India, p. 17. Rapport labor, sous couvert du
Dpartement de lAgriculture, des Revenus, et du Commerce, gouvernement britannique. 144 pages.
Governement Printing Office.

Idem page 47

EVE Prosper et FUMA Sudel, Les Lazarets La Runion, entre histoires et histoire, page 82,
Ocan Editions, Historun, 255 pages, Octobre 2008

Trs tt les futurs engags de Madras prvinrent quils ne dsiraient pas se rendre dans les Carabes.
Il leur tait revenu des expriences malheureuses frappant leurs compatriotes dans cette partie du
monde. La confusion provenait, semble-t-il, de leur antipathie pour les Intouchables prsents, dont les
pratiques de nourritures les curaient. De Madras, en 1899, 6 217 immigrs sont partis. Mais en
1900, ils furent 21 592. A ceux-l sajoutrent ceux qui taient arrivs par leurs propres moyens.
Ctait le plus grand exode depuis Madras cette date. Malgr tout, sur la dcennie coule, 82% des
gens taient rentrs chez eux. (Annual Report on Emigration from Madras, 1900-1901, cit par H.
Tinker, page 57)
5

Ces chiffres sont issus de ltude de Juliette SMERALDA-AMON.

184

Tableau n 10 : Rpartition des secours allous aux communes

Lg. Ce tableau des secours aux fivreux permet dobserver les aides annnuelles aux communes
pour les malades dmunis. Pour lanne 1878, on saperoit de la forte mortalit dans les villes
importantes, (Saint-Denis, Saint-Benot, Saint-Pierre), endroits o taient concentrs de
nombreux travailleurs indiens.

185

Que ce soit en Guadeloupe ou dans les autres colonies le principe tait le mme. Lattitude
des autorits ntait pas identique selon quil sagissait dun convoi dintroduction dIndiens
ou dun rapatriement. Dans le premier cas, sachant le cot de lopration, chacun faisait de
son mieux pour viter les pertes , en particulier la compagnie de navigation. En cas de
dcs, elle en avait la responsabilit. En revanche, sur litinraire du retour, les bateaux ne
recevaient plus de prime pour cette mission.
Le gouverneur gnral de lInde est arriv la conclusion, que la raison principale tait soit
les mauvais traitements bord des navires, soit aprs leur arrive La Runion. Son
excellence ne rejette pas lopinion de Mr Lamouroux, lagent franais, qui soccupe des
recrutements. Celui-ci pense que le problme nexiste pas en amont. Autrement dit le systme
du recrutement nest pas en cause. Ce point de vue sur le recrutement est en parfaite
contradiction avec le rapport rdig par le dernier consul Mr Barnwell. Je peux mme ajouter
lopinion coloniale . 1
L encore il est admis que ces futurs engags ne voyageaient pas confortablement. Nous nous
en rendons bien compte, sur la base des informations apportes par cette source. Il est vrai que
les conditions des Indiens bord ne ressemblaient en rien celles imposes sur les navires
ngriers. Il y a bien manifestement un traitement diffrent qui est opr pour ces Indiens. Estce en raison du lourd labeur qui les attend ? Sagissant dune main-duvre capitale, il est
possible quon et voulu la prserver des pidmies et dautres agressions.
En matire de rapatriement, nous retrouvons un fait constant, lincertitude des sources. M.
Marimoutou stait dj confronte aux diffrences sensibles des chiffres du rapatriement
provenant du Service de lImmigration, du Conseil gnral ou dautres organismes officiels.
Fait surprenant sur une certaine priode, selon ses sources, les chiffres de rapatriement se
confondent avec ceux des mortalits. Les rapatriements correspondraient une grande
mortalit des Indiens ! .2 Certaines personnes dcdes seraient comptabilises dans la
catgorie des rapatris.
La mortalit en mer tait dsesprante pour les consuls, les autorits indiennes et franaises,
mais elles devaient se soucier dune autre charge. La mortalit sur les proprits ntait pas
1

HILL John D. Hay, Dpche du 21 janvier 1863, Despatch respecting Coolie immigration into the
island of Runion from British India rdig par le consul honoraire anglais John D. Hay Hill au Chef
du gouvernement Earl Russel, adress au Parlement le 17 avril 1863 (imp. par Harrison and sons).

MARIMOUTOU Michle, Les engags du sucre, p. 160, Ed. du Travail, 1981, Recherches
Universitaires Runionnaises, 261 pages,

186

quanecdotique. Le taux de mortalit faisait partie des difficults qui cornaient le bon
droulement de limmigration. Il faut rappeler quen 1876 dj, le gouvernement de Calcutta
constata quentre 1866 et 1874 le nombre dIndiens dans la colonie passa de 52 482 44 571.
Il alerta lIndia Office, en prcisant que si des mesures adquates ntaient pas prises, il
faudrait songer larrt de cette immigration meurtrire . Le secrtaire dEtat lInde,
Salisbury, enjoignit la France daccepter une commission denqute mixte franco-britannique.
Ce constat ne semblait pas avoir pris en compte lvolution du rapatriement pour tre plus
juste.

Selon J. Weber, la mortalit fut bel et bien le motif qui incita les Britanniques entamer leur
enqute internationale. Le gouvernement de Calcutta se demandait par quel exercice le
nombre dIndiens passait de 52 482 (1866) 44 571 (1874), estimant quaucun rapatriement
navait eu lieu. Cette assertion donna lieu plusieurs commentaires. Le nombre dIndiens
tait aussi une question de sources. De la Direction de lIntrieur, aux sources communales ou
dautres rseaux, les chiffres ntaient pas les mmes.
Les quelques chiffres rcolts ci-dessous montrent limportance du taux de mortalit chez les
immigrants au dbut de lengagisme.
1862 : 709 morts parmi les 7 993 Coolies du Bengale1, soit 88 pour 1 000.
1863 : 45 pour 1 000 et 2 pour 1 000 Malbar
1864 : 200 morts parmi les engags ou 12 pour 1 000.
1865 : 357 Calcutta, 135 Malbar dus la fivre de Bombay
1866 : 137 Calcutta, 49 Madras.
1867 : 131
1868 : 210 au total sur 19 402 engags.
1869 : 287
1870 : 210
1871 : 216
Est-ce pour tenter dy apporter une solution que la socit dAgriculture de la Runion
demanda Napolon III dagir auprs du gouvernement britannique afin quil accepte des
agents franais dans les ports de lInde2 ?

GEOGHEGAN, Notice on Emigration from India, p. 141.

CAOM - (C. 454 D. 5078) 13 immigrants sur 180 sont dcds bord de la Rose, qui se dirigeait
vers lInde au mois de juillet 1873, en raison des mauvaises conditions sanitaires bord.

187

Tableau n 11 : Dcs lors dune pidmie l'Etablissement Les Filaos de 1875 1876 1
1
2
3
4
5
6
7
8
9
10
11
12
13
14
15
16
17
18
19
20
21
22
23
24
25
26
27
28
29
30
31
32
33
34
35
36
37
38
39
40
41
42

Morel, Franois
Robigo, Thdule
Sincre, Marie Charlette
Gardin, Delphine
Charlette, Charles
Palmont, Edouard
Lagaiet, Morave
Viramin
Renoux, veuve Fortune Crcena
Souprayen, Moutien
Thomas, Pierre Joseph
Deshayes, Pierre
Xavier, Thogne
Darvand, L. Charles
Isidore, Furey
Velladon
Sinan
Gardne, L. Silvre
Lin, Furey Ducassy
Vatilingon, Silleyen
Margeot, L. Hypolitte
Charlette, Pierre
Franois
Camatchy
Marie, Franoise Eugnie
Sincre, P
Parfait, Frdric
Mardin, Arnassalon
Ournigon, Rafoula
Morel, Antoine
Marcel, Dame Margeot
Jocore, Dame Fanchin
Lonette, Marie
Thdinate, Henri
Issimiavaty
Carron, Ramin
Araye, Mard Moutou
Simianidy
Doky
Gopal
Franoise, veuve Jean Franois
Mirtau, Philidore

43
44
45
46
47
48
49
50
51
52
53
54
55
56
57
58
59
60
61
62
63
64
65
66
67
68
69
70
71
72
73
74
75
76
77
78
79
80
81
82
83
84

in Rapport Miot, separate document

188

Hoareau, Marcelin Ernest


Thleste, Emile
Charlette, Pierre
Ammibaye, Narandram
Zliore, Marie Parfait
Lsipelle, Elphse
Lauret, Turey Alexia
Sicopao, Gabrielle
Prmont, Joseph Marie
Charlette, Irma
Coumeine, Baride
Sinama
Maricano
Pierre, Sincre
Vernet, Chry
Racine, Pierre Nol
Sincre, Auguste
Barbe, Marie Franoise
Chcher, Marie
Parfait, Charles
Siangue, Roxhande
Canagasabe
Marie, Joseph Panop
Callam
More, Hypolite
Xavier (ne Margeot)
Antiphan, Pierre Odule
Margeot, Louis Hypolite, pre
Ccher, Marie Cleste
Lin (Dame Sr. Gilby, ne Sincre)
Panope, Joseph Marcely
Maria, Ramana
Julienne, Marie Louise Lucie
Sicopar, Gabrielle
Rsus, Olien
Luger, Paul
Sincre, Henri Abelard
Mard
Rangassamy
Basque Pierre
Boudeur, Marie Florina
Abner, Christophe

B. Qui sont les rapatris ?


1) Les premiers rapatriements
Evoquer la question du rapatriement permet aussi de comprendre les raisons qui ont incit les
anciens engags vouloir rester dans la colonie. Cette entreprise ne stait pas toujours
droule sous les meilleurs auspices et lanalyse dun ou deux convois ne rendra pas
totalement compte de sa ralit.
Trois de ces convois concernrent directement des anciens engags qui avaient servi La
Runion. Il a t admis que le non-respect des rgles bord des navires ntait pas
directement imputable aux autorits, ni aux propritaires, mais surtout aux capitaines.
Certains dentre eux faisaient souvent peu de cas des conditions offertes aux anciens engags
de retour dans leur pays.
Dans les premiers temps de lengagisme, il ny eut pas de rel problme de rapatriement. Les
parties en prsence semblaient respecter leurs contrats. Doffice taient rapatris les individus
qui ne correspondaient pas aux profils requis ou qui taient considrs comme dangereux
pour la socit. Certains ont soutenu que le rapatriement servait exclusivement aux personnes
qualifies de non-valeur (mutils, condamns, etc.).
Les obstacles que rencontraient ceux qui dsirent changer de statut et sinstaller leur
compte montrent bien cette volont dattacher les Indiens la terre. Des Indiens dociles, car
ceux qui troublent lordre public sont rexpdis en Inde avec interdiction de retour .
Les statistiques rvlent la permanence des dparts. Mais bon nombre de convois se
composent de vieillards et dinfirmes. Mais tous les dparts ont-ils effectivement eu lieu1 ?

MARIMOUTOU Michle, Les engags du sucre, p. 164, Ed. du Travail, 1981, Recherches
Universitaires Runionnaises, 261 pages,

189

Tableau n 12 : Rapatriements dIndiens (1829-1883)1


1829 :
7
1830 : 186
1831 : 356
1849 : 160
1850 : 163
1851 : 130
1852 : 135
1853 : 475
1854 : 1 410
1855 : 2 009
1856 : 1 120
1857 : 1 114
1858 : 918

1858 : 918
1859 : 1 148
1860 : 875
1861 : 639
1862 : 858
1863 : 759
1864 : 618
1865 : 246
1866 : 1 357
1867 : 799
1868 : 450
1869 : 502
1871 : 424

1872 : 507
1873 : 582
1874 : 389
1875 : 367
1876 : 184
1877 : 229
1878 : 1 639
1879 : 1 708
1880 : 1 531
1881 : 1 321
1882 : 772
1883 : 169

Avant 1829, nous navons pas trouv de chiffres disponibles sur les rapatriements. Ce tableau
inclut tous les convois de rapatriements, quils soient dorigine individuelle ou collective. Il
arrive que des passagers qui ont acquis une somme dargent importante paient leur retour en
Inde linstar des permissionnaires ou des passagers libres. La plupart du temps, ce sont les
propritaires ou les collectivits qui assumaient le voyage retour des engags. Ainsi quil est
signifi plus loin, il ntait pas rare que les autorits se substituent aux propritaires indlicats,
pour viter le grossissement des dpts de Saint-Denis. Lorsquun Indien tait considr de
trop dans la socit locale, il tait envoy au dpt communal. Dans cet endroit considr par
de nombreux spcialistes comme un mouroir, plusieurs dizaines dIndiens laissrent la vie,
abandonns de tous. Rares taient ceux qui repartaient sur un navire vers lInde car, dans la
pratique, il fallait attendre quune centaine dengags soient rassembls. Cette situation fit le
bonheur des armateurs qui en profitaient pour augmenter leurs tarifs de rapatriement. En
octobre 1877, ils rclamaient 250 francs par tte dIndiens, contre seulement 75 francs dans
lle sur.

Lors des premiers contrats effectus, les travailleurs ne semblrent pas rencontrer de refus
pour leur rapatriement. Les engagistes se montrrent extrmement prudents quant au respect
des premiers contrats. LIndien, en quittant son pays, savait que son retour tait pris en
charge. Selon les chiffres de Jacques Weber, le systme fonctionna trs bien dans les
1

Pour obtenir ce tableau, nous avons utilis les chiffres de J. Weber, F. Lacpatia, S.Fuma et P. Eve.

190

premires annes de lengagisme. Jusqu 2009 Indiens furent rapatris en 1855 destination
de Pondichry et Karikal. Entre 1849 et 1891, La Runion fut la colonie la plus rigoureuse
dans le domaine des rapatriements, compare la Martinique et la Guadeloupe. Environ
25509 Indiens avaient t introduits en Martinique entre 1853 et 1884. Au total 11951 furent
rapatris. Si les chiffres sont connus pour La Runion, il faut encore aujourdhui procder par
dduction, tant les sources sont diverses et ne se recoupent pas forcment.

A la Martinique, comme La Runion, le nombre des rapatriements diminuait. Dans


cette dernire, il passe de 805 en moyenne chaque anne entre 1849 et 1860 746 par an entre
1861 et 1866 et 372 pendant la crise, entre 1867 et 1872. Pourtant le nombre de coolies
accueillis entre 1861 et 1866 et ayant droit au rapatriement partir de 1867 a t
particulirement lev. Il est vident que les planteurs endetts et ladministration nont pas
permis ou facilit le retour de tous ceux qui le dsiraient 1.

Aprs 1860 et louverture officielle de limmigration indienne dans divers ports de lInde, les
conditions de vie des Indiens sur les convois de rapatriement devinrent plus compliques2. Le
taux de mortalit sur les navires sleva 30 et 100 pour 1 000. A La Runion, les planteurs
1

WEBER Jacques, Les Etablissements franais en Inde au XIX sicle (1816-1914), p. 1124, Thse
pour le doctorat dEtat dHistoire, prpare sous la direction du Prof. J-L Mige, soutenue en mars
1987, 5 tomes
2

Nous savons qu lpoque, les accidents en mer survenaient frquemment, tels les naufrages
auxquels il faut ajouter les incendies. Ce fut le cas du Shah Jehan qui transportait les engags de
Calcutta vers Port-Louis. Au mois de juin 1859, 400 migrants prirent bord de ce navire cause
dun incendie. Il sagit du plus grand dsastre concernant lle Maurice pendant le coolie trade. Le 27
juin 1859, le violent incendie se dclara bord, alors que le navire se trouvait 12 Sud et 75 Est. Le
capitaine Bentham prit linitiative pour les arrives dair afin dviter que le feu ne se propage et a
commenc pomper une voie deau, qui stait produite dans le quartier des coolies, mais il tait dj
trop tard. A bord se trouvaient 485 mes, dont lquipage compos de 75 personnes, ainsi que des
familles dimmigrs. Plus tard, le capitaine confia quil avait bien vu environ 200 250 coolies
montant bord des rafiots servant de canots de secours, pour la dernire fois. 30 Indiens furent
ttaniss la vue des flammes, ils prirent sur place. Aprs cinq jours de drive en mer, les canots de
fortune furent aperus par le navire franais Vasco de Gamma, qui rapatria les rescaps La Runion.
Plus tard, des questions se posrent sur le fait que le Vasco de Gamma aurait d se mettre la
recherche dautres ventuels canots de survie. A noter quun seul coolie fut rescap sur les 400
passagers. Il est dailleurs assez tonnant de constater que cet vnement malheureux fut peu
mentionn, notre connaissance, dans les tudes qui ont t menes sur le coolie trade lle
Maurice, puisque B. Lubbock, lui-mme, parle du plus grande dsastre concernant lle Maurice
pendant cette priode.
LUBBOCK Basil, Coolie Ships and oil sailers, Brown son & Ferguson, Nautical Publishers, Glasgow,
180 pages, Redition 1981

191

usrent de toutes les astuces pour tenter de retenir les meilleurs travailleurs. Aux Antilles, ils
sappuyrent sur ceux qui avaient le plus de courage, mais aussi ceux qui staient rellement
familiariss au pays, travers la langue crole et les pratiques locales. Autre lment qui
apparat dans le cas martiniquais, quon ne relve pas exactement de la mme manire La
Runion : les autorits, persuades que les Indiens transporteraient avec eux des sommes
dargent importantes vers lInde, diffrrent leur voyage dans le but dappauvrir leur pargne.
La crainte pour lconomie du pays hantait leurs esprits. De mme, on peut supposer que les
Indiens se mfiaient des institutions bancaires. Cette version des faits nest pas confirme. Si
les autorits travaillaient pour la prosprit de lconomie des les, elles ntaient pas des
adeptes forcenes du rapatriement, qui partout tait considr comme une charge
supplmentaire pour les caisses de la colonie. Aussi, lorsque des possibilits den tre
exonrs se prsentaient, les propritaires et les autorits ne sen trouvaient que mieux.
Certains engagistes firent miroiter une installation dfinitive dans la colonie leurs
travailleurs, dautres tentrent rellement daider les anciens engags rester en leur
fournissant un lopin de terre ou des travaux domestiques.

Le bnfice du rapatriement sadressait essentiellement aux Indiens qui taient venus dans les
les par lEtat. Par ailleurs, les Indiens qui dsiraient rentrer par leurs propres frais devaient
dabord laisser passer en premier les contingents grs par lEtat. Pour rappel, la convention,
reprenant successivement les deux premiers paragraphes de lart. 8, dcidait en son article 9
que la dure dun engagement est au maximum de cinq annes, et lexpiration de cet
engagement limmigrant a droit son rapatriement gratuit () Art.10, limmigrant ne pourra
tre tenu de travailler plus de 6 jours sur 7 et plus de 9 heures par jour .

Les propos ci-dessous de Sicre de Fontbrune sont une preuve des accords liant les
propritaires de La Runion aux engags. Ce sont sur ces mmes arguments que sappuyrent
les propritaires, lorsque se posa la question du service national pour les fils dhindous. Ces
propos sont sans quivoque : les immigrants Indiens, qui ont t introduits par
lAdministration dans la Colonie, naient t, par le fait, admis rsider. Ils jouissent donc de
tous les droits civils. Une fois libres de leur premier engagement, ils sont compltement dans
le droit commun et sils sadressaient nos tribunaux pour revendiquer leur pleine et entire
libert de contracter, peut-tre reconnatrait-on que le trait international de 1861 lui-mme ne
pouvait abroger, pour ces immigrants, les articles de nos lois franaises qui dterminent les
droits dont jouissent les trangers sur notre territoire. () Nous reconnaissons que les

192

propritaires ont le plus grand avantage voir les prescriptions de la Convention tendue aux
rengagements, puisquen ne discutant pas son autorit, en nous soumettant toutes ses
prescriptions, nous profitons des facilits que ce rgime dexception nous donne pour
maintenir la discipline dans nos ateliers et obliger nos travailleurs lexcution de leurs
contrats 1.
Selon Annual reports, au mois daot 1888, 1008 Indiens en fin de contrat furent rapatris
dans leur pays. Au mois doctobre de la mme anne 1888, 200 coolies se prparaient
rentrer au pays, mais ils en furent empchs. La raison officielle invoque tait que le climat
ntait pas propice un dpart de navire. Au 31 dcembre 1888, 480 coolies se trouvaient en
attente de rapatriement. Lorsque le bateau fut enfin prt appareiller, seuls 396 anciens
engags embarqurent, les autres ayant, entre temps, renouvel leur engagement2. Il est
noter que 51 dentre eux avaient prfr payer eux-mmes leur voyage pour lle Maurice, au
lieu de moisir dans les dpts runionnais. En octobre, le consul St-John ne crut pas un
seul mot du motif cyclonique avanc par le gouverneur3. Il croyait surtout deviner que le
bateau navait pas quitt le port de la Pointe des Galets, parce que le harbour [port] navait
pas t construit, ce qui reprsentait un grand danger, autant pour lembarquement que pour le
dbarquement. Celui qui avait t construit prcdemment par un promoteur priv stait
effondr4.

SICRE DE FONTBRUNE - Bulletin de la Chambre dAgriculture Session ordinaire 1877


Mmoire- page 63
2

En 1866, lorsque le Nathalie, arriva Calcutta, les autorits constatrent quil ny avait pas
dassistance mdicale bord. Le Nathalie avait d se sparer de plusieurs passagers dcds en mer.

Lestimation du temps des voyages retour :


De La Runion Calcutta :
Avril octobre inclus : 10 semaines
Novembre mars : 8 semaines

De La Runion Madras :
Avril octobre : 7 semaines
Novembre mars : 5 semaines
Avril Septembre : 5 semaines
Octobre mars : 6 semaines (cit in rapport Geoghegan, page 16)
4

Au cours de cette mme anne, au mois de juillet, le gouvernement indien exprima son intention de
reprendre les discussions afin de relancer ventuellement limmigration. Il exigea par le biais de ses
reprsentants indo-britanniques que plusieurs rgles soient respectes, notamment celle portant sur la
personnalit du Protecteur des immigrants. Le souci dimpartialit ncessitait la nomination dune

193

La France avait adhr lAct of Colonial Emigration1. Celui-ci stipulait que le contrat devait
durer 5 ans. Sil est une rgion qui se distingua en 1872, cest le Natal en Afrique du Sud. Le
Protecteur des immigrants tait un ancien officier et les anciens engags se livraient du petit
commerce avec leurs compatriotes. En comparaison la situation consensuelle du Natal, la
Guyane et la Guadeloupe brillaient par un dsaccord sur le respect des engagements. Ainsi la
promesse dun retour gratuit pour les coolies aprs leur contrat ne fut pas tenue. Dans les
rapports, on a not quaprs la priode quinquennale dengagement, personne ne revint de la
Guyane.

Dception, usure et fin de contrat sont les trois motifs qui revenaient souvent chez les
candidats au retour. Nayant pas ncessairement russi faire fortune, ou tout du moins
amasser un pcule comme ils lespraient, ces engags ne tenaient pas perptuer leur
contrat. Dans ces cas, il arrivait quils ne soient plus en aussi bonne forme qu leur dbut, un
retour au pays natal tait synonyme pour eux dune fin de vie. Dautres enfin rclamaient le
retour pour la seule raison de sant. Certains succomberont au cours du voyage. Un certain
nombre dIndiens sont galement rests dans la colonie par dfaut, cest--dire, quaprs des
annes attendre une place bord dun navire, ils se sont lasss et dus dattendre, ils se
sont fait une raison pour rester dans lle.

2) Essai de quantification : le pourcentage des rapatris


Pour connatre prcisment combien dIndiens rentrrent chez eux, il eut fallu matriser
rellement le nombre exact de personnes dbarques dans la colonie et dans un deuxime
temps, le nombre de naissances et de dcs, ainsi que les ventuels dparts vers dautres
destinations.
Parmi les lments qui empchent parfois une lecture limpide de limmigration indienne,
figure le rapatriement. Sur ce point, les chiffres varient dune source lautre. A la simple
question de savoir si les Indiens sont repartis en grand nombre, souvre un vaste dbat aux
issues incertaines. Une vidence simpose : entre 1828 et 1865, le rapatriement en masse

personnalit franaise extrieure qui, sur la recommandation de lInde, navait point de relations
familiales dans la colonie et travaillerait dautant plus en harmonie avec le consul.
1

GUJADHUR SARUP Leela, Annual Reports from the ports of Calcutta to british and foreign
colonies, Vol. 4, Aldrich International, Kolkatta, 2008

194

fut une ralit. Michle Marimoutou rappelle dailleurs quau dbut, ils ne pouvaient gure
compter sur un permis de sjour pour rester dans lle1. Elle estime quen moyenne, il fallait
attendre une vingtaine dannes avant dobtenir le bnfice dun permis de sjour dfinitif. Il
est difficile de gnraliser dans ce domaine, tant les sources varient. Ainsi lune delles
indique que le taux de rapatriement aurait t de 25%, une autre dvoile quenviron 45 000
Indiens seraient rentrs dans leur pays ! Ce qui reprsenterait environ 50% si tel tait le cas.
La difficult majeure est dobtenir un chiffre rond sur le nombre total dIndiens introduits
dans la colonie. Ce premier cueil perturbe le calcul du nombre de rapatris. Nous ne
pouvons pas nous prononcer dfinitivement sur le nombre exact dengags retourns en Inde.
Nous pouvons tout au plus estimer que le rapatriement concerna entre 10 25% des
travailleurs engags.
Nous sommes loigns de lhypothse de W. Bertile qui a crit quentre 1829 et 1924, lle
compte 118 000 Indiens, 30 000 se sont installs dfinitivement, reprsentant au dbut du
sicle 17% de la population insulaire 2. Une telle affirmation ne semble pas correspondre la
ralit, car cela signifierait quenviron 75% des engags sont rentrs chez eux la suite de
leurs contrats. Or chacun convient que la rgle a t plutt linstallation dans lle que le
retour en Inde.

Aprs 1865, la crise du monde sucrier et les difficults financires des planteurs provoqurent
des ractions successives. Les agriculteurs-propritaires confronts durement la crise se
montrrent sourds aux exigences des travailleurs indiens. Ils eurent mme tendance durcir
les conditions de travail. De leur ct, les engags contraints multiplirent les plaintes. Cellesci furent achemines aux autorits indo-britanniques par le consul. Les responsables indobritanniques rgulrent ensuite la main-duvre en partance pour La Runion. Conscients de
la rticence des Britanniques, les propritaires locaux agirent de diffrentes manires.
Certains se montrrent des plus gnreux en multipliant les offres allchantes envers les
engags en fin de contrat, afin que ceux-ci ne rclament pas le rapatriement. Plusieurs
utilisrent la ruse pour retenir les engags. Ils jourent sur la navet de certains en leur
promettant des femmes ou encore en alourdissant leurs dettes, quils convertissaient ensuite
en journes de travail. Nous avons ici lune des cls de lpais brouillard autour du
1

MARIMOUTOU Michle, Op. cit

BERTILE Wilfrid, La Runion, Dpartement franais doutre-mer, Rgion europenne ultrapriphrique , page 121, T. 1, Ocan ditions, 533 pages, 2006

195

rapatriement.
Lautre aspect de ce dbat relevait de sa publicit. Une campagne organise autour des
conditions extrmes sur le voyage retour tait de nature dissuader les personnes en fin de
contrat de rentrer chez elles. Elles devaient tout faire pour demeurer dans la colonie pour
viter le retour en Inde au pril de leur vie.

Tableau n 13 : Relev des immigrants rapatris tant aux frais de la colonie que des
particuliers entre le 1er janvier 1871 et le 31 Mai 1877 - Source : Rapport Miot

196

Passages pays par les Particuliers

Dsignation des convois

Enfants

Dates
des dparts

noms des navires

Hommes Femmes Garons Filles

Total
par
navire

Passages pays par le Trsor Local


Enfants

Total par
annes

Total
par

Hommes Femmes Garons Filles

navire

Total par
annes

Catgories des Indiens


rapatris aux frais du Trsor

Total

Total

gnral de

gnral

Indigents

chq convoi

par
anne

et
infirmes

Condamns
Vagabonds

librs,
expulss

4 ex engags
1871 06.02 Etienne et Laurence

88

20

14

14

136

1871 01.04 Ozanam

18
16
44
23
35
39
84
26
67
5
36
56
58
29
21
47
52
4
20
39

5
12
9
5
8
7
26
8
20
2
6
25
21
8
8
25
15
3
6
7

4
4
6
8
6
7
13
11
22
3
12
20
8
3
16
15
1
5

4
1
3
3
6
7
13
3
17
2
25
19
2
1
12
4
2

31
33
62
39
55
60
136
48
126
7
47
118
118
47
33
100
86
7
27
53

20.05
28.06
14.08
07.09
1872 03.01
23.05
12.08
17.10
04.12
1873 08.03
17.06
30.08
20.10
1874 04.05
16.05
02.08
13.08
28.10
19.12

Marie et Louise
Etienne et Laurence
Emile
Ozanam
Nizam
Ozanam
Malabar
Ozanam
Eudexie
Nouveau Mexique
Rose
Etienne et Laurence
Ozanam
Edouard
Ozanam
Saint Augustin
Prcurseur
St Vincent de Paul
Nouveau Mexique

356

377

330

306

24

24

20
21
12
35
40
30
57
66
61
44
22
17
15
14

2
3
1
1
11
8
2
-

5
1
2
1
2

1
3
-

23
21
23
36
40
31
68
75
63
46
22
18
15
16

68

130

252

71

160

20

de
l'atelier
colonial

85
76
83
172
88
157
115
193
181
93
55
118
101
69

23
17
23
33
40
29
68
75
62
46
22
18
13
4

10

4
3
2
1
2
2

68

507

582

377

dont 2 enfants

1875 03.02 Npaul


20.02
25.05
02.07
13.09
07.12
1876 20.04
13.05
12.06
26.06
10.08
04.11
30.11
1877 02.04

Pauline
Arabie
Marguerite
Nouveau Mexique
Berryer
Marie Laure
Arabie
Antoinette
Berryer
Nouveau Mexique
Souverain
Pacifique

4
5
64
47
56
3
7
1
9
50
20
4
81

2
16
12
25
1
5
9
10
25

5
1
18
3
5
2
11

2
3
15
3
6
2
4

4
9
88
60
114
4
18
1
9
70
34
4
121

275

140

121

26
3
25
30
9
28
97

4
2
4
9

2
1

1
1

30
3
25
32
9
35
108

90

44

108

118
85
146
27
105
229

365

184

229

30
19
25
27
95

3
6
7
9
8
11

TOTAUX
Commissariat d'Immigration

1158

351

223

173

1905

1905

696

47

198

14

763

763

2456

2312
(sign)

689

12
CH. GESLIN

58

Entre le 1er janvier 1861 et le 30 juin 1877, 45 798 engags seraient retourns aux Indes. Et en
1877, il y avait 46 246 Indiens dans la Colonie1. Si lon considre que 25 000 Indiens
(environ) sont dcds2, environ 25 000 seraient rests dans lle. Lestimation du
rapatriement doit inclure deux indicateurs importants. Les rapatriements qui se sont drouls
du fait des particuliers (propritaires ou anciens engags) et les retours consentis par la
colonie. Pour ce dernier aspect, aprs 1877, les autorits coloniales affirmaient quelles se
mobilisaient chaque fois que des individus manifestaient le dsir dun retour au pays. Selon
elles, les expriences malheureuses du pass taient effaces et les Indiens, sils le voulaient condition dune certaine dose de patience - pouvaient rentrer dans leur pays
dorigine. Malgr ces belles paroles, la colonie ne sillustra gure lors des oprations de
rapatriement. Ainsi un relev des rapatris entre 1871 et 1877 montre3 que le nombre
dIndiens rapatris aux frais des particuliers fut bien suprieur celui des anciens engags pris
en charge par les autorits coloniales. La colonie ne donnait pas lexemple malgr ses
dclarations.
En aucun cas nous navons refus un Indien un rapatriement gratuit, mme la fin
dun dixime engagement, mme, aprs 25 ans de sjour, que lIndien fut venu dans la
colonie, antrieurement ou postrieurement la convention de 1861, nous avons cd, sans
discussion lorsque ladministration franaise, esprant apaiser les rclamations du
gouvernement anglais .4
M. Goldsmid dit un brin amus que malheureusement, son exprience personnelle sur le
terrain, tait loppos de lassertion de la Chambre dagriculture.

Nous nous sommes appuy notamment sur la base fournie par J. Weber pour mettre une
hypothse. Il crit que 25 044 Indiens sont rentrs Pondichry et Karikal la fin de leurs

Rapport MIOT, page 141

FUMA Sudel, Histoire dun peuple, op.cit. page 45

CAOM - GOLDSMID F., MIOT E., in supplementary part, Questions of Indian Government and
answers, Rapport de la Commission internationale - Relev numrique des Indiens rapatris entre 01
janvier 1871 31 mai1877 (1905 Indiens rapatris par des particuliers contre 763 par le Trsor local).
P.42

Bulletin de la Chambre dAgriculture Session ordinaire 1877 - Mmoire Sicre de Fontbrune, page
63 Cit galement dans le rapport Godlsmid et Miot, page 214 (Appendice O)

contrats. Il entend donc que les quelques centaines dIndiens qui venaient des autres rgions
du sud (Kerala, pays Malabar, Andra Pradesh, Telougou ou Bombay) taient inclus dans ces
convois du sud. Pour complter, il faudrait lenrichir des Calcutta, car tous nont pas pris part
au voyage vers Pondichry ou Karikal. Il est cependant acquis que certains passagers du
Bengale se retrouvrent abandonns dans un port du sud, sans quils aient les moyens de
retourner dans leur rgion dorigine, plusieurs milliers de kilomtres. Suivant ce
raisonnement, il ne faudrait pas hsiter accorder environ 5 000 passagers supplmentaires au
chiffre de dpart des rapatris. Reste les passagers libres, ceux qui ont mis contribution leurs
propres ressources, pour rentrer en Inde. En rgle gnrale, ce sont les permissionnaires ou les
commerants qui prenaient cette voie, mais quelques centaines dengags, las dattendre une
place sur un convoi virtuel et incertain, optrent pour un retour plus sr, en payant de leurs
propres deniers, ce qui rduisit leurs conomies. Dans ce cas, nous utiliserons une ligne basse,
en estimant que ces travailleurs taient de lordre de 2 000 environ. Dans ce quantum, nous
avons pris soin dannexer les anciens engags qui sont devenus, au fil des annes, des
permissionnaires et qui navaient plus le statut dengag au moment du voyage.
Fidle sa question de dpart sur les comptoirs, J. Weber sappuie essentiellement sur deux
ports du sud, pour aboutir au chiffre de 25 044 mes rentres en Inde. Le paramtre
priode est fort utile pour comprendre ces donnes.
Si lon part du postulat de Scherer, portant sur la faiblesse finalement du nombre dIndiens
qui sont rellement rests dans lle aprs limmigration, 45 000 au total, dont la moiti serait
reste. En prenant en compte aussi un taux de mortalit important, en dfinitive, il serait peu
pertinent de poser directement les raisons du souci de rester dans la colonie, mais dtudier
davantage lvolution des conditions qui permirent aux Indiens qui le souhaitaient de
sinstaller La Runion. Lestimation de 50 000 Indiens qui sont retourns en Inde, semble
peu probable sil lon considre lensemble des Indiens qui ont t introduits dans la colonie.

Les rapatriements vers Calcutta taient plus actifs autour des annes 1850-1860, puisque
globalement les planteurs exprimrent peu de satisfaction vis--vis des travailleurs venus des
rgions du nord de lInde. Selon le dcompte de J. Weber, les engags de La Runion rentrs
chez eux reprsentaient plus des de lensemble des rapatris sur la priode 1849-1891. Sur
une anne, il arriva que les travailleurs rentrent en masse en Inde, jusqu 2 009 individus en
1855 ou encore 1 708 en 1879. Pour ces annes, il est penser que la colonie possda
suffisamment de moyens pour assurer le rapatriement des anciens travailleurs. En 1855, les
200

autorits confrontes des rsultats conomiques probants, voulurent donner un signal positif
aux autorits britanniques avec lesquelles, elles commenaient apprhender le projet de
convention pour lintroduction des milliers de coolies. En comparaison avec la Guadeloupe et
la Martinique, La Runion fut la plus constante en matire de retour au pays, dans le mme
temps, elle reut plus dengags.

Jusquen 1877, la moyenne des rapatris dpassa celle des entres dans la colonie. A lorigine
les engags devaient effectuer 1 5 ans dans lle puis retourner chez eux. Force est de
constater que ce ne fut pas toujours le cas. Sudel Fuma est davis quaprs 1877, la reprise des
rapatriements fut suscite par lappt du gain de la part des engagistes, qui virent l loccasion
de bnficier dune taxe au rapatriement. Dun autre ct, les propritaires y voyaient la
possibilit de renvoyer moindre cot les personnes indigentes encore leur compte.
Lorsque lengagement ne lui convenait pas, lIndien pouvait se retirer. Il pouvait alors avoir
recours la rupture du contrat, la dsertion, le suicide ou le rapatriement. Toutes ces voies
ntaient plus aussi accessibles. A commencer par le rapatriement, si lon ntait pas g,
infirme ou malade, on avait peu de chance, une certaine poque, dtre rapatri. On ignore
la provenance de presque tous les Indiens qui sont Bourbon1 . Dans ce cas, il tait
impensable de penser son retour dans son pays dorigine.

3) Etude qualitative : des indigents, de rares exceptions prs, des


personnes ges
Ltude de quelques convois montre un aspect de lvolution des rapatriements.
En 1875, lArabie embarquait 188 personnes de tout sexe vers lInde. Un tiers dentre elles
taient des indigents, parmi eux 8 taient foncirement dus de leurs aventures locales.
En 1876, sur les 151 passagers du Berryer, beaucoup taient vieux et indigents, 3 taient
aveugles, 1 relevait de la psychiatrie. Plus dun tiers taient indigents et il y avait aussi des
prisonniers2.

C.A.O.M, Rapport confidentiel du Commandant Miot, Carton 277, Dossier 3 194

CAOM - Correspondance du Consul Perry au Comte de Derby, 14.09.1875, acte n 60

201

Lanne suivante, sur les 229 Indiens du Pacifique, 78 ont bnfici dun passage pay par
lemployeur, 28 taient gs et dpravs, 1 relevait de la psychiatrie, 4 uss, infirmes pour les
autres. A noter que 34 femmes et 89 hommes ont vu leur voyage retour pay par lEtat. Le
convoi comptait aussi 17 enfants et 11 prisonniers. Lun deux tait paralys et un autre, un
ex-meurtrier. Il est penser que cette situation ntait pas isole et que ce fut le lot de nombre
de convois. J.F. Goldsmid, aprs discussion avec le consul Delamare, eut la conviction que
lun des moyens de mettre fin cette dsastreuse situation et t de possder un rel tat des
engags anciens, qui eussent t dans la ncessit de retourner dans leur pays, den faire un
dcompte honnte sur chaque proprit et daccorder aux plus ncessiteux le voyage gratuit
dans les meilleures conditions, pour quils bnficiassent dun accompagnement jusquau port
darrive. Cette mesure de bon sens prconise par lmissaire britannique avait un double
objectif : viter aux responsables locaux de condamner des hommes considrs comme
vagabonds dans leurs villes, surtout de prparer les conditions dune nouvelle discussion
srieuse de limmigration indienne. Malheureusement, ces obstacles au rapatriement ne
connurent pas de profonds bouleversements.
J.F. Dupon a reconnu que les engagistes faisaient entrave aux dmarches de rapatriement
des engags puisque le courant navait de cesse de se tarir. Lune des pratiques notoires tait
lendettement par le systme des avances la boutique () Tout tait convertible en journe
de travail (dettes, condamnations).

Le fait de renvoyer dans leur pays, des indigents et des personnes en fin de vie, plutt que des
nantis, na pas jou en faveur dune reprise de limmigration indienne. Linstallation des
engags sur le sol de La Runion, a donc t la somme de plusieurs facteurs.
Lorsquils taient en errance ou quils rencontraient des difficults pour sengager, les engags
risquaient de tomber sous le coup de la loi sur le vagabondage. Parfois, les plus faibles
bnficiaient dun soutien. De nombreux exemples montrent que des ex-engags dmunis furent
pris en charge par les autorits locales1. Dans ce cas, des certificats dindigence taient dlivrs.

ADR X170 - Srie X, aide bienfaisance. Le 17 novembre 1859 le maire de St Denis, ordonna le
placement de Vardemoutou, sans engagement lhpital civil reconnu en tat dindigence. Idem pour le
dnomm Charlot, 79 ans plac lhospice de la Providence le 11 mai 1858. Quant la dnomme
Latchimy, retrouve errant dans les rues (en tat de dmence). Lindigente prise en charge, ex-engage
chez Perrichon, avait brle son linge. On notera qu lhpital civil de St Denis, au 31 janvier 1859, il y a
une vingtaine dIndiens interns pour des motifs divers dont lalination.

202

Tableau 14 : Etats comparatifs entre la dure de service et les pargnes des immigrants
Indiens La Runion

203

En 1888, un passager du Condor (tableau ci-dessus) affirma quil tait venu dans lle en
1845, cest--dire trois ans avant labolition de lesclavage. 45 personnes dclarrent possder
quelques roupies. Les femmes auraient possd plus que les hommes.

4) La courbe des rapatriements nvolue gure


Nous avons dj laiss entendre que les conditions dans lesquelles les engags taient
rapatris taient de nature, indirectement, favoriser leur implantation dans lle, que la
politique de rapatriement souvent dplorable fut volontaire ou les consquences dun manque
de srieux des services. Les rsultats ntaient gure lhonneur de la colonie. F.J. Goldmid
remarqua dailleurs lintention des propritaires de La Runion, que des engags uss,
dsargents, de retour dans leur pays ntaient pas les meilleurs ambassadeurs de lengagisme.

En suivant les propos de J. Weber, il ny aurait rien redire sur le comportement des agents
franais sur lapplication moue des rgles sur le rapatriement, puisquen dfinitive les engags
avaient vocation rester sur place. On avait conscience Pondichry, Paris et dans les
colonies daccueil que lmigration ne serait jamais quun fait ventuel et passager, et quil
faudrait arriver crer dans nos colonies la famille indienne faisant souche et des travailleurs
libres qui ns dans le pays, nauraient point, comme leurs parents, la pense du retour . Cest
pour cela quil y avait un srieux intrt ce que chaque convoi contienne une certaine
proportion de femmes1. En 1875, lquilibre ny tait pas, car pour 33 344 hommes, il y avait
seulement 5 887 femmes.
Il suffisait de mettre en parallle la faible volont des autorits favoriser les convois de
rapatriement. Entre 1849 et 1866, la question du rapatriement ne se posa pas : 14 134
immigrants rentraient au pays, soit une moyenne de 1 375 par an. Mais en 1861, seuls 5
convois de rapatriement taient enregistrs. Il y avait-il lide dune colonisation dans lle, ou
le souci de crer une caste de service pour la socit runionnaise naissante ?
Il est mentionner nouveau quaprs le passage de Goldsmid et Miot, les choses devaient
sensiblement changer.
Les immigrants ne sont pas rapatris aussi souvent quils le dsireraient et nous aussi ; ceci
tient labus quon a fait des engagements anticips. Depuis le 6 aot 1877, ces abus ont pris
un terme, et dornavant les dparts des navires pour lInde seront publis dans les deux
langues, franaise et tamoul, dans chaque district et dans chaque syndicat. Par suite de ce qui
1

WEBER J. , p.1123

204

prcde, on conoit alors que les Indiens soient rests plusieurs mois attendre au dpt
communal linstant de leur rapatriement. Ladministration de la colonie, borne, et resserre
dans ses dpenses, hsite prter un btiment pour dix ou 40 Indiens 1.
Tableau n 15 : Etats comparatifs entre la dure de service et les pargnes des immigrants
indiens de La Runion et de la Guyane2

Rapport MIOT, page 139

Enclosures (document p. 5) Flicit - Comparaison des conomies entre les passagers de La


Runion et ceux de la Guyane. 2 mars 1888 N 229, 230

205

Le tableau ci-dessus (n12) exprime le nombre dannes passes par les Indiens dans la
colonie (de 1847 1882) et le nombre de ceux qui y ont amass un pcule. Ainsi au 2 mars
1888, un homme arriv en 1947, avait donc pass 41 ans de sa vie dans la colonie. En
revanche, il ne possdait officiellement rien alors quil se rendait en Inde. Il fallut attendre
lanne 1879, pour que 6 dentre eux affirmassent possder des conomies, cest--dire 1 360
roupies.
En 1854, deux femmes et douze hommes revinrent de la colonie. Un seul avait une pargne.
A partir de 1873, les migrants russirent amasser quelques 1 066 roupies. Ctait la somme
totale pour 10 Indiens.
Pour La Guyane, les choses furent un peu diffrente. A partir de 1856, en effet, 1 homme
affirma disposer dpargne. La situation devait changer. 4 ans aprs, les engags au retour
dtenaient dj plus de 200 roupies. 1874 peut tre considre comme lanne record pour
eux puisquils transportrent quelques 16 000 roupies. Une anne exceptionnelle, lanne
suivante, lpargne retombait 400 roupies environ mais avec moins dengags au retour.
Enfin, les deux dernires annes comptabilises, 1876 et 1877, les engags emportrent en
Inde quelques 4 500 roupies. Les engags de ce dernier territoire de la France rentraient chez
eux avec plus dassurance financire que leurs compatriotes qui avaient sjourn La
Runion.

Entre 1871 et 1876, il y avait une population indienne denviron 45 000 personnes La
Runion, dont peu prs 9 % sont retourns en Inde. Le consul St-John remarqua que la
caisse dimmigration navait pas cess de baisser 63 000 francs pour 1888, alors quil fallait
90 000 francs afin que les oprations de rapatriement soient efficaces.

206

C. Les conditions du retour


1) Les traverses
Le temprament de lIndien1 est dcrit par le docteur Jobard, qui a suivi un convoi
dimmigrants. Les immigrants indiens se caractrisaient ainsi : chairs molles, muscles
grles, forces digestives languissantes, nutrition et assimilation imparfaite () Lors de ce
voyage, parmi les pathologies releves, il a not que les nomms Maidou, Vimbi,
Ramassamy, Babou Saib, Maleana furent malades entre autres des oreillons.
Le docteur Huillet qui a sjourn Pondichry, sexprima ainsi dans les archives de la
mdecine navale de 1868 : les oreillons, mal de mouton, se complique rarement du
gonflement des testicules. Les natifs donnent cette maladie, le nom de ponnoucou-winguiy,
qui signifie dsir ardent de lor. Pour satisfaire cette singulire tiologie, font-ils appliquer
au malade, comme traitement, un collier contenant des pices dor 2.
Pour un Etat qui traiterait ses sujets comme des chacals, il est fort tonnant de constater
alors avec quelle dlicatesse il prconise quelques procdures spcifiques. Le btel3, encore
en vigueur en Inde et dans certaines rgions, tait distribu sur les navires. A moins quon eut
dsir les droguer, pour quils se tiennent au frais, pendant le voyage ? Mais il y avait aussi un
jus de citron, quon accompagnait de sucre. Pour quils affrontent la traverse, mais nous
nignorons le taux de mortalit parfois lourd bord, des jeux de vtements taient distribus,
surtout lorsquils affrontaient les rgions moins chaudes dixit le docteur Allanic. Certes, la
philanthropie des armateurs ou plutt des gouvernements qui ordonnaient le dpart se
confondait avec des intrts commerciaux, puisquil tait naturellement intressant que ces
convois arrivent bon port. Mais en fin de compte, les Indiens profitrent de cette
1

JOBARD Victor-Emile, Relation de deux pidmies doreillons observes sur des migrants
hindous, p.10, 18, 27, thse pour le doctorat de medecine, soutenue le 16 av 1875, Paris, imp de la
fac de medecine, A. Parent. 1875

A bord du Contest et du Medusea, 150 cas doreillons ont t constats, 12 cas dangine, 30 de
laryngo-bronchites, et 37 dembarras gastro-intestinal. Le Hampden, quitta Pondichry en octobre
1858 avec 572 migrants, passagers souffrant doreillons. Lesprance, sloigna de Pondichry en
aot 1859, avec 541 migrants.

ALLANIC A Dr, Mdecin de premire classe de la Marine, Considrations hyginiques et


mdicales sur les transports des immigrants indiens, p. 29, thse pour le doctorat, Montpellier, 1871.

207

opportunit, qui na pas t de tout temps strictement observe, ainsi que nous le montrerons
plus loin.
Lors dun voyage, le major Goldsmid, qui avait conserv des bribes dhindi de ses
prcdentes affectations, apprit de lun des passagers, quil avait fui la famine dans sa rgion.
Un autre se montra confiant quant trouver contrat car il venait de servir 6 ans au Natal,
comme sirdar (chef de groupe). Lintuition de Goldsmid le poussa relever que le mdecin
de bord1 avait droit un salaire visiblement consquent. Faut-il lier cela au nombre de
passagers en bonne sant ?

2) Lpargne des immigrants


Si les Indiens npargnaient pas dans la colonie Guadeloupe ou La Runion cest parce quils
ny avaient pas de perspective dvolution, alors qu lle Maurice la situation tait inverse.
Daprs Mackenzie encore, le gouvernement de lInde eut toujours le sentiment que la
prosprit du coolie passait par le droit linstallation dans le pays, lissue de son ou de ses
contrats. Il devrait bnficier des mmes avantages que le colon pour sinstaller. Dailleurs
ny-a-t-il pas eu un imbroglio entre lInde et la France ? La premire pensait sans doute que
les Indiens quittaient dfinitivement le pays et sinstalleraient ensuite dans la ou les nouvelles
colonies. Nous avons donc le croisement de deux intrts puisque les autorits de La Runion,
elles aussi, de leur ct, comptaient beaucoup sur de nouvelles gnrations dindo-runionnais
voire des bataillons de la canne sucre dans lle.
Aprs ce rapport raliste et optimiste, le compte-rendu ci-dessous prouve encore une fois que
les traitements dpendaient en grande partie de lquipage. Les indigents avaient peu de
chance dtre considrs sur les navires. Cependant leur passage sur ces navires permit de
connatre le montant des sommes quils possdaient.
Nous avons dj voqu plus haut les dconvenues du S.S. Warora. A leur arrive au port de
Madras, les passagers du S.S. Warora furent auditionns et la liste suivante a pu tre dresse.
Les indigents en provenance de lle Maurice :
1

Le docteur Curries, est davis que le nombre de morts, rgulirement nest pas excessif si lon
considre la violente famine qui frappe Madras et ses environs et qui provoque des taux de mortalit
de 132/. (Source ?)

208

1 personne : entre 10 roupies et 50 roupies


2 personnes : entre 50 roupies et 100 roupies
6 personnes : entre 100 roupies et 200 roupies
2 personnes : entre 200 roupies et 500 roupies
4 personnes : entre 500 roupies et 700 roupies
1 seul homme a apport 950 roupies
Les indigents de La Runion :
3 personnes : entre 10 francs et 50 francs
2 personnes : entre 50 francs et 100 francs
2 personnes : entre 100 francs et 300 francs
Le protecteur prcisa que tous ces passagers souffraient de mauvaises conditions,
particulirement ceux de La Runion. Trois femmes dnoncrent les mauvais soins dont elles
avaient t lobjet de la part des officiers mdicaux, parmi lesquels M. Cantin1.
Le protecteur des immigrants, W. Austin, en dnonant les agissements de ce dernier, avait
lintime conviction que le chef chirurgien, le Dr Keissler tait grandement responsable pour
son indiffrence et le manque de surveillance. W. Austin, a accompagn sa correspondance
dun rapport de linspecteur mdical2.
A la suite dune inspection des coolies retourns Maurice bord du Native3, vingt hommes
furent envoys linfirmerie, dont deux lpreux. L encore, ces personnes dnoncrent les
maltraitances du mdecin de bord et de son assistant. Linspecteur mdical dclara quil tait
coupable de cruaut gratuite. Le gouvernement indien4 mit aussitt lentire responsabilit du
drame du S.S Warora sur le dos du contrematre Cantin. La perscution et la conduite

A bord, les passagers ont subi divers svices, le riz et la farine leur taient distribus de manire
irrgulire. Le protecteur des immigrants nota que si la qualit de ces produits ntait pas contestable,
les cuisiniers avaient fait preuve de lgret dans la mthode de cuisson des aliments. Une demidouzaine de passagers avait subi des svices graves, des brlures perptres laide dun tisonnier par
le rgisseur ou le juriste Cantin. Un Indien dclara avoir t enferm dans une salle deau et avoir
risqu des brlures. Le chef chirurgien, le Dr Keissler, reconnut avoir ferm les yeux sur ces pratiques.
2

IOLR - Cette affaire fit scandale. Avec courage et malgr leur tat de sant prcaire, les victimes
dnoncrent les agissements de leurs bourreaux :
Dharman fils de Sahadevan et Deshin Wandiwash, cicatrice la main,
Yellamal, femme de Parasumudu, brle laide dun fer chaud,
Abdul Quadir, fils de Meanee et Vellathen, brl pour avoir rclam des soins
Kulla, fils de Thoppagan et de Trivendrapuram, premire victime du docteur
Ramasami, fils de Chittor, brl la jambe
3

IOLR - 25 avril 1893, Lettre de linspecteur mdical au Protecteur des immigrants

MACLAGAN E.D. sous secrtaire du gouvernement indien, Correspondance au secrtaire du


gouvernement de Madras, Simla, le 13 juin 1893, Emig. 435, IOLR

209

criminelle auxquelles il stait livr vis--vis des Indiens, expliquaient les consquences
dsastreuses de cette affaire.
Le convoi du S.S Warora 1 offrait aussi une typologie des anciens immigrs de retour au pays.
51 dentre eux avaient 50 ans en moyenne, 28 taient totalement indigents auxquels on a
promis 2 4 francs leur arrive en Inde. Tous avaient reu des vtements complets. Ils ont
emport avec eux, la somme totale de 2 912 francs, que lon peut diviser par 15 adultes.
Hormis ce cas gnral, un couple possdait 1 700 francs. Une enqute a t mene sur ce
couple pour connatre la provenance de la somme. Il savrait que lhomme tait un usurier, il
avait prt des taux dintrts avoisinant 250 800 %.
Except ce cas, nous arrivons la conclusion que ces personnes qui ont pass plus de la
moiti de leur existence dans la colonie, possdaient peine 1 livre par tte. Le convoi tait
loin de ressembler un univers dor, le sentiment gnral de dsillusion y rgnait.

Sur le S.S. Warora


Les indigents de La Runion possdaient 640 francs (85 francs pour les indigents de Maurice)
42 personnes ont pay leur voyage,
Sur le Condor
8 passagers possdaient 3 roupies = 24 roupies
29 emportaient 87 roupies avec eux.
Total : 52 francs
Sur le Flicit
5 304 passagers possdaient 620 roupies soit environ 98 roupies par tte
1 passager : 962 roupies
99 indigents (dont 28 ont reu 3 roupies)
Total : 111 francs
Sur le S.S. Tibre (24 passagers), en provenance de Cayenne (Guyane franaise)
Nombre dindigents : 13
Destination : Madras, transit Pondichry
Principale critique : Eau potable insuffisante

Sur les vingt-quatre anciens engags2, neuf possdaient quelques petites conomies. Deux
arrivrent malades, ils furent donc interns lhpital Campbell. 13 taient des indigents quil

IOLR - Lettre de C.W. Bennett, Consul de La Runion, au Comte de Rosebery, K.G. dat du 26 mars
1893, n7

NAI, National Archives of India, - N 2129, Lettre du Dr. J. Grant, Protecteur des immigrants
Calcutta secrtaire du Bureau du Gouvernement du Bengale, 17.09.1886- Le convoi tait

210

a fallu prendre en charge, notamment pour leur transport depuis Pondichry, par le biais de
lagent dmigration pour les colonies franaises.
Le plus surprenant pour un grand nombre dIndiens qui retournaient, ctait leur faible niveau
de vie. Comment expliquer que ces personnes qui ont pass, en gnral, entre 5 et 10 ans dans
la colonie, puissent se trouver dans un tel tat de dnuement total leur retour ? Lalcoolisme
virulent chez les engags ntait pas le seul motif. Le fait que certains aient perdu leurs
conomies dans des dbits de boissons nest pas suffisant pour justifier ce grand nombre de
pauvres parmi ceux qui rentraient au pays. Les descriptions taient sans concession.
Nombreux sont ceux qui taient qualifis de mendiants, de gueux, dinfirmes et de vieillards.
Dans tous les dpouillements accessibles, les cas dIndiens rentrant au pays aprs avoir russi
sont hlas trop peu frquents. A moins que ceux qui ont rellement rencontr la
prosprit aient dcid, de leur plein gr, dlire domicile dfinitivement dans la colonie. En
dfinitive, trop peu denqutes ont t menes sur la vie des Indiens aprs leur sjour de La
Runion. Comment taient-ils accueillis ? Devenaient-ils, grce leur argent, des chefs de
villages ? Prenaient-ils un peu de pouvoir suite leur sjour ?
Hlas, il semble (voir par ailleurs) que leur sjour dans lle nait souvent engendr que des
dsagrments leur retour dans les villages dorigine. Ils furent soit courtiss pour les
sommes considrables quils rapportaient, certains furent mme dpouills. Soit ils furent mis
au banc de la socit, eu gard au kla pni, auquel cas quelques-uns dentre eux prfrrent
retourner dans la colonie. Ces situations ne relevaient pas dobservations oniriques ou
cyniques. Effectivement, certains Indiens revenaient dans lle, aprs avoir rclam leur
rapatriement. Ce second sjour tait souvent le dernier pour les coolies, except pour les
commerants permissionnaires dont font partie les Zarabes et les colporteurs tamouls. Ils
effectuaient dabord un nouveau contrat pour tre accepts, ensuite ils faisaient valoir leur
droit un permis de sjour provisoire ou dfinitif.
compos de 20 hommes et 4 femmes. Parmi eux, un couple a pay personnellement son passage. Dans
leurs premires dclarations, les coolies disaient quils avaient observ des amliorations dans leur
traitement au fil des annes. Le travail dans les usines et dans les champs commenait 6 heures le
matin pour se terminer 17 heures. Ils avaient droit une heure de pause pour le repos et le djeuner.
Le dimanche matin, ils doivent se montrer disponibles jusqu 10 heures. Pass cette heure, ils
peuvent soccuper comme ils lentendent. Ils sont au courant que les engags obtiennent un bonus de 5
10 roupies aprs leur engagement de 5 ans. En revanche, les inspections des reprsentants du
gouverneur dans les exploitations ne sont pas appliques, sauf en cas de rclamation.

211

A bord du S.S. Tibre1 les passagers possdaient 120 roupies 9 avaient des petites conomies
(montant non dfini). Au total, cela reprsentait 2 francs. La faiblesse des informations
contenues dans ces rapports ne permet pas dobtenir de vrais rsultats sur les conomies
relles des engags indiens. Les dates se situaient aussi aprs la suspension de limmigration
indienne. Il est supposer qu cette chance, les propritaires et les autorits faisaient
preuve de relchement quant aux conditions de transport sur les navires de retour, face une
mesure quils considraient comme injustes.
Dans un autre de ses convois, le S.S. Tibre transporta encore des anciens engags de
Bourbon. Le tableau relate le retour de treize migrants dmunis, originaires du nord de
lInde, au 30 juillet 1886. La seule femme du convoi a dpens 4 roupies pour se rendre
Mizrapor. Ce tableau dmontre les sommes supplmentaires quils devaient dbourser pour
rejoindre leur district ou village dorigine.

Tableau n 16 : Etat des conomies des passagers du S.S. Tibre reliant La Runion et
Pondichry (30 juin 1886)

Le SS Tibre (Runion-Pondichry - 30 juin 1886) a transport 24 passagers.

212

Ci-dessous nous avons relev quelques donnes des autres colonies, montrant de manire
clatante les diffrences avec les anciens engags de La Runion.
De retour de Demerara, 4 048 migrants de tous ges et sexes ont emport avec eux un versement du
gouvernement de lordre 10 lakhs (soit environ 9 99, 805 roupies).
De retour de Demerara, (69), 418 passagers du Ganges possdaient 355 roupies par tte.
De Trinidad, les 369 passagers de lArima ont affirm possder 160 000 roupies en billets et en cash
ou 432 roupies par tte.
De Trinidad, 3 478 les anciens migrs ont ramen avec eux 577 000 roupies, soit 166 roupies par
tte.
De Sainte-Lucie et la Grenade, les migrants ont dclar respectivement 87 et 75 roupies.
De Sainte-Croix, 250 ex- migrants ont rapport 200 roupies par personne.
De lle Maurice et de la Jamaque, aucune information.

Une nouvelle fois, il semble que les autorits locales ne se soient pas beaucoup appesantis
pour connatre rellement les sommes que pouvaient conomiser les engags et ce quils
apportaient avec eux lors de leur retour. A lle Maurice, dans le courant des annes 1890, des
chiffres prcis fournis par ladministration locale, permirent M. Mackenzie destimer que les
Indiens en partance staient munis dune somme variable entre 68 roupies et 135 roupies.
Le tableau n 15 rvle des diffrences non ngligeables entre migrants indiens de Cayenne
et de La Runion. Dans la premire colonie, on a jusqu 84 migrants possdant une pargne
(57 pour La Runion). En ce qui concerne ces conomies, elles atteignirent jusqu 16 023
roupies (1874) pour les engags de Guyane. A La Runion le maximum dconomies
amasses par les engags sur une anne avoisinaient 1 360 roupies (1879).
Naturellement, les enquteurs se basrent sur les dclarations des passagers. Il se peut que
certains passagers issus de la colonie de La Runion aient dissimul leurs pargnes1.

Malgr les imperfections du systme, dans le mme temps Mackenzie a pu tablir certains
lments positifs pour La Runion : En 1886, 1 587 Indiens furent rapatris Pondichry
emportant avec eux 25 000 francs2. En 1891, 296 immigrs rapportrent 9 000 francs (soit 30
francs par tte). Le rapatriement aurait reprsent 6% (1866), seulement 4% en 1887.
1

Voir aussi WEBER p. 1118

MACKENZIE, page 60

213

En ce qui concerne les colonies franaises dAmrique, le 25 fvrier 1876, il y avait 13 543
immigrants adultes en Guadeloupe en attente dun retour. Lanne prcdente, environ 1 200
engags avaient termin leurs contrats. Il est vrai quun certain nombre de ces travailleurs
taient placs dans une position de faiblesse vis--vis du contrat. Beaucoup prcisaient que la
proportion du rapatriement fut de 1 sur 7. Pour la Guadeloupe, 42 Indiens furent rapatris en
1898. Pour ceux retourns par le Nantes-Le Havre1 en 1884, lpargne individuelle la plus
importante, pour les passagers arrivs Pondichery svaluait 2 550 francs et celui de
Calcutta 3 400 francs. Le record semble dtenir par un certain Viranin qui sest rapatri
ses frais par le paquebot en 1896 en emportant avec lui 20 000 francs2.

Les faibles conomies des anciens engags de retour vers leur pays dorigine ouvrent la voie
plusieurs interprtations. Dans le premier cas, ils estimaient que leur investissement dans la
colonie a t un chec en cause aussi des accidents de la vie, handicap lourd, ou diverses
maladies- et leurs faibles pargnes, taient la preuve, aussi ils ont considr que le retour tait
une dmarche logique. Ce raisonnement signifierait que seuls sont rests ceux qui ont
prospr, et quils pensaient quil est prfrable de rsider encore longtemps dans la colonie.
Autrement dit, leur prsence dans lle ntait nullement un signe dchec, mais au contraire le
signal dune volont et dun dbut dintgration dans la nouvelle socit.
Lautre interprtation possible est celle dun constat dchec du systme qui nautorisait pas
les engags senrichir et transfrer ensuite leur patrimoine. Ces centaines de personnes aprs
des annes de durs labeurs, rentrrent chez eux au crpuscule de leur vie pour certains, sans
avoir pu amasser un pcule pour leurs familles restes sur place. Ils staient engags pour les
les sucre, finalement pour une nouvelle misre.

Le montant des sommes cumules est un indicateur de russite ou dchec de lengag dans
lle, affirmait Mackenzie. Les conomies reprsentaient la somme des pargnes des
immigrants de retour au pays. Mais lobservation de cet indicateur chez limmigrant indien

SCHNAKENBOURG Christian, P. 1097, Volume 5, Limmigration indienne en Guadeloupe (18481923). Histoire dun flux migratoire. Thse dHistoire contemporaine soutenue le 2 avril 2005,
lUniversit Provence, sous la direction du Professeur Philippe MIOCHE.

in Correspondance du Gouverneur Moracchnini - 20 juillet 1896 - CAOM Guadeloupe 56/401, cit


par SNACKENBOURG C. Volume 5, p. 1097

214

La Runion tait ngative. Les Indiens engags La Runion taient les plus mal lotis de
retour chez eux. Alors que leurs compatriotes revenant des Antilles ou de lle Maurice,
retournaient chez eux souvent avec une somme fort louable. Les Indiens rapatris de La
Runion se distinguaient par la grande dtresse dans laquelle ils dbarquaient dans les ports
Indiens, souvent en guenilles et dpourvus de sommes importantes 1.
A lle Maurice, les Indiens possdaient dans les banques, environ 16 lakhs, soit 2,5 millions
de roupies, dont 14 lakhs pour les statuts dengags. Les rares statistiques fournies dans lle
de La Runion estimaient environ 10 000 francs le montant des sommes accumules par les
travailleurs. Mackenzie tait davis que cette faiblesse des investissements indiens dans lle
sexpliquait par labsence dune banque dpargne dans la colonie, linterdiction ou les
conditions dfavorables pour ceux qui voulaient sinstaller dans la colonie.

Enfin, un certain nombre dimmigrants dilapidaient leur nergie et leurs conomies dans la
consommation dalcool ou les dettes contractes suite une addiction au rhum ou ses
drivs. Pourtant, il a t dmontr partout que le niveau de salaire offert aux immigrants tait
relativement correct dans la colonie et quil concurrenait mme celui de lle Maurice dans
les dernires dcennies de lengagisme.
Cependant, salaire gal, il semble que lIndien optait volontiers pour la colonie voisine en
raison des nombreuses facilits quelle procurait en matire de libert et de mobilit. Aussi, en
labsence de projets davenir dans lle, lengag arrivait facilement obtenir diverses primes
en tant productif. Mais le fruit de son travail, il lutilisait dans des vires un peu partout.

Mackenzie prconisait une solution en plusieurs points : la cration dune sorte de caisse
dpargne pour limmigr, le renforcement des avantages ou des liberts dans lapplication
des nouveaux rglements ou des nouveaux contrats. Enfin, linterdiction de la consommation
dalcool.
Alors que beaucoup conviennent que les Indiens engags dans lle ne rentraient pas chez eux,
les poches remplies dconomies, J. Duval est lun des rares penser que lle perdait une
partie de ses richesses avec les Indiens rapatris.
Le budget colonial, compos de toutes les recettes locales, monte 5 millions environ, et
suffit toutes les dpenses mises la charge de la colonie. Il ne reste au compte de ltat que
1

LE PELLETIER DE SAINT-REMY R., Les Colonies franaises depuis lmancipation, p.101, in


Revue des Deux-Mondes, p. 103

215

celles affrentes la souverainet et ladministration politique : elles montent 3 millions


au plus. Pour sen couvrir, ltat grve les produits de la colonie, leur entre en France, de
taxes qui, en 1858, ont rapport au trsor plus de 23 millions. Reste un bnfice net de 20
millions. () Cest une colonie dune admirable vitalit, pouvons-nous dire en terminant, que
celle qui verse tous les ans 20 millions au trsor de la France, qui voit une autre part de ses
revenus consomme au moins par les propritaires du sol ; une troisime part, plus grande
encore, emporte dans lInde par des bandes de travailleurs engags, et qui rsiste nanmoins,
la tte haute et ferme, cette triple cause dpuisement. Les ouragans, le cholra, le
contrecoup des crises europennes, ses propres embarras pcuniaires, sa faiblesse et son
isolement, les rigueurs du pacte colonial, lattristent sans lbranler 1.
Dailleurs si tel tait le cas, les autorits sen seraient offusques et elles auraient mis
rapidement fin cette perte de richesse.
Malgr un contexte dfavorable il faut reconnaitre le sens de lentreprenariat et de lpargne
des Indiens. Cet tat desprit vou aux petites conomies navait rien dtonnant pour une
population trangre venue gagner sa vie dans la colonie. Cependant, plusieurs questions se
posent : Quels taient les rapports des Indiens largent ? Y-avait-il rellement eu
accumulation dune petite pargne en vue du retour, une thsaurisation ? A leur arrive dans
la colonie, les Indiens travaillaient dans le but de repartir plus tard. Aussi, eurent-ils tendance
conomiser ? Ensuite, nous pouvons nous demander pourquoi les engags enterraient leur
argent. Avaient-ils accs la banque ? A moins quils aient des doutes sur la fiabilit de cet
outil ?
Cette tendance a commenc samorcer lorsque les Indiens se sont aperus que de nouvelles
conditions dinstallation soffraient eux dans la colonie. Quelques auteurs ont mis des
hypothses sur cette dmarche des Indiens. Aucune illusion ne saurait exister lendroit de
cette doctrine laccumulation dune pargne souterraine, si lon songe que les tribus
coloniaux, composs comme ceux de la mtropole, sont anims du mme esprit. Sil stait
produit quelque doute, il se fut matriellement dissip lorsqu lexpiration de la premire
priode quinquennale coule depuis le commencement de limmigration, on vit ceux des
immigrants quelle librait et qui se refusrent renouveler leur contrat, dterrer leur pcule,
et sembarquer pour regagner leur pays .
1

DUVAL Jules, Politique coloniale de la France Lle de La Runion, ses ressources, ses progrs,
limmigration et labsentisme p. 892, in Revue des Deux-Mondes, 1624 pages, imp. J. Claye, Paris,
1860, 4e tome

216

Extrmement conomes, ne travaillant quafin de se crer un pcule et ne perdant pas de vue


le rapatriement, les coolies enterraient leur salaire pour le retrouver intact lexpiration de
leur contrat. Cette coutume est si gnrale quon la considre comme lune des causes du
resserrement de la circulation locale1.
La pratique de lenterrement des conomies a t un fait rel, que nous avons pu confirmer
lors de nos entretiens. Nous tenons cette anecdote dun interlocuteur g dune soixantaine
dannes que nous avons rencontr au cours de lanne 2008. Il racontait : Cela remonte aux
annes 1950, La Mare (Sainte-Marie), lintrieur des cases en torchis ou en bois sous tles,
tait rustique. Ainsi le parquet tait en terre battue. Un jour lors du dcs dun parent, pour
amnager lendroit o se droulait la crmonie religieuse traditionnelle, un proche enleva un
goni (sac de jute) qui tait dpos devant le lit du dfunt. Plus tard, une grande tante
sinquita de la disparition du goni. Lorsquelle sut quon lavait dpos dans un tas
dordures, elle demanda quon le rcupre illico presto. Elle apprit lassistance que le
fameux goni abritait ses conomies 2.
En retournant, observaient certains, que les Indiens apportrent quelques pcules et moins de
prjugs. Lopration pouvait tre considre comme gagnant-gagnant , les propritaires
avaient besoin de main-duvre pour dfricher et cultiver leurs champs inaccessibles parfois,
les Indiens par leur relation atavique la terre ne pouvaient refuser. De la mre indienne la
terre bourbonnaise, ils produisaient les fruits. Il nest point utile ici de dvelopper les efforts
quils durent consentir pour accumuler des petites conomies. Dans un certain nombre de cas,
ils restaient dans la colonie, contraints. In fine, ne voyaient-ils pas ce qui apparaissait, au
dpart, comme un handicap se transformer en relle opportunit ? Cest--dire rester dans une

LE PELLETIER DE SAINT-REMY R., Les Colonies franaises depuis lmancipation, p.100, in


Revue des Deux-Mondes
2
Cette anecdote encore en vigueur aux abords de lancienne usine sucrire de La Mare (Ste Marie)
tmoigne du climat de mfiance, en vigueur quelques fois dans les camps et dans les usines. Les
anciens ont racont que certains responsables dusine, la fin dune journe de labeur, conviaient
quelques ouvriers tris sur le volet des parties de chasse au trsor . Il faut indiquer qu cette
poque, les usiniers possdaient encore une ascendance sur leurs travailleurs indiens. Les effets
personnels taient souvent conservs lusine. Il apparat que certains Indiens relevaient
scrupuleusement sur un bout de papier les lieux, o ils avaient enfoui quelques bijoux, ou quelques
roupies. Informs de ses butins potentiels, il ne restait plus aux usiniers, la nuit venue, qu aller
exhumer ces bijoux (parfois de vritables butins) avec laide dautres Indiens. Ces pillages voire
rackets, ont fait de nombreuses victimes. Ces vires nocturnes taient de connu de tous. (Entretien
avec Christian Paquiry, La Mare, 10.10.2006)

217

le o ils obtenaient, ne serait-ce qu long terme, un permis de sjour dfinitif, synonyme de


carte didentit.
Aux Antilles franaises existait un fonds dimmigration, malheureusement inexistant
Bourbon.1 Aussi certains proposaient de crer ce fonds local qui aurait permis aux engags de
consigner leurs conomies. Dans un autre domaine, ces mmes interrogations dans les mmes
termes se posaient pour les colonies de Martinique et de Guadeloupe. Certes, une mesure
existait (dcret du 10 octobre 1919) pour que le Trsor recueille le patrimoine des engags
dcds et les restituent leurs familles. Juliette Smralda-Amon a reconnu quil sagissait en
fait dune mission impossible, puisque aucun document local, ne consignait les parents des
engags en Inde. Les registres ddis notamment cet effet taient vides. Or, sur la base de ce
raisonnement, comment imaginer un seul instant que les fonds rapatris par les engags en
Inde avaient cr une hmorragie financire pour La Martinique ?

Sur un plan politique, il faut rappeler que les conseillers gnraux acceptaient du bout des
lvres de prendre en charge dans leur budget toutes les dpenses occasionnes en faveur de la
protection des immigrants. Cette dclaration quelque peu contradictoire ne devait pas faire
avancer les choses : Je suis justement tonn que lon napplique pas la Martinique lart.2
du dcret de fvrier 1852, qui enlve le droit dtre rapatri aux Indiens qui ont subi des
condamnations. Non seulement on ne lapplique pas mais on na pour but, en formant un
convoi de rapatriement, que de se dbarrasser de tout ce quil y a de plus mauvais, de plus
rfractaire, de la lie des immigrants () Bourbon par exemple, les criminels sont employs
aux travaux publics, la Martinique au contraire, on les renvoie doffice dans leurs foyers. Un
homme refuse-t-il de travailler, menace-t-il de tuer son matre, dincendier sa maison, on le
renvoie son pays ()2.
Il y a une constance trs nette qui apparat lorsque lon observe la situation des engags La
Runion, dans locan Indien et celle de leurs compatriotes de lAtlantique et des colonies
dAmrique. Les mmes interrogations taient poses concernant le sort des Indiens, ils
taient lobjet des mmes critiques et des mmes considrations de la part des autres. Lautre

TINKER H. op.cit. page 144

SMERALDA-AMON Juliette, p. 232, le docteur Dounon, dlgu du Gouvernement sur le MarieLaure, rapatriement du 27 dcembre 1875.

218

lment remarquable est que - outre le cas de La Runion et Maurice - ces Indiens navaient
jamais entretenu de relations entre eux.

3) Laccueil en Inde
Aprs un temps plus ou moins long pas dans la Colonie, tous ou presque retournent dans
lInde. Les plus conomes, les bons travailleurs emportent un pcule qui les met labri du
besoin. Un petit nombre rest dans le pays se livre au commerce de dtail. Ils se lancent dans
de petites industries et finissent par rester dans la colonie dfinitivement .1 Lauteur feignait
dignorer les abus des propritaires qui avaient tendance endetter lengag afin quil
renouvelle ses contrats. Aussi cest dmuni quil rejoint son pays, lorsquil arrive, par
chance , bnficier dun ticket retour. Tout cela relevait des stratagmes monts par les
engagistes pour viter que les engags en fin de contrat ne retournent chez eux. Les
propritaires russissaient leurs oprations selon que les rapatriements taient importants ou
non.
Comme notre Colonie nest pas encore parvenue ce haut degr du progrs de
lagriculture europenne -lemploi de la charrue vapeur- et que, dailleurs, lantique charrue
bufs ou chevaux est elle-mme presque inusite La Runion, nous devons en conclure
quil nous faut des bras, non tout prix, mais au contraire le moins cher possible 2.
Dans le Journal du Commerce, particulirement teint de craintes vis--vis de la question du
rapatriement, si les bras des travailleurs venaient manquer nos campagnes, () et par la
cessation des contrats dengagement des Indiens trop empresss de retourner dans leur pays
() que faire en prsence dobstacles de tout genre qui sopposent maintenant nos moyens
ordinaires de recrutement de travailleurs trangers, alors mme que nous sommes sous

DESMENARD A., Les travailleurs trangers La Runion in Album de lle de La Runion, pp.
91-95, typopraphie de G. Lahuppe, Paris, 1883.
2

En 1886, la Chambre dagriculture, M.Pottier, intelligent et infatigable promoteur de la charrue,


son usage permettra certainement dconomiser les bras dans la proportion des deux tiers mais ce ne
sera que plus tard. On voit bien quen tournant en rond, larrive de la main duvre est indispensable
pour prcder la mise en pratique, gnralise de la charrue .

219

lempire de la libert commerciale () la grande culture souffre par les nombreux


rapatriements des Indiens non remplacs dans nos ateliers et dans nos usines 1.
Sans se tromper de dbats, ni vouloir gnraliser, mais aprs tant de mois, voire tant dannes
passes dans la colonie, lIndien ntait pas trs dispos rentrer chez lui pour des raisons
multiples. Lexemple de cet Indien nest peut tre pas gnraliser. Quelques dcennies
plus tard, Palany Ramalingom Poull est retourn dans lInde la recherche des siens, mais ce
fut un chec. Ses propres parents ne le reconnaissaient plus. Il habitait Senneipatnom
(Madras) 2.

Quels taient les motifs courants des Indiens ne pas rclamer le retour ?
Nous ne nous tendrons pas sur la crainte du kla-pni, phnomne qui a pu dcourager
certains engags au retour. Dans cette vision religieuse particulire, ils navaient plus gure le
choix que de rester sur le sol de La Runion, en esprant une intgration.
Il savre aussi que lune des raisons qui les dcourageaient srieusement de retourner dans
leur rgion dorigine, fut la hantise de laccueil. Certains rapports ont signal quelques cas
dIndiens dracins aprs des annes de labeur dans les les. A cette poque, certains se
plaisaient tellement dans la colonie, quil leur arrivait de retourner en Inde pour leurs
vacances . Hugh Tinker a parl dune troisime catgorie, aprs les riches et les pauvres.
Lagent gnral pour lImmigration a not ce phnomne concernant Trinidad3. Des excoolies demandrent un billet aller-retour pour leur rgion dorigine :
Le dracinement, les rgles communautaires drastiques, les consquences psychologiques
diverses sur les ex-engags, de toutes les rgions de lInde produisaient sur les retournants
() mais il est faux daffirmer que la majorit des Indiens retournaient avec un nouvel dtat
desprit qui frisait parfois lindiscipline ou lindpendance .
Une autre quation devait tre rsolue pour lengag qui retournait au pays. Ceux qui avaient
pous des compagnes croles se rendirent lvidence quils ne pourraient plus remettre le
pied dans leur pays dorigine. Le retour en Inde accompagn dune contre-nation pouvait
1

Journal du Commerce, 22 janvier 1856 (1PER11 /1)


Entretien avec Emyrne Ringaman-Ratinom-Naricadou (7 septembre 2006)

Lun deux, qui voyag en 1874, sur le Ganges, est retourn Trinidad lanne suivante par le Foyle,
suite une msaventure. Lorsquil est arriv dans le village de ses anctres, il sest rendu compte que
tout le monde avait oubli le nom de son pre, et lorsquil avait dpens ses conomies, il a t surpris
dapprendre quil devait sisoler du groupe, car il tait dsormais considr comme un pariah, souill
pour toujours.

220

attirer les foudres parentales. Nous devons prciser que ce rejet ne concernait pas
exclusivement les non-Indiens , puisque un individu dorigine tamoule qui nouait des
relations avec une Indienne dune rgion diffrente ntait pas forcment accept. Malgr les
grandes vagues de dpart vers les colonies et les crises qui obligrent les dparts, les notions
de caste ntaient pas totalement enterres. Dautres devaient se rappeler que le voyage quils
avaient accompli La Runion tait approuv sur le bout des lvres par leur famille, quand il
ntait pas condamn en raison du kla-pni.
Grierson (G.A.), un des rapporteurs sur lmigration au Bengale, dont Patna, Shahabad et
Saran (Bihar), conclut aux bienfaits de la politique dmigration surtout dans les zones rurales
o vivaient des populations laborieuses. Il acquit la certitude que tous les candidats au dpart
ntaient pas tous des rebuts de la socit. La description quil en fit de ces hommes, tait
lhonneur, cest--dire des travailleurs qui partaient en connaissance, et qui revenaient avec
des projets et des conomies. Un de ces hommes, quil cita en exemple, G. Pathak a rapport
de Demerara (Guyana), 1 500 roupies, dont 400 furent investis pour quil retrouve son rang
au sein du village. Il a ensuite pris possession dune maison et dun jardin. Tous les migrs
navaient pas la mme chance que cet individu1.

Dsirant rompre avec une certaine passivit, la suite des diverses msaventures du navire le
Condor, les autorits de La Runion avaient ouvert une enqute2. M. Grierson tmoigna que
le gouverneur, partisan dune reprise de limmigration, lui confia quil accordait peu de crdit
aux tmoignages de ces infortuns, tmoignages qui ntaient corrobors par rien selon lui.
Mais son interlocuteur lui fit remarquer que ces personnes, impatientes de rentrer dans leurs
villages respectifs aprs un sjour si pnible, ne seraient pas restes expressment pour
tmoigner si laffaire navait pas t aussi grave. Le gouverneur Mans poursuivit en relevant
que sils avaient t aussi maltraits pendant le voyage, ils nauraient pas t dans des
conditions aussi intressantes Pondichry. Grierson fit le constat que limagination de M.
Mans tait dbordante.

TINKER H., page 268

Rapport GRIERSON. Une commission a t mise en place compose de : Alfred Le Faucheur,


Commissaire linscription maritime, M. Mans, ancien direteur de lIntrieur et gouverneur de La
Runion, M. Lippmann, Commissaire de lmigration prs du gouvernement, Capitaine Musseau,
Docteur Pascali, M. Grierson

221

Pour confirmer cette ide, Grierson, dans son rapport prcisa immdiatement que les sujets de
Sa Majest Britannique taient dans un tat similaire celui de tous les travailleurs rapatris
des colonies franaises. La comparaison avec leffectif du Bernica est troublante. Puisque
selon lui, 2 dentre eux taient totalement des idiots, 14 taient considrs comme des
dtraqus, daucune utilit dans ce monde, 42 taient dans un tat de dnuement le plus
complet. Dans ce groupe, 8 dentre eux avaient reu un secours de route , dcid par le
Comit de La Runion. Cest--dire en fait 2 4 roupies. Il nen est pas moins vrai que 29
autres migrants ont reu la mme somme, mais leurs conditions ntaient pas identiques.
Lattention de Grierson avait t attire par la prsence dun indigent qui avait pass 7 ans,
dans la colonie et perdu un bras dans un moulin. Pour seule rcompense, on lui avait
attribu 2 roupies. Un tel cas naurait pas d se trouver bord. Cette personne aurait d
bnficier dun permis de rsidence. Mais largument ne trouva aucun cho .
Sur la question des conomies, les engags disent quils avaient emport la somme de
3 000 roupies divises en 45 personnes. Mais il ny a aucune preuve de ce quils ont avanc.
Ils ont les mmes opinions que leurs compatriotes de lle Bourbon. Ce nest pas comme aux
Antilles o les immigrants peuvent avoir des chques sur eux, qui sont accepts par le Service
du Trsor Pondichry. Dautant que les documents officiels ne font tat que de la somme de
2 676 roupies .
Grierson fait tat du journal Le Progrs, proche des milieux libraux, journal rpublicain,
qui a voqu larrive du Condor le 14 (mercredi dernier, soit le lendemain de larrive).
Une lettre du secrtaire dEtat1 confirma larrive de convois entiers composs de pauvres
immigrants en provenance de la colonie. Le haut-diplomate se demandait comment le
gouvernement franais pouvait raisonnablement pousser ces pauvres dmunis au retour et
affirmer souhaiter des nouvelles de la reprise du Foreign Office et des agents de lmigration
anglaise et de la rponse ses questions.
Nous avons vu que les rapatriements ntaient pas massifs et que les rgles dictes par la
convention de 1860 et reprises en 1861, taient fort peu appliques. Les anciens engags
taient entasss dans un dpt hors norme et ils devaient leur dpart au bon gr dun navire
qui passait, car souvent laffrtement dun navire spcial ne semblait pas tre une pratique
courante. Pire, les dcs ntaient pas exceptionnels. Plusieurs tmoignages nous ont
renseign sur ltat dans lequel les candidats au retour arrivaient dans les ports indiens. Ce
1

IOLR - Home revenue and Agricultural Department proceedings, Lettre 26 mai 1881 (Liasse de
lettres n 33 et 34, et 23 juillet 1881)

222

ntait pas des visages radieux ou des fortunes dallgresse qui rentraient au port, mais bien
des personnes en dtresse, des visages hagards. Dans certains cas, ctaient des trangers qui
franchissaient les ports. Leur fragile sant naurait pas t seule en cause, leurs maigres
conomies reprsentaient maladroitement le capital quils avaient accumul dans ces colonies.
Ne parlons pas du kla-pni, un sacrilge que beaucoup croyaient avoir effectu en acceptant
de travailler dans les les du sucre.
Le journal Le Progrs de Pondichry dnonait, pour sa part, la politique du gouvernement
mene en Cochinchine, tendant dcourager limmigration des Franais de lInde dans ces
rgions : Au lieu donc de chercher peupler leurs colonies de ces Indiens dont on vante sur
les livres, les murs, le caractre et les usages, les Franais ne sont disposs introduire cet
lment que dans les colonies sucrires o, les ngres ne voulant plus servir sous les ordres
des planteurs barbares, on croit plus facile dy envoyer comme des boucheries, des Indiens
sujets anglais qui reviennent de l non en hommes libres, mais rduits ltat de vil troupeau,
dcrpits, dcharns avec des accoutrements dorang-outan. On ne reconnait plus en eux des
Indiens, mais des ngrillons ou des makis 1.
Le rapporteur se rappellait aussi de la clbre phrase de Nestor, selon Poppe, qui disait
Achille : La tche relve de la mission impossible, lorsquon doit faire remarquer au
gouverneur quil se trompe 2.

4) Le lourd passif avec les Britanniques


Les pisodes parfois sombres survenus sur certains navires ont entach limage des
transporteurs maritimes franais. Que ce soit sur le Flicit, le Nantes-Bordeaux ou le
Condor, les rapports furent implacables. Malheureusement les dossiers regrettables ntaient
pas isols. Le laisser-aller exista aussi sur dautres navires.
Le Docteur Pascalis fut lune des rares personnalits bord1 du Condor2 affirmer que la
conduite des officiers et de lquipage tait trs bonne. Au sujet de leau, il crivit que seuls
48 000 litres deau de trs bonne qualit avaient t embarqus.
1

NAI, Le Progrs, Pondichry - 14 fvrier 1887

Bold is the task when subjects grown too wise Instruct a Governor where his error lies , NAI,
National Archives of India, N 12 n 21 - De lagent consulaire Pondichry et Karikal, au
Secretaire en chef du Gouvernement, Pondichry le 16 dcembre 1887

223

Encore une fois, sur le Navire Le Condor qui est arriv avec 269 passagers son bord, nous
avons rencontr des hommes et des femmes dont ltat de sant laissait dsirer. La plupart
taient des indigents (2 simples desprit, 14 sont des grabataires et 42 totalement indigents).
Sur les 269 adultes qui ont dbarqu Pondichry, 99 dentre elles ont dpos des plaintes
portant sur leau potable insuffisante3, quil fallait en plus sucer une sorte de rcipient en bois.
La qualit tait aussi mauvaise. Les cuisiniers interrogs ont prcis qu chaque repas, un sac
de riz tait utilis. Mais le capitaine a ajout que la nourriture tait servie volont, selon la
discrtion du cuisinier. M. Mans a fait observer que les immigrants auraient d se plaindre.
Pourtant 12 des passagers ont avou quils ont tent de se manifester sans grand succs. Ils
ont reu en guise de rponse, des coups, et ont t projets sur un amas de ferrailles. Lauteur
de ce comportement figurait parmi les officiers de bord, sans doute le fils du capitaine. Le
capitaine na trouv dautres mots justifier que de dire, mais cest un enfant . A
Pondichry, lorsquun immigrant a port une rclamation sur le fait quil avait essuy un vif
refus et des coups lorsquil a os rclamer des vtements, le capitaine niait que lIndien avait
demand quoique ce soit. Mais la vrit est venue de M. Lippmann, le commissaire du
gouvernement pour lEmigration, qui reconnaissait le bienfond de la demande de lancien
engag. Le capitaine na eu dautres ractions que de hausser les paules4.
Cette msaventure des immigrants sur la route du retour ne sarrta pas l. Un groupe
dIndiens qui avaient amass un pcule dans un sac, lavait suspendu au sommet du mt
principal. A larrive, ils ont voulu rcuprer leur conomie, mais des obstacles sont survenus.
Lofficier en chef, a refus de le leur restituer. Le comportement dloyal du capitaine
Musseau sest manifest plusieurs reprises. Lorsque le Condor se trouva en quarantaine
Pondichry, quelques migrants ont eu maille partir avec des membres de lquipage, ils ont
tent de lavertir du comportement inadmissible de son fils. Au lieu de ragir, le capitaine

NAI, Observations gnrales du Dr. Pascalis,19 dcembre 1887 Public - Procdure n 229 230

Avec 269 passagers son bord, le Condor (Capitaine Musseau, Mdecin Pascalis), relia Saint-Denis
Pondichry du 30 novembre 1887 au 13 dcembre 1887 (passage de lEquateur le 20 novembre
1887). 42 Indiens taient embarqus Saint-Denis.

Le Condor a quitt la Runion le 5 fvrier pour rejoindre Pondichry, aprs une traverse de 34
jours. A cette poque, la Convention prvoyait que le voyage entre La Runion et lInde se droulait
nimporte priode de lanne. Le navire tait plac sous la direction du Capitaine Musseau et du
docteur Pascalis, mdecin de bord.

NAI, - National Archives of India, Procdure N 48, 49 - 16 janvier 1888

224

crivit une lettre sa hirarchie, en insistant quil y avait une mutinerie bord, et qu un
moment donn, il avait pens la supprimer en allumant un incendie1.

Le Docteur Pascalis, lun des rares dfenseurs du capitaine Musseau, osa dclarer quil
navait jamais eu vent dune quelconque protestation des engags. Ce quoi, M. Grierson
arriva la conclusion quil est un brave homme, mais un peu naf . Cet interlocuteur tait
relativement modr dans son jugement, car la position du docteur Pascalis tait celle dun
complice. Il aurait d, linstar du capitaine Musseau, rpondre devant la justice de ses faits
et gestes bord du Condor. Mais la frquence de tels comportements avaient tendance les
banaliser et non les sanctionner.
Telle fut malheureusement la consquence de ces faits sur lopinion. Jai appris hier soir de
M. Pernon, larmateur, que le comit de La Runion avait approvisionn le navire pour 45
jours mais comme le capitaine Musseau a pris 55 jours, il nest pas tonnant quil sert au
compte-goutte les vivres commente M. Grierson.

Comparaison de traitement entre le Nantes-Bordeaux (Martinique) et le Flicit (La


Runion) : Sur un autre bateau,

Flicit, 369 immigrants sont arrivs, leur condition

gnrale tait dplorable, proche de la mendicit pour 99 dentre eux. Dans le cas de ces deux
convois, peu darrangements ont t organiss pour que ces anciens engags puissent
retrouver sereinement leurs rgions dorigine . Le navire Flicit a accost Pondichry en
provenance de La Runion2. Leau tait prvue pour 40 jours. La quantit deau prvue par
le contrat nest pas suffisante, car la moyenne des traverses dans la saison actuelle nest pas
de 40 jours mais de 50 jours. Leau prise St Denis a toujours conserv ses qualits de puret,
de limpidit et de bon got. Celle de St Pierre sest altre rapidement, soit cause des
1

Nous remarquerons qu deux reprises au moins, ces soi-disant responsables avaient tendance
confondre le respect de leur profession et les intrts de leurs proches. Sil a t prouv les liens qui
existaient parfois entre les magistrats de certains tribunaux, ici nous avons affaire avec un capitaine,
qui na trouv dautre moyen que denrler son fils. Celui-ci - ainsi quen tmoigne divers passagers sest comport comme le pacha bord, avec une attitude tyrannique vis--vis des Indiens. Les voies de
fait sur les Indiens bord, ntaient pas surprenantes. Le trait particulier de ces affaires est quelles se
produisirent 4 ans aprs que la Grande-Bretagne ait rompu les liens migratoires avec lle, dans un
contexte o les grands propritaires et les autorits locales taient senss se battre pour le retour des
engags indiens dans la colonie.

Le Flicit, 11 novembre 1887 Arriv Pondichry le 24 dcembre 1887 : 369 passagers


embarqus. Les statistiques du bateau rvlent que 88 vieillards ont souffert de diverses maladies, 44
enfants nont pas t pargns par des maux divers. 1 seul dcs est signal. Destination Pondichry :
304, nombre dindigents : 99

225

mouvements du navire pendant les gros temps, soit ce qui est plus probable, par cause du
mauvais tat des fts nouveaux que larmement a t contraint dajouter son ancien plan
deau pour satisfaire aux exigences de sa mission. Les barriques contenant une eau trop
altre ont t condamnes1.
Un agent consulaire a lui constat ltat dindcence dans lequel se trouvaient les passagers,
linstar de la description faite par Le Progrs. Voici la description quil en fit : 304
immigrs dbarquent effectivement Pondichry, possdant quelques petites conomies dun
total de 5 620 roupies, soit 98 roupies par tte2. En ralit, on ne saura jamais combien
possde rellement chacun dentre eux. Par contre, un homme de 33 ans a conomis jusqu
962 roupies pendant quil travaillait sur ltablissement de Saint-Philippe.
L aussi, pour les immigrs des Antilles, cette vrification peut tre faite. Lorsquon
interroge les autorits de La Runion sur ltat de ngligence des engags qui retournent, ils
rpondent gnralement que ces personnes sont souvent danciens engags partis en
marronnage .

En 1887, lorsque les autorits britanniques sinquitrent de voir revenir de La Runion des
Indiens poor and worm out , le gouverneur de Pondichry rpondra que ce triste tat tait
la consquence des habitudes de vagabondage et de marronnage crit J. Weber.

Lge des rapatris sur Le Flicit

Lge des rapatris sur Le Nantes-Bordeaux3

22% entre 30 et 40 ans

52% entre 30 et 40 ans

13% entre 50 et 60 ans

12% entre 40 et 50 ans

6% au-del de 60 ans

2% au-del de 50 60 ans

Sur les 99 immigrants dont ltat frisait la mendicit, 28 dentre eux ont reu un secours de
route dun montant compris entre 2 et 5 roupies, soit un total de 70 roupies.

NAI, Rapport du Dr Mitre, 28 dcembre 1887 Public - Procdure n 229 230

NAI, National Archives of India, N 12 n 21 - De lagent consulaire Pondichry et Karikal,


au Secrtaire en chef du Gouvernement, Pondichry le 12 janvier 1888

Le Nantes-Bordeaux, 2 novembre 1887 au 2 janvier 1888 : Au total, 338 passagers avaient


embarqu. Une naissance est ensuite survenue bord. On relve les observations de lquipage : Les
migrants se sont trs bien conduits bord. On na pas eu de reproches leur adresser . On note aussi
deux dcs sur 10 semaines et plusieurs maladies contractes par les passagers.

226

Sur le navire Nantes-Bordeaux, en provenance de Cayenne, avec 330 passagers, des bagarres
violentes ont clat entre Indiens et matelots1.
Daprs le rapport du Dr. Mitre, mdecin de la Marine franaise bord, les passagers
possdaient peu de confort sur les navires. Le faux-pont contenait peine la place pour
loger les immigrants et la ventilation laissait dsirer sur le Flicit.

Image diffrente
En revanche, le Docteur Lussaud a pu tmoigner que les Indiens venant de Cayenne nont pas
eu subir les mmes dsagrments sur leur navire. En face donc les passagers ont tmoign
de la bonne humeur des officiers qui les traitaient avec la plus grande bienveillance . Les
provisions deau galement ont largement t prvues par le navire venant de Cayenne. Le
contraste entre les deux convois est tonnant plus dun titre. A Pondichry, nous avons dj
la triste photographie des Indiens de retour de La Runion, tandis que ceux qui rentraient de
Guyane offraient une image totalement diffrente. A lexception de cinq engags, une
atmosphre de prosprit slve du groupe des Indiens du Nantes-Bordeaux. Leur tat
desprit, naturellement, refltait la joie de rentrer au pays, aprs une exprience qui semble
avoir t enrichissante. Et aucun deux ne peut tre qualifi dindigent, terme souvent usit
pour les Indiens retournant de La Runion. Ils reviennent tous avec un paquet plein de
vtements utiliss et daccessoires, tels des caleons, des bottes, des parapluies. Un seul de
tous ces migrants semblait tre totalement dmuni2.
Sur les 338 migrants du Nantes-Bordeaux, on comptait 277 adultes, dont 84 possdaient des
conomies qui reprsentaient un total de 33 000 roupies, soit environ 390 roupies par tte.
Ces conomies leur seraient restitues sous la forme de bons du Trsor Pondichry, avec
lassurance du commissaire du gouvernement, M. Lippmann. La somme minimale
1

Le navire Nantes-Bordeaux, avait rapatri de Cayenne 330 immigrants Indiens, quai Pondichry,
9 jours aprs larrive du Flicit.

Sur lhabillement, il est prcis que sur Le Flicit, un certain nombre de vtements furent distribus
au moment de lembarquement aux migrants les plus dnus de ressources. Malheureusement, le
rapporteur ne dit pas combien de vtements exactement furent distribus. En outre, si chaque coolie
reut une couverture de laine, celle-ci ne dura pas plus de 15 jours pour la plupart dentre eux, et une
fois souille par les djections de toutes sortes, ils la jetrent la mer. Etrange puisque sur Le NantesBordeaux, la mme opration se produisit, mais larrive, les couvertures taient restitues.
Dailleurs, au dbarquement Pondichry, 31 vtements de rechange embarqus par les services de
limmigration de Saint-Denis, furent distribus aux plus indigents. A bord du Flicit, les affections de
poitrine trouvrent ds lors un terrain tout prpar.

227

conomise par un Indien est de 27 roupies et la somme maximale de 2 000 roupies. Ce


dernier montant appartient un homme qui a pass 21 ans dans la colonie guyanaise. Malgr
ces longues priodes, aucun engag na t longuement malade. Au-del de ce tableau
presquidyllique, seule une vieille dame sest plainte. Jeereah, une bengalie (M.G. N 5 767),
portait des traces de longues souffrances, selon toute vraisemblance subies Cayenne. Les
autorits avaient agi cruellement vis--vis delle, la sparant de ces 3 enfants et la renvoyant
seule au pays. Une autre femme du nom de Minatchy sest plainte davoir t rapatrie contre
son gr avec son fils de 12 ans.
Pour La Runion le consul rappela quau dpart le gouverneur de La Runion tait oppos au
rapatriement dIndiens, dont le permis de sjour tait prim. Celui-ci avait reu des
instructions de Paris pour les passagers en attente dun dpart vers Maurice. Aprs avoir
obtenu laccord du lieutenant-gouverneur de Maurice, un premier lot dindiens fut admis
bord du navire personnel de la compagnie de navigation britannique de lInde.

5) Lourdeur et contradiction des textes sur le rapatriement


En 1893, toutes les questions relatives au statut et aux droits des immigrs reposaient
exclusivement sur la convention de 1861 et les dcrets des 30 mars 1881 et 27 aot 1887.
Quant aux lois des 13 et 27 fvrier 1852, elles ont t abroges.

Au lendemain de la suspension de limmigration, le rapatriement devint un sujet polmique et


ses conditions furent loin dtre acceptables. Sans doute, ny avait-il pas de blocage effectif
pour empcher un Indien de faire valoir son droit au rapatriement.
Aprs des annes dabus, les autorits indo-britanniques constatrent un autre motif pour
rappeler les autorits franaises leur responsabilit. Ltat desprit dans lequel se trouvaient
les sujets indo-britanniques, lorsquils voulaient tenter le rapatriement, tait arriv jusquaux
oreilles des diles de Londres ou de Calcutta. Sil y a autant dIndiens qui attendent, quon
affrte un navire spcialement pour eux prconisait T.V. Lister, le sous-secrtaire aux
Affaires Etrangres1, que cela ne soit pas que des mots. Dailleurs, les Britanniques

IOLR - Lettre de T.V. Lister, sous-secrtaire dEtat au Foreign Office, au Sous-secrtaire dEtat pour
lInde - 12 dcembre 1889.

228

rclamaient que leur reprsentant diplomatique puisse suivre ce dossier rgulirement


travers les registres de dpart.
Sir Horace Walpole, le sous-secrtaire dEtat pour lInde, pensait pour sa part, que les
Franais devaient prendre connaissance dun mmoire tabli sur cette question en Martinique,
en Guadeloupe et bien entendu La Runion, pour les convaincre de changer de politique
dans ce domaine. Que disait le mmoire en substance ? A La Runion ce mmoire tait-il la
porte de tous ? Noublions pas que la commission denqute de 1877, avait dj heurt
lopinion internationale avec son rapport. Les dispositions prises par la suite, ne furent pas
toutes suivies deffet. Les propritaires eux-mmes navaient pas envie de changer dattitude,
en dpit de lavis des autorits locales. Lanalyse tend dmontrer que le respect des droits
des Indiens dans la colonie, tait quelque part, subordonn aux intrts des propritaires. De
fait, rien ne permettait de croire que les intrts des Indiens taient rellement dfendus dans
ce pays, pas mme devant ladministration coloniale. Tant que des liens subsistaient entre les
syndics, le protecteur des immigrants et les planteurs, dit le mmoire, rien ne devrait changer.
Pourtant, les dnonciations rgulires auprs des autorits franaises naboutissaient pas.
Le mmoire rendit compte dun autre fait notoire. Les Indiens qui revenaient des territoires
britanniques aprs leurs contrats, arrivaient dans leur pays natal en bonne condition physique
et possdaient quelques conomies. Ils taient de bonne humeur et rejoignaient leurs rgions
dorigine sans aucune difficult. La situation prvalait pour les sujets revenant de lle
Maurice. Dans beaucoup de cas, lEtat tait oblig de payer le retour entre la ville portuaire et
la rgion dorigine de limmigrant. Nous avons dj eu loccasion de dcrire ltat de
dcrpitude dans lequel revenait lIndien de La Runion.
Globalement, dit le rapporteur, lmigration nest pas un sujet tabou en Inde, except pour La
Runion, pour laquelle elle est honnie, tant les abus sont notoires. Dailleurs, chaque Indien
racontait peu prs la mme histoire. Les colonies franaises ntaient pas comme Trinit ou
Guyana, o les coolies pouvaient envoyer des lettres leurs parents ou un peu dargent, rien
de cela nest gnralis.

229

II. Une population qui ne se renouvelle pas (1889-1905)


A. Les Indiens sont-ils indispensables ?
1) Une main duvre locale toujours insuffisante
Dolabaratz, responsable du Crdit foncier, voulut tordre le cou un argument ancien, qui
consistait dire que la main-duvre crole tait souvent nglige et sous-estime au profit
des trangers. Cette argumentation trouvait une grande vigueur dans les discours notamment
du dput Franois de Mahy. La dmonstration de Dolabaratz tait sans quivoque.
Une trs grande portion de ce personnel tait fourni par des engags, dserteurs des
proprits, attirs par lappt des salaires levs que payait la compagnie concessionnaire. Il
est donc tout fait inexact de laisser croire que les travaux du port et du chemin de fer ont t
excuts par les seuls bras croles1. Il prouvait lappui la nationalit des travailleurs .

Ouvriers dart franais : 100


Grecs, Italiens, Autrichiens : 50
Indiens recruts Maurice : 200
Malgaches de Sainte-Marie : 100
Pimontais mineurs : 100
Arabes et Turcs Aden : 800
Total : 1 350
Engags recruts dans la colonie : 200
Total des travailleurs trangers : 1 550
1

C.A. - Bulletin de la Chambre dAgriculture (Sance 18 juin 1903)

230

Laffluence de llment crole sur les travaux de terrassement du chemin de fer, alors en
construction, ou pour entretenir 2 3 000 hommes prsents sur les travaux, des tches leur
assurant 2f 50 5f, par jour, la Compagnie tait oblige den avoir 8 10 000 inscrits sur ses
cahiers dappel. On croyait avoir la preuve que ctait le travail qui manquait aux Croles. Et
or les Croles qui manquaient de travail, rien nest fait contre cette opinion errone, () en
un mot ladversaire de limmigration est plutt Paris, Calcutta ou Lisbonne. Llment
indigne a peu de got pour le travail de la terre, il faut lattribuer au dfaut dinstruction
spciale et pratique. Que font donc les Croles ?
Rponse de M. Cornu levs pour la plupart dans nos instituts primaires, dont le programme
ne comporte pas denseignement agricole professionnel, rien ne ramne au sol, au moment du
choix dun tat de nos jeunes croles. Pour quelques-uns qui retournent la terre quils
travaillent soit pour leur compte, soit un bail, le plus grand nombre sadonnent aux
professions manuelles et deviennent maons, charpentiers, charrons ou forgerons etc. trouvent
semployer comme tel dans les villes sur nos exploitations agricoles () la grande majorit
emploie donc mme des irrguliers qui font du bazar de fruits ou de lgumes selon la saison.
Est-ce donc cet lment, nombreux il est vrai, mais inconstant au premier chef que la
production peut cultiver nos champs et allumer ses feux ? Non ouvrier dtat le crole remplit
assez bien son rle latelier mais il est impropre accomplir des travaux du champ et de
lusine par la rgularit et la discipline quils exigent. En admettant que ces hommes soient
tous sur nos travaux, ils nous seraient notoirement insuffisants, malgr lappoint srieux que
nous trouvons dans lemploi des instruments attels . Mais ils sont loin dy tre. La
domesticit, lengagement la part, et surtout celui fictif ainsi que le vagabond nous lvent
la meilleure partie .
Rponse du snateur Drouhet sur la main-duvre crole: Il serait dsirer quelle ft
employe sur une plus large chelle. Je crois en avoir dit un mot quelques-uns dentre vous
qui mont fait lamiti de venir causer. Ne peut-on craindre que les travailleurs du pays ne
souffrent de la prsence de travailleurs trangers ? () Le pays vit actuellement de lindustrie
sucrire. Il peut triompher de la crise, la condition davoir une main-duvre bon march.
Lindustrie pricliterait, dites-vous, si vous nobteniez pas limmigration indienne, et finirait
par disparatre. Cest contre cette ventualit quil faut se prmunir, car en ltat, cest de
lindustrie sucrire que dpend la prosprit du pays .
231

Lors de cette discussion, Bellier de Villentroy ajouta: Mr de Mahy na pas voulu quil [le
personnel indien] nous soit rendu. Il croit que nous pouvons nous contenter des bras croles .
Cette insuffisance migratoire poussa certains relancer le dbat en 1903. Lors dune sance
en prsence du gouverneur Richaud1 la Chambre dagriculture, A. Cornu intervint en ces
termes : Parmi les questions qui ont dj veill votre haute sollicitation, et dont la solution
est encore intervenir, limmigration puisque de sa ralisation dcoule pour le pays tout
entier la question dtre ou de ne pas tre () vous savez les conditions dans lesquelles
limmigration a t suspendue en 82, je ny reviendrais pas sauf pour vous dire que Bourbon
mritait un meilleur sort. Il expliqua aussi que malgr les protestations remontes jusquau
niveau du prsident de La Rpublique, fortes de 800 signatures, rien ny faisait. Il estima que
le dcret du 27 dcembre 1887 rglait dfinitivement les questions du travail ; il le comparait
un code du travail, qui peut tre considre comme limite extrme que lon peut accorder
la protection, si elle nest pas dpasse .
Mr Cornu indiqua comment le Conseil gnral avait d accepter la mort dans lme la visite
des camps et des hpitaux rclame par le gouvernement britannique. Il rappela aussi un
rcent vote du Conseil gnral que limmigration indienne soit reprise conformment la
convention internationale de 1861, ou que cet acte diplomatique soit dnonc afin que
reprenant sa libert daction, la France puisse nous fournir le travail dont nous avons besoin
par le biais dun courant dimmigration africaine () la friche envahit nos champs, le silence
se fait dans nos usines faute de bras dont les feux steignent
Dolabaratz, directeur du Crdit Foncier, fit cette observation, jai fait un relev des
moyennes de superficie des champs rcolts par nous de 1883 1885 et de 1900 1902 et des
salaires pays aux travailleurs pendant les mmes priodes, voici le rsultat que jai obtenu :
tandis que pour la premire priode, la surface totale des champs rcolts slevait 1 586 ha
pour la dernire priode, elle a t rduite une surface de 1 279 ha et les salaires exigs et
pays respectivement de 317 francs et 493 francs par ha rcolt soit une diffrence en plus de
176 francs ce qui fait une augmentation de 55, 45%. Et vous voyez ce qui se passerait sur une
proprit qui naurait aujourdhui que des travailleurs 25 francs de salaire par mois, les frais
de production seraient doubls ce serait la ruine irrmdiable tant donn le cours actuel du
sucre qui a baiss de 20% entre les 2 priodes considres .
1

C.A., P.V. du 24 nov 1887

232

Dolabraratz faisait partie de ceux qui ntaient pas convaincus que la Grande-Bretagne voulait
la ruine des colonies franaises, puisquelle concdait envoyer un missaire en 1893 dans
lle. Quel intrt aurait-elle le faire ? Le point de blocage selon lui, tait la volont des
Indiens de rester dans la colonie aprs le premier contrat, sans payer de taxe.

2) Un besoin vital de main-duvre


Certains journaux de lle se firent lcho de cette nime supplique vis--vis de la mainduvre indienne.
Alors que la Premire Guerre mondiale tait imminente, les planteurs runionnais sentirent
que le sucre avait encore de lavenir et que cela passait par le renforcement de la mainduvre. Ce que ne manqua pas de souligner le syndicat des fabricants de sucre. Il prit la tte
de la campagne pour le rtablissement de la main-duvre indienne.

Les divers courriers changs ci-dessous tmoignent de la dtermination des sucriers et de la


Chambre dagriculture1.
En rponse une lettre du prsident du Syndicat des fabricants de sucre de La Runion, le
gouverneur Duprat prcisa quil est clair, que la reprise de lImmigration Indienne telle
quelle a fonctionn autrefois, ne peut videmment tre envisage, ladministration est
dispose examiner durgence sil ny pas lieu dintervenir auprs du dpartement, pour
obtenir du gouverneur britannique le recrutement directement par les propritaires et usiniers
intresss dun certain nombre de travailleurs Indiens par voie dengagements libres qui
seraient limits quant au nombre et la dure . Il ajouta quil sera indispensable que les
propritaires dterminent eux mme la quantit, la dure 2
Puis, ce fut au tour du syndicat dadopter une motion.

ADR - N234 Nous pouvons encore ajouter 3 missives importantes :


- 9 janvier 1917 Lettre du Prsident de la Chambre dagriculture au gouverneur de La Runion (suite
dj une lettre date du 30 dcembre 1916)
- 6 fvrier 1917 : Lettre du prsident du Syndicat des fabricants de sucre au gouverneur
- 4 avril 1917 : Lettre du prsident du Syndicat des fabricants de sucre au gouverneur, Projet de
contrat tendant introduire des travailleurs libres La Runion .
2

ADR - N234 - 30 janvier 1917

233

Considrant les besoins de la France en sucre, alcools, et autres produits coloniaux, et


lextension que les industriels de notre colonie ont donne depuis la guerre, pour y faire face
leurs cultures et leurs productions, et cela sur linvitation mme du Ministre des colonies
() Que lexploitation mme du Port et du Chemin de fer est devenue trs difficile, les
navires restant quai sans pouvoir tre dchargs et les wagons chargs de marchandises
destines tre exportes saccumulant faute de main-duvre le long des docks, ce qui
constitue un srieux dommage pour notre commerce local et celui de la mtropole () que
cette situation va saggraver avec la guerre ()
met le vu que des dmarches urgentes soient faites pour obtenir que notre colonie puisse
recruter des travailleurs dans lInde ou la Chine, et quune solution intervienne le plus tt
possible, la situation actuelle tant trs grave, () le prsident de la Chambre de commerce
qui adhre au vu du Syndicat des fabricants de sucre 1.

De son ct la Chambre de commerce na pas mnag ses efforts, en tmoigne cette lettre au
gouverneur : la mobilisation dun grand nombre de soldats croles a cr un vide
considrable notamment dans le monde agricole, ainsi que dans le personnel des travaux du
chemin de fer et du Port, et menace ainsi de ruine la colonie, la privant de ses rcoltes et du
transport de ses produits de la prochaine campagne 2.

3) Les Indiens, sauveurs de lconomie de La Runion ?


Lanne 1899 na t gure clmente pour la Colonie, elle a t toute la fois prouve par
la crise agricole provoque par la pnurie de travailleurs, par des pidmies qui ne sont
malheureusement pas encore enrayes. Depuis quelques annes, les pouvoirs publics avaient
nergiquement rclam la reprise de limmigration indienne, qui seules pouvaient combler les
vides de nos ateliers. Notre agriculture agonise faute de bras, et le rendement de notre sol
diminue. () il est du reste reconnu que les travailleurs de race jaune [annamite] sont
incapables de nous rendre les mmes services que les coolies hindous 3.

ADR - N234 - Dlibration du 24 janvier 1917 du Syndicat des fabricants de sucre

ADR - N234 - Lettre du 25 janvier 1917

Le Ralliement de La Runion, (3.01.1900) (1Per 49/1)

234

Ainsi, les Indiens ntaient que des agriculteurs incomptents, inadapts au travail du sol, si
lon en croit certains rapports venant surtout des lus, qui taient en mme temps des
propritaires. Les colons de La Runion avaient en ralit tout intrt minimiser la
comptence de ces hommes et de ces femmes, au risque de devoir les rmunrer davantage si
leur qualit tait unanimement reconnue.
Comment justifier que, sur plusieurs dcennies, ils accueillirent, les bras ouverts, ces
travailleurs incomptents ? Sil est vraisemblable quun certain nombre de travailleurs
ntaient pas coutumiers des travaux agricoles, lamalgame nest pas valable. LInde de la
deuxime moiti du XIXme sicle se dfinissait surtout par son caractre rural. A dfaut de
contingents entiers de laboureurs, il nest pas contest que des groupes dindividus provenant
des villes compltaient les convois, mais ils ne formaient pas lessentiel du groupe des
engags. Si tel tait le cas, il y a fort parier que les colons se seraient vite dtourns de cette
ressource.
Pourtant ds 1858, les compliments sexprimaient sur la prsence des Indiens dans la colonie,
dix ans aprs lmancipation, nous avions dj 50 000 immigrants et le courage, lnergie et
la persvrance de nos habitant avaient dvelopp une prosprit, qui, rejaillaisant sur notre
budget colonial, avait lev vos recettes de 1 711, 050, prvision du budget de 1848, la
somme de 7 millions, dont vous avez vot les prvisions dans votre dernier budget 1.

Certains observateurs se sont dj poss la question de savoir si les Indiens ont sauv
lconomie de La Runion ? Une question fonde, mais qui fut aborde de manire
superficielle. A cette question le Mmorial de La Runion rpondit par dfaut, en commettant
par l-mme un bel anachronisme en estimant que la colonie aurait connu un meilleur destin
conomique si elle navait pas eu recours aux forces de travail indiennes. Les auteurs
crivirent que limmigration na pas sauv lle mais a contribu y entretenir des
techniques, un mode de faire-valoir et surtout un tat desprit hrits de lpoque de
lesclavage. Sil ny avait pas eu dimmigration, La Runion naurait pas t perdue
conomiquement, elle aurait sans doute mieux utilis les bras quelle possdait 2. Cette

DE CHATEAUVIEUX P., Rapport au nom de la Commission charge dexaminer les modifications


apporter, dans lintrt de la colonie, limmigration des coolies de lInde, (page 11) (30.06.1862)
A. Guyot et Scribe, imp de lOrdre des Avocats au Conseil dEtat et la Cour de Cassation, rue
Neuve-des-Mathurins, 18
2

Mmorial de La Runion, Vol.III, 1849-1882, Australe Editions, 1980.

235

assertion ne rsiste pas longtemps lpreuve des faits. Nous navons pas riger les engags
comme des sauveurs - lorsque nous parlons dengags en gnral nous pensons aux Indiens,
mais nous nignorons pas que dautres ethnies figuraient aussi parmi ces engags - mais il
parat vident que lapport de ceux-ci fut essentiel dans le dveloppement conomique
naissant de lle. Les colons eux-mmes rapportrent que la prsence de engags fut salutaire.
DEsmnard, protecteur des immigrants, releva que les coolies indiens ont sauv la colonie
aprs 1848. Malheureusement depuis sont venues les mauvaises annes, limmigration sest
ralentie, sest mme rduite presque rien, le renouvellement de nos travailleurs ne se fait
plus rgulirement. On est par la suite oblig de rengager les anciens qui ont pris tous les
vices des croles sans en avoir pris les qualits. Il est devenu presquimpossible davoir des
domestiques et ceux que lon trouve sont ou ivrognes ou voleurs .
Pierre de Montforand son poque renfora cette analyse en y ajoutant que lIndien coolie,
sil a bien t conseill, bien entour, devient un excellent travailleur () les Indiens ont
sauv la colonie aprs 1848 () Les engags indiens nhsitent pas, en cas de conflit avec
leurs employeurs se mettre en grve ou se plaindre aux autorits locales ou au consul
britannique 1.
Notre auteur fait-il une nuance entre immigration et Indiens lorsquil ajouta aussitt,
solution de secours, solution de paresse, limmigration vue avec un sicle de recul, peut
difficilement tre considre, comme sauvetage de La Runion . La main-duvre
trangre et notamment hindoue laquelle on eut alors recours, ramena la prosprit pendant
quelque temps, en particulier entre 1860 et 1870 2.

Le Pelletier de Saint-Rmy a estim que si La Runion a pu bnficier dune conomie


prospre, cest parce que les bras nont pas manqu la terre . Avec un brin dhumeur,
lauteur nota lhabilit de ses administrateurs et lintelligence des colons (), il faut ajouter
que ces derniers avantages, La Runion les partage avec les autres possessions franaises .
Lauteur ragi en minorant lapport des travailleurs engags.

Comment opraient les propritaires pour leur main-duvre, puisquun certain nombre de
petits-blancs ruins se sont installs sur les hauteurs de lle ? Il va sen dire que lutilisation
1

MONTFORAND Pierre de, Socit des Sciences et Arts, p 165,1861

DESCHAMPS Hubert, DECARY Raymond, MENARD Andr, Cte des Somalis, Runion,
Inde , p. 131, Ed. Berger-Levrault, 203 pages, 1948

236

de la main-duvre indienne vita tout le moins un cuisant chec conomique lle. A


lpoque de la IIIe Rpublique, Emile Bellier, lun des plus importants sucriers, considra
limmigration comme la vie mme du pays. Lindustrie sucrire, qui faisait vivre 2 000 petits
propritaires, ne pouvait survivre selon lui que si on accroissait le nombre dimmigrants
indiens1.

Le nombre dhabitants dans lle est lun indicateur des changements qui sont survenus dans
lle. Sil est certain que la massification indienne fut notable aprs 1848, il est tout aussi
vrifiable que cest partir de 1820, que la politique mene notamment par Charles
Desbassayns pour dvelopper la canne sucre obtint ses premiers rsultats. Paralllement, les
rsultats des travaux de lingnieur Wetzell2 apportrent des progrs techniques
considrables. En 1877, on affirmait quil y avait environ 52 000 53 000 Indiens dans lle.
Les Indiens contriburent lavnement de cette nouvelle exprience et apportrent leur
savoir-faire dans les nouvelles usines sucrires. Ce nest pas un hasard si nous crivons plus
loin, que certains postes au sein de lorganigramme de la sucrerie taient confis plus
spcialement aux Indiens, de mme que les mtiers de comptable (par exemple) taient
octroys aux Croles, voire aux Europens. Laffirmation oppose ignorerait totalement
laversion de nombreux esclaves pour le travail des champs et par extension lindustrie
sucrire aprs leur libration.
Aux Antilles des auteurs tels Farrugia et plus rcemment Singaravlou ont adhr la thse
des Indiens sauveurs de lconomie sucrire de la Martinique. Pourtant les Indiens de la
Martinique furent accuss de faire baisser les salaires, davoir sem la pagaille dans la socit
en dsorganisant le systme qui tait en vigueur. Les Croles qui navaient pas les conditions
favorables pour leur permettre dvoluer et de crer les conditions de leur bien-tre auraient
t victimes de la prsence des Indiens.
Au-del des tous les clichs qui ont t attachs aux Indiens, il leur a t reconnu lesprit
dentreprise et de dbrouillardise. Dans le domaine de la canne sucre, ils ne reculaient
rarement devant une question technique lie la sucrerie ou une difficult
insurmontable .
1

FUMA Sudel, Histoire dun peuple, page 182

GERAUD J. Franois, Xavier LE TERRIER, P. 30 Atlas historique du sucre lile Bourbon/La


Runion (1810-1914), 189 pages, Universit de La Runion Ocan Editions, 2010

237

Un tmoin raconte que Tambi, chef appareilleur lusine de Quartier-Franais, fut interpell
par le directeur Ren Payet. Celui-ci se demandait comment il allait se sortir dune quation
particulirement complexe. Une pice dusine de type gnrateur devait tre transporte du
Port de la Pointe des Galets Quartier-Franais. Mais la longueur de llment ne permettait
ni le transport en charrette ni le passage sous les tunnels de la voie ferre. Le dnomm
Tambi, aprs rflexion, imagina de lier la pice entre deux wagons afin de la transporter1.

4) Mobilit des travailleurs


En 1896, les autorits furent dans lobligation dtablir un relev sur la situation de leurs
engags. Ce recensement leur permit de mesurer limportance de la main-duvre engage
disponible.
Les engags ncartrent aucune piste pour raliser leur projet de vie. Aussi, le passage dune
habitation lautre, voire dune commune une autre, tait frquent. Lanalyse dune liste de
fils dengags de Saint-Leu montre la grande mobilit des travailleurs dorigine indienne2.
Llment que nous avons utilis est une liste de fils dimmigrants qui avaient eu 20 ans
chacune des annes 1889, 1890, 1891, 1892, 1893, 1894 et 1895. La plupart des fils dIndiens
taient ns dans cette commune de Saint-Leu. Or, ils taient signals dans des communes
voisines ou lointaines (Saint-Denis, Saint-Pierre, La Possession, Saint-Paul).

4 dentre eux furent considrs disparus , sans que lon en sache davantage. Ils ne sont pas
clairement identifis dans la catgorie vagabonds .
1 a bnfici de la nationalit franaise,
1 du dcret du 30 mars 1881,
1 de la loi de juin 1889
4 portaient un prnom occidental

Convaincu encore une fois que ce nest pas avec un simple tableau quon confirme une
tendance gnrale, nous avons, cependant, quelques lments notables sur la dmarche de ces
fils dengags. Le service de limmigration de Saint-Leu avait besoin de connatre les jeunes
1

Les exemples fourmillent tel le cas du dnomm J. Saminadin. Alors que le directeur de lusine de
Beaufonds avait chou, il parvint crer une pice darchitecture particulirement spcifique, en
forme darc romande, pour servir dentre la paroisse. J. Saminadin auquel on avait fait appel neut
aucune difficult penser un modle spcifique pour ce projet.

ADR 12M - Ce document a t labor par le syndic de Saint-Leu, le 27 aot 1896.

238

qui allaient passer le cap de la vingtaine afin de prvoir leur majorit. Puisque cest cette
date quils pouvaient se prononcer sur la nationalit franaise. En 1893, 12 avaient lge de
20 ans dont 9 Indiens. On a not parmi eux 7 de sexe fminin. La plupart ne vivaient pas au
mme endroit.
Au 1er janvier 1900, ltablissement du Baril1, qui appartenait au Crdit Foncier, SaintPhilippe, comptait 46 immigrants, Indiens et Cafres confondus. Ltablissement a pay 43
ctes personnelles, dfalcation faite dune femme marie et de deux grands marrons.
Le 8 aot 1901, le mme tablissement signalait des mouvements de travailleurs. Ils taient
dirigs sur des tablissements aussi loigns que la Ravine des Figues (Sainte-Marie), SaintLeu ou Saint-Benot. Il ny a videmment pas que la dcision des autorits locales, cest aussi
la volont des engags de sorienter vers ces communes parfois en raison de liens affectifs.
Si lon prend le cas de Vingadassalom Batou, qui a dabord t engag Saint-Denis avant
dtre recrut Saint-Andr.
Lorsque les engags taient rapatris, les listes taient gnralement actualises.
Au 21 aot 1901, dans la commune de Sainte-Marie, les quelques chiffres de ltablissement
Ravine des Figues (74 immigrants) appartenant au Crdit foncier local tmoignaient des
mouvements oprs par les engags. 30 engags avaient quitt la Ravine des Figues pour aller
vers dautres propritaires (Emmanuel de Villle, Antoine Bruno) ; 2 engags avaient t
rapatris sur le Rander-Runion (29 mars 1901), 25 engags avaient chang de commune
(Sainte-Suzanne, Bras-Panon, Saint-Denis, Sainte-Rose, Saint-Philippe) ; 10 dcs avaient t
signals entre le 1er janvier 1900 et le 7 aot 1901. Enfin, au mois de juillet, 11 immigrants
taient en situation dtre rapatris.
En 1892, seuls 4 engags taient sans engagement dans la commune de Saint-Benot. Lun
deux, parce quil tait port dserteur, (ex-engag Beaulieu), un autre stait vad de lasile
(ex-engag de Beauvallon) et aussi une autre femme.
En 1891, sur une liste dtrangers de Sainte-Marie1, de race asiatique et africaine , on
dnombra 40 trangers. Tous taient des permissionnaires. Ils taient recenss de la 3e la 11e
catgorie.
1

ADR 12M

239

Permis gratuit (2),


Commis (11)
Cultivateurs (14)
Commerant (2)
Patent (5)
Bijoutier (3)
Sans emploi (1)
Cuisinier (1)
Jardinier (2)

On ne comptait que 4 femmes dans leffectif complet. Lofficier du bureau de police avait
not 5 patents, dont il avait extrait priori les commerants et les autres artisans. Or les
bijoutiers taient aussi des patents. Le fait que 24 dentre eux taient recenss dans le bourg,
tait probablement un signe de leur souci de sinstaller en milieu citadin voire de sinsrer
dans cette socit locale. On a compt 3 bijoutiers dans cette petite commune.
Il est un fait quil est important de mentionner : celui de la nomination des reprsentants des
intrts des Indiens. Quelques annes aprs la suspension de limmigration indienne, le consul
C. L. St John rapporta ses suprieurs lexprience de ses quatre ans passs La Runion,
notamment les relations privilgies quil entretenait avec M. dEsmnard, le protecteur des
immigrants. St John tait inquiet de lannonce de la mise en retraite anticipe de celui-ci.
Daprs ses dires, le gouverneur Richaud avait promis de nommer la tte du Bureau de
Poste de La Runion, le neveu du Ministre des Postes. Aussi pour que ce changement puisse
intervenir, il devait librer le poste. Selon la manuvre prvue, dEsmnard partait la
retraite, Lasserve occuperait le poste de protecteur des immigrants, et ainsi le gouverneur
pouvait tenir sa promesse. Compte-tenu des enjeux, la diplomatie indo-britannique nourrissait
beaucoup dinquitudes sur cette nouvelle nomination. Sir Horace Walpole, sous-secrtaire
dEtat pour lInde2, sollicita vainement le gouvernement franais pour obtenir des
informations sur cette nouvelle nomination.
Sur demande du Marquis de Salisbury, je vous transmets une information
confidentielle concernant linstallation du successeur de Mr DEsmnard au poste de

ADR- 6M -Source : Direction de lIntrieur, 9 janvier 1891


Lettre de Sir H. Walpole, K.C.B., au sous-secrtaire dEtat aux Affaires Etrangres N 1712-87 J
& P, Bureau de lInde, le 30.09.1887
2

240

protecteur des immigrants. Je dois relever que son excellence lambassadeur Paris a tenu
quon garde secret ce dossier, en imaginant que linstallation ne sera pas effective 1.

Dans un argumentaire quil offrit sa hirarchie, le consul St-John, crivit quil naurait
probablement rien redire sur cette mutation si elle ne risquait daffecter durablement la vie
des Indiens La Runion. Le diplomate rappela que sil avait russi mener bien son
mandat, cela tait d en grande partie la personnalit de Mr dEsmnard. Celui-ci, daprs
les dires du consul, dans bien des cas, avait obtenu des engagistes un traitement plus humain
pour les Indiens engags2. Selon St-John, son impartialit vis--vis des Indiens, est lorigine
de son impopularit dans lle.

5) Lalcoolisme : frein lintgration ?


Lalcoolisme a-t-il t un frein limmigration ou dans lintgration des Indiens ? Alors quils
taient lorigine, en partie, de la russite de la culture de la canne sucre et de ses produits,
les travailleurs indiens payrent un lourd tribut lalcoolisme, tel point, que ce phnomne
de socit fut relev dans plusieurs rapports. En 1892, la consommation dalcool pour lle se
situait hauteur de 1 500 000 litres, soit 9 litres par tte, et elle contribuait environ 48% du
budget de la collectivit.
Lors de la visite de lmissaire britannique, Muir-Mackenzie, La Runion, on lui prsenta
un homme lhpital, rput tre lun des meilleurs coupeurs de canne. Lhomme tait
maintenu dans cet tablissement pendant la priode de lentrecoupe afin de lui viter dtre en
permanence en tat dbrit. Le phnomne tait un niveau tel que le procureur gnral
crut utile de rappeler aux auxiliaires de justice quils devaient tre intraitables vis--vis de
ceux qui ne respectaient pas la loi du 23 janvier 1873 sur livresse publique.
1

IOLR - Lettre de T.V. Lister, sous-secrtaire dEtat au Foreign Office, au Secrtaire dEtat pour
lInde - 5 juillet 1887.
2

Lettre de C.L. St John, Esq, Consul La Runion, au secrtaire dEtat aux Affaires Etrangres, 3 juin
1887

241

Au 1er janvier 1892, dans larrondissement du Vent, 734 procs-verbaux ont t dresss, 594
contre des Europens, Croles et des Cafres, et 140 contre des Indiens. La vente du rhum
atteignait chaque anne, un chiffre lev dans la colonie () Cette loi doit tre affiche la
porte de toutes les mairies 1.

Cette priode de lhistoire des Indiens se distingue aussi par la floraison de rglements, qui
dans lensemble furent favorables aux travailleurs. Personne ne sera dupe, les propritaires
tentaient de tout mettre en uvre pour viter un arrt immdiat de limmigration indienne,
dfaut den attnuer les consquences.
Par ailleurs, une tradition populaire dclare que les descendants auraient perdu les proprits
de leurs parents en raison des mfaits de lalcool.

B. Les dbats locaux et nationaux


1) Les taxes concernant les trangers
Les taxes dans la colonie comme ailleurs accomplissaient merveilleusement leur rle selon
que lon souhaitait soutenir une politique dimmigration ou le contraire. En 1886, le Conseil
gnral vota le rtablissement de limpt personnel supprim quatre ans plus tt. La quotit de
limpt personnel fut fixe 6 francs.
M. Cornu, rapporteur, dclara, en 1881 on avait comme assujetti 54 171 et le produit en
principal a t en moyenne prs de 300 000 francs, pendant les annes 79, 80 et 81. Si du ct
des engags nous pouvons nous attendre des vides par suite des rapatriements, dun autre
ct, la population autochtone va nous offrir certainement des excdents. Nous pouvons en
avoir une ide par les chiffres de la liste lectorale, o figurent 32 000 lecteurs. Au surplus le
dernier recensement quinquennal comporte prs de 80 000 assujettis, soit 450 500 000

Circulaire de D. Brunet, procureur gnral aux procureurs de la Rpublique de Saint-Denis et de


Saint-Pierre 21 juin1893

242

francs de recettes, si tout le monde sacquittait, mais rduisant 50 000 le nombre de payants,
vous pouvez inscrire sans crainte pour la premire anne 300 000 francs, surtout en tenant
compte de la facult laisse aux contribuables non engags, de sacquitter en travaux . Un
autre conseiller ajouta, dans les 300 000 francs de 1881, il pouvait avoir des restes
recouvrer. Le rapporteur complta soit mais en 1886, vous naurez pas 54 000 mais 80 000
assujettis. Le directeur de lintrieur de son ct expliqua que le document dont vous faites
tat tient compte du dnombrement de 1881, or nous sommes cinq ans aprs, et le nombre
dassujettis est loin davoir augment, na pu que diminuer, tant donn les rapatriements
dimmigrants . M. Cornu convint que la liste lectorale comporte 32 000 lecteurs, il y a
dautre part, 30 000 immigrs cela fait dj 62 000 assujettis. Finalement la prvision de
recettes sera situe 235 000 francs1.

Pour contrler le mouvement des immigrs dans lle et rapporter des subsides au pays, tout
au long de limmigration, diverses taxes furent appliques. La principale fut la taxe de sjour2.
J.H. de Mazrieux reconnut quil fallait rformer cette lourde taxe de sjour sur les immigrs
qui rsidaient librement dans lle : il semble rationnel, en effet, quun pays qui doit avoir
recours en permanence la main duvre trangre, fasse tout pour retenir dans son sein des
travailleurs introduits grand frais ; cest le seul moyen de constituer la longue une
population agricole suffisante pour les besoins 3. Il cita le cas de lle Maurice, o
limmigrant libre dengagement ne supportait aucune taxe, dans la mesure o il pouvait
prouver quil travaillait. Ce peuple est trs actif et trs industrieux, lorsquil est livr sa
propre initiative ajoutat-il.
Suite un tableau idyllique quil fit des Indiens installs Maurice et qui rendaient des
services incontournables, pas seulement lindustrie sucrire mais lensemble de la socit
de lle sur, Paul de Villle lui fit remarquer que le contexte ntait pas le mme dont
principalement le statut des sujets par rapport ladministration locale. Il souligna quil
napparaissait nullement que les Indiens pouvaient compromettre la tranquillit du pays,
puisquils taient sujets de la mme patrie . M. de Villle renchrit en ces termes, quelle
garantie aurions-nous quand lle serait habite par un aussi grand nombre dtrangers, alors
1

ADR- N229 - Contributions directes, impt personnel, quotit de limpt (Sance du mercredi 3
fvrier 1886)
2

ADR- N229 - Le J.O. de La Runion, du 26 mars 87, publie larrt du projet de dcret tablis une
taxe de sjour sur les trangers de race asiatique et africaine : -sign du Gouverneur Richaud.
3

C.A.- Sance du 3 novembre 1877

243

quaujourdhui dj, avec les quelques immigrants que nous avons, nous prouvons toujours
toutes sortes de difficults de la part du consul de Sa Majest Britannique. Je comprendrais
quon autorist dans la Colonie le sjour dimmigrants Cafres ou Malgaches ; mais favoriser
la libre rsidence des Indiens Bourbon, ce serait crer des dangers srieux pour les
habitants ; le pays serait fuir, si jamais pareille chose arrivait. L. Bdier abonda pourtant
dans son sens, en estimant quune exprience faite, octroyer des permis de sjour aux engags
naurait pas donn des rsultats convaincants. Avec ces permis, nos ateliers ont t
dsorganiss au profit de quelques embaucheurs. Ce serait possible si limmigration tait
large, facile, mais dans ltat actuel des choses, il ne faudrait pas y songer conclut-il.
Le dtenteur du permis de sjour (temporaire ou dfinitif) devait sacquitter dune taxe de
sjour pour rsider dans lle1. En cas de refus limmigrant devait payer une amende. Plusieurs
voix slevrent pour condamner cette mesure destine contrler le nombre de
permissionnaires2. Encore une fois le but de la colonie ntait pas rellement de gonfler les
statistiques de la population , mais de renforcer la main-duvre, la taxe ayant pour but
dinciter les immigrants effectuer un contrat dengagement. Le Conseil gnral avait saisi
lintrt de la suppression de cette taxe, qualifie de poll-taxe 3.

En Martinique, lorsquils dbarquaient, les engags devaient remettre leur passeport, en change de
quoi leur tait remis un permis de rsidence temporaire. Sur ce document tait signal si un contrat
tait en cours. Vritable carte didentit, cette pice pouvait tre rclame nimporte quel moment
lengag, par exemple lors du passage dune commune lautre. Mais des conditions spcifiques
taient requises pour bnficier dun tel permis. Il fallait aux engags une caution de deux personnes.
A hauteur de 500 francs, cette caution devait pourvoir aux ventuelles difficults (maladie, problme
de rapatriement). Pour les engags qui ntaient pas introduits par lEtat ou la colonie, il appartenait
lengagiste de jouer le rle de cautionnaire pour que lengag obtienne un permis de rsidence. Si
lengag demandait ensuite stablir dans la colonie et se livrer un travail manuel son compte, la
caution tait rduite 250 francs. Enfin, lorsque limmigrant dbarquait dans la colonie sans contrat de
travail, le permis de rsidence lui tait octroy aprs lacquittement dune caution de 250 francs pour
les frais de son rapatriement.
Aprs avoir acquis la conviction que limmigration a sauv la colonie de La Runion, il apparat que la
Martinique a connu les bienfaits identiques de cette politique : linstitution la plus utile pour le pays,
celle qui avait arrt sur les bords de labme, la colonie qui marchait vers une ruine certaine .
2

IOLR - Critique sur la poll-taxe frappant les trangers asiatiques et africains rsidant dans lle, in
Correspondance du Dpartement de lAgriculture, n 6, p. 315, Gouvernement britannique, Fvrier
1893
3

La poll taxe (selon lordonnance de 1887) tait un impt de 50 francs par an soumis tous les
Asiatiques ou Africains qui sinstallaient dans la colonie. Le paiement dune telle taxe apparut comme
hors de porte pour les Indiens qui, rappelons-le, gagnaient environ 15 francs par mois. Les autorits
craignaient que le droit au permis de sjour nefface le droit au rapatriement. A la fin de lanne 1888,
478 Indiens possdaient un permis de sjour permanent dans la colonie.

244

Comment pallier le manque financier si la taxe venait disparatre ? Aucune solution ntait
voque. M. Hugot, qui ne craignait pas doffusquer ses compatriotes, expliqua quune telle
mesure ne relevait pas du libralisme et ntait pas digne dune colonie franaise. Louis
Brunet1 lui apporta son soutien, en faisant remarquer quune taxe pareille serait logique si elle
frappait tous les trangers. La fin de cette discussion se termina en chantage dguis . En
effet, si le Conseil se montrait favorable la suppression de cette taxe, il indiqua quelle se
ferait ds que limmigration indienne serait nouveau en vigueur !
Le 18 janvier 1893, Sir Horace Walpole, sous-secrtaire dEtat britannique pour lInde, crivit
au sous-secrtaire dEtat pour les Affaires Etrangres, pour signifier quil approuvait
totalement lapproche du Comte de Rosebery de prier le consul de La Runion, dtudier la
lgalit de la poll-taxe imposes aux trangers asiatiques et africains. Les prises de position
furent parfois tonnantes. En effet, sil est admis que les propritaires avaient plutt tendance
attirer les engags, certaines mesures taient en revanche particulirement dissuasives. De
lourdes taxes2 frappaient les Indiens libres dengagement3.
Le consul J.H.D. Bell reconnut4 effectivement, quil lui paraissait des plus hasardeux, de la
part de la colonie, de maintenir des pressions fiscales, au moment o la France et les autorits
indo-britanniques tentaient de relancer limmigration indienne. Mais le diplomate avait bon
espoir que ces taxes disparaissent aprs quil ait rencontr plusieurs lus du Conseil gnral et
obtenu lappui du syndicat des planteurs. Dautant quil ny avait pas de politique antiindienne dans la colonie mme si une certaine jalousie tait perceptible au sein de la
1

ADR - Sance du Conseil gnral de La Runion (novembre1892)

IOLR - Correspondance Sir T. H. Sanderson, sous-secrtaire dEtat aux Affaires Etrangres, au soussecrtaire dEtat Indien, 25 juin 1892. Emig n 77

Ce jour-l il fut propos au Conseil gnral de rduire la taxe de sjour qui frappait les cultivateurs
libres trangers 1 franc par mois, sur le motif que la suppression rclame des annes auparavant
navait jamais t applique. La Chambre dagriculture proposa donc quon la rduise, de sorte que
des travailleurs libres, asiatiques et africains viendraient librement travailler dans le pays. Il ne faut pas
se mprendre sur cette proposition. Son caractre gnreux tait li plus la situation catastrophique
de la main-duvre qu une envie soudaine douvrir les portes de lle aux travailleurs du monde
entier. Il sagissait de crer les conditions favorables pour contourner la loi en vigueur qui avait
suspendu limmigration indienne. Avec cette disposition, les lus espraient que des Indiens se
prsenteraient dans lle en grand nombre, pour y travailler la terre sous le rgime de travailleurs
libres. Mais cette mesure seule ntait pas de nature relever les dfis de main-duvre imposs la
colonie. C.A. - Sance du 25 fvrier 1899
4

IOLR - Lettre du 23 mai 1892, J.H.D. Bell au sous-secrtaire dEtat au Foreign Office, Emig. 77

245

population quelques annes plus tt - le Directeur de lIntrieur, son grand dfenseur, y


voyait surtout une source de revenus. Dans cette priode, les Britanniques se rjouirent dun
dbat engag entre la colonie et le pouvoir central. A Paris, inform de linquitude des
autorits indo-britanniques, le sous-secrtaire dEtat aux Colonies, Mr Etienne, avait suggr
quatre ans plus tt au gouverneur de faire pression sur le Conseil gnral afin quil abolisse
toutes ces taxes qui sont en dsaccord avec le principe libral inscrit dans la Constitution
franaise . De lautre ct, M. Lougnon, le Directeur de lIntrieur, maintint mordicus, quil
convenait de conserver cette taxe.
Face limpasse, le diplomate britannique affirma ses suprieurs1, quil avait bien
limpression quil y avait comme une machination locale, visant maintenir les taxes, mais
pour sa part, il confirma quil se faisait un devoir de combattre cette mesure jusqu son
extinction2. Cette taxe de sjour ntait pas rien, elle devait rapporter 88 000 francs au Conseil
gnral en 1893.
Monsieur
Jai lhonneur de vous faire connatre que je vais examiner la suite que pourrait recevoir la
question dont vous mentretenez dans votre lettre du 6 courant. Lautorisation accorde
ventuellement aux Indiens sujets anglais de rsider sans engagement dans la Colonie, et, par
la suite la taxe qui en est comme la conscration, faisant lobjet dune clause de la Convention
de 1861 intervenue entre nos deux gouvernements, il me parait prfrable de comprendre
cette question parmi celles rsoudre dans les pourparlers qui se poursuivent en ce moment
en vue de la reprise de limmigration indienne3.

IOLR - Lettre de J.H.D. Bell au sous-secrtaire dEtat au Foreign Office, 22 aot 1892, Emig. n 78

La taxe de sjour, au-del des lments dissuasifs, possdait aussi un caractre de filtrage. La
colonie, par le biais de son gouverneur possdait les moyens, comme dans tout pays, de choisir ses
futurs citoyens. Un levier non ngligeable mme sil na pas t le seul pris en compte. Le consul tenta
en vain de sadresser au gouverneur Mans, pour la disparition de la taxe pour intervenir de manire
urgente au Conseil gnral car elle cre des consquences fcheuses pour nos sujets libres, qui sont
petit-commerants dans la Colonie . Le gouverneur ne dsirant pas entrer dans une polmique ni avec
le Conseil gnral, ni avec les Britanniques, balaya dun revers de main la requte diplomatique, en
arguant quil prfrait la prudence, au moment o le gouvernement central discutait justement dune
ventuelle reprise de limmigration indienne.
3

IOLR - Lettre du Gouverneur Mans au Consul dAngleterre, J.H.D. Bell, 12 aot 1892 Emig 78

246

Face lintransigeance franaise sur ce point prcis, les Britanniques1 ne voulurent pas se
dmettre et demandrent leurs reprsentants sur place de saisir la Cour dappel de Paris,
pour remettre en cause la lgalit de la poll-taxe. Le Journal Le Crole ne mnagea pas sa
peine contre cette taxe qui lui semblait aussi inique et contraire aux intrts de la colonie. A
lannonce dune discussion sur le sujet au Conseil gnral, ses propos furent ironiques : Les
voil revenus la tche Nos seigneurs les Conseillers gnraux2. Ils sont l 18 sur 36, juste la
moiti et on va procder la discussion de la suppression de la taxe des trangers propose
par la Chambre dagriculture, taxe contre laquelle Le Crole a toujours protest depuis que
lide en a germ dans la cervelle de nos conseillers. Membres prsents : MM Gabriel
Lahuppe, De Roland, Dubuisson, Lafosse, Naturel, Armand Arthur-Shreiber, Cornu, Isautier,
Laprade, Le Cocq, Louis Brunet, Deroux, Sers, DEsmnard, De Courder, Garros, Gaston
Lahuppe .

2) Une mesure protectionniste creuse le foss entre lInde et La


Runion
Alors que La Runion rvait de retrouver limmigration indienne, une nouvelle menace vint
heurter les rapports entre lInde et La Runion.
Parmi les raisons freinant les rapports entre lInde et La Runion, sans doute a-t-il lieu de citer
la loi du 11 janvier 18923. Localement laltration faite lintroduction des Indiens dans la
colonie se doubla dune mesure protectionniste de plus contre les marchandises venant de
lextrieur, en particulier de lInde. Comme au temps de lexclusif, le protectionnisme

IOLR - Lettre de T.V. Lister, sous-secrtaire dEtat au Foreign Office, au sous-secrtaire dEtat pour
lInde - 5 janvier 1893. Emig. n 67

Le Crole, extrait de ldition du 16 novembre 1892, envoy par le Consul C.W. Bennett au
ssecrtaire dEtat au Foreign Office.
3

La loi du 11 janvier 1892, dite Loi Mline, accordait la colonie le rgime douanier en vigueur en
France. Les importations connurent une chute de 50% en 1893 , selon J. Weber. Mais les produits
imports de Pondichry, nest pas soumis un droit de douane () LInde, la diffrence de la
Runion, ne fait pas partie des colonies dites assimiles. Les marchandises franaises et trangres
continuent dy entrer en franchise . Pour autant, le commerce entre les deux rgions ne connaissait
pas une relle reprise.

247

mtropolitain reste, la fin du 19e sicle, lune des causes de la mdiocrit des relations
commerciales entre la Runion et les Etats de lInde. . 1
Aprs avoir subi laffront de la suppression de limmigration indienne, il semble que le
gouvernement franais tait dsireux dtre plus svre avec la concurrence trangre2. Il y
eut dabord une premire, deux ans aprs la fin de limmigration indienne, o le Conseil
gnral frappa dune taxe les marchandises trangres introduites3. Une raction opportune
pour la colonie qui lui permit de prserver les changes commerciaux qui commenaient
subir les affres de labandon de limmigration indienne. Ce protectionnisme fut renforc en
1892, tandis que les importations chutrent considrablement.

3) Les divers dbats sur la reprise de limmigration La Runion


Les Britanniques nont jamais abandonn leurs exigences dans le cadre dune ventuelle
relance de limmigration indienne. Le 1er mars 1890, le consul St-John transmit Londres un
nouveau mmoire tendant amliorer les relations entre La Runion et les autorits indobritanniques. Les points quil voqua taient ceux qui faisaient lobjet des plus vives critiques.
Lattitude du consul et les rapports quil entretenait avec sa hirarchie ntaient pas ceux dun
homme qui tait favorable larrt dfinitif. Au contraire, toutes les initiatives quil prit

WEBER Jacques, Communication au Sminaire de AHIOI, Saint-Denis 1986

Le Snatus-consulte du 4 juin 1866 laissait aux colonies linitiative de leur propre tarif douanier. La
loi du 19 mai 1866 supprimait les surtaxes sur les marchandises introduites sur les navires trangers.
Ces deux mesures contriburent laugmentation des changes.

Pendant que les colons svertuaient trouver des parades la reprise de limmigration indienne,
dautres menaces firent jour. En 1885, ils devaient dnoncer avec la plus grande fermet la taxe qui
touchaient les sucres europens lors de leur entre en France et qui prservaient les sucres trangers
(loi du 29 juillet 1882). Cette taxe cotait 7 francs, non remboursables aux sucres europens trangers.
M. de Mahy, demanda un droit gal non remboursable pour les sucres coloniaux trangers. Parce quil
y avait un vice, tel constat par la chambre, lapplication de cette demi-mesure eut pour rsultat
darrter dune part linvasion des sucres allemands, mais elle encouragea dautre part, tous les sucres
des colonies trangres se diriger sur le march franais . Du coup, limportation qui tait de 20
millions de kilogrammes dans les 6 premiers mois de lanne 1884 passa 36 millions de
kilogrammes dans les priodes correspondantes en 1885. Le but vis, cest--dire la production des
sucres indignes, na donc pas t atteint. Cette dcision menaait srieusement de ruine les colonies
selon la Chambre dagriculture. Pour mettre un terme cette injustice, la Chambre demanda que le
Parlement adopte une proposition de loi dpose le 4 juillet 1884, de manire tendre la surtaxe
tous les sucres imports sans fiscalisation de provenance lexception des sucres produits dans les
colonies franaises. C.A. - Sance du 3 septembre 1885.

248

taient celles dun individu qui avait envie que le courant migratoire soit rtabli condition
que le sort de lIndien soit amlior, globalement que les drives les plus flagrantes et
insupportables soient effaces. Comment y allait-il parvenir ?
Dans son mmoire, St-John, le consul britannique en poste dans lle proposa plusieurs pistes.
Dabord, il remarqua que sur les grands tablissements, depuis le passage de la commission
de 1877, les choses globalement staient amliores. Il proposa par exemple de nommer
quelquun quasiment en permanence en Inde pour se charger des recrutements. De sorte que
les individus introduits dans lle seraient mieux profils pour les proprits et les
tablissements de La Runion. Il lui parut vident quil fallait recruter plutt dans le monde de
la paysannerie indienne que chez les commerants.
Si les planteurs narrivent pas obtenir au moins 20 laboureurs, ils peuvent demander les
renforts des coolies. Les Indiens qui se rendraient dans la colonie, par leurs propres moyens
ou comme commerants, ne devraient pas tre engags selon tous les textes en vigueur. Cela
viterait que des introductions des engags de manire clandestine. Le consul devrait pouvoir
se rendre en toute libert dans les dpts o sont rassembls des Indiens, pour se rendre
compte de leur tat de sant et de leurs conditions sanitaires. Si la fin dun contrat, un coolie
veut faire autre chose que de lagriculture, il doit sen remettre la bonne volont des
autorits locales. Encore une fois, les coolies qui sont venus selon la Convention de 1861, ne
doivent jamais perdre leur droit au retour gratuit dans leur pays dorigine, sauf certaines
exceptions dj signales. Ds lchance du contrat, les coolies dsirant rentrer au pays,
doivent tre achemins vers les dpts coloniaux de Saint-Denis en attente dun passage pour
lInde. Lespace accord aux Indiens sur le navire doit tre le mme que celui dont ils
disposaient laller. Chaque Indien doit pouvoir conomiser 50 centimes par an pour les soins
mdicaux. Le systme qui consiste attacher ou enchaner les Indiens qui doivent se rendre
dun secteur lautre doit tre abandonn ! Les jeunes clibataires qui accompagnent leurs
parents doivent bnficier galement du retour, lorsque ces derniers retournent en Inde. Un
Indien qui est n La Runion ou est venu dans la colonie alors quil tait petit, peut obtenir
sa majorit le droit de rester dans lle sans contrat dengagement, selon le dcret de 1881. Il
est exclu de cette proposition sil na pas termin son contrat de 5 ans et ne paie pas une taxe
de 50 francs par an ; pour une servante, la somme est de 20 francs par an. Si quelquun est
emprisonn, il nest videmment pas en mesure de payer une telle somme. Il nest donc plus

249

sujet ni au retour, ni au rengagement1 la fin de son contrat () Les mariages organiss au


consulat doivent tre reconnus officiellement par les autorits locales. Aucune femme ne doit
sengager en contrat pour faire le mnage de son mari. Ce systme doit tre repouss de la
manire la plus vigoureuse, car il autorise trop de drives.
Chaque Indien qui arrive dans la colonie doit tre prsent au consulat, afin de contrler
limmigration clandestine. Les autorits devraient contraindre cette forme dimmigration et
expulser immdiatement les Indiens clandestins. Chaque anne, une somme de 80 000 francs
devra tre destine au service du protectorat . St John devait poursuivre sa plaidoirie en ces
termes : Le protecteur des immigrants devra tre un Franais nayant aucun lien ni avec la
population ni avec les autorits locales. Il ny a pas de systme efficace sans cette exigence.
Bien entendu, les Indiens engags seront exonrs des taxes. Aprs un premier engagement,
une priode dun an devra scouler avant de contracter un nouvel engagement. Un Indien
devrait tre autoris rompre son contrat pendant un deuxime ou troisime engagement. Les
contrats successifs ne sont gure intressants pour lengag. Aucune retenue sur salaire ne
devrait intervenir, except pour ngligence ou en cas de dcision des autorits comptentes.
Quiconque prte de largent un immigr Indien, le fait ses dpens2.
Le consul proposa encore que les rglements, notamment les dcrets du 30 mars 1881 et du
27 aot 1887, sont largement suffisants. Ils tracent les rgles essentielles de la protection ;
seulement, il faut quils soient excuts, respects et non battus en brche par ceux qui
doivent en assurer lexcution () il faut que ladministration traite le protecteur et le
considre comme un auxiliaire indispensable de la protection assurer aux Indiens et non
comme un ennemi 3.
En juin 1888, les autorits britanniques dfinirent le cadre dune reprise de limmigration
indienne en plaidant, notamment, pour une nouvelle forme de contrat, incluant les salaires, les
droits au retour en Inde et lexemption de la taxe4.

Par exemple la prime dite de rengagement, non seulement elle ntait pas une faveur mais elle
reprsentait mme un pige pour certains engags non avertis. Dailleurs le consul et les
commissionnaires ont tous rclam la suppression de cette prime .

IOLR- Proc. n 18 Compte-rendu du Service revenu et agricole 1890.

IOLR Mmoire du consul St-John 1er mars 1890

IOLR Emigration - Procdure n12 21A juin 1888

250

4) Immigration et colonisation sur le plan national


Alors que les propritaires runionnais navaient quune seule obsession, la reprise de
limmigration indienne, en France le dbat se polarisait sur la conqute coloniale. Sur ce
chapitre, les dbats taient particulirement houleux. Conduits par le ministre Jules Ferry, les
dputs de la IIIe Rpublique se dchiraient sur les questions coloniales. En cette anne 1885,
tous les regards taient focaliss sur le Palais Bourbon, qui sapprtait voter un budget pour
la conqute de Madagascar.
Reprsentant La Runion, le dput Franois de Mahy fit un discours trs applaudi dont on
retiendra sa description de lle : vrai dire, elle na pas dhistoire elle, car son existence
troitement lie celle de la France, na jamais t quune manation, une expansion de la
nationalit franaise () Madagascar il ne sagit pas, au surplus, dexterminer la peuplade
hova dont le gouvernement actuel nous est hostile, il sagit simplement de la faire rentrer dans
le rang .
A noter que Georges Clmenceau, le chef du Parti radical, qui dirigeait les dbats
lassemble, tait farouchement oppos au financement des oprations dans les colonies,
prfrant mme quon abandonne Madagascar. Malgr son temprament, le tigre de
lassemble ne russira pas convaincre ses adversaires. Au cours des dbats qui
lopposrent Franois de Mahy et ses amis, il fit sensation en narrant les affres de la
colonisation.
Lisez les discours de Burke, de Shridan, de Fox, lisez le procs de Warren Hastings, le
procs de Clive, et vous verrez combien de crimes atroces, effroyables ont t commis au
nom de la justice et de la civilisation. Je ne dis rien des vices que lEuropen, apporte avec
lui, de lalcool, de lopium quil rpand partout, quil impose sil lui plat. Et cest un pareil
systme que vous essayez de justifier en France, patrie des droits de lHomme .
Paradoxalement, malgr les propos apaisants et qui restituaient les enjeux de dbats
coloniaux, lopinion en gnral fut sensible aux arguments de la IIIe Rpublique portant sur la
ncessit darrter les immigrations. Des voix slevrent pour protester contre la venue de la
main-duvre trangre. Aux Antilles, elles avaient pour leader Victor Schlcher dont on
connat le rle minent dans labolition de lesclavage. Lopinion dnona les consquences
de limmigration sur le march local notamment La Runion. Le systme dcri avait trop
de similitudes avec les faons doprer des XVIIIe et XIXe sicles. Ces lments sont aussi
ne pas occulter pour comprendre la rticence de lopinion vis vis dune reprise de
limmigration indienne.
251

C. Les tentatives de reprise


1) Une mission aux enjeux multiples1 : Muir-Mackenzie
Trois principales mesures apparurent comme une rforme profonde du systme afin dviter
de nouveaux drames, mais aussi comme des pralables une ventuelle reprise de
limmigration indienne. Ces trois mesures furent :
-

Un protecteur des immigrants franais, nayant aucune affinit avec les propritaires
locaux et qui pourrait travailler de concert avec le consul.

Louverture des proprits au consul ou au protecteur, afin que celui-ci puisse de temps
autres contrler si les rgles affrentes limmigration sont scrupuleusement respectes.

Enfin, la prise en charge par la collectivit de la Caisse dimmigration. Daprs le


rapporteur, une duplicit dans la manire dcrire le contrat, ainsi en qualifiant que
lengag est engag pour tout faire a ouvert le champ toutes sortes de
dbordements.

Seize ans aprs le passage de la commission internationale mene par le duo Miot/Goldsmid,
au mois de juin 1893, J.W.P. Muir Mackenzie devait se rendre compte de la situation des
derniers engags indiens. Plus encore, lmissaire britannique se rendit dans la colonie dans le
but dtudier la possibilit de ltablissement dune nouvelle convention pour la relance de
limmigration. Celui-ci dbarqua dans lle le 25 mai 1893 pour un sjour dun peu plus dun
mois. Le 20 juin 1893, M. Mackenzie prsenta au gouverneur les desideratas, une longue
srie de mesures, prtendument de nature relancer limmigration indienne. Son passage

En 1892, le sous-secrtaire dEtat aux Colonies sadressa Lord Dufferin, lambassadeur de la


Grande-Bretagne Paris, pour lui rclamer louverture de nouvelles ngociations sur limmigration
indienne. En 1893, face aux nombreuses sollicitations franaises le gouvernement britannique dpcha
dans lle un reprsentant du vice-roi des Indes, Lord Muir-Mackenzie. Ce vu venait enfin aprs 17
ans, de recevoir satisfaction par la convention internationale conclue en janvier 1898, entre les
reprsentants de la France et de la Grande-Bretagne (M. Hanotaux et Sir Edward Munson) quand une
opposition aussi inattendue quinjustifiable est venue mettre obstacle la mise en vigueur de cette
convention. Le 4 avril 1894, le Conseil gnral les accepta ainsi quun groupe dagriculteurs. Le
gouvernement anglais imposait trois conditions (droit de visite, suppressions des rengagements par
anticipation et frais de service de protection classs parmi dpenses obligatoires). Le Conseil gnral
accepta dans la sance du 29 dcembre 1893, les deux dernires conditions, mais repoussa la premire
qui lui paraissait relever dune ingrence internationale inqualifiable. Mais elle ne sera jamais
examine par les parlementaires. En 1894, lAngleterre nayant pas suivi absolument toutes les
initiatives de Mackenzie proposa son tour un projet fort de 196 articles, protgeant nen pas douter
ses sujets, ou rendant encore plus lexploitation de la main-duvre indienne. C.A-Rapport Depinc 1899

252

aboutit en 1894 au Report on the condition and treatment of Indians Coolies immigrants in
the French island of Reunion1.
Le contexte de la visite de Mackenzie tait particulier. Elle survenait une dcennie aprs la
suspension de limmigration indienne. Pourtant, les propritaires ne perdirent pas de vue que
limmigration pouvait tre relance. Dautres consentirent des efforts dans cette perspective.
Ce qui explique la vision dune socit galitaire que Mackenzie dcouvrit. Entre temps,
les Indiens prirent des positions de fortune dans lle. Les rapports entre les Indiens et les
Croles ntaient plus les mmes.
A lorigine, Muir Mackenzie se rendait dans la colonie pour dune part enquter sur les trop
nombreuses plaintes des sujets britanniques, et dautre part, valuer dans quelle
mesure limmigration indienne pouvait connatre un second souffle2. Il quitta lle en
apportant sous ses bras les lments dun nouveau trait ou dune troisime convention. Etaitil mandat pour cette dernire mission ? Il nest pas tonnant de voir que son projet, pourtant
trs fourni et proposant nombre damliorations, ne trouva gure dcho chez les responsables
britanniques.
En effet, les questions ci-dessus ntaient pas neutres. Lmissaire indo-britannique portait-il
la casquette du dfenseur des Indiens sur place, genre de super syndic, ou celle dagent venu
enquter sur une ventuelle reprise ou larrt dfinitif de l'immigration indienne dans lle ?
Cette interrogation ne fut pas sans consquence sur son action dans lle et par voie de
consquence sur la rflexion que lon mena un sicle plus tard, sans tomber dans un ventuel
anachronisme. Son comportement sur place dpendait intimement de la casquette quil
portait, les colons le savaient pertinemment en lui faisant visiter telle exploitation modle ou
telle autre. Noublions pas que M. Mackenzie ntait pas le premier agent de la GrandeBretagne fouler le sol runionnais pour simprgner de ce dossier. Il tait le dernier
effectuer cette mission. Nous savons limpact qua eu la commission mixte internationale de
1877 sur lavenir de limmigration indienne dans lle. Elle ne prolongea sa survie que de cinq
1

Report on the condition and treatment of Indians Coolies immigrants in the French island of
Reunion. Edit en 1894. Office of the Superintendent of Government printing, 182 pages, Calcutta
India

ADR - 1PER355/6 9 juin 1893 Certains croyant que Mackenzie pouvait faire quelque chose, lui
demandrent lannonce de la coupe, sil ntait pas possible de lever un ou deux convois de
travailleurs de Coromandel ou de Calcutta.

253

ans, cest dire si les conclusions de ladite commission furent au centre de la prise de dcision
des Britanniques. A moins que cette dcision nait t dj murie et que les autorits
britanniques cherchaient un prtexte ou une preuve supplmentaire pour la justifier.
Plusieurs similitudes sont notables entre la dmarche de Muir Mackenzie en 1893 et celle des
missaires Goldsmid et Miot en 1877. Parmi les aspects les plus vidents, les deux missions
sachevrent sur des rapports qui dune part, tablissaient des constats (remarques,
comparaisons, dolances), et dautre part, mettaient une srie de prconisations lintention
de leurs hirarchies respectives. Il est manifeste qu la suite de leur passage, eux-mmes
prouvaient lintime conviction que limmigration indienne pouvait connatre un nouvel lan
dans cette colonie. A aucun moment, ils nenvisagrent srieusement larrt de limmigration
indienne1.
Autrement dit, ni le couple Golsmid/Miot, ni Muir-Mackenzie ne furent les fossoyeurs de
limmigration indienne, ainsi quon aurait pu le penser. En mme temps, dans le cas du
dernier commissionnaire, on remarque que les conditions quil proposa taient destines aux
Indiens de la colonie, ceux qui ne souhaitaient pas le rapatriement. Il ne serait pas exagr de
penser quil partageait aussi la certitude que ces anciens seraient toujours mieux lotis dans
leur nouveau pays daccueil (La Runion, Guadeloupe, Martinique) quen Inde. Dans le cas
de lle Maurice, le contexte ntait pas le mme, mais celui dune rgion de lempire
britannique, o les sujets pouvaient tre dplacs en cas de coup dur. Dailleurs, la rvolte des
Cipayes la montr, puisque certains lments se sont retrouvs Port Blair, dautres
Maurice. Or, dans le cas de La Runion, les Britanniques ne pouvaient pas oprer de la mme
manire, sagissant dun pays tranger. Mais nous restons persuad quils navaient pas pour
mission de ramener lensemble des travailleurs en Inde. Ainsi que nous le disions plus haut,
aucune colonie franaise ou anglaise ne sest trouve dpouille au lendemain de la cessation
des courants migratoires avec lInde. Le but premier ne fut peut tre pas cela. Il sagissait
dune expansion coloniale initie au XIXe sicle par les Britanniques, mais dont les
principaux acteurs taient natifs de lInde. Certains saccordent penser que la Grande1

Le 6 juillet , le gouverneur rappela aux colons que les Britanniques demandaientt la possibilit
davoir un droit de regard sur les livrets afin de sassurer du bon droulement de la mobilit des
engags mais surtout de contrler lexcution des engagements . S. Fuma dans Histoire dun peuple
(p. 226). Nous pouvons comprendre que cette requte ne fut pas galement du got des propritaires.
Aujourdhui encore nous pouvons nous interroger sur la disparition des milliers de livrets dengags
indiens. Ny-a-t-il pas une corrlation entre cette volont de ne pas exhiber les documents des engags,
afin de ne pas sexposer la justice et leur disparition quasi-complte de nos jours ?

254

Bretagne ne voulait pas dune autre colonie coloration indienne proximit de la Grande
exprience mauricienne . Toute prosprit indienne de lpoque ne pouvait que rapporter des
bnfices lEmpire des Indes, ne serait-ce que sur le plan gopolitique.

La vision de Muir Mackenzie sur lintgration


Au moment o Mackenzie se trouvait La Runion, on assista une baisse de la population
quon attribue traditionnellement aux rapatriements. A lpoque, on divisait la population en
deux groupes : les Croles et les Imports.
Voici une explication donne par le rapport Mackenzie1 et qui nest pas sans intrt pour
comprendre toutes les difficults dun dcompte rel de la population. Aprs avoir donn les
chiffres de la population indienne de 1887 1891, il estima la chute sur les 4 ans 2 030
mes. Si lon prend en compte, sur cette priode, le nombre total des morts, celui des
rapatriements, moins les naissances, nous arrivons 3 114. Comment expliquer la diffrence ?
Le dcalage entre ces deux variables est, selon Mackenzie, d aux naissances libres (non
enregistres par ltat-civil). Mais ce nest pas la seule piste, puisque le nombre rel de dcs
a pu tre sous-estim. Par ailleurs en 1893, il se plaignit du fait quon ne mette pas sa
disposition un tat des propritaires indiens de la colonie.
Llment import reprsentait donc en 1892, 25% de la population runionnaise, dont
61% dIndiens, en grande partie ns dans la colonie. A lle Maurice, cette mme date, les
Indiens reprsentaient 71% de la population. Cette diffrence est lie la suspension de
limmigration indienne. La diminution de la population runionnaise est la consquence
directe des lois de limmigration qui ne permettent pas lIndien de stablir librement dans
le pays. A la fin de son contrat, il doit effectivement choisir entre le rengagement ou le
rapatriement, il prfre gnralement retourner dans son pays. Par contre, lle Maurice, il
est autoris rester dans son pays, lissue de son contrat .
From a consideration of Dr Comins report on the French West Indian Colonies, as
well as of the other records before them, the government of India are convinced that the
primary and most essential condition upon which the prosperity of the coolie depends, is that
he should be placed after a limited term of indenture in a position to settle in the country on
terms of equality with the original colonists.
De l'examen du rapport du Dr Comins sur les colonies franaises des Antilles, ainsi
que des autres documents prcdents, le gouvernement de l'Inde est convaincu que la

Rapport MACKENZIE (p. 14)

255

condition premire et la plus essentielle de laquelle la prosprit du coolie dpend, c'est qu'il
devrait tre plac aprs une dure limite de la convention dans une position pour s'installer
dans le pays sur un pied d'galit avec les colons d'origine .
Cette dclaration montre lvidence que lInde britannique navait pas spcialement envie
de voir ses anciens engags retourner au pays.

2) Les prconisations de Mackenzie


Ci-dessous les principales observations et mesures proposes par Muir-Mackenzie lors de sa
mission. Elles taient souvent fort tayes.
Le regroupement familial : Selon les articles 10 12 de la convention de 1861, les
propritaires devaient tant que faire se peut sassurer quune mme famille ne soit pas clate
sur plusieurs tablissements. Cet tat desprit qui devait tre celui des engagistes est repris
dans la premire clause de larticle 21.
Lazaret : Le dcret de 1887 prconisait un sjour de cinq jours au lazaret, mais lenquteur
pensait que cette dure tait dj beaucoup trop longue. Les autorits locales ne voulurent rien
entendre sur ce sujet, afin de prserver ltat sanitaire de la colonie. En 1893, Mackenzie
regrettait de navoir pu visiter les btiments de la Grande-Chaloupe, mais il sen tenait au
tmoignage favorable du gouverneur. Dautant que le consul Bennett ne stait pas priv
daller visiter les locaux et den aviser les autorits indiennes.
Livrets et matricule gnral: Les articles 10 17 concernant les registres dimmatriculation,
les livrets et les cartes didentit, ne souffraient daucune incertitude. Pourtant, ils furent
purement ignors par les responsables administratifs de la colonie. Les textes prcisaient
quun livre de matricule gnral, tenu par le protecteur des immigrants, devait consigner les
entres de tous les Indiens dans lle. Ce document essentiel devait mentionner diverses
informations sur lengag, de sorte que chacun arrive identifier ses origines gographiques
en Inde et les divers endroits qui lont accueilli dans lle. Malgr les dclarations de
Mackenzie sur lopportunit de possder de tels documents, dans la pratique, aucun document
du genre ne fut tenu. La plupart des registres furent rapidement abandonns. Pourtant, une
somme de 700 francs avait t alloue au protecteur des immigrants, pour disposer de
matriaux et des services dentretien.
Contrat dengagement : Il semble quaprs 1893, les engags mieux informs que leurs
prdcesseurs, ne contractrent plus que des contrats de moyenne dure. La grande majorit
256

ne signait pas au-del de 4 ans. The reason of this is that there is not a single Indian
labourer who has not been in the island for less than ten years 1, lexception des enfants
ns dans la colonie. Ils possdaient une excellente connaissance de lle, aussi navaient-ils
pas envie dtre enferms dans un trop long contrat.
Le mariage : La faiblesse des effectifs fminins tait telle que pour se marier une Indienne,
lengag devait payer une indemnit son engagiste, sil rompait le contrat. Cet article 21 du
dcret reprsentait un frein lunion des Indiens. Il est clair que les engagistes restaient
totalement indiffrents aux unions entre leurs travailleurs. La seule chose qui leur importait
tait bien entendu le rsultat. Les mariages taient conclus selon les rites religieux hindous,
mais Mackenzie nota que le systme avait tellement vol en clats dans lle, que
lobservation des rites religieux tait devenue minime.
A La Runion, les mariages civils chez les immigrants ne sont mme pas consigns sur les
registres dtat-civil. Aussi, beaucoup dentre eux sont considrs comme vivant en
concubinage. En fin de compte, rien ne prouvait quils ne soient pas maris. Sans doute lontils fait selon leurs rites hindous, inconnus des autorits. Il serait judicieux que les syndics
soient les porte-paroles de ces mariages et en informent le protecteur des immigrants et les
maires. Les employeurs aussi de leur ct, pourraient tre sensibiliss sur la question. Cette
dmarche aurait pour consquence de connatre lvolution des mariages dans lle et de voir
les progrs amener pour que les Indiens sinstallent durablement dans la colonie .
Permis de sjour : Dans son rapport sur une reprise ventuelle de limmigration indienne,
Mackenzie proposa que lengag puisse sjourner dans la colonie en toute libert lchance
de son contrat. Il convient de signaler la diffrence statutaire entre les deux les surs, cet
lment ayant toujours eu une influence dans les choix. Le fait que lle Maurice appartienne
la couronne britannique, au mme titre que lInde, plaait srement les engags indiens dans
une posture diffrente lissue de leur contrat. Alors que dans les colonies franaises, ds la
fin du contrat, lengag reprenait son statut d tranger et tait immdiatement plac dans
un cadre juridique inconfortable quil pouvait amliorer exclusivement par le biais de laccs
au permis de sjour2.

La raison en est quaucun Indien nest demeur dans la Colonie moins de 10 ans !

ADR - 10K340 - Le permis de sjour est rdig par les autorits du gouverneur. Exemple : Vu les
arrts des 25 janvier 1849 et 12 juin 1862 concernant la dlivrance du permis de sjour temporaire et
du permis de sjour dfinitif, sur proposition du Directeur de lIntrieur, le nomm Douki Binique
(arriv pas libre le 2 octobre 1879) a un permis dfinitif le 2 aot 1882 .

257

Dailleurs, pour affiner son plan, M. Mackenzie insista sur le retrait pur et simple du permis
de sjour, de sorte que lIndien puisse jouir des conditions identiques au citoyen ! En
termes juridiques, il rclama labrogation de larticle 18, ainsi quun renforcement du chapitre
11 du dcret de 1887.
Banque et pargne : Quant la difficult du change, la dprciation touche sans doute la
valeur du salaire de lIndien. Malgr tout, il est bien pay () quand il retourne chez lui, il
dispose de ses conomies en valeur indienne. Mais sil peut sinstaller dans lle et y investir
ses conomies, il faudra obtenir des garanties pour ses dpts. Cette garantie devra tre
assure par la France et non seulement par une colonie autorise rduire elle-mme les gros
problmes financiers avant que le pouvoir central nintervienne . Ces dclarations de Sir
Mackenzie soulevrent le problme de la fiabilit des institutions bancaires de la colonie.
Leur prennit tant encore en devenir, les Indiens ntaient encore pas nombreux se fier
elles. Lmissaire britannique ajouta aussi lorientation suivre en cas de nouvel accord avec
son pays, pour dfendre des intrts collectifs et mutuels, et aussi lpanouissement des
travailleurs indiens.

Par ailleurs, outre Mackenzie, une autre personnalit rdigea aussi un rapport qui traitait en
partie de La Runion, M. Geogeghan1. Celui-ci ne tarit pas dloges sur ces Indiens qui
avaient russi et se baladaient dans Saint-Denis le dimanche.

3) Les Britanniques provoquent lchec


Il semble quaprs le passage de la commission internationale mixte, les propritaires avaient
dj sensiblement amlior le sort des Indiens. Dautant que le gnral Goldsmid navait pas
hsit comparer les conditions de vie des Indiens installs ici, celles de leurs compatriotes
de lle Maurice.
Selon le dcret de 1881 et encore en 1893, des enfants de 10 ans pouvaient tre engags.
Mackenzie proposait dans le cadre dune nouvelle lgislation, quaucun enfant dIndien ne
soit li par un contrat dengagement avant lge de 13 ans. Il ne paraissait pas vident aux
yeux de tous, que les enfants puissent tre engags avec leurs parents, voire dans la mme
commune. Pour pallier cette difficult, une voie mdiane fut trouve en imposant quaucun
1

Geogeghan a publi son rapport en 1874.

258

enfant ne puisse tre engag en dehors de lexploitation o ses parents taient enrls. Une
telle dcision ne pouvait tre applique quavec la collaboration stricte du protecteur des
immigrants1.
Lorsque Mackenzie visita la colonie dans le courant de lanne 1893, il trouva des femmes et
des enfants qui taient habills le dimanche, sauf dans lusine de tapioca du Colosse SaintAndr. Mon sentiment est que les enfants taient maltraits. Beaucoup servaient comme des
servantes sur les tablissements. Les hommes dans les champs portaient des vtements
adapts et le dimanche ils taient propres. Mon sentiment est que les enfants bnficient dun
bon traitement .
La situation est diffrente dans le Sud de lle. Sur ltablissement du Gol Saint-Louis, les
enfants sont organiss en bataillon et spcialiss dans la mise en terre des boutures de
canne. Ils sont tellement bien organiss que les plus grands, ceux gs dune quinzaine
dannes environ, assument les rles de sirdar, avec lassentiment gnral . Dans cet
tablissement, lenquteur fut admirablement surpris dy voir une srnit exceptionnelle.
Cet tat de fait est d au travail inlassable des Messieurs Colson et Chabrier . Cette vision
quil avait des engags, confirmait linformation obtenue du consul, savoir que les Indiens
se portaient toujours mieux sur les grandes exploitations que sur les petits tablissements.
Limpression gnrale qui ressort de mon inspection, les Indiens sont moins bien traits
dans lle qu Maurice . Cependant, il reconnut que les engags avaient plus dinstances de
protection La Runion, que dans leur propre pays dorigine. Par ailleurs, le diplomate
britannique releva quon attribuait aux permissionnaires une image singulire, celle des
trangers venus manger le pain des habitants !
Lanne prcdente, en 1899, la Chambre dagriculture avait prsent un nouveau rapport
soulignant la ncessit de relancer la main-duvre trangre. Ce document rappelait que le
manque de bras tait survenu en raison de trois facteurs : labolition de lesclavage, ensuite

Avec la loi de 1889, les enfants dimmigrants devenaient doffice des citoyens franais et acquraient
ce titre autant de droits politiques et civils que les colons franais. Les agriculteurs jugeaient que
cette loi allait lencontre de la convention de 1860, qui prservait la nationalit des Indiens. Pourtant,
en 1893, il ny avait pas de politique de scolarisation des enfants et dans les coles, on dnombrait
peine 3 4 petits Indiens. Si Maurice, les orphelins sont pris en charge par le Protecteur des
immigrants, qui est responsable du placement des enfants dans les orphelinats ou sur les exploitations.
En revanche La Runion, la situation est trs diffrente. Les rglements taient trs laxistes.

259

lextension de lempire colonial, enfin lomniprsence de lagriculture dans le dveloppement


conomique des colonies. Le rapporteur Depinc se livra alors un calcul savant en ces
termes. Il prit pour base le chiffre de 44 travailleurs par million de kilogrammes de cannes
sucre rcoltes, et dautre part, celui de 450 000 T de cannes reprsentant la production
annuelle de la colonie ; il valua donc 20 000 le nombre de travailleurs ncessaires aux
besoins de lagriculture. Or, La Runion, cette poque, tait loin de possder ces 20 000
travailleurs1.

4) Le Mozambique
Certains pensrent limmigration de travailleurs de Tular2. Ctait peine perdue malgr
ltablissement dun comptoir dans cette rgion. Les lus agricoles cherchaient dans tous les
sens. Pourquoi pas en Indochine ? Mais le pays faisait face dimmenses chantiers, aussi
refusait-il doffrir des bras La Runion. Aprs moult discussions et analyses, les lus furent
bien obligs de reconnatre que la seule immigration raisonnable serait celle de lInde.
Pourtant un jeu de rles ou un rapport de forces prgnant interdisait toute avance.
Lobstacle la reprise de cette immigration vient uniquement de nos dputs et de certaines
personnalits administratives qui saccommodent mal davoir compter avec une autorit
indpendante de la colonie, le Consul de Sa Majest Britannique affirmait Dolabaratz, viceprsident de la Chambre dagriculture. Les enjeux taient tellement importants, que les lus
voulurent mnager certains parlementaires. Selon eux, L. Brunet ntait pas hostile la venue
de travailleurs trangers, la diffrence de son collgue de Mahy. Si quelques responsables
ignoraient encore la situation dramatique dans laquelle se trouvait le pays, Dolabaratz3
nhsita pas dpeindre ce sombre tableau :
Non seulement les bras trangers nous font dfaut, mais encore, on nous enlve les bras
Croles pour le service militaire. Actuellement nous avons 1 400 hommes Madagascar sur
lesquels mille au moins sont des cultivateurs. Si lon tient compte que chaque travailleur peut
couper au moins 1 200 kg de cannes par jour, soit plus de 120 000 tonnes de cannes en une
1

Rapport Depinc (ancien rsident de lIndochine) sur le besoin criant de main-duvre, 19 dcembre
1899
2

C.A. in R.A.R., Sance du 19 dcembre 1899, p.105

FUMA S. Histoire dun peuple, p. 150

260

campagne pour ces mille travailleurs (plus du quart de la rcolte), on expliquera que cette
anne, malgr la faible rcolte, des cannes resteront sur pied .
Lintervention des lus, en raison du climat, fut transmise au comit consultatif des colonies.
En 1899, la mission Stephen Vergoz fut envoye en Grande Comore, la mission Malcor au
Mozambique. Les checs se multipliant, en cette anne 1899, la Chambre discuta dun projet
dimmigration blanche. Avec des Europens, nous aurions des hommes forms lemploi
de la charrue, en connaissant la conduite et avec lesquels on peut tenter lessai dautres
instruments ce qui est difficile avec le noir asiatique ou africain, brutal et rfractaire toute
ide nouvelles.
A cette poque les lus reconnurent lutilit de soutenir la lettre du gouverneur car si lescale
du Mozambique tait supprime, lventuelle immigration africaine sen trouverait remise en
cause. A partir de larrt du 24 novembre 1887, le Mozambique autorisa le recrutement de
travailleurs destination des propritaires de La Runion. Sudel Fuma estime qu peine
2 000 travailleurs ont t recruts en Afrique entre cette date et la fin du XIXe sicle.
Si les grands propritaires avaient toujours pens quils pourraient un jour ou lautre voir
revenir les engags indiens, aids par les autorits gouvernementales, ils tentrent de se
tourner vers dautres terres de recrutement. Ainsi, pour la seule anne 1888, plusieurs
procdures de recrutement furent entames avec le Mozambique pour obtenir des travailleurs.
Nous relevons encore quelques transactions les annes suivantes, mais elles ne furent point
rellement couronnes de succs.
En 1896, larchipel des Comores fut sollicit ainsi que Madagascar deux ans plus tard. Nous
sommes loin des contingents indiens introduits dans lle dans les dcennies prcdentes. En
1900, La Runion compta sur des Comoriens venus dAnjouan, pour effectuer la rcolte qui
sannonait bien plus intressante quen 1899.
En 1903, le Conseil gnral ritra sa volont de voir la reprise de limmigration, appuye par
une large ptition. Dans une moindre mesure, larrive du port et du chemin de fer (inaugur
le 11 fvrier 1882) fit craindre une nouvelle attaque sur la main-duvre engage. Il tait
vident que sur un projet moderne, les travailleurs indiens pouvaient escompter de meilleures
conditions de travail. Aussi, les responsables dudit projet prirent lengagement public de ne
pas mettre davantage en pril lquilibre fragile du travail dans la colonie.

261

Les autorits indo-britanniques neurent de cesse de justifier leur opposition une reprise de
limmigration indienne, par la poursuite des abus sur les engags. Les engagements pris par
les reprsentants locaux ne furent jamais tenus. En pleine discussion pour une ventuelle
reprise, le consulat de Grande-Bretagne Saint-Denis continua de recevoir les plaintes des
engags dsempars. La farouche obstination des propritaires rclamer le rtablissement
de la main-duvre indienne tait le signe du dsarroi permanent dans lequel ils se trouvaient
mais encore plus de la place capitale que jouaient ces travailleurs dans le dveloppement.
Tableau n 17 : Plaintes contre les engagistes (1887-1891) 1
ANNEES

Nombre de plaintes

1887
1888
1889
1890
1891

1 347
392
Inconnu
338
227

En absence de solution avec lInde, le prsident de la Chambre dagriculture2 se demanda si


le recrutement de travailleurs sur la cte dAfrique ne pourrait pas pallier labsence des
travailleurs indiens ? La proposition semblait trs drisoire par rapport aux enjeux, car il
sagissait de prendre quelques travailleurs par les paquebots de messageries maritimes sur la
cte dAfrique et de Madagascar3.
Provisoirement il est propos que les paquebots des messageries maritimes soient mis
profit parce quils relient Mozambique la Runion. La Chambre pensa que ce nouvel
itinraire, outre le lien migratoire va crer au profit de la colonie, un courant daffaires 4.
Dans cette lettre, il est demand de maintenir lescale des paquebots des Messageries
1

Rapport MACKENZIE,

Le Gouverneur crit au Ministre de la marine et des colonies. Un dcision du 27 novembre 1887,


autorise le Gouverneur portugais au Mozambique tendre la Runion, les facilits concdes
Mayotte et Nossi-B par les dcisions du 25 juin 1881 et 15 fvrier 1883, sur ce qui concerne le
recrute des travailleurs africains . Aprs cette dcision un syndicat regroupant les propritaires de
lle, sest concert pour tenter de profiter pleinement de cette mesure. Il est important que
lintroduction des ces immigrants ne coutent point aussi chers que celle des Indiens et dappliquer les
indications fournies par notre missaire Mr Dol, le prix de revient la Runion ne doit pas dpasser
130 francs pour celle de Mozambique. Mais la question la plus capitale reste celle du transport.

C.A. Sance du 09 mai 1885 (Confrence de M. Milhet, Snateur, Dureau de Vaulcomte, Dput)
Lettre du Gouverneur au Ministre de la Marine et des Colonies (9 fvrier 1888) :

262

maritimes au Mozambique1. Il ne fallait pas supprimer la ligne selon la Chambre


dagriculture.
Voulez-vous savoir en passant, comment lAngleterre fit de limmigration en Inde ? Le
plus souvent les hommes recruts dans lInde, par des moyens coercitifs, sont parqus
pendant un mois ou deux dans des dpts, et livrs en suite des intermdiaires qui les
transportent dans les colonies britannique . En fait, le prsident de la Chambre dagriculture
reprenait la traditionnelle querelle entre la France et lAngleterre sur le traitement des Indiens.
Mr Milhet dit quil avait eu loccasion de dire M. Schlcher que le systme franais tait
plus humanitaire et plus libral. Cette forme dimmigration selon les orateurs soustrayait la
colonie aux humeurs du gouverneur de lInde. Malgr cette tentative au dpart si
convaincante, les lus de la Chambre dagriculture furent bien obligs de retourner vers
lInde. Quelques semaines plus tard, les lus se runirent nouveau. La Chambre
dagriculture2 se pronona pour quune mission ft envoye auprs du gouverneur de lInde
au sujet du recrutement dIndiens, moyennant une subvention du Conseil gnral.

Le

prsident justifia cette proposition dans la mesure o il avait t constat un relvement des
cours du sucre, lobtention de la dtaxe mtropolitaine et aussi dans la perspective prochaine
de la suppression du droit de sortie dans la colonie. Lopinion se rendait compte que si
limmigration ne devait pas reprendre, ces quelques mesures juges favorables, auraient trs
vite pu se rvler nfastes. La Chambre dagriculture3 aurait voulu que lon reprenne la
question conflictuelle de la protection des sujets britanniques, sur laquelle taient restes
bloques les prcdentes discussions.
La mission de Calcutta aurait pour but dinformer le gouverneur indien des modifications
profondes apportes dans notre rgime de travail par la lgislation du Conseil dEtat et de la
scurit complte dont les migrants jouissent La Runion.

CA-Sance 29 mars 1888, Lettre de Jacob de Cordemoy, Directeur de lintrieur p.i au prsident de
la C.A. De Pontlevoye,
2

C.A. (Sance du 27 juin 1885)

Les statistiques de 1885 disaient quil restait dans lle 19 000 immigrants dont 10 000 pour la
domesticit, le reste attach la culture. La mortalit et les rapatriements ont d faire baisser ce
chiffre. A une courte chance, les travaux de culture vont cesser faute de bras confiait M. Auguste
Cornu, prsident de la Chambre dagriculture. Les ateliers ont t dserts de moiti, en raison des
rapatriements, de la mortalit et lpuisement de ces forces laborieuses.

263

Drouhet, face aux lus agricoles, rappela que Mackenzie avait propos un simple rglement
interprtatif de la convention de 1861 et comprenant 27 articles. (). Lambassadeur de
Grande-Bretagne en poste Paris stait rapproch du vice-roi des Indes et du Ministre des
Indes Londres, pensait une concrtisation de la mission Mackenzie. Un membre du
Conseil gnral devait se rendre Londres afin dencourager la dcision1 .
Le snateur Drouhet, conseill par Lord Dufferin, fit le voyage en Angleterre2. Il devait
rencontrer Lord Kimberley, Ministre des Indes. Mais en 1894, les dsidratas consigns par
Mackenzie ne suffisaient plus. Une nouvelle mouture de la convention fut rdige avec 196
articles. La convention ne remonta pas jusquau Parlement, dautant que cette convention
possdait un article difficilement acceptable par les parlementaires franais sagissant du droit
dun tranger de pntrer sur les exploitations, considr comme un viol du droit de
proprit3.
En 1905 et au-del, des rapports trs srieux furent commands, prconisant larrive de la
main-duvre comme solution adapte. Dans cette mme anne, un rfrendum fut organis
sur la question.
De quel optimisme taient donc anims les lus de la Chambre dagriculture - plusieurs
membres accueillirent favorablement la proposition - pour oser croire quenfin les
responsables indo-britanniques allaient cder ? Quavait-on rellement chang sur le fond des
revendications ? Ici ou l, telle ou telle mesure avait t prise, mais de l penser que tout le
systme avait t modifi la faveur des travailleurs indiens et de leurs reprsentants, ctait
aller vite en besogne.

C.A. - M. Drouhet, Snateur , Sance 18 juin 1903

Le Rveil croit savoir que le gouvernement serait prt lever linterdiction qui frappe limmigration
indienne mais veut ltendre toutes les colonies mais la Guadeloupe ne veut pas. Ce refus arrte le
Gouvernement britannique. Lord Dufferin conseille au snateur Drouhet, de partir Londres, pour
rgler ce diffrend. Lancien gouverneur des Indes est prt faciliter les dmarches de notre
parlementaire. Le Rveil 11 fvrier 1893.
3

La convention de 1861 na t modifie que par une convention additionnelle du 5 novembre


1872 qui eut pour but dautoriser le recrutement des travailleurs dans les Indes britanniques o la
main-duvre tait abondante et bon march et la population habitue au climat des tropiques. 50%
des terres autrefois utilises en cannes, doit tre laiss en friches en raison de la suspension de
lImmigration indienne . C. A. - Sance du 26 Avril 1904 (Annexe n3 ter)

264

Un an aprs, il fut nouveau question de la mission1 de Calcutta (18 mars 1886). La Chambre
dagriculture relana le dbat2, sachant que le consul Bell lui-mme tait daccord pour faire
partie du convoi vers Calcutta. Il ne peut entrer dans lesprit de personne que 15 20 000
contrats puissent passer dans les mains du consul chaque anne pour quil mette un visa !
Loptimisme des intervenants provenait aussi du fait que si le trait de 1861 navait pas t
cette date dnonc, un conflit imposa un blocage sur un ou plusieurs points3.
Les extraits des dbats lassemble expriment latmosphre qui rgnait lpoque sur le
sujet :
Frdric de Villle : Pourquoi cette persistance de se laisser jouer par les Anglais ? Ne saiton pas quils veulent notre ruine, car ils refuseront de nous donner des bras, sils nont pas
dnonc ce trait, cest pour nous empcher daller chercher des bras ailleurs !
Bureleau : Nous ne trouverons pas des bras ailleurs et nulle part !
Frdric de Villle : Pendant lesclavage, des Talingas franais sont venus travailler dans la
commune de Saint-Paul, mais aussi des Annamites, des Chinois, des bandes de travailleurs,
mme des Europens, cest limmigration anglaise qui a mis le dsarroi dans notre pays .
M. Bellier : Il y a dans le pays assez de main-duvre, mais elle est masque par le travail
fictif et quune partie de ces bras sont soustraits de lagriculture et quil faudrait les y faire
venir. Il parle de 3 4 000 femmes indiennes qui ne font rien, quand partout la femme
travaille4. Il soulve aussi un point non dnu dintrt, comment expliquer le manque de bras

M. de Villle regrettait quune ptition forte de 300 signatures circult, destine au gouverneur sur la
reprise de limmigration indienne, estimant quune telle dmarche tait de nature dfier le prsident
de la Chambre dagriculture.

Chambre dagriculture (Sance du 03 mars 1886)

NAI, National Archives of India, Emig. N 22 Lettre de J.H.D. Bell, consul dAngleterre, au
Gouverneur gnral de lInde 31 Mai 1888 (possde une large description de lanne 1887) - Hlas
je crains que si les planteurs de La Runion obtiennent les travailleurs de la Cte dAfrique comme ils
le souhaitent, la condition des immigrants dans la Colonie deviendra des plus catastrophiques. En
ltat actuel des choses, o lopinion gnrale nest pas trs favorable aux Indiens, je ne vois aucune
mesure qui pourrait apaiser la population locale et qui amliore en mme temps la situation des sujets
britanniques, quune solution dfinitive la question de limmigration indienne .
4
Certains estiment jusqu 8 000 le nombre dengags qui ont dsert les habitations probablement en
raison de la pression exerce par leurs engagistes. Dun autre ct, cette main-duvre anonyme,
servait-elle fournir leurs propres compatriotes et les autres propritaires en butte labsence de
bras ? Dans ce cas prcis, les contrats passs relevaient plus de lordre des arrangements que de
vritables contrats en bonne et due forme. Selon E. Bellier, 5 6 000 Indiens, Cafres, Malgaches
jouissaient de lengagement fictif. Selon lui, 10 12 000 immigrants et fils dimmigrs chappaient
aux travaux des champs. Chambre dagriculture (Sance du 03 mars 1886)

265

dans lle, quand le nombre de taxes engagement ntait que de 32 33 000 en 1878 et
1879, il tait alors que de 35 000 en 1885 ? Mr Hugot tait davis que les engagements
fictifs taient lorigine de laugmentation de ces taxes.
M. Bellier : Il serait injuste souverainement dastreindre lengagement les fils dimmigrs
qui sont ns et ont grandi dans la colonie. Ces gens sont alls lcole ou ont pris un tat.
Beaucoup sont propritaires aujourdhui ou font de la petite culture. Nest-ce pas un bien pour
le pays que cet approvisionnement de lgumes bon march et dont les Indiens ont
aujourdhui le monopole ?

5) Les dbats
Ds quelle en avait loccasion, la Chambre dagriculture faisait savoir quelle pensait
toujours que limmigration indienne tait indissociable de lavenir de la canne sucre dans
lle. Elle fit adopter des motions les 18 juin 1903 et 23 janvier 1904. En 1905, elle se
manifesta encore pour une reprise vigoureuse de limmigration indienne. Lassemble estima
ce moment-l que le Conseil gnral devait enlever la taxe sur les Asiatiques. Les lus
Anatole Hugot et A. Barau y taient favorables. M. Barau ne voulait pas quon se proccupe
du casse-tte de la nationalit, prfrant le laisser aux diplomates et demandant que les lus se
mobilisassent surtout pour la relance de limmigration indienne. Mais Hugot lui rappela que
ctait justement ce point qui faisait blocage et que tant quil ne serait pas lev, il ne faudrait
pas esprer une relance de limmigration indienne.
M. Barau : ici nous avons des fils dimmigrants libres dengagement. Ils demandent
souvent passer devant le maire des contrats civils mais ces contrats ne les lient en aucune
faon, ils vous quittent quand ils veulent sans que vous ayez aucun recours, ils rclament
mme de la prime dengagement quand vous avez eu la faiblesse de leur en accorder une1.
M. Mirel : Pondichry manque de bras .
M. Crpin : Mais Mr Poulain qui est usinier Pondichry, entendant sans doute parler
douvriers certainement, mais on peut y trouver des agriculteurs .
Le Dr Auber rendit compte dune lettre2 quil avait reue du ministre des Colonies : la
chancellerie na pas la mme apprciation sur lattribution de Franais aux fils dimmigrants
hindous () Cette question a fait un pas de plus en avant et la consultation que fera Monsieur

C.A. M. Barau - Session de la Chambre dagriculture , 11 mars 1906

C.A. Dr Auber, dput, au prsident de la Chambre dagriculture, 22 dcembre 1905

266

le prsident du Conseil, Ministre des finances auprs de son collgue anglais du Foreign
office. Il va nous fixer dfinitivement sur les intentions du gouvernement britannique .
Rponse du Ministre des Colonies Clmentel1 : Mr Chaumi vient de me faire connatre
qu son avis :
- Une convention diplomatique ratifie par les Chambres, peut droger au principe dont
larticle 8 chap. 4, fait lapplication en ce qui concerne lattribution de la qualit de franais.
- La convention franco-anglaise du 1er juillet 1861 qui rgit limmigration ne peut tre
considre comme contenant une drogation de cette nature,
- Enfin, il ne verrait pas dinconvnient une nouvelle convention avec lAngleterre ratifie
par le parlement, car pour les enfants ns La Runion dun pre immigr hindou, la
ncessit de souscrire une dclaration de rpudiation en vue de conserver la nationalit
anglaise .
Lanne 1905 fut donc marque par un emballement gnral de la Chambre dagriculture,
caractris par lenvoi de missives. Les lus alertaient avec la plus grande vigueur leurs
homologues des Chambres consulaires de mtropole et les parlementaires sur la crise
chronique et leur espoir de voir lagriculture locale redmarrer avec une nouvelle mainduvre. Le signal de dtresse fut pris au srieux par les destinataires, qui pour certains
dentre eux, avaient abord la question deux ans plus tt. Malgr lloignement, ils staient
impliqus dans le dbat, en alertant leur tour leur ministre de tutelle, mais aussi en tentant
dagir sur les lobbies ou les sphres du pouvoir de mtropole.
a) Les Chambres de commerce et agricole relancent lintiative de limmigration en 1905,
en requrant des soutiens en France.
Alors qu la veille du XXe sicle, limmigration indienne tait sur le point de connatre un
nouveau souffle, une ptition fut lance par les propritaires locaux avec dautant plus de
force, que les Chambres de commerce de Bordeaux et du Havre leur apportrent leur soutien.
Le contexte ne plaidait pas pour une issue favorable aux demandes des autorits indobritanniques. La Runion traversait encore une grande crise industrialo-commerciale la fin
du XIXe sicle et les planteurs navaient aucunement envie de se sparer des forces vives qui
les aidaient maintenir leur production. En fait, La Runion navait rien donner comme
assurance forte ses interlocuteurs. Le spectre du lendemain de labolition de lesclavage qui
avait vu les esclaves quitter les champs de cannes planait sur lle. Mais laction de Franois

C.A. M. Clmentel, Ministre des Colonies, M. Auber, 17 dcembre 1905

267

de Mahy convainquit les parlementaires et les lus nationaux ; la nouvelle charte, qui tait fort
bien avance, neut jamais de concrtisation.

Plusieurs institutions franaises rpondirent lappel de dtresse lance par la Chambre


dagriculture de La Runion au rang desquels :
- LAssociation des anciens lves de lcole des Hautes Etudes Commerciales
- La Chambre de commerce de Bordeaux
- La Chambre de commerce de Paris
- Lettre de La Chambre de commerce de Bordeaux au Ministre des Colonies
- La Chambre de commerce de Lyon

b) Une le toujours en qute de main-duvre (1905-1917)


Un extrait du bureau de la Chambre dagriculture rsume assez bien la situation des Indiens
qui prvalait en 1903. Nous pourrions penser quau dbut du sicle, alors que les fils
dIndiens commenaient sorienter avec dtermination dans lconomie de La Runion,
lide de limmigration indienne tait dfinitivement enterre. Or ce ntait pas le cas.
Pourtant, la veille de la Premire Guerre mondiale, certains estimaient que lengagisme
nest pas conomiquement adapt long terme lactivit sucrire, et en particulier son
volet agricole. Le maintien dun mode dexploitation devenu obsolte du fait de labolition de
lesclavage mais rclamant une main-duvre nombreuse contribue fortement aux mcomptes
auxquels les habitations sucreries sont confronts 1.
Les mauvaises mthodes culturales, en particulier le dfaut dassolement, rendaient les cannes
vulnrables aux maladies, par suite dpuisement des terres. La crainte de manque de sucre et
linsuffisance des stocks en mtropole contriburent relever les cours la veille et au
moment du conflit. Par ailleurs, la guerre elle-mme eut de grandes rpercussions sur
lindustrie du sucre de betterave, puisque celle-ci tait prive de bras, ces derniers tant
mobiliss sur le front ou tombs lors des combats.
La transformation dun certain nombre de grandes usines runionnaises partir de 1906
rpondait ce changement de conjoncture.
Xavier Leterrier a admis que Si certains la fin du XIXe sinterrogent sur les avantages du
maintien de la canne sucre La Runion, en raison de la baisse des rendements, de la
1

LE TERRIER Xavier, Entre croissance et crise : lagriculture cannire et lindustrie sucrire de La


Runion, au cours de la seconde moiti du XIXme sicle (1848-1914). Page 814. Thse prpare sous
la direction de messieurs les Professeurs Edmond Maestri et Prosper Eve.

268

diminution des revenus rapports par le sucre et de lendettement grandissant dans le milieu
sucrier, mais aussi en raison de son caractre envahissant et destructeur, personne ne lui
trouve une culture et une industrie de substitution la fin du XIXe sicle 1.
Alors que lopinion est devenue quasiment indiffrente lintroduction des Indiens dans lle,
les lus de la Chambre dagriculture continuaient croire un revirement de situation. Parmi
eux, un membre influent de linstitution, Anatole Hugot, indiqua : nous avons 13 000
immigrants (en 1905) et en 1862, on en possdait 72 000, soit une diminution de 59 000. La
colonie cultivait 60 000 hectares, elle nest plus qu 32 000 hectares. A lpoque le dfaut de
main-duvre ne touchait pas seulement la canne sucre, mais aussi les autres cultures
comme la vanille, caf, fcules, tapiocas etc 2 .

Le 6 octobre 1905, sur la mme longueur dondes que sa consur, la Chambre de Commerce
de La Runion renouvelle avec instance et lunanimit, le vu si souvent mis par elle .
Le 18 juin 1903, en prsence de M. Drouhet, snateur, le 23 janvier 1901, de M. Brunet,
dput, et J. Auber, dput, la Chambre rappelle son vu le plus cher dune prompte reprise
de limmigration dans lle seule mesure susceptible par lappoint de bras vraiment utiles,
quelle ajoutera ceux indignes notoirement insuffisants, de conjurer la crise agricole
intense qui svit depuis plusieurs annes, et dont la rpercussion fatale, dans un pays qui ne
subsiste que par lagriculture, se fait lourdement sentir sur le commerce qui agonise 3.
Surtout une poque, o personne ntait dispos confier de la prcieuse main-duvre La
Runion. Lon Colson, prsident de la Chambre dagriculture4 reut une rponse ngative de
la part du gnral Gallini, en tentant de recruter Java, en Indochine, en Chine, dans les
possessions portugaises de lAfrique orientale, Djibouti, Madagascar et aux Comores. Ce
qui lamena la conclusion suivante, reste donc lInde anglaise o la population est
surabondante, o le recrutement est facile et bon march, nous connaissons la rsistance
notre climat et les aptitudes des travailleurs de cette contre nous en avons dans nos ateliers et
ils nous donnent satisfaction. On craint les prtentions et les ingrences des reprsentants des

Idem

C.A., Session plnire du 30 juin 1905, Chambre de commerce et dagriculture - prsidence de A.


Blay et A. Hugot

Idem

C.A., - Bulletin de la Sance du 18 juin 1903

269

puissances trangres, si parfois des inconvnients de cette nature se sont produits, cela na
t quun incident passager, blm dailleurs par ces puissances trangres, elles mmes
ajouta-t-il.
Ce jour-l, lhte de la Chambre dagriculture, le snateur Drouhet, se montra plus
circonspect sur lespoir formul par les lus agricoles. Je ne saurais oublier quen 1892,
1893, 1895, nous avons chou malgr le concours dinfluences aussi puissantes
quautorises () le gouvernement britannique ne veut pas notre ruine, mais encore moins
notre prosprit () il ne faut pas oublier que le ministre anglais compte actuellement parmi
ses membres une haute et trs influente personnalit, qui ny tait pas en 1893. Mr
Chamberlain, Ministre des Colonies, ne passe pas pour aimer les colonies franaises et leur
vouloir du bien .
Notre prsident insiste pour que limmigration demande soit limmigration anglo-indienne.
Je conviens avec vous que les Indiens sont de trs bons travailleurs mais il faut convenir
aussi, que pour accepter la convention, il faut au moins quelle soit acceptable et elle ne lest
pas dclarait M. Drouhet. Largumentation du snateur tendait dmontrer aux lus que
seul le Parlement avait le pouvoir de modifier la convention et quil paraissait impossible de
passer outre, ce que ne croyaient pas les lus. Rappelons quil fallait dpenser entre 100 et
300 francs par tte pour introduire des immigrants dans lle. Il ntait pas question de se
tourner vers lle Maurice. Le gouvernement interdisait tout Indien de se rendre librement
La Runion pour semployer comme travailleur. Ceci ntait pas sans prendre en compte les
susceptibilits des uns et des autres. M. de Mahy pensait que La Runion avait rat le train de
lhistoire en 1898, en ne russissant pas dbloquer limmigration malgache. Dans un
tlgramme officiel, on put lire lpoque ceci : regrets ne pouvoir en aucune manire
autoriser recrutement main-duvre sur point quelconque du territoire de Madagascar.
Travailleurs ncessaires particuliers et services publics sont peine suffisants pour besoins
satisfaire, et nignorez pas quavons song y introduire nous mme main-duvre trangre
notamment hindoue, chinoise et comorienne sign Malque (p.o ladministrateur adjoint).

La question de limmigration indienne tait perue comme un outil nfaste ou efficace, selon
que lon soit dans un camp ou dans un autre. Si lon prend le discours du maire de Salazie, il
suivait quasiment le point de vue de Franois de Mahy. De grosses proprits qui ne
produisaient rien ou presque, entre les mains danciens propritaires qui travaillaient en
employant de la main-duvre trangre, faire la fortune de ceux, nouveaux venus, qui
utilisent les bras croles, sous forme de colonage partiaire. () Dautres voix, bien plus
270

autorises que la mienne, se sont fait entendre dans le mme sens depuis ces temps derniers et
je les approuve entirement en disant Bourbon aux Bourbonnais, pas dimmigration1.

Brunet-Million fait partie de cette mouvance : limmigration a reproduit une main duvre
servile, en introduisant plus de 200 000 engags. Entre 1852 et 1870, la moyenne des
travailleurs engags sur les plantations slevait 70 000. Le grand colon qui tait jadis une
des forces agissantes de la socit coloniale et dont la richesse tait utile tous, est devenu un
tranger dans sa patrie ; il arrive mme ne plus considrer la communaut Crole que
comme un groupement hostile ses intrts 2 et il poursuivait plus tard, en 1860-1870, la
Colonie avec 70 000 immigrants a produit annuellement 40 000 tonnes de sucre, en 18801890, avec 40 000 engags, elle a produit 32 000 tonnes. La diffrence ntait que de 8 00
tonnes de sucre contre 20 000 engags () en 1890 1900, avec 20 000 immigrants, la
production monte 38 000 tonnes () Enfin la production actuelle atteint nouveau 40 000
tonnes avec seulement 10 000 immigrants 3. Brunet-Million en convint quen 1911, il y avait
10 000 immigrants de trop dans la colonie, alors que dans le mme temps, de hauts
responsables locaux, convaincus du contraire, tentaient par tous les moyens de faire rouvrir la
vanne de la conduite migratoire.
Mais il ne faut pas chercher bien loin pour trouver cette fois-ci un tmoignage favorable au
retour de limmigration, quelques annes dintervalle. Le Rander-Runion partait avec un
lot dimmigrants hindous qui regagnaient leur pays natal. Larrive de M. Franois de Mahy
ne compensera pas cet exode et nos agriculteurs sen trouveront un peu plus mal en point
quhier. Mais tous savent que llection prochaine et certaine de M. Couturier permettra de
rsoudre cette question vitale de la main-duvre. En attendant, il sagit dassurer aux Indiens
qui partent les soins mdicaux pendant la traverse. Il faudrait sadresser un mdecin des
Colonies () dont la prsence bord serait une garantie pour le gouvernement britannique. Il
est important, surtout en ce moment, que ce dernier nait pas la moindre critique faire. Le
succs des ngociations en cours pour la reprise de limmigration en dpend absolument. 4
Dans un autre journal, Jacques Sincre ajouta sa plume : un directeur dune des grandes

La Patrie Crole, 4 septembre 1909 1PER 45/17 - Correspondance de Latg, maire de Salazie.

La Dpche, 11 aot 1911, 1PER 53/11

La Dpche, 12 aot 1911, 1PER 53/11

LEgalit, 24 fvrier 1906, 1 PER 48/1

271

usines de lle confie que son usine na pas brass moins de 37 millions de kgs de cannes.
Cela commence compter on le voit. () il aurait pu brasser dix millions de plus si les bras
ne lui avaient pas fait dfaut. Les colons partiaires sont souvent eux-mmes la recherche de
bras quils ne peuvent se procurer que bien difficilement et des prix levs. Il nest donc
plus douteux quune immigration modre est indispensable 1.

6) Lpilogue de lengagisme runionnais


Il faut dcidemment que nos planteurs fassent leur deuil complet de limmigration indienne.
La dclaration de M. Chamberlain, secrtaire dEtat pour lInde, est bien caractristique ce
sujet. LAngleterre veut reconnatre les services que lui rend lInde en ce moment et comme il
rgne un sot prjug contre le systme dengagements sous contrats, elle profite du moment
o lInde souscrit un emprunt pour annoncer que ce systme qui existe encore pour dautres
que nous, sera compltement aboli dici cinq ans. Il ny a plus dsormais quel que soit le prix
quatteigne la main duvre ici esprer que le gouvernement revienne sur la question en
notre faveur 2.
A laube du nouveau sicle, A. Hugot indiqua que 900 Chinois devaient quitter lle3, ils
taient l depuis 1901. Finalement ils furent rapatris en 1906, avec 350 Comoriens4, des
Tonkinois et des Arabes.
Au total, cette anne-l, lle vit le dpart de 1 800 hommes.
La situation devint dramatique, la population de Saint-Philippe tait misrable, le Crdit
Foncier abandonna ses deux usines de Trinit et Baril, faute de bras. La Ravine Glissante
(Sainte-Rose) ne comptait plus que 180 travailleurs au lieu de 609, celle de Rivire de lEst
100 au lieu de 300. Par an, la colonie perdait 2 000 hommes.

Le Nouveau Journal de lle de La Runion, 29 dcembre 1910, 1PER 52/2

Le Progrs, 30 avril 1917, 1 PER 82/6

C.A. A. Hugot, Sance du 11 juin 1905

Llu Marc Pihou tait persuad quun retour du sultan Said-Ali aux Comores serait de nature
faire avancer la cause des propritaires de La Runion, savoir augmenter le nombre de Comoriens
la Runion.

272

Le 5 dcembre 1911, une lettre tmoigna encore de la volont de lInde britannique de


reprendre les discussions pour limmigration indienne. Sir Arthur Nicholson informa
lambassadeur de France ce sujet que le sentiment gnral en Inde tait dempcher le
relvement de limmigration indienne.

Lexamen des livrets dengagement de Sainte-Rose prouve quen 1910, les Indiens taient
encore rapatris et quils sengageaient encore en 1918. Le fait que des engagements aient t
contracts en 1910 ne signifie pas ncessairement de nouveaux apports. La rserve tait
encore importante. Lassimilation aidant, faute dapports rellement nouveaux, les
rapatriements se faisaient de plus en plus rares. Le mtissage constituant aussi un lment de
fixation ne faisait que crotre.
Les lus de la Chambre dagriculture, aids de leurs collgues de la Chambre de commerce et
des conseillers gnraux, manifestrent encore leur volont dobtenir des bras pour poursuivre
la production de sucre dans la colonie.
Le 25 Janvier 1917, le prsident de la Chambre de commerce se mla aux dfenseurs de lle
en sadressant au gouverneur pour lui faire observer que la mobilisation dun grand nombre
de soldats Croles a cr un vide considrable notamment dans la main-duvre agricole,
ainsi que dans le personnel des travaux et du chemin de fer, du port, et menace ainsi de ruine
la colonie, la privant de ses rcoltes et du transport de ses produits de la prochaine
campagne .
La mobilisation des bras croles donna lieu diverses interprtations. Une rponse au
rdacteur en chef de La Patrie Crole fut donne par un cultivateur :
A propos de larrive dans la Colonie de nouveaux conseils de Rforme et de Rvision,
vous vous plaignez du manque de bras qui se fera plus vivement sentir par suite des nouvelles
leves qui vont soprer dans la masse proltarienne. Je souhaite que la question de
limmigration indienne, qui a dj fait couler beaucoup dencre, soit envoye aux calendes
grecques. Jespre que jamais un crole, soucieux des intrts de son pays, ne cherchera le
faire aboutir. Et pourquoi au lieu de les faire venir dans une colonie dont la production na pas
diminu depuis la guerre, pourquoi ne les envoyer en France, o lon voit la production
samoindrir dans de notables proportions par suite du manque de main duvre, ces mtques
qui portent dans leurs langoutis le cholra, la peste et les terribles fivres de lAsie ? 1

La Patrie Crole, 8 fvrier 1918 (27 aot 1917 1PER 45/34)

273

La polmique devait sapaiser puisque le rglement dfinitif de la question de limmigration


indienne tait imminent.
Si jamais lInde chappe au gouvernement britannique et lempire des Indes, ce ne sera
pas cause des questions intrieures au pays, mais surtout en raison des traitements des
Indiens dans les Colonies dclara en dcembre 1920 Govindaraghava Iyer, partisan
nationaliste libral. Cette dclaration intervint dans lanne de larrt complet du systme
coolie trade, ou de son dmantlement. Dailleurs le 20 avril 1921, Montagu1 demanda au
Foreign office de clturer officiellement la convention de 1861 qui planifiait limmigration
dans les colonies franaises. Ce qui fut fait le 1er juillet de la mme anne lorsque
lambassadeur britannique Paris annona au ministre des Affaires trangres de lpoque,
Aristide Briand, que la convention tait dsormais caduque. Au cours de cette anne
galement, la Grande-Bretagne mit un arrt dfinitif toutes les formes de coolie trade qui
existaient encore dans ses colonies. Il nest gure permis de douter que ses manifestations
ne soient dictes la fois par le sentiment de lintrt matriel et par le reste inavou dun
vieil antagonisme . En 1921, en Guyane britannique sur 297 691 mes, 124 938 taient
dorigine indienne.
Lintgration des engags et de leurs descendants se poursuivit-elle en 1920 ? 1920 fut
lanne dune forme de restructuration ou le dbut dun dmantlement des grandes
proprits. Un vnement historique se produisit au cours de cette anne, puisquun fils
dengag, ancien engag lui-mme se porta acqureur de lusine de Ravine Glissante SainteRose, lancienne proprit de la famille Adam De Villiers. Elle fut aussi marque par dautres
transactions. Les domaines de Robert Kerveguen (Quartier Franais, le Gol, les Casernes)
changrent de main, de mme que lusine de Grand-Bois (Comte Choppy) et celles
appartenant au Crdit Foncier (Ravine Creuse, Beaufonds et Vue-Belle).
En 1922, les autorits de La Runion crurent encore un sursaut de lengagisme. Ainsi, une
dcision locale prconisa lenvoi de 3 000 malgaches dans lle. Mais les Antandroys ne
restrent pas longtemps sur le sol de La Runion. Lexprience ne dura que dix ans. 2 700
hommes et 550 femmes se dplacrent. Le recours Madagascar ntait pas nouveau. Outre
lesclavage qui avait contraint des hommes et des femmes travailler sur le sol de Bourbon,
le systme de lengagisme eut aussi recours la main-duvre de la Grande-Ile.
1

Norman Montagu tait gouverneur de la Banque dAngleterre (1920-1944)

274

En 1926, les Somalis furent accueillis. La petite centaine dindividus ne resta pas trs
longtemps dans les plantations. En 1932, les propritaires tentrent une nime exprience en
se tournant vers une autre le des Mascareignes. Lanne suivante, seuls 740 Rodriguais firent
le dplacement et lexprience fut de courte dure. Dans un cas comme dans lautre,
laventure savra peu fructueuse ; ces nouveaux refusrent les conditions proposes et
protestrent violemment. Au mois de mai 1935, le rapatriement fut compltement achev.
Au cours de lanne 1937, il restait 19 engags soumis au dcret de 1887, dont certains taient
Indiens. Ils passrent alors sous la coupe de la main-duvre de linspection du travail.
Par ailleurs, sur le plan conomique, cette anne 1937 fut favorable pour les comptes de la
colonie.

LInde est lun des rares pays avoir t autant sollicite. Nous pouvons citer la liste des
colonies qui firent appel au sous-continent avec succs pour certains : Cuba, West Indies,
Polynsie, Nouvelle-Caldonie, Ouganda, Zimbabwe.

D. De rares exceptions
1) Les Indiens musulmans du Gujarat
Les Indiens musulmans appels Zarabes ont localement suivi une trajectoire sensiblement
diffrente de celle de la masse laborieuse des engags. Si le premier Indien musulman apparut
quelques jours aprs labolition de lesclavage sans quon en connaisse exactement la date, il
semble bien que ce fut partir de la IIIe rpublique que les premiers Indo-musulmans
frapprent aux portes de La Runion. Au passage du XXe sicle, ils ntaient pas plus de
quelques dizaines. Les Indo-musulmans qui dbarquaient dans lle par vague, commerants
dans lme et trs dtermins, inquitrent srieusement les Croles. Ceux-ci taient
confronts des difficults de divers ordres, dont les dbuts de la Premire Guerre mondiale,
qui rduisait encore un peu leur marge dactivit.
Malgr leur faible prsence dans lle la veille de la guerre, soit environ 7,2% des
permissionnaires, les musulmans suscitrent des inquitudes, au point de provoquer une
campagne de lynchage mdiatique Saint-Joseph, orchestre par deux journaux La Bataille

275

sociale et La Patrie Crole1. Pourtant le premier organe de presse, de tendance progressiste,


tait une certaine poque dirig par un dile de la lutte sociale, prsent souvent comme le
pre du syndicalisme La Runion. En ce dbut de XXe sicle, une polmique fut souleve
sur le mtier courant de ces musulmans. Les accusations de main basse sur le commerce
apparurent, laquelle accusation concernait aussi les Chinois. Nous avons dj signal que
lune des ractions politiques de ce mpris qui se gnralisait, fut lapplication de la taxe de
sjour destine aux Asiatiques et aux Africains. Ces nouveaux arrivants investirent un secteur
qui leur tait familier, le commerce souvent de textiles. Ils se positionnrent tous les
chelons de ce secteur. Leur dmarche provoqua une campagne de dnigrement dont les
meneurs taient des commerants croles2.
Ce rapport de force aboutit des meutes le 29 novembre 1915 Saint-Joseph, o les
commerants Sulliman Cochery et Omarjee Hassen furent la cible de la vindicte populaire3.
Leurs magasins furent pills. Ces scnes dsolantes se droulrent sur fond de misre, o un
trange amalgame tait fait entre la haine des musulmans indiens, la chert de la vie et une
pseudo-proximit des musulmans avec les ennemis de la France. Le consul britannique, Piat,
tlgraphia les moindres dtails de cette affaire ses suprieurs hirarchiques de Londres4,
qui leur tour sinsurgrent auprs du Ministre des Colonies, par le biais de leur ambassadeur
Paris. Suite des appels au calme et une audition de ceux qui avaient incit la haine
raciale, le calme revint Saint-Joseph. Mais cette priode de turbulences menaa de stendre
dans une moindre mesure dans dautres localits de la colonie5. Sil est vrai qu cette poque,
le dossier de lengagisme tait dj ferm, les autorits indo-britanniques restaient veilles

A cette poque aussi quelques articles parurent contre les hindous dans La Patrie Crole (du 24
dcembre 1915 au 22 janvier 1916), vives protestations de lambassadeur dAngleterre transmises au
gouverneur. Ensuite une dpche du gouverneur indiquant que la campagne allait cesser.
2

EVE Prosper signale une chute du prix du riz ds 1898, du fait de laction des commerants indomusulmans, ce qui provoqua encore plus les jalousies chez leurs adversaires.

EVE Prosper, Les pripties dune insertion : les Indo-musulmans La Runion de la fin du XIXe
sicle 1939 in Actes de la Confrence Internationale organise par lAHIOI, France-Inde, (SaintDenis de La Runion, 21-28 juillet 1986

N.A.I. -Secrtariat de la Justice et des Affaires Publiques. India Office Whitehall- Londres S.W., 2
mars 1916 (Rf. J & P. 854/16). A propos des attaques perptres Saint-Joseph au dbut du XXe
sicle contre des marchands Zarabes, en particulier deux musulmans

En 1917, les trangers se dcomposent comme suit : 584 musulmans, 884 Chinois, 8 341 Indiens,
2 927 Cafres, 1 868 Malgaches. (Chiffres de P. Eve)

276

sur la situation de leurs sujets dans lle. En ralit, lostracisme vis--vis des musulmans
dorigine indienne ne datait pas de cette poque.
Une dizaine dannes plus tard, nouveau les Indo-musulmans furent au centre dune
polmique sur leur rle dans le commerce local. Mais avec la guerre, les tensions eurent
tendance diminuer. Les musulmans russirent montrer leur fidlit envers leur nouvelle
patrie la France et parfois se rendre utile vis--vis de la population dans ces instants
difficiles.
Leur naturalisation prit beaucoup de temps ; les autorits locales, eu gard au contexte social,
ne dsiraient pas se priver dune manne utile, travers les recettes de la taxe de sjour.
For the last 20 years, they have most successfully competed with the native merchants, and
their trade is taking more and more extension every day, whilst their number has considerably
increased as well as the number of shops kept by them. The grain trade is entirely in their
hands and pratically all the tissue trade, as well as the trade in haberdashery, in perfumery,
silks, etc. and there is no doubt that they will in the course of time and through their great
commercial qualities supplant the native traders. Their general trade amounts to some fifteen
millions francs annually and their assets to some six or seven millions francs.

N.A.I. -Secrtariat de la Justice et des Affaires Publiques. India Office Whitehall-Londres S.W., 2
mars 1916 (Rf. J & P. 854/16).

277

Cette publication dans la presse confirme lexistence dun courant dactivit qui existait entre
La Runion et lInde, au dbut du XXe sicle1.

2) Limmigration libre
Les anciens engags ne devenaient pas systmatiquement des permissionnaires. Certains
dentre eux prfrrent opter pour dautres destinations, pensant trouver ailleurs de meilleures
conditions de travail. Des premiers engags confirent leurs descendants que, parfois, les
membres dune seule famille, choisissaient volontairement de ne pas effectuer de contrat dans
une mme colonie. Un pre et son fils pouvaient trs bien se trouver, lun lle Maurice et
lautre La Runion. Plus tard, aprs le ou les contrats, ils pouvaient choisir de se retrouver.
Nous navons pas puis la somme des liens qui unissaient les travailleurs indiens des les
surs. La vox populi rapporte rgulirement que tel aeul tait rest Maurice et que le frre
de celui-ci prfrait La Runion, mais ces dclarations sont dans un grand nombre de cas
1

ADR - Le Crole 11 mars 1912

278

invrifiables. Cependant, nous relevons des cas prcis montrant que cette version oralise
nest pas infonde. Il arriva aussi quon confonde un natif de lInde un travailleur mauricien.
Certains travailleurs rduits la grande pauvret furent classs parmi les Indiens alors quils
taient de nationalit anglo-mauricienne1.

3) Les permissionnaires
Le permissionnariat ne constitua jamais une force de substitution larrt de lengagisme. Au
mieux fut-il une force dappoint. La vague des engags tant contrainte, les colons ne
lsinrent sur aucun moyen pouvant apporter des bras la colonie. Aussi il nest pas
surprenant de constater laugmentation considrable des permissionnaires au lendemain de
1882. Selon la loi de 1881, un fils ou fille dimmigrant n (e) dans la colonie possdait
automatiquement un permis de sjour sa majorit (21 ans). Le consul St-John estima que
cette mesure tait bnfique aux Indiens, mais, plus tard, le dcret de 1887 imposa une taxe de
50 francs pour les dtenteurs du permis de sjour. Pour les engags gagnant peine 15
roupies par mois, il leur tait impossible de payer quoi que ce soit2. Le mme consul jugea
que la taxe de sjour avait t introduite par jalousie , comme rponse linfluence
grandissante des commerants zarab (la plupart des Indiens) dans la colonie. Dans les cas
particuliers, le gouvernement tait prt faire un effort et rduire 10 francs cette taxe de
sjour. Il faut noter que le gouvernement colonial indiqua que tous les permis de sjour
dlivrs aprs 1887 ne pouvaient tre que temporaires. Faut-il conclure que les
permissionnaires taient tous en situation de rapatriement ? LInde demanda des prcisions
portant sur le fait de savoir si lobtention du permis de sjour par les anciens engags ntait
pas un reniement du droit au rapatriement.
1

NAI - IOR/L/PJ/6/28 File 1806

NAI, Procdure Immigration 45-A Correspondance du Consul dAngleterre Octobre 1889. On a


pu signaler le cas de Palniandy, qui sa majorit en 1885, obtint un permis, soit deux ans, avant
lapplication de la taxe de sjour. Palniandy se plaignit au consulat, car il ne lui tait pas possible de
payer une telle somme. Il fut mis devant le dilemme suivant, soit il se r engageait alors quil
chappait sa majorit lobligation dengagement, soit il accepte dtre rapatri. Dans ce cas, le
gouverneur a estim que Palniandy est un immigrant libre, qui possde un permis et par consquent
quil dcline tout droit de rapatriement. Il lui restait quitter la colonie ses propres frais, ou payer la
taxe de sjour. Mais rien de ces deux options ne lui taient accessibles. Le dnomm Govindin Peyen,
connu la mme msaventure.

279

Normalement, le permis de sjour tait accord aux immigrs en fin de contrat selon lart. 18
de la convention de 1860. Des cas despce existaient. Arrtons-nous sur le cas de Payandy
qui, atteignant sa majorit en 1885, accepta un permis de deux ans avant lapparition de la
nouvelle taxe. Aprs son application, le consul se trouva devant un dilemme : autoriser
Payandy soit se rengager, soit tre rapatri. Le gouverneur estima qu partir du moment
o il bnficiait dun permis, il devenait un immigr libre et ne tombait pas sous le coup dun
rapatriement volontaire. Il pouvait nanmoins payer une taxe ou quitter la colonie par ses
propres moyens. Cette taxe ayant t introduite pour faire face la concurrence des
commerants zarabes ne pouvait donc pas affecter des engags comme Payandy1.
Finalement, pour vaincre tous ces dboires, les reprsentants des autorits indo-britanniques
voulurent que les autorits locales sorientent sur la voie suivie par Maurice ou lAfrique du
Sud. A la fin des cinq ans dengagement, lIndien devenait un agriculteur libre dans la
colonie, autoris sengager comme il le souhaitait. Il pouvait sa guise rester encore cinq
ans dans la colonie et bnficier, la fin, dun ticket retour gratuit. A lle Maurice, une
nuance existait, puisque lengag recevait un statut dancien immigrant devenait et totalement
libre. Le systme de return passage utilis au Natal semblait offrir moins de garanties.
Depuis 1853, les Indiens avaient la possibilit de bnficier dun ticket retour gratuit
lexpiration de leur contrat.
De son ct le gouvernement mauricien offrait expressment un voyage retour aux
condamns, aux malades et aux indigents.
Avant 1853, tous les coolies qui entraient lle Maurice avaient droit un billet retour. Mais,
partir de 1877-1879, le systme volua. Les autorits ne prenaient plus en charge que les
billets des personnes indigentes et des malades lourds2. Aussi, le systme mauricien fut
prfr et mme dfendu dans la colonie.
A La Runion si le statut dengag offrait aux Indiens le droit lobtention dun permis de
sjour temporaire ou dfinitif3, une autre catgorie, les Indiens libres, pouvaient prtendre au
mme permis.

IOLR Lettre du Consul St John 23 mars 1889

N.A.I., Procdure n 17 - Srie n2 - Anne 1890 - C.L. Tuppers, Note sur lmigration
indienne pour lanne 1878-1879 .

Litinraire dun patent. Le 14 janvier 1855, lIndien Ramassamy, n M.G. 1. 877, demanda une
patente. Le commissaire de police se montra favorable ; le maire de Saint-Denis prcisant que
Ramassamy avait demand une patente de 3e classe, indiqua que le requrant avait eu une patente

280

Les Indiens libres ont toujours circul lle de La Runion linstar des libres de couleur (un
certain nombre taient des Indiens) de la fin du XVIIIe sicle. Au fil de lengagisme, quelques
ressortissants du sous-continent circulrent librement dans la colonie sans quils aient t
confondus avec ceux qui possdaient un contrat dengagement1. Il nest pas superflu de se
demander pourquoi les permissionnaires venaient parfois nombreux alors que la demande
initiale concernait surtout les engags. Or ces permissionnaires taient dans la plupart des cas
soit des artisans, soit des commerants. Il ne faut point ignorer que le recrutement ntait pas
toujours une sincure pour les agents collecteurs et que ceux-ci parfois faisaient peu de cas
des personnes embarques. Nous tions dans une culture du nombre plus que de la
catgorisation. Naturellement des directives, au fil de lengagisme, ont rglement les
convois. Mais les agents recruteurs, les mestry ne dsespraient pas de voir ces commerants
et artisans effectuer un ou deux contrats leur arrive dans lle. Par la suite, ils avaient le
choix de rentrer au pays ou de convaincre les autorits de leur octroyer un permis pour
pratiquer leur art. Cette dmarche tait frquente, ce qui explique la prsence de nombreux
permissionnaires la fin du XIXe sicle.
La deuxime catgorie de permissionnaires concerne danciens engags qui souhaitaient
sinstaller au pays. Pour cela, ils devaient obtenir le permis de sjour (provisoire ou dfinitif).
A la fin de 1888, il y avait 478 dtenteurs du permis dfinitif dans la colonie2.

pendant 4 ans, quen 1854, il tait retourn dans lInde pour y faire une pacotille , il revint avec des
marchandises, il est propritaire dun immeuble en haut de la ville . Le maire reconnut quavec les
nouvelles dispositions sur le vagabondage, on tait oblig de sen remettre au directeur de lintrieur
avant de prendre une dcision.
Dans une lettre manuscrite, Ramassamy, domicili rue de la Source Saint-Denis, rappela quil tait
arriv dans la colonie en 1844, quil fut engag comme domestique au sieur Simon Bonhomme. Suite
au contrat quinquennal, il tait retourn en Inde. En 1850, il revint avec une patente de marchand de 3e
classe jusqu 1854. Il saperut que les patentes nexistaient plus. Il fut surpris surtout quil avait bti
dans la colonie un immeuble estim 7 000 f environ. Cette fois, ctait en tant que propritaire
dionysien, quil rclamait une patente et non en tant quIndien. Il rappela sa bonne foi, en prcisant
quil tait dtenteur de patentes anciennes, de titre de proprit et de quittances des impts (ADR 2Q156)
1

CAOM - Lettre adresse au Dir. de lIntrieur le 22 mars 1886 Manicom Ramsamy de ChampBorne, St Andr, ancien permissionnaire crivit que vu sa position de fortune et le nombre lev de
ses animaux qui lui est impossible de subvenir tous, quavec laide dun engag. Aussi il souhaitait
le renouvellement du contrat de Mounissamy Mouniene et lautorisation den recruter 3 autres.
2

Litinraire dun permissionnaire


Septembre 1873 : Covindassamy, fils Ramsamy, arriva dans lle, bord du Volta.
3 dcembre 1873 : Le Directeur de lIntrieur lui accorda un permis de sjour temporaire.

281

A lchance de son contrat, lengag devait se prmunir dun permis sil souhaitait rsider
dans la colonie ou rester sur le territoire le temps de trouver un nouveau contrat. Le cas
chant, il tait dirig vers le dpt communal de St-Denis, en attente dun navire en partance
vers lInde, puisque le retour devait tre pris en charge par les autorits gouvernementales.
Le coolie devait apporter la preuve quil stait acquitt de son contrat pour prtendre un
permis de sjour et quil possdait des moyens de vivre (une taxe de 16 francs 500 francs
tait rclame aux permissionnaires). La deuxime condition tait trs incommodante pour un
sujet qui tait venu dans lle spcialement pour travailler1. Ainsi que le rappelait Muir
Mackenzie, le fait que ce soit le directeur de lIntrieur qui hritait de linstruction de son
dossier ne devait rien au hasard. Celui-ci, laide de rapports et de tmoignages, dpistait
systmatiquement tous les individus dangereux ou nuisibles , en fait ceux qui taient
qualifis de vagabonds. Le syndic donnait son avis, mais il ntait gure cout, le
commissaire apportait aussi son opinion. En dernier ressort, la dcision appartenait au maire.
En gnral, ses dcisions taient intimement lies lopinion du directeur de lIntrieur. Les
travailleurs indiens taient conduits dans la colonie pour effectuer les travaux pnibles de la
canne sucre et accessoirement des tches domestiques. Dans une moindre mesure, certains
dentre eux taient accueillis pour assurer des petits mtiers, ce qui, dans une large part,

25 Novembre 1874 : Le secrtaire gnral du gouverneur, dEsmnard, ne fut pas oppos son
permis.
16 janvier 1875 : Lettre de Covindassamy au Directeur de lIntrieur.
8 fvrier 1875 : Lettre du Commissaire, favorable pour lui obtenir un permis de sjour dfinitif.
13 fvrier 1875 : Lettre du gouverneur qui lui octroya un permis de sjour dfinitif.
Son parcours est celui de tous les permissionnaires indiens qui sjournaient dans la colonie. Le
premier lment notable est que le traitement accord cette catgorie dIndiens se dmarque
radicalement de la faon dont sont traits les engags. Ils taient certes placs sous surveillance, mais
ils bnficirent dune libert qui navait rien de semblable celle de leurs compatriotes enrls sous
le statut dengags. Ces permissionnaires, souvent des commerants ou des artisans, avaient
volontairement t introduits dans lle. Leur prsence fut un accompagnement pour les engags. Ils
leur apportaient certains services, quils taient les seuls pratiquer, que ce soit au niveau de la
cuisine ou de lartisanat.
1

B.O. (U.S. 1885). Par dcision du Gouverneur (18 dc. 1885) prise sur proposition du Directeur de
lintrieur, un permis de sjour temporaire dune anne tait accorde aux passagers libres
dengagement suivants : Check Omne, C. Covindachetty, Moutou Comorapillay, Ha Aon, Ah Hi,
Minatchy, Canayaganon, Richenapin Catapachetty, Hang Tann, Ah Pann, Vellaidom Vaitilingom, AhMoug, Ah Pit, ah lunn, Lion Kan, Ah- Qunn, Ah Toav-Atech

282

rpondait aux besoins des engags eux-mmes. La dlivrance parcimonieuse des permis de
sjour resta donc fidle lidologie coloniale1.
Naturellement, le dpositaire du prcieux ssame pouvait rsider dans la colonie pour une
dure spcifie. Il possdait le droit dexercer un mtier, souvent des petits mtiers tels
que vendeurs de lgumes, artisans Cela ne lempchait pas de contracter un engagement.
Au bout de quelques permis de sjour temporaire, sil prfrait conserver ses attaches dans
lle, il pouvait alors faire une demande de permis de sjour dfinitif2.
Le permis de sjour dfinitif ne signifiait pas de facto la naturalisation. Mais il est fort
probable qu la veille dun ventuel dpart massif des engags indiens, le fait davoir de
nombreux travailleurs (dtenteurs de permis de sjour dfinitif) tait de bon augure pour les
colons. Aussi, ce nest pas surprenant de voir partir de 1875, de nombreuses demandes de
permis de sjour. Certains Indiens se faisant engager par leurs compatriotes pour contourner
le permis de sjour. Mais les vrais laboureurs sous contrat se reconnaissaient facilement par
rapport aux engags fictifs.
Le permis de sjour tait-il aussi un appt ? A. A. Annesley, consul britannique en poste en
1881, en tait persuad. En principe, lchance de leur contrat, les engags devaient tre
libres de tout mouvement, en tout cas, prts pour le rapatriement. Le consul estimait quil y
avait une sorte de propagande dplace propos du permis de sjour. Dans la ralit, ce
nest pas un cadeau qui leur est fait, puisquils doivent sacquitter dun droit de 50 francs,

A noter quen 1893, sur 250 000 Indiens (Maurice), 160 000 sont installs en tant que libres.

ADR- N229 - Le J.O. de La Runion, du 26 mars 87, publie larrt du projet de dcret tablis une
taxe de sjour sur les trangers de race asiatique et africaine : -sign du Gouverneur Richaud.
le PS donne lieu la perception dune taxe annuelle dont la quotit est fixe annuellement par le CG,
suivant les catgories suivantes :
Patent commerant de premire classe
Patent commerant de deuxime classe
Patent commerant de troisime classe
Et associ dans une maison de commerce
Commis de commerce ou individu sans emploi
Marchand de denres au march, marchand ambulant, ou ouvrier industriel

283

sans compter quils devront payer une taxe de 25 francs annuels . A. A. Annesley1 conclut
que : Pourtant cest bien la colonie qui bnficie du travail de ces immigrs. Il y a une
pratique douteuse des autorits franaises qui veulent ni plus, ni moins sallger de leurs
responsabilits de rapatriement de ces engags .
A cette poque, lide de demander aux engags de participer une caisse qui leur servirait au
rapatriement et leur arrive en Inde se rpandit. Aboutir cette solution signifiait pour les
autorits prendre le risque douvrir la bote de Pandore. Cette ide ne se concrtisa jamais, car
impopulaire.
Les propritaires de La Runion avaient un tel besoin de main-duvre quils ne lsinaient
pas sur les hommes qui se prsentaient eux. Aussi, dans cette perspective, les Indiens qui
dsiraient se rendre dans la colonie pour y amorcer des entreprises de commerce acceptrent
souvent un premier contrat pour obtenir le passage, ensuite ils rclamaient leur droit au
permis de sjour. Le nombre important de petits commerants dans lle est en grande partie
d ce procd, qui arrangeait plusieurs parties. Tous nobtenaient pas systmatiquement un
permis de sjour.
A partir dun rpertoire des permis de sjour gratuits, fort incomplet, (1889 1901)2 nous
avons obtenu les informations suivantes :
Figure n 2 : Nombre de permis de sjour dlivrs (1889-1901)3

IOLR - Assistance et rapatriement de certains Coolies La Runion in Correspondance du


Dpartement de lAgriculture et des Revenus, et du Commerce, n 20, p. 315, Gouvernement
britannique. Octobre 1881, p 310

ADR 4M Rpertoire des permis de sjour gratuits (1889 1901).

ADR Rpertoire des Permis de sjour

284

Total des permis dlivrs : 1083, soit 90 permis de sjour gratuits/an, soit 7,5 par mois
Total de permis de sjour dlivrs aux femmes : 123
Indiens : 885,
Malgaches : 59,
Africains : 32
Chinois : 107

Dans le lot de permissionnaires, il faut sans doute extraire ceux qui sont ns dans la colonie.
Le document ne signale ni exactement la date de lobtention du permis de sjour gratuit, ni la
date darrive des individus. Aussi se prsente-il comme un matriau - non dnu dintrt,
comme souvent - dont la lecture doit tre prudente.
A La Runion, le nombre de permissionnaires est infrieur 1 600. Le chiffre le plus rcent
dont je dispose concerne lanne 1890 et slevait 1018. 1. En moyenne, il ny a pas plus de
200 permis de sjour qui sont dlivrs par an. M. Mackenzie osa la comparaison avec lle
sur o 16 000 documents avaient t distribus aux Indiens, dans une le o les engags
taient 250 000. Dans ce domaine, lmissaire anglais prconisa une refonte du systme. Elle
tiendrait en plusieurs points :
- La libert pour chaque engag davoir accs au permis de sjour
- A titre gratuit et sans condition.
Ce systme devait-il servir de moyen de pression, de lobby ? Il a t rapport que certains
propritaires peu scrupuleux avaient confisqu le permis de sjour de leurs ex-engags, afin

MUIR-MACKENZIE J.W.P, Rapport p. 179

285

quils renouent de nouveaux contrats1. Les membres de la Commission internationale de


1876, intrigus par ce procd, reurent peu de rponses des reprsentants2 des autorits.
Au moment du passage de la Commission internationale, on compta dans lle 768 permis de
sjour, dont 373 temporaires et 395 dfinitifs.
Evoquer la question des rapatriements amne aussi aborder la question de lintgration. Plus
le rapatriement est important, plus lintgration semble tre une question secondaire.
Rappelons encore que les propritaires ont toujours agi dans le but de disposer dune
gnration de travailleurs ns La Runion, afin de diminuer la dpendance vis--vis des
pays fournisseurs dengags, principalement lInde.

4) Les uvres des permissionnaires : coles, temples, mutuelles.


La pagode de Saint-Paul a t lune des plaques tournantes de la culture indienne. On ne peut
pas fixer avec certitude la date de construction du temple3, mme si lon peut aisment lui
attribuer le titre dun des plus anciens temples hindous de lle. En 1876, une ptition
dIndiens, principalement des permissionnaires est lance pour ldification dun temple
Saint-Paul, par le biais dune ptition soumise aux autorits. Ci-aprs la liste des
ptitionnaires4 : Ramalingom, Coupanchetty1, Sinien, Vellin, Canabady, Vaitilingom, Raminchetty,
Sandrya, Allagapachetty, Moutoussamy, Coupamoutou, Perianin, Settamaperma, Payani, Aorussamy,
Moutiappoull, Apoudou, Antoni, Coumarasamy, Ponin, Namasivayam, Nilamougom, Virousamy,

Liste de passagers venant de Maurice et ayant obtenu un permis de sjour temporaire en septembre
1872 ou 1876 : Singaravelou Arnassapoull - Mourougassin Pounoussamypoull - Technamourty
Samoupoull - Sambasivapoull Tandrayapoull - Ramalincachetty Anandamangalom - Pourquery Doressamynaicken Tambounaicken.
2

Ils reconnaissaient nanmoins que ce ntait pas une pratique courante, mais lun des reprsentants
avoua la Commission, quun propritaire ingalement, en guise de punition lui renouvela de force
son engagement. Lengagiste, qui tait un fonctionnaire du gouvernement fut mis doffice la
retraite

Allagapachetty Moutouallaguin tait un homme daffaires dune certaine envergure. Daprs ses
descendants, Allagapachetty Moutouallaguin connaissait 7 langues. Il possdait un bateau. Les Chetty
(Allagapachetty, Coupanchetty) seraient venus La Runion, avec plusieurs cousins (7) dont
certains ont contribu directement ldification du temple de St Paul, et de St Andr.
4
ADR 21V

286

Caroupanin, Ramana, Sevetian, Moutien, Perouman, Aroumougom, Coupan, Ayacanon, Mott,


Goban, Canaya, Rayapoutry

A la supplique des Indiens, les conseillers municipaux signaient leur tour une rponse : F.
Lacaze a crit que dans les pays franais la libert des cultes existe . Le maire adjoint,
Sauger, autorisait condition de ne point contrevenir lordre public . En 1876, les
Indiens rappellaient que lancien propritaire, E. Merven, leur avait dj donn un accord crit
pour pratiquer leur culte. La seconde demande se justifie dailleurs, dit un dfenseur des
demandeurs, par lintrt se livrer la pratique de leur culte, sans sloigner de la proprit
de leurs engagistes . Finalement la construction du temple de Saint-Paul eut lieu entre entre
1876 et 1882.
Outre limplication religieuse, les permissionnaires tentrent aussi, par ce genre de dmarche,
dinfiltrer le tissu social.
Une dizaine dannes plus tt, dautres permissionnaires de Saint-Denis staient manifest
auprs des autorits pour la cration dune mutuelle. Au mois de juillet 1869, le dnomm
Ramassamy Rangassamy, porte-parole dun groupe dIndiens, souhaita crer une socit de
secours mutuels. Mais la future Socit Aroumodyom 2 se heurta la rsistance de
lAdministration coloniale. La socit de secours mutuels des Indiens compose notamment
des commerants D. David et E. Simon, tous de la caste Ady Goulame , voulaient, pour
clbrer la fte Dieu, acqurir une certaine somme dans le but dacheter un reposoir qui
servira recevoir le Saint Sacrement la sortie de la chapelle Saint Thomas . Bien quil
prcist, dans une lettre adresse au Directeur de lIntrieur, que nos grands pres se sont
rangs avec empressement sous les drapeaux franais quand il a fallu chasser les trangers de
Pondichry , Rangassamy nobtiendra jamais dautorisation. A propos de ce projet de
constitution de la socit Aroumodyom, Le Moniteur3 stonna de la capacit des Indiens
se regrouper pour dfendre leurs propres intrts, qui naurait cru jusquici cette caste
profondment rfractaire ces sortes dinstitutions . La population indienne, nous
parlons surtout de celle des villes, ntait pas reste jusqu ce jour, compltement trangre
linfluence de nos coutumes. Elle sen tait mme pntre avec une grande facilit, quant aux

Le nom de Coupanchetty (deuxime de la ptition) nest pas inconnu dans lhistoire des Indiens.

ADR-X 66

ADR - Le Moniteur de La Runion - Samedi 12 fvrier 1870

287

choses qui tiennent aux usages ordinaires de la vie. Cette ide de se constituer en socit, de
se rencontrer, est la preuve irrvocable dun mlange plus intime .
Le mme

journal remarqua

que Saint-Denis possdait dj deux socits de secours

mutuels : une socit ouvrire et industrielle (cre en 1848, sous la houlette de Mr Delval) et
lancienne socit Saint Franois de Xavier (1862).

Lancienne chapelle St Thomas des Indiens (quartier St Jacques). Ldifice a t construit


spcialement pour les Indiens.
Dix ans plus tard, dautres Indiens effecturent une nouvelle tentative. Ramsamy
Moutoussamy Naiken esprait avoir plus de chance que son prdcesseur. Le 4 septembre
1879, il demanda la cration dune socit de secours mutuels : la socit Adimoulomsamy1.
Celle-ci avait pour but de venir en aide aux socitaires qui se trouvaient dans limpossibilit
de travailler ou seraient frapps de maladie. Les veuves des socitaires recevraient aussi le
secours de cette caisse. Les permissionnaires qui faisaient partie de cette mutuelle affirmrent

ADR - Srie X 66- Septembre 1879

288

navoir jamais subi de condamnation, habiter Saint-Denis et que toute discussion politique
tait proscrite au sein de lassociation. Cette requte fut signe par Ramsamy Moutoussamy
Naiken, Sinnegupermal Retty, Souprayen Modely, Moutou Kichenin, Rangassamy, Viraou,
Arnassalom, Coutapermal. Malgr les arguments fournis, le maire M. Le Siner sopposa
formellement la constitution dune telle socit.

289

Universit de La Runion
Facult des Lettres et des Sciences Humaines
Dpartement dHistoire

THSE pour le Doctorat


En Histoire Contemporaine

LES TRAVAILLEURS INDIENS


SOUS CONTRAT LA REUNION
(1848 1948)
ENTRE LE RETOUR PROGRAMM
ET LE DEBUT DES INTEGRATIONS
TOME 2

Par Jean-Rgis RAMSAMY-NADARASSIN

Sous la direction du Professeur Sudel FUMA


JURY
M. Le Professeur FUMA Sudel
M. Le Professeur EVE Prosper
M. Le Professeur SINGARAVELOU
Mme Le Professeur GOVINDAMA Yolande
Anne universitaire 2012

290

III. Ceux qui restent (1905-1912)


A. Les raisons du choix
1) Les conditions de linstallation
Aussi les engags rentrent-ils dans leur patrie au bout de quelques annes, emportant les
salaires accumules dune longue priode de travail, sans avoir rien ajout ni la population
ni la force sociale de la colonie1 () elle [la loi] ne peut quloigner de lesprit des
immigrants lintention de sy crer une petite existence indpendante, en famille, comme font
beaucoup dentre eux Maurice, o toute libert leur est laisse .
J. Duval dcrivit les timides dbuts de lengagisme o les engags indiens, ne bnficiant pas
encore dune trs grande connaissance du pays, hsitaient y rester. Or, dans une seconde
partie, le mouvement inverse fut la pratique courante. Ils rclamrent plus que de raison de
possder le droit de rester dans la colonie. Au contraire, les autorits contrlrent
scrupuleusement les entres et les sorties des Indiens sur le territoire, faisant une slection
mticuleuse des effectifs qui resteraient dans lle et ceux dont elle ne dsirait pas le maintien.
Les propos de J. Duval relvent dune certaine mconnaissance du droulement de lhistoire
des engags qui furent souvent partags entre le dsir de rester dans la colonie, en raison des
nouvelles conditions quils avaient - eux-mmes ou leurs pairs - contribu crer et le souci
de rejoindre parents et amis dans leur pays dorigine. Lorsquils attendaient trop longtemps,
lenvie de rentrer sestompait et les perspectives dune installation dans la colonie prenaient le
dessus. Malgr la suspension officielle de limmigration indienne, les anciens engags
neurent pas rellement dautre choix que de stablir en grand nombre dans lle, o ils
avaient construit une partie de leur vie et de leurs intrts.

Un fait na pas encore t soulev. On sest rarement pos la question des motifs de lInde
Britannique qui, en suspendant limmigration, na pas exig le retour immdiat de ses
ressortissants ou au moins chance des contrats ? Elle prfra se cantonner en dfinitive
une demi-mesure, cest--dire la suspension de limmigration indienne.
A partir de 1890, le nombre de personnes bnficiant dun permis de rsidence dfinitif
1

DUVAL Jules, Politique coloniale de la France Lle de La Runion, ses ressources, ses progrs,
limmigration et labsentisme p. 883, in Revue des Deux-Mondes, 1624 pages, imp. J. Claye, Paris,
1860, 4e tome

291

augmenta considrablement. Ctait le premier pas vers lobtention dune carte didentit
franaise. En raison de leur ge, certains dentre eux ne virent pas la couleur de cette carte
didentit.
Il valait mieux rester lle de La Runion en esprant un travail et un vritable salaire que
dessayer de rentrer au pays souvent avec de maigres conomies et le risque de prir en mer.
Pour cela, il fut ncessaire pour beaucoup de familles de sacrifier progressivement leur langue
maternelle et daccepter de ne plus revoir leurs proches, pour les moins fortuns. Dsormais,
leur nouvelle famille tait La Runion. A lorigine, la politique de rapatriement devait
permettre aux engags en fin de contrat de rentrer chez eux. Elle fut peu applique, un grand
nombre dIndiens demeura dans la colonie. Un rapatriement massif tait un frein
linstallation dfinitive.
Mackenzie souligna qu lle Maurice o le nombre de femmes tait aussi peu important,
lquilibre tait apport par le biais dun courant favorable linstallation dfinitive des
Indiens. Finalement, il semble que dans certaines couches des autorits, on avait sousestim limpact dune politique volontariste en matire dinstallation des Indiens. Les grands
propritaires et les sucriers lavaient bien entendu, mais la classe politique de son ct
prfrait rpondre aux attentes et aux craintes de la population provoques par une
omniprsence des Indiens dans la colonie.
A lle Maurice encore, il fut dmontr que, mme lorsque les dparts dIndiens dpassaient
les arrives, aucune incidence sur les forces laborieuses ntait constate. En effet, la
population indienne continuait son volution naturelle, par le biais des unions, des naissances
et des dcs. Cette politique tait tellement vidente que les Mauriciens furent convaincus
quune suspension de limmigration indienne court-terme ne crerait pas la panique chez les
propritaires, puisquils disposaient de suffisamment de main-duvre localement pour
occuper les emplois.
Dans dautres pays, en revanche, ds le dpart, les autorits imposrent des rgles tendant
viter, tout prix, que les Indiens aient la possibilit de rester sur place, la fin de leur
contrat.
A La Runion, la hantise de certains propritaires tait de manquer de foncier, malgr les
milliers dhectares encore en friche, Mackenzie effleura le problme des grandes proprits
encore en friche et les moyens de les mettre en valeur. Il avait compris que les propritaires
292

naccepteraient quau prix fort, de sen dtacher et que les ventuelles mesures
dexpropriation seraient voues lchec. Dans ce cadre prcis, il tait convaincu que des
travailleurs indiens libres, installs dfinitivement dans la colonie, taient des clients
potentiels pour les propritaires. A Maurice, les grands propritaires se sont dbarrasss dun
tiers de leurs proprits, puisque les Indiens acceptrent dy mettre le prix fort. Malgr les
arguments de Mackenzie, lhistoire en dcida autrement. Pourtant, la question se posait. Les
autorits de lpoque craignaient-elles que les Indiens, en sinstallant en masse, prennent le
contrle de lle, par le biais du foncier ? Si le calcul tait aussi simple, il a donc galement
effleur lesprit des propritaires et lintelligentsia de lle.
Si les Indiens venaient dserter lle, les approvisionnements de lle ne se feraient plus 1.
Une rflexion supplmentaire se faisait jour dans lile.

2) Une pouse ou une concubine et des enfants


Diverses sources nous montrent le dsquilibre permanent du couple indien runionnais.
Elle [la population indienne locale] comportait 3 fois moins de femmes que dhommes
(), par contre le nombre de jeunes garons et de jeunes filles est plus quilibr : le sexe ratio
est de 108,3. Ce qui laisse supposer un rattrapage moyen terme 2. Pourtant l-aussi, ds le
dbut de limmigration, un mauvais pli avait t pris, loign de la loi qui instituait que le
nombre dIndiens introduits par chaque navire devra toujours comprendre des femmes dans
une proportion qui sera, autant que possible, dun tiers, et ne pourra jamais tre moindre dun
dixime .
La prsence timide des femmes sur les navires ntait pas imputable exclusivement aux
colons, ni aux maisons de commerce pourvoyeuses de main-duvre. Cette ralit
correspondait sans doute une ralit indienne. La population de lInde, tiraille par des
crises sociales, ntait pas toujours prompte envoyer ses femmes travailler lextrieur. Que
dire de larrt du 7 juillet 1852, qui instaura une prime de 50 francs dans le but dencourager
lapport fminin bord des convois ? Cette mesure ne dura pas. Les critiques sur la faiblesse
du contingent fminin nont jamais cess. Elles furent dailleurs lune des causes secondaires
de la suspension de limmigration indienne. Le fait davoir longtemps lsin avant
1

MACKENZIE, p. 177

MARIMOUTOU Michle, Le lazaret de la Grande-Chaloupe, quarantaine et engagisme, p. 286

293

dintroduire des femmes dans la colonie na pas t une excellente stratgie pour les
engagistes. En effet, certains travailleurs parfois prfraient rester seuls, en labsence
dindiennes. Les naissances ntaient donc pas favorises. Seules 5 284 femmes ont migr
contre 13 171 hommes1, avant 1882.
La rglementation concernant les femmes dans les convois fut renforce. Pour Muir
Mackenzie, la condition des femmes dans la seconde moiti du XIXe sicle se caractrisait
par 3 lments :
a) leur faiblesse numrique
b) ce sont des femmes dans un environnement masculin
c) elles sont femmes et engages.

Parmi les pratiques en cours pendant lengagisme figurait la promesse dune femme au
moment du rengagement. Ctait un systme particulirement inique et complexe, qui
engendrait plus de difficults quil nen rsolvait. Officiellement, la femme contractait un
engagement avec lengag, pour faire son mnage . Cet arrangement entre employeur et
engagiste ntait pas du got des diplomaties indo-britanniques, qui la dnoncrent
vigoureusement. Ce qui semblait tre une faveur se transforma rapidement en enjeu
international. Dautant que se posa la question des enfants ns entre ces deux contractants.
Etait-ce des enfants lgitimes ?
Mackenzie constata que les gens vivaient sous le rgime officiel, mais quen ralit, ils se
mariaient selon les rites de leur propre religion. Beaucoup dengags sont maris selon la
religion hindoue mais, avec la dissolution des castes, les rites perdent de leur authenticit2 .
Jusquen 1893, les propritaires continurent de percevoir une taxe dans le cas du mariage
dune engage sur leur proprit.
Une contradiction apparut chez les tenants dune immigration vigoureuse, compose
exclusivement dhommes. Certains politiques pensaient que la venue des femmes serait un
lment stabilisateur pour lIndien et permettrait dtablir des familles indiennes locales .
Celles-l nauraient pas le souci de rejoindre lInde. En ce sens, une partie de ce projet a t
accomplie, dans la mesure o beaucoup nayant pu rentrer dans leur pays dorigine ont fond
leur famille dans lle.

Rapport MACKENZIE M., p. 173

Idem p. 203

294

3) Le colonat partiaire
On ne paya plus les engags, on remplaa le salaire par loctroi dun petit morceau de
terrain que ceux-ci durent cultiver tant bien que mal pour continuer y vivre. Beaucoup
employrent leurs engags comme domestiques tout faire dans leurs maisons et ne les
payrent quen bonne parole 1.
Le colonat partiaire consistait en la mise disposition dun terrain un colon. Celui-ci
produisait principalement de la canne sucre ; en contrepartie, il devait fournir une partie des
rcoltes au propritaire2. Le colonat partiaire fut dabord un march pass entre le propritaire
et lengag, un engagement moral singulirement contract sans partie administrative, de
sorte que trs peu de documents crits existent. De tels crits auraient permis dtudier avec
exactitude la porte du processus global, dont nous savons quil na pas t ngligeable. Cette
pratique a perdur, au moins dans les textes, jusqu une poque trs rcente3.
Originaires de lInde rurale du XIXe sicle en grande majorit, les engags neurent aucune
difficult se familiariser avec la terre et accepter les diffrents modes de faire valoir. Dans
lesprit des propritaires, il ntait nullement question de distribuer, ni de se sparer de leurs
terres. Pourtant les Indiens se manifestrent en tant quacqureurs ds que loccasion se
prsenta, lorsque les propritaires pour des raisons diverses mirent en vente quelques ares et
hectares.
Les engagistes jouaient sur une corde sensible, conscients de lattachement qui liait lIndien
la terre. Lexemple semble avoir t donn par les propritaires de la Cte sous le vent, dans
le but dattacher la terre des immigrants et de former la longue une population sdentaire
qui naurait pas pour les travaux de lagriculture la rpulsion des anciens affranchis et de leurs
descendants 4. Mais pour J.F. Dupon, ces engagements la part, a t un prtexte saisi par
1

FAUVEL A., Revue franaise, 1892

GOVINDIN S. crit que le colonat partiaire fut longtemps pratiqu de manire clandestine et quil
reprsentait une premire tape avant lacquisition du foncier, et lintgration dans la socit locale.
(Les engags indiens, Ile de La Runion, p.145, - XIXe sicle, 1994, Azales Editions)

Une loi de 2006 rendit caduque les dispositions du colonat partiaire.

DUPON J.F. Les immigrants Indiens de La Runion , in Cahiers du Centre Universitaire de La


Runion, n 4 octobre 1974.

295

les immigrants pour se librer des contrats. Ils travaillaient sur des concessions souvent
mdiocres, qui leur offraient du coup le loisir de se livrer des activits plus rmunratrices
qui ont fini par assurer leur autonomie financire. Cette hypothse explique que trs tt,
apparurent des propritaires indiens. En 1865, plusieurs Indiens dispenss dengagement
taient propritaires. Cette dclinaison du mtayage a concouru la fixation des Indiens dans
lle, une poque o le rapatriement tait loin dtre systmatique. Parmi ces premiers
propritaires, il y avait danciens cultivateurs ou des artisans, qui occupaient des petitsmtiers, orfvres, barbiers, colporteurs

Ainsi, le colonat partiaire fut lun des facteurs dterminants du maintien des anciens engags
dans lle. Ceux-ci ne se rurent plus vers les navires en partance pour le pays de leurs
parents, car ici, les propritaires leur proposaient des conditions inimaginables dans lInde
moyengeuse. Le choix tait vite fait, au prix de labandon dfinitif de proches dans le pays
natal.
Les propritaires nont pas attendu la veille de la suspension de limmigration pour sadapter.
En ralit, trs tt, avant mme la IIIe Rpublique, ils se montrrent bienveillants lgard des
Indiens, surtout ceux en fin de contrat qui voulaient se lancer dans un mode de faire-valoir de
leurs terres, en loccurrence le colonat partiaire. Il faut mesurer ce que reprsente cette
accession la terre pour lengag. Cette opportunit constituait un changement considrable
pour les engags. Peut-on parler dune formidable chance davoir enfin un lopin de terre pour
cultiver ? Noublions pas que dans leurs pays dorigine, venant en grande majorit des
couches les plus fragiles de la socit, beaucoup dentre eux nauraient mme pas pu imaginer
une ventuelle accession la terre.
L-bas, les zamindar, msrasdr, rotwari1 et autres reprsentants villageois graient dune
main de fer le foncier. La comprhension de ce mcanisme est une premiere approche pour
comprendre lenthousiasme des Indiens vis--vis du colonat partiaire.
Au fond, sur quoi se fonde-t-on pour donner au colonat partiaire un tel primat dans le destin
des engags indiens ? Le colonat partiaire tirait son origine du temps de lesclavage, mais il
acquit rellement sa puissance la fin de lengagisme. A lissue de ce dernier processus qui
dura une trentaine dannes, les propritaires de lle furent acculs trouver une mainduvre progressive. Sils ne craient pas officiellement un nouveau mode dchange ou une
1

Rayatwari (ou rotwari): Systme agraire fond sur la petite proprit individuelle en faire-valoir
direct. Le rayat est un cultivateur.
Zamindar : Aristocrate, riche propritaire pour lequel travaillait des paysans, souvent dpendant.
Ceux-ci taient tenus de lui verser des taxes.

296

nouvelle transaction, ils mettaient fortement contribution cet outil. Au sortir de la priode
des contrats, les propritaires navaient pas suffisamment dargent pour rmunrer des salaris
de droit commun. La nouvelle situation du droit du travail cre par la suspension de
limmigration indienne ouvrit une re caractrise par de nouveaux rapports obligatoires entre
les propritaires et leur main-duvre. Aussi, les planteurs imaginrent un nouveau mode
dchange. Majoritairement, les anciens engags adhrrent aux propositions de colonat
partiaire. Ce choix tait, nous lavons dit, facilit par la faiblesse des perspectives de retour
qui taient leur disposition.

A partir de 1882 et la suspension de limmigration indienne, les propritaires croles, loin de


capituler, placrent leur investissement sur les Indiens. Limmigration indienne tait certes
bloque, mais les contrats se poursuivaient, le colonat partiaire aussi. Il serait excessif de dire
quils avaient plac tout leur espoir sur les Indiens encore prsents dans lle mais ils allaient
avoir recours eux, une nouvelle fois, pour sortir de limpasse que constituait la suspension
du courant migratoire.

Ainsi que nous lavons indiqu le colonat partiaire ne fut pas cr sur mesure pour les Indiens.
Les Petits Blancs lavaient dj expriment. Longtemps contract de manire verbale,
une loi1 vint encadrer ce mode de faire-valoir, en raison des abus des propritaires. Elle fut
codifie aprs la Seconde Guerre mondiale. Le statut modifia la rgle en offrant 3/4 des
produits au colon au lieu des 2/3 prvus initialement. De lavis des observateurs, cette loi mit
fin un malaise profond qui rgnait dans le monde agricole ; elle accorda toute une
catgorie de petits travailleurs qui ne possdaient pas de terrains personnels et ne pouvaient en
acqurir, les garanties quils rclamaient depuis longtemps, et elle codifia le contrat de
colonat. Du tiers revenant au propritaire, le colonat fut modifi au quart, bien plus tard2.
Paralllement, le colonage marqua le dbut dun long processus qui devait aboutir au
dmembrement des grandes proprits.
1

Une ordonnance du 5 septembre 1945 cra le colonat partiaire, en codifiant le rapport entre le
propritaire et le colon. A cette poque, la moiti des terres cultives tait exploite en colonage et le
nombre de colons dpassait 15 000. (Source Decary)

Un exemple donn par Jacques Lougnon : colon punaise : 25 gaulettes pour sa cour et 200
gaulettes de champs cultiver (soit dha). Selon lui, un vrai colon devait prendre 1 000 gaulettes (ou
un minimum de 400 500), en dessous ctaient des becqueurs de cls selon le mot de Defos du
Rau. Le colon exemplaire possdait 1 500 2 000 gaulettes.

297

Le systme tait-il illgal, ainsi que le prtendit Mackenzie, se basant sur le simple fait quil
ressemblait bien des gards lengagisme dj stopp ? Gnraliser une telle procdure,
pensait-il, relevait dune entorse la Convention de 1861. Le diplomate, dans son rapport,
nhsita pas imputer au colonage partiaire la prolifration du phnomne de lengagement
fictif. De plus, il affirma que ce systme masquait le niveau de rmunration accord aux
engags. Souvent, lorsqutait pose la question du partage des fruits de la rcolte par
exemple, il fallait se rfrer un juge de paix selon le dcret de 1887.
Malgr le rapprochement fait entre colonage et engagisme, Xavier Le Terrier a soulign que
le colonage partiaire intressait davantage les Africains et les Malgaches que les Indiens1.
Sur 29 296 immigrants Indiens prsents dans la Colonie au 31 dcembre 1885, seuls 2,44%
dentre eux optent pour ce type de contrat. Chez les Africains et les Malgaches, qui sont 15
296 au mme moment dans lle, ils sont plus de trois fois suprieurs aux Indiens, en
proportion (8,87%) choisir ce mode dexploitation .2
Les positions furent partages La Runion sur la question du manque de main-duvre.
Quelques voyageurs ici ou l dcouvraient des champs abandonns et des propritaires aux
abois : Donnez-nous des ouvriers . Pourtant, au consulat dAngleterre3, on estima parfois
la demande caricaturale, si lon tient des comptes, des personnes sans occupation, qui
sentassent dans les villes. Le colonat partiaire qui a t mis en place pour ramener les
travailleurs au travail, neut point de rsultats considrables en revanche il fit laffaire des
anciens engags .
Il nest pas la vrit de laisser croire, quil ny pas de main duvre ici, si elle tait
rellement employe bon escient la Colonie retrouverait une prosprit et sa splendeur

LE TERRIER Xavier, Entre croissance et crise : lAgriculture cannire et lindustrie sucrire de La


Runion, au cours de la seconde moiti du XIXme sicle (1848-1914), page 743. Thse prpare sous
la direction de messieurs les Profs. E. Maestri et P.Eve

Nous avons, par ailleurs, relev quelques chiffres incomplets sur le nombre de colons partiaires dans
lle, qui ne concerne pas seulement les Indiens.

1886 : 715 colons partiaires


1890 : 500 colons partiaires Saint-Denis
1893 : 1 882 colons partiaires dans lle.
3

J.H.D. BELL, Consul britannique au Secrtaire dEtat aux Affaires Etrangres - Rapport annuel sur
lImmigration indienne (anne 1891) -25 aot 1892

298

passe () Mais il ny a aucun espoir que cette dmarche de bon sens se produise, tant les
lus nont pas envie de dcevoir leur clientle lectorale 1.
Cette situation particulire - une masse laborieuse, dont les conditions demploi ont t
maintes fois critiques et de lautre une population oisive notoire - reprsentait une caricature
de la population active locale. Par ailleurs, ces mmes propritaires scandant que le retour
lquilibre de leurs affaires devait exclusivement passer par le retour des forces indiennes
aux champs, abusaient nagure de leurs travailleurs, sans craindre de tuer la poule aux ufs
dor . Les divers consuls nhsitrent videmment pas transmettre cet tat de fait leurs
suprieurs, pourtant engags dans lventuelle reprise de limmigration indienne.

Le colonat partiaire a-t-il t rellement un outil pour convaincre les Indiens de rester dans la
colonie ? Le Pelletier de Saint-Rmy nadhra pas cette thse et la dmonta mme en disant
que les propritaires avaient pris grand soin dviter cette situation. Cette sorte de tournure
est ruineuse pour le planteur et le maintien en eut t dsastreux pour lavenir des colonies. Le
propritaire du sol, qui en le concdant navait eu en vue que la culture de la canne, ne tarda
pas se convaincre que le noir la ngligerait compltement pour se livrer llevage de btail
() la canne abandonne elle-mme () on marchait une dgnrescence vidente. On
sest bien gard de ne rien tenter de semblable quant la rmunration des coolies. On sest
forc de la rendre suffisante mais en laissant limmigration son caractre tranger en vitant
de le rattacher au sol pour son propre compte .
Tous les responsables du pays ntaient pas non plus convaincus des vertus du colonat
partiaire assimil souvent au mtayage. Les oprateurs sucriers faisaient partie de cette
tendance. Le C.F.C., partisan de limmigration indienne, ne croyait pas dans le colonat
partiaire ; lune de ses minences locales alla jusqu' affirmer quil tait un mythe, nous le
pratiquons chez nous depuis 50 ans avec des rsultats absolument nuls 2.
Pourtant sur la base des arguments fournis, il apparat que le colonat partiaire fut la pierre
angulaire de linstallation des anciens engags.
Membre influent de la Chambre dagriculture, Cornu crivit : Qui pourrait croire encore
aujourdhui que les immigrants taient encore sengager comme colons partiaires, malgr la
dcision contraire, pourtant si formelle, prise par le Conseil Gnral le 31 aot dernier ?
Comment le Conseil Gnral convaincu que lengagement la part, nest plus souvent quun
1

Idem

Dclaration de Jules Campenon dans Le Petit Journal, 2 octobre 1903

299

engagement fictif repousse les deux projets de colonage partiaire au profit des immigrants
prsent par la Colonie, lavis de la commission administrative, et trois mois aprs sa
dcision, ces choses se constituent comme par le pass cest--dire, que sous le nom de colons
partiaires, les engags dsireux de schapper la rgularit des travaux de nos exploitations,
trouvent des engagistes, qui moyennant une ou deux sans vivres, ni salaires, fournis par
lengag pendant la semaine, les laissent en retour compltement libres de leurs temps .
De son ct, la protestation du consul britannique1 contre lengagement la part se basait sur
une atteinte la Convention de 1861. Il voyait dans lengagement la part une drogation
plutt aux prescriptions de 1861, puisque le contrat ainsi pass nassurait pas limmigrant
les prestations rglementaires telles que stipules dans lengagement du salaire. Il
sinterrogeait sur la lgalit de ce mode dengagement. Le directeur de lIntrieur 2 partageait
cet avis.
De Villle dut se livrer un impitoyable plaidoyer en faveur du colonat partiaire : on a trop
tendance assimiler lengagement la part et lengagement fictif. Mon but est de fltrir
lengagement fictif, puisquil est un mensonge. Lengagement la part en revanche est lgal,
avantageux ceux qui le contractent librement et quil ne lest pas moins ceux qui
voudraient le voir proscrire par le remplacement de lengagement au salaire. Il est lgal, il
existe depuis le 20 dcembre 1848, sans avoir jamais t discrdit, ni prohib . Alors
pourquoi ce toll de la part des autorits ? Tout au plus lhonorable magistrat que lon met en
avant pourrait-il arguer de lintrt de ses nationaux et en revendiquer la dfense. A cela, je
rpondrai que le mode dengagement que jappuie est tout dabord de leur choix et les Indiens
en ladoptant prfrablement au salariat ont fait dans le plein exercice de leur libert. Diriezvous que lIndien nest quun mineur et quil ne sait pas parfaitement ce qui lui est le plus
avantageux, quen contractant un engagement la part il se trompe gravement, que
lexprience vient tardivement lui dessiller les yeux et que le consul son tuteur lgal et naturel
a le devoir de lui pargner dans sa sollicitude, des dceptions invitables ? Do savez-vous
que cet Indien sest tromp ? Quil regrette lerreur quil a commise. O sont les plaintes qui
lui ont t portes par les Indiens ? Les demandes en rupture dengagement la part ? Ces
plaintes, ces demandes de ruptures, sont-elles plus nombreuses, que celles qui nous arrivent
des engags au salaire ? Avez-vous jamais vu un Indien qui aura contract un engagement la

C.A., P.V. de la sance du 5 aot 1886

C.A., Lettre du directeur de lIntrieur, 26 juillet 1886

300

part, revenir aprs cet essai lengagement au salaire ? Lengagement la part est plus moral
que lautre, ou du moins plus favorable la moralit ! ()
Il permet celui qui ladopte plus facilement de se former une famille, de se constituer
un foyer paisible dans un milieu moins dense, moins press, plus labri par consquent des
sollicitations malsaines quon rencontre plus souvent les ple-mle de nos camps, lorsque
lpoux est louvrage, et par suite, plus labri des fautes qui font natre la jalousie ou des
crimes qui la suivent () Lengag la part sassimile davantage notre civilisation sil ne
travaille pas toujours, il se soigne mieux, jouissant dune meilleure sant. Il plante du mas et
sen nourrit comme le Crole, sa femme travaille comme lui et le soin du mari et des enfants
nest pas un vain mot mais une ralit palpable .
De Villle ajouta quon en veut la part, sous prtexte, quil dvide les usines mais sa
dmonstration prouve le contraire. Les gens qui taient adhrents lengagement la part, ne
reviennent jamais lengagement au salaire. Dailleurs, si on les forait, le courant du
rapatriement serait plus vigoureux .
Les adversaires rtorqurent alors M. de Villle : on voit que les Indiens possdent quun
lopin de terre peine assez large pour que la pluie de leur toit ne tombe pas chez le voisin,
engager la part 3 ou 4 personnes et quelquefois plus drober au travail inutilement perdus,
des gens qui un moment donn, pour cause de cyclone, en manquant de vivre, ou de soin,
peuvent tomber la charge de la communaut , ces gens messieurs sont des engagements
fictifs, mensongers, les syndics doivent les supprimer .
Votre engag la part dit-on, prendra de nous une autorisation, nest-ce pas pour travailler
en journe chez le voisin, sil lui prend la fantaisie de passer son permis lun des miens
absent illgalement de mon ouvrage ce moment, voici mon engag muni dun faux
passeport pour semployer ailleurs 1 ! Cette hypothse tait fantaisiste car ces permissions
ne se donnaient jamais par crit : le travailleur la part nest pas un nomade, il ne cherche
de louvrage que dans un faible rayon, autour de sa case et de sa famille, il est connu de sa
localit, et celui de chez lequel il cherche momentanment soccuper le connat
habituellement ainsi que son engagiste et ces substitutions ne se voient jamais mais pourraient
tre vite rprimes .
En 1886, une commission locale conclut la lgalit du systme des engagements la part et
propose mme une rglementation policire visant faire cesser les abus mentionns .

C.A. Bulletin des Travaux, 27 juin 1885

301

Larrt de limmigration indienne contribua diminuer ce mode de faire-valoir sur les


tablissements sucriers.

Cochin avait observ des expriences similaires au colonat dans laire caribenne aprs
labolition de lesclavage. Lexprience du colonat partiaire, ou formule de lassociation a
sduit les Libres . Quelques heureux essais dassociation entre les matres et les anciens
esclaves () La plupart des propritaires, pour sattacher les nouveaux Libres, leur ont cd
lusufruit titre personnel , dun lopin de terre situ sur les limites de leur proprit () et
certaines grandes proprits sont morceles, loues aux anciens esclaves (). Mais ce
systme ne devait pas tre assimil au colonage, qui lui na pas rencontr un vif succs sur
place des clauses draconiennes soumettent le cultivateur au propritaire () car lintrt
pour le planteur est davoir accs une main-duvre soumise et mallable . Cochin
expliqua quun systme similaire vit le jour en Guyane mais ne fut pas couronn de succs1.
En Martinique, aurait exist trs tt une classe de travailleurs indpendants , linstar des
Libres de couleur. Juliette Amon-Esmralda affirme que ces contractuels taient qualifis de
gens cass , constitus gnralement dIndiens. Ils sont ainsi appels parce quils vivent
dans des cases construites sur les terres de leurs patrons et disposent dun lopin de terre sur
lequel ils cultivent des vivres, pratiquent le petit levage, et sengagent ne travailler pour
aucun autre patron sauf autorisation expresse . Ces Indiens indpendants , Blrald les a
qualifis surtout de faim de terres . Les conditions de vie dplorables des immigrs firent
dire, en effet, que leur prsence rintroduisait lesclavage. Le nombre insignifiant
dimmigrs a t soulev comme argument pour justifier la faible augmentation de la
production alors que, dans le mme temps, ce petit nombre aurait suffi rintroduire
lesclavage2.
Ce raisonnement appliqu la lettre continua influencer les mmes Indiens la fin de leurs
contrats. Lorsque la proposition de sinstaller en tant que colon soffrit eux, beaucoup
acceptrent sans la moindre hsitation. Lopration profita aux deux acteurs : le colon et
surtout le propritaire. Ho Hai Quang3 a montr les profits que pouvaient retirer dune telle
1

COCHIN A. Labolition de lesclavage, 1979, page 6, cit par Juliette Amon-Esmralda, La


Question de limmigration indienne dans son environnement socio-conomique Martiniquais, 18481900, juin 1996, 429 pages, LHarmattan, p. 63.

BLERALD, page 5

HO HAI QUANG, Lhistoire conomique de La Runion, page 53, 2004, LHarmattan

302

entreprise le second. Tout reposait sur la cl de rpartition du colonage partiaire. Au dpart, le


colon - crole ou ancien engag - ne devait pas sattendre des conditions privilgies.
Limportance du terrain tait toute relative. Le propritaire avait besoin que son sol rapporte
surtout aux endroits les plus arides et pentus. Il comptait sur le colon pour rendre prospre
cette portion de sa proprit.

4) Un systme gagnant-gagnant
Il fallait certes aux coolies le puissant attrait de la prime dengagement joint la menace de
la famine pour tenter laventure, et lhistoire des conditions de limmigration est toute
imprgne de lambiance de la traite :
- lendettement par le classique systme des avances la boutique,
- la transformation lgale en journes de travail supplmentaires et gratuites
- des condamnations pour dettes
- absences injustifies
- infractions aux rglements du livret sont les procds les plus courants. () la plupart ayant
puis leurs conomies y renoncent et se rengagent
Lengag se rendit compte quil devait rclamer encore plus de terre travailler sil voulait
obtenir quelques profits. Il ne restait plus au propritaire qu mettre disposition ses terres
en friches. Dans cet exemple, lengag intervenait deux fois au moins pour le propritaire. Il
pouvait tre engag par le biais dun contrat et possder un terrain en colonage. A la fin, le
systme de colonage permettait au propritaire de bnficier dune partie des moissons et aux
engags quelque argent pour vivre ou pour survivre.
En effet, outre leur investissement dans la canne sucre et ses diffrents travaux annexes, les
Indiens occuprent leur temps perdu aux cultures vivrires. Ils investirent les marchs (les
bazars). Leurs productions parfois en intercalaires, surtout pendant le colonage, leur permirent
de complter leurs revenus.
Malgr son omniprsence dans lagriculture runionnaise, la canne sucre ninterdisait pas
les cultures annexes pour les besoins locaux. Dans sa volont de dvelopper les productions
vivrires, la colonie proposa une taxe sur les terres qui, bien que propres la culture,
ntaient pas cultives. Elle estima quune taxe de ce genre serait, en outre, susceptible de

303

favoriser, lextension du colonat partiaire et le morcellement de la terre, qui comme on la fait


remarquer bien des fois, nest pas assez divise dans cette colonie 1.

5) Les lois de 1887 et 1889 sur la nationalit franaise


La loi du 26 juin 18892, qui modifia larticle 8 du Code civil, permit la naturalisation des fils
dimmigrants indiens ns dans la colonie3. Avec cette loi, les enfants dtrangers devenaient
doffice des citoyens franais et acquraient ce titre autant de droits politiques et civils que
les colons franais. Les fils dengags ns sur le sol de La Runion, moins quils ne la
contestassent, acquerraient par cette loi de 1889 la nationalit franaise.

Cette loi ne fut pas sans poser de problmes avec lInde. A quelques mois de la signature
dune convention de relance de limmigration indienne, elle ntait pas -propos. La ncessit
de recourir au parlement pour modifier la disposition fit retarder la ratification 1897. Trois
parlementaires opposs limmigration indienne, dont Messieurs Drouhet, snateur, et
Brunet, dput, finirent par reconnatre le bien fond dune telle dmarche, tout en prcisant
quil ntait pas ncessaire de modifier larticle 8 du Code civil. Dautant plus que le texte de
larticle 9 de la convention de 1861 stipulait que le droit de rapatriement de limmigrant
stendait aux enfants qui sont ns dans les colonies . Un dcret nest pas ncessaire. Il
suffirait que le gouvernement franais fasse connatre au gouvernement anglais par voie
diplomatique, sa manire de voir sur ce point et son intention dappliquer aux enfants des
migrs indiens - non la disposition de lart. 8 du Code civil - mais bien celle de lart. 9 de la
convention de 1861, comme rentrant dans le cas dexception prvu par lart. 8 du Code
civil .

ADR N504 - Discours du Gouverneur session ordinaire (16 avril 1918)

La dpche ministrielle du 1er juillet 1887 (suivie de la loi du 26 juin 1889) permit un certain
nombre dIndiens de rester dans lle. En mme temps, elle fut favorable aux propritaires qui vivaient
dans la hantise de voir le dpart massif des travailleurs indiens.

Le dcret fut publi le 27 aot 1889.

304

La dpche du 19 juillet 1887 vint confirmer 1 que la situation dimmigration ouvrait le droit
des avantages. Elle estima que la libert ne devait pas tre impose aux fils dimmigrants
ds leur majorit et dcida que les enfants placs dans lun ou lautre cas, devaient rester
soumis lengagement sils laissaient passer leur majorit sans rclamer le bnfice de cet
article.

Le problme sest pos dans des conditions explosives avec la question du service militaire.
Lintrusion du dput Franois de Mahy dans ce dbat lui donna une ampleur
internationale , voire plus. Pour autant, cet pisode confirma le statut des Indiens ns La
Runion. Mais ce dbat ne favorisa pas larrive des Indiens dans la sphre politique, qui lui
est reste trangre , jusquaux annes 1930.
Outre la voie classique , cest--dire lapplication de la loi de 1889, certains Indiens
obtinrent exceptionnellement la naturalisation franaise, souvent pour des questions de
rapprochement avec leurs parents ns dans lle. Ainsi que lcrivit C. Shnackenbourg2,
Cest tout naturellement que ladministration met cet article en application aux Antilles et
La Runion. A partir du second semestre 1889, faute davoir effectu une dmarche dont ils
ignoraient totalement lexistence, les fils dIndiens immigrs dans ces les se retrouvent
automatiquement pourvus de la nationalit franaise sans le savoir .
La prcision simpose3. Cette loi ne fut pas taille sur mesure pour rpondre la question
des fils (ou filles) dimmigrants La Runion4. Le fils dun natif de lInde ou des pays
1

WICKERS Lucien, LImmigration Indienne rglemente lle de La Runion, p.85, thse pour le
doctorat, 1911, Paris, 158 pages,

SCHNAKENBOURG Christian, Limmigration indienne en Guadeloupe (1848-1923). Histoire dun


flux migratoire. Thse dHistoire contemporaine soutenue le 2 avril 2005.

Le dcret du 27 aot 1889 tendit dans la colonie la loi du 26 juin 1889, portant sur la nationalit.
Dans son article 8, alina 4, le Code civil dclarait que : est franais tout individu n en France dun
tranger et qui, lpoque de sa majorit y est domicili () moins que, dans lanne qui suit sa
majorit (), il nait dclin la qualit de franais et prouv quil a conserv la nationalit de ses
parents par une attestation () de son gouvernement () et quil nait en outre produit, sil y a lieu,
un certificat constatant quil a rpondu lappel sous les drapeaux conformment la loi militaire de
son pays, sauf les exceptions prvues au trait .

Sur la question de la nationalit des fils dimmigrants, les colons eurent aussi loccasion dexprimer
leur point de vue, qui rejoignait paradoxalement celui de F. de Mahy mais aussi celui des autorits
anglo-indiennes. Alors que limmigration venait dtre suspendue, les propritaires tentent de
prserver comme ils peuvent leur quota de main duvre. En ce sens, le dcret de 1881, leur posait un
vritable problme. Ainsi quil tait rdig, les fils dimmigrants devenaient des sujets franais, en

305

trangers devait obligatoirement effectuer une dmarche officielle pour affirmer quil tenait
conserver la nationalit de leurs parents. La procdure fut trs peu suivie. Encore une fois,
dans une colonie o les engags avaient fort faire aux champs et dans les usines, ils taient
peu informs de leurs droits mais surtout de leurs devoirs. Ces indiens taient en majorit
illettrs. Ils avaient trs peu le souci de dfendre une quelconque nationalit. Cependant, dans
les dcennies suivantes, la question prit une autre dimension. Lorsquil fallut rpondre
lappel de la Grande Guerre, le statut des fils dimmigrants fut lobjet dpres discussions.
Preuve sil en tait de lincomprhension de cette loi. Les autorits indo-britanniques ellesmmes ne se privrent gure de contester cette disposition et mettaient mal la dernire
convention, celle de 1861, qui consacrait les fils dengags comme des sujets britanniques
part entire. Pourtant, in fine, trop soucieuse de rcuprer une main-duvre qui lui avait
chapp une premire fois, la France se plia aux conditions britanniques et fit adopter une
mesure spcifique pour les fils dIndiens en 1897, rendant caduque la loi de 1889. Dailleurs,
elle prvoyait mme que les jeunes majeurs qui furent mis en difficult par cette confusion
lgislative, disposaient dune anne pour se mettre en rgle. En clair, partir de 1897, les fils
dIndiens devaient nouveau se lancer dans une dmarche administrative pour obtenir la
nationalit franaise. Elle ntait plus de facto. On ne pouvait rver mieux outre manche ,
mais nous verrons que ce seul repli ntait pas de nature relancer limmigration indienne
comme le souhaitaient les propritaires locaux appuys par le gouvernement franais. Cette
disposition ne plut pas non plus aux propritaires, car ce faisant, ils navaient plus la
mainmise sur ces fils dengags qui ntaient plus soumis automatiquement aux rgles de
lengagisme. Les agriculteurs jugrent que cette loi tait contraire la convention de 1860,
qui prservait leur nationalit aux Indiens1. Pourtant lorsque cette loi fut promulgue, les
autorits locales firent le maximum de publicit autour delle pour inciter les Indiens choisir
la nationalit franaise. Daprs le consul, ce ntait quune astuce de plus pour viter la prise
en charge des frais de rapatriement.

Alors, est-ce cette loi qui convainquit les Indiens de sinstaller dfinitivement dans la
colonie ? Nous ne pensons pas que cest lunique rponse. Dailleurs les autorits se rendirent
clair, ils chappaient au rgime du travail auquel taient soumis les engags Indiens. Mieux encore,
personne ne pouvait plus les contraindre au travail, encore moins aux contrats dengagement. Les
propritaires dsiraient combattre cet tat de fait, qui leur privait une seconde fois dune main-duvre
leur porte.
1

MACKENZIE, page 73.

306

vite compte quinciter tous les Indiens se ruer vers ce dispositif ntait pas la solution, car
elle allait lencontre du trait pass avec la Grande-Bretagne.

Les autorits franaises avaient-elles pens rsorber cette nouvelle entit de la


population runionnaise par le biais dune loi ? La loi est la loi. En revanche, des barrires se
dressaient quant son application. Certains propritaires mirent des rticences, car dans la
mesure o les fils dengags devenaient des nouveaux Franais , ils avaient moins de
puissance pour les convaincre de travailler dans des conditions parfois austres. Lautre
difficult relle concernait une certaine traabilit des identits . Ds le dpart, personne ne
prit au srieux la gestion administrative et sociale des familles dengags. Certes, sur les
habitations elles taient dnombres, mais il sagissait exclusivement dune dmarche de
contrle et de gestion de la proprit. A un point tel quil arrivait que des jeunes majeurs
ignoraient jusqu leur date de naissance ou leur lieu de naissance. Par exemple, certains
taient convaincus quils taient ns sur le navire qui avait emmen leurs parents dans la
colonie. Il fallut lpreuve des rares documents ou laffirmation dun membre de leur famille
pour que cette lgende disparaisse. Aussi, les actes de notorit taient courants dans la
colonie. Lors des mariages, deux tmoins reconnaissaient devant un tribunal que telle
personne tait rellement ne soit dans la colonie, soit dans les Indes Britanniques (ou dans un
comptoir franais). La prsentation de cet acte tait obligatoire lors dune dmarche
administrative. Cette absence de lisibilit de la naissance, ainsi que nous lavons qualifie,
justifia galement la profusion du message laconique n dans lInde - dans un grand
nombre dactes de dcs, mariages, naissances, permis de sjour, des engags indiens.
Les officiers dtat civil et les diplomates indo-britanniques ne sentendaient pas toujours sur
les statistiques, objets de nombreuses controverses. Le consul de Grande-Bretagne1 pensait
dailleurs que ctait une grossire erreur de vouloir porter les nouvelles naissances au
nombre des sujets britanniques2. Par exemple, il jugeait anormal quon imputt 505
1

Lettre du 25 aot 1892, J.H.D. Bell au secrtaire dEtat a Foreign Office, Emig, 79 IOLR

Les fils dengags devaient soumettre leur situation particulire au tribunal. Avis sur la requte de
Laldari fils de Rickmouni Rou. Le nomm Laldari fils de Rickmouni Rou, n M.G. 10 167, n St
Andr en lanne 1879, suivant jugement du tribunal de grande instance de St Denis en date du 1er
septembre 1897, aprs lui avoir donn connaissance de son ge et des droits que lui ont confr lart.
2.2. du 30 mars 1881, ainsi que ses consquences, il dclare vouloir ne plus tre immigrant. Avis
favorable pour la carte didentit. Par dcision du secrtaire gnral en date du 10 juillet 1900, le
requrant a t admis la carte didentit .

307

naissances (248 garons et 257 filles) au nombre total dimmigrants britanniques dans lle.
Dautant que dans certains cas, dit-il, les parents taient ns La Runion. La dmarche lui
semblait contrevenir au Code civil1.
Lapplication du dcret 1887 ne se mit pas en place dans un climat serein. Des intrts
divergents apparurent. Les autorits locales au rang desquelles figuraient les grands
propritaires craignirent de perdre une main-duvre dont une partie passait du statut
dtrangers au rang de citoyens franais . Les diplomates britanniques en poste
connaissaient parfaitement les murs de la colonie. Aussi, quand W. Bennett prtendit que les
conditions damlioration taient ralisables, il affirmait de go, quelles peuvent trouver une
oreille bien attentive Paris, mais dit-il je suis convaincu quaucune de ces mesures ne
pourra tre obtenue des autorits locales 2. Pourtant, le contexte tait favorable la relance
de limmigration indienne, quitte accepter des concessions.
Dans toute cette aventure humaine, il faut remarquer que les propritaires taient partags sur
le sujet de linstallation des Indiens dans lle. Une main-duvre qui navait pas dassise sur
place tait, priori, gage dune situation durable, puisquelle tait tente de tout faire pour
prserver ses potentiels intrts. De mme, les planteurs avaient toujours la hantise de voir
leurs ouvriers ou leurs agriculteurs installs ne plus vouloir retourner aux champs ou dans
les usines, ni effectuer les travaux domestiques, prfrant ouvrir un petit commerce ou vendre
des lgumes au bord des routes. Les planteurs avaient t confronts cette situation au
lendemain de labolition de lesclavage, lorsque les anciens esclaves ne voulurent plus
retourner aux champs. Dsormais, ils se mfiaient de toute volution du statut de leurs
travailleurs.
On peut dire quaprs 1877, ces diffrentes dispositions encouragrent les Indiens dans leur
entreprise dinstallation dans la colonie. Il ntait pas surprenant de constater que, durant
cette priode, le volume dacquisitions au profit des engags ou danciens engags connut une
augmentation considrable.

Code civil (Art.8, para 3), modifi par la loi du 26 juin 1889, interprte par une dcision de la Cour
dAppel de Paris en date du 2 juin 1891

Lettre de C.W. Bennett, consul au Secrtaire dEtat au Foreign Office, 18 juin 1893

308

B. Les voies de lintgration


1) Le prnom franais
Christian Ghasarian1 est davis que le Malabar sappuie sur des valeurs incontournables
tels que lhonneur de la famille, la dvotion religieuse, lordre, le sacrifice, la hirarchie ()
Lhonneur, la chance et le destin renferment dautres notions telle que la puret, la sparation,
la protection, la propitiation, lordre, le sacrifice et le mauvais il . Ce peuple plaait haut
les valeurs universelles, dont les quilibres ont pu tre bouleverss. Dans cet ventail de
valeurs, le prnom ou patronyme aurait pu trouver sa place.
Les masses de travailleurs imports de force pour lconomie de plantation et constitus par
les descendants des esclaves afro-malgaches et les engags Indiens (). Plus rcemment les
Petits Blancs dorigine franaise et leurs descendants qui se sont rfugis dans les
Hauteurs de lle () aprs labolition de lesclavage se sont finalement en partie mtisss
avec les descendants des esclaves et des Indiens. Ces masses constituent la majorit de la
population (). Ils nont pu maintenir des liens avec les civilisations dorigine. Le
dracinement () a laiss ces populations sans retour possible vers les continents et les
ressources symboliques dorigine. () Ils se sont abondamment mtisss et ce processus a
accentu la perte des hritages culturels dorigine 2.
Nous avons dj eu loccasion de signaler par le pass, la grande pagaille qui a rgn dans
le domaine de ltat-civil des engags Indiens3. Cette situation ntait pas imputable aux
seules administrations anglaise et franaise. La tradition indienne dans le domaine des
patronymes est trs diffrente des usages qui taient en cours en Europe.
Face des populations illettres, tablir des identits ntait point chose facile. Ceci ne doit
pas masquer le laxisme observ par ladministration de lpoque vis--vis de lidentit des

GHASARIAN Christian, Honneur et puret, humain ou divin , p. 143 155, cit in LInde, tudes
et images, 254 pages, textes runis par M. Pousse, lHarmattan, Universit de La Runion, 1993
2

CAMBEFORT Jean-Pierre, Enfances et familles La Runion, Une approche psychosociologique,


p.79, lHarmattan, 2001, 274 pages
3

RAMSAMY-NADARASSIN Jean-Rgis, La Galaxie des noms Malbar , ou les dbuts de


lintgration des engags La Runion (1828-1901), D.E.A. (Master) Histoire Contemporaine, sous
la direction de Sudel Fuma, 2005, (Cresoi, Universit de La Runion)

309

Indiens. Est-ce que cela procdait du souci des engagistes de plaider en faveur dune politique
dassimilation totale , dans le but denlever aux engags les moindres traces de leur pays
natal ? Nous navons pas de rponse dfinitive mais des manquements graves aux diverses
conventions taient flagrants. Trs peu dIndiens taient munis dun document certifiant leur
identit. Eux-mmes ne sy intressaient point, confronts dautres difficults. Ils taient
galement loin dimaginer que leurs fils ou prognitures demeureraient dfinitivement dans la
colonie. Dans les colonies britanniques1, le systme pratiqu protgeait davantage les
origines nominatives des immigrs. Pour autant, il contribua conserver longtemps les
clivages entre les ethnies.
Le processus dadoption des noms est lune des premires marques dintgration des Indiens.
A la fin du XIXe sicle encore, lInde possdait aussi ses particularits dans le domaine de
lattribution des noms. Il est courant dentendre dire que lEtat-civil nexistait pas.
En Inde, ltablissement dun nom ou prnom dans les familles malbar ou indiennes revtait
un caractre particulier. Il dterminait lvolution des individus et possdait dautres vertus
dans la vie de lindividu. A sa naissance, un enfant hindou bnficiait dun prnom, accord
selon des critres astrologiques. Dans le secteur ou le village, chacun savait quil tait le fils
duntel, appartenant telle ou telle caste. La procdure des noms sarrtait ici. Ltat civil
arriva trs tardivement dans les rgions indiennes. Ce qui explique lincomprhension qui
rgnait sur ltat civil des engags Indiens.
Lorsquune telle personne aux origines nominatives incertaines dbarquait dans lle, la
procdure se compltait-elle et se compliquait-t-elle pour autant ? Si lagent dmigration
avant lembarquement navait pas pris soin de relever des informations, localement un
responsable administratif procdait lenregistrement de lindividu. Les informations civiles
lui taient demandes. Prenons un exemple sur lappellation par un agent local : lindividu
interrog donnait naturellement son prnom : Nadarassin. Interrog sur le nom de son pre,
lindividu rpondait instinctivement Ramsamy. Ainsi les autorits locales russissaient
adopter une pratique spcifique aux immigrants indiens pourtant dpourvus de la formule
nom-prnom.
Plus tard, lorsque cette personne se mariait, ses enfants portaient son nom, cest--dire
1

Aujourdhui encore les archives de lIle Maurice (Centre MGI) tmoignent de cette politique. Les
registres ont t en grande partie conservs, et beaucoup de descendants peuvent sy reporter pour
tablir leur arbre gnalogique. Alors qu La Runion, peine une dizaine de registres de Matricule
gnral sont encore accessibles.

310

Ramsamy (le prnom du pre !). Dans ce cas prcis, une recherche gnalogique sur les
ventuels ascendants en Inde se complique forcment puisque lagent a pris le prnom du
pre de lindividu comme patronyme. Ce nest plus la mme chose. Ainsi, il ne lui sera plus
possible dintroduire une quelconque recherche sur une base de dpart qui est errone.
Mais une pratique courante, non moins suspecte, se produisit dans lle. Elle affecta
essentiellement les fils dimmigrs. Elle rsultait en ralit dune dmarche quasiment
identique la prcdente. Lofficier de ltat civil enregistrant la naissance dun enfant, notait
prcieusement le prnom fourni, ensuite il rclamait celui de la dclarante, le plus souvent la
mre. Prenons un exemple :
Prnom de lenfant : Jean
Nom de la dclarante (ici la mre) : Minatchy
Cet enfant sappellera donc, en vertu de ltat civil franais, Jean Minatchy. Or, Minatchy est
le prnom de sa mre et qui plus est, un prnom fminin. Deux raisons pouvaient tre
invoques. Dans nombre de cas, seule la mre se manifestait pour la dclaration des enfants,
le pre restant dans les usines ou dans les champs de cannes. Ensuite, lagent dtat civil
ignorait la subtilit des noms indiens, la nature des noms, ainsi que leur porte pour lavenir
de la progniture1. Cette dmarche eut au moins deux consquences. Dune part, elle mit fin
toute tentative de recherche gnalogique en Inde, puisquon aura retenu le prnom de la
mre, comme patronyme dfinitif. Dautre part, le rsultat de cette pratique singulire fut la
multitude de noms fminins qui caractrise plusieurs gnrations de Runionnais dorigine
indienne. Il est un fait aujourdhui, que les visiteurs Indiens sont parfois interloqus de
constater que les Runionnais portent des noms consonance fminine2. Fort heureusement,
cet hritage de lHistoire neut aucune influence sur lvolution sociale de ces personnes.
La premire modification des noms des Indiens intervenait dj

dans les ports

dembarquement, puisque ds linscription du futur engag pour une colonie, les agents
recruteurs (franais ou britanniques) taient senss relever les noms et les lments prcis de
1

ADR - 4M88 Le problme de la dclaration ltat civil tait particulirement dlicat pour
ladministration locale. Le 30 juillet 1896, le syndicat de Saint-Louis dressa un tat des enfants
dimmigrants dont la naissance navait jamais t dclare. A cet effet, le tribunal de premire
instance, par ordonnance, soumit aux parents de faire la preuve testimoniale de la naissance de leurs
enfants et ceux qui nont jamais voulu, priez-les de se prsenter devant le juge de paix de St Louis,
charg de lenqute lit-on sur une missive signe du syndicat de Saint-Louis. Sur 26 enfants, certains
taient dj gs de 28 ou 26 ans.

Nous livrons quelques noms : Zaneguy, Minatchy, Angama, Allamlou, Camatchy, Taye, Tayama,
Anee, Virama, Savriama, Parvedy, Latchimy

311

biographie .

Lcriture

tait

produite

en

franais

ou

en

anglais,

influenant

systmatiquement une volution de la graphie des noms. En consultant les listes, on constate
que le phnomne de francisation des noms avait t enclench.
La transformation des noms consonance trangre est reste en France un phnomne
marginal. Cette transformation ne sinscrit pas dans une dynamique politique de fondation
nationale, comme celle qui a suscit lhbrasation des noms en Isral1.
Lorsquon se lance dans une recherche gnalogique La Runion, il est plus ais de
retrouver les traces dun aeul sujet de Sa Majest Britannique, que le ressortissant dun
territoire franais ! Ce destin fortuit nest pas d la seule gnrosit de ladministration
britannique, mme sil est admis quen dressant un curriculum vitae des candidats au dpart,
elle facilita du mme coup les ventuelles recherches. En notant mticuleusement les donnes
dun individu, ses agents pouvaient suivre le cheminement de lindividu et le retrouver en cas
de besoin. En 1865, 20 000 engags venaient des territoires britanniques. Si la double
appellation ou multinomie engendra de nombreuses complications pour les recherches
gnalogiques2, il arrivait aussi que ces situations provoquent des litiges3.
De nombreuses annes furent ncessaires avant que les services de la colonie se familiarisent
avec les noms des Malbar. Les Archives Dpartementales rvlent quelques cas de
complications survenues en raison dun nom approximativement retranscrit. Les frres
Oyapourry furent confronts ce genre de difficult. En 1887, ces commerants de SaintBenot, fils dIndiens, saperurent que plusieurs critures taient utilises pour leur nom. En
effet, certains crivaient Oyapourry, dautres Oapourry. Ces jeunes gens ne pouvaient pas
compter sur leurs parents pour dmler cet imbroglio car ils taient dcds. Les Oyapourry
saisirent donc le juge pour ltablissement dun acte de notorit, afin dtre reconnus
1

LAPIERRE Nicole cit par Priska DEGRAS, Le Patronyme comme mtaphore de lhistoire in Le
Patronyme, Op.Cit. p. 121
2

Le Docteur Gnagnapregassen, mdecin et notable de Karikal, entra dans une folle colre au cours de
lanne 1873, lorsquil apprit que son fils, couramment connu sous le nom de Moutoussamy Virapen
et dont la vritable identit tait Doressamy Gnagnapregassen avait t enlev. Un agent recruteur
lavait kidnapp et envoy dans la colonie.

Mmoire prsent par Roger S. PAQUIRY, Limmigration indienne La Runion , supplment


n 14 de Jeunesse Marxiste. Ce mdecin de Karikal nous rappelle Gnagnapregassin Rassindirom, fils
de Rassindirom et de Mickel, ancien personnage cultuel de St-Andr. Mais il ny a priori- aucun
lien de parent entre eux. Les Archives dpartementales, (4M146) nous apprennent que cet ancien
engag conserva des liens avec son pays dorigine et lle Maurice. Ainsi le 24 janvier 1893,
Gnagnapregassin Rassindirom revint dun sjour Maurice bord du navire Le Sinoh . Il avait
voyag avec Amavassy Virin et Nallama Camatchy.

312

citoyens franais, rsolvant du mme coup lcriture de leur patronyme1.


Les difficults ne devaient pas concerner que les engags tamouls.
Autre cas, qui sest produit plus tt : Saf Ali, fils de Kruban Ali, dposa le 23 janvier 1875, la
demande suivante. Natif de Kaboul (mais crit Indes anglaises), il tait venu dans lle avec
Dost Muhamad. Membres dune mme famille, chacun fut dirig sur un tablissement
diffrent. Malgr cette sparation, ils taient rests proches. Le frre de Saf Ali meurt, par la
suite, sur la proprit de Fontbrune, laissant une somme de 1 380 francs, prise en charge par le
curateur. Saf Ali entreprit toutes les dmarches pour prouver son identit, mais le curateur ne
voulut point lui accorder les conomies de son frre dfunt. Aprs un passage la Cour
dappel, son dossier revint au tribunal de premire instance.
J.F. Goldsmid tenta en vain de rcuprer cette somme au profit de Saf Ali. Celui-ci regagna
lAfghanistan sans jamais recevoir largent. Fort heureusement, Agha Hussain, son
employeur, put rcuprer plus tard largent qui reposait dans un coffre gouvernemental2.
Autre exemple plus rcent mais qui tmoigne toujours de la pluralit des noms indiens, le cas
du dionysien Michel Soubaye (de son vrai nom Joseph Soubaya-Kichenama). Le prtre
tamoul, connu dans les annes cinquante, tait le petit-fils de Sarpou Bickny et de Rajimane
Nadibane. Du ct maternel, ses parents sappelaient Kichenama Cournadin et Catan
Pitchama. M. Soubaye, linstar de nombreux malbar possdait un nom tamoul et des aeux
Calcutta(s), Tlougou(s) voire Mallalom(s). Cet exemple souligne une fois de plus que les
premires gnrations dIndiens sorientrent trs tt vers les mariages interethniques ou
mixtes dans lle.

La gestion des noms par les autorits a toujours reprsent un grand mystre pour les
chercheurs. Les documents disponibles aujourdhui ne tmoignent pas vritablement dune
procdure administrative rationnelle. La mthodologie employe a provoqu des amalgames,
rendant impossible la reconstitution des parcours gnalogiques. Les diffrences de langues
nexpliquent pas toujours les carences ou le peu de respect des orthographes des patronymes.
La simple lecture des livrets donne parfois un aperu de lattitude alatoire avec laquelle
1

ADR - Extrait des minutes du greffe de la Justice de Paix du Canton de Saint-Benot, arrondissement
du vent de lle de La Runion Srie M

CAOM - GOLDSMID F.J., in Indian Immigration : La Reunion, separate report of the British
Commissionner on the mixed Commission, dat du 23 avril 1878, in Confidential n 3627, imp.
Foreign Office, Mai 1878, 227 pages.

313

taient traits ces documents. Lorsquon ouvre le livret de Ringadou Virassamy, plusieurs
erreurs apparaissent. Un document dit primata se rvle en fait, tre un duplicata . Une
criture suspecte livre un autre nom que celui prvu (de Ringadou Camatchy). Aucune
mention des dates darrive ou des origines gographiques de la personne ny figure. La seule
chose quon lit : cd A. Bellier le 29 avril 1864 . Le livret fait tat du premier
engagement de Ringadou lge de 10 ans ! Et le 5 dcembre 1876, Ringadou rejoignit SaintDenis o il embarqua pour lle Maurice, selon le document.
F. Lacpatia a remarqu que sur 20 commerants qui dclarrent leurs enfants la naissance, la
moiti a donn des prnoms chrtiens leurs enfants, parmi lesquels 4 taient issus des
mariages entre Indiens et 6 de mariages mixtes entre Indiens et femmes croles1. Cest donc
un fait que les personnels indiens affects dans les maisons des propritaires ont eu une
propension octroyer des prnoms chrtiens leur progniture du fait de leur vie en milieu
social insr. Par ailleurs, la mme source rvle que sur 85% des actes de naissance, les
enfants taient assimils des enfants naturels. Ce processus eut une incidence particulire
sur les patronymes des Indiens de La Runion, puisqu partir de ce moment, un grand
nombre dIndiens ont hrit aussi dun nom de famille dessence fminine, puisque les
femmes accomplissaient les dmarches administratives. Enfin, nous lavions dj not, la
grande difficult impose dsormais aux chercheurs provient du fait quautrefois en Inde,
ltat civil en tant que tel nexistait pas. A La Runion le mariage prenait effet par lacte
religieux. Plus tard, lorsque ces actes apparurent, des incendies ont ravag les rares documents
du XIXe sicle existant en Inde.
Le premier mariage entre Indiens fut signal en 1860 selon F. Lacpatia.

2) Abandon de la langue maternelle


Il ny eut pas de dcision administrative contre lutilisation de la (ou les)

langue (s)

maternelle (s) des engags dans la colonie. Les engags eux-mmes prirent conscience de
lurgence de comprendre la langue en cours dans leur pays dadoption. Ils voulaient tre
compris et plus tard, intgrs. La ncessit dadopter la langue du pays ne fut pas lobjet de
dbats. Dailleurs, leurs prognitures sexprimeront dabord en langue crole, avant de
reconnatre des bribes ou lensemble des expressions tamoules. En lespace dune gnration,
1

LACPATIA Firmin, Quelques aspects de linsertion des Indiens La Runion au XIXe sicle, p. 319

314

le tamoul et dans une moindre mesure lhindi, le tlougou ou la malealom qui avaient cours
dans la colonie, senvolrent. Globalement, les Indiens de la troisime gnration ignoraient
la langue de leurs grands-parents. Le foss se creusa davantage par la rupture des liens avec
lInde.
Aprs la Premire Guerre mondiale, la colonie saffranchit presque totalement du commerce
avec le sous-continent indien. La situation tait identique dans les colonies franaises
dAmrique.
Les conditions de vie et le contexte dans lesquels les coolies ont vu toute trace des anciens
modles de leur culture supprimes ou ignores aurait pu faire disparatre toute leur
indianit, en leur laissant croliss, rduit la soumission culturelle, pour correspondre
leur dveloppement conomique. Cela ne sest pas produit, et les Indiens ont conserv plus de
leur propre identit que les Africains aux Carabes et dans les Mascareignes. Pourtant, il y
avait de profonds changements. La langue survcue principalement sous la forme de dun
hindoustani de campagne ; dans beaucoup de colonies, les coolies ont adopt une des formes
de crole comme leur lien de langue ou appris une langue locale comme moyen de
communication avec l'autorit ou dans la vie de tous les jours. La tenue fminine indienne
aussi, a t crolise, et pas seulement dans les champs de canne, mais aussi un degr o les
Indiens sont habills pour les jours de grande fte. Pourtant, au-dessous, les anciennes
traditions reviennent la surface parfois clairement, parfois confusment, mais jamais
oublies 1.
Il ne fait pas lombre dun doute que parmi les effectifs venus La Runion, beaucoup
provenaient des milieux ruraux et ne matrisaient que trs peu lcriture ou la lecture, ne
serait-ce que dans leur propre langue (tamoul, telougou ou hindi). Pourtant, lamalgame
consistant faire deux une bande danalphabtes ou dillettrs ne rsiste pas longtemps aux
faits. De nombreux Indiens possdaient une certaine rudition que nous ne pouvons pas
quantifier, mais ils matrisaient leur langue et dautres savoirs. Dautres encore taient assez
instruits pour parler une langue supplmentaire et avoir des connaissances religieuses ou
architecturales. Les permissionnaires - souvent des commerants - qui arrivaient nombreux
1

TINKER Hughes, p. 208

315

la fin de la priode dimmigration indienne, incarnrent ce courant populaire mais ils


navaient pas le monopole des savoirs. On nous objectera alors que si ces Indiens possdaient
des savoirs au-dessus de la moyenne des engags, ils navaient rien faire dans les convois
des travailleurs des les sucre. Mais les priodes de difficults conomiques et les alas
climatiques ne laissrent aucune alternative ceux qui voulaient sen sortir. En quittant le sol
natal, au-del du dchirement familial prvisible, ils prirent le pari de se donner les moyens
dune autre destine.

3) La religion catholique
LEglise organisa un traitement part pour les engags indiens travers lcole et dautres
outils du catholicisme. En 1859, les Indiens taient au nombre de 40 000 dont 2 500
seulement taient catholiques. En 1853, le pre Joseph Gury, puis en 1855 le pre Charles
Laroche et plus tard, le pre Romani, tous Jsuites de la Mission de Madur en Inde, se
rendirent La Runion pour commencer la Mission des Malabars . Leur travail consista
soccuper des catholiques et vangliser les non-catholiques. Ils connaissaient le tamoul et
les origines de ce peuple. Ils travaillaient au milieu des gens, leur donnant linstruction dans
leur propre langue. Ils convertissaient et baptisaient presque tous les mourants1. Aprs la mort
de ces pres, la Mission indienne ne fonctionna plus, faute de prtres connaissant la langue
tamoule ainsi que ce peuple. De ce fait, en 1881, la majorit des Malabars ntaient pas
baptiss. On comptait effectivement 6 000 baptiss pour une communaut de 50 000
Malabars.

A titre dexemple, nous avons relev 3 mariages dans le registre de la paroisse Notre Dame de la
Ressource (Ste Marie-1858/1859/1863)
Moi soussign Pre Etienne Romani ai baptis le Malabar Mott, domestique de notre tablissement
en danger de mort le matin du 18 janvier 1858 et lui ai donn le nom de Jean Britto.
Le 27 avril 1859, jai baptis avec la permission de Monsieur le cur Pierre Roch g dun mois, fils
naturel de Mora, Malabar infidle, engag chez M. Auguste Routier et de Latimi (orthographe ?)
femme Malabare aussi infidle. Cet enfant a t adopt par Caprice Erard qui fut parrain et par la
marraine Ccile Majeure, femme dAugustin, maon. Caprice et Ccile sont engags chez Mme
Achille Routier. Sign : Pre Webber.
Le 1er octobre 1863, je soussign, Suprieur de ltablissement malgache de la Ressource, dclare
avoir, aprs publication faite Sainte-Marie, donn la bndiction nuptiale au mnage dont les noms
suivent et dit la messe : Pierre Nirapadeatchy, n dans lInde, g de 24 ans, Philomne Agama, ne
Mayotte, ge de 17 ans. Sign : A. Lacombe

316

Dans lesprit des responsables de lEglise La Runion, tous les engags, linstar des
esclaves, devaient naturellement recevoir le sacrement du baptme, sans que ne a nentame
la question de leur rsidence dfinitive sur le sol local1. Le pre Libermann, audacieux vque
de La Runion, ne souhaitait pas que cela devienne un obstacle dans la mission
dvanglisation des engags indiens. Dailleurs, un engag en fin de contrat et rentrant chez
lui baptis, devenait un chrtien , dans un pays o le paganisme est roi . Ce postulat
dress, il ne restait plus lEglise qu mettre au point sa politique pour convertir des milliers
dmes. Pourtant, des difficults insurmontables srigrent sur la route des missionnaires, qui
se rendirent trs vite compte de lampleur de leur tche et de la faiblesse des moyens pour
mener bien leur mission.
Faisons des vux pour que le Tout-Puissant fasse luire le flambeau de la vrit sur les
belles contres quarrose le Gange ! Sans doute le temps est bien loign encore o lopinitre
Indien, ouvrant enfin les yeux la lumire, sarrachera ses ignobles superstitions : mais,
gardons-nous den dsesprer, un jour viendra o ltendard de la croix brillera sur les
pagodes de lInde, comme il brille sur le Capitole . 2
Cette dclaration illustre la dynamique dans laquelle taient engags les responsables de
lEglise en France, vis--vis des terres quelle avait conquises, en loccurrence celles de
lInde. En raison de la prsence de ses ressortissants sur le sol de La Runion, il est penser
que ltat desprit des ecclsiastiques et de leur reprsentant hirarchique tait identique.
Aussi, face des milliers dIndiens qui dbarquaient dans lle, livrs aux plantations et
leurs matres, lEglise estima de son devoir de leur inculquer les rudiments de la religion
catholique. Or, les prtres ne rencontrrent pas seulement lindiffrence des engags, mais
aussi lhostilit de certains grands propritaires. Ceux-ci craignaient que les engags soient
porteurs dune certaine morale catholique et surtout instruits. Ils pouvaient ds lors crer une
certaine nuisance sur les tablissements. Le mouvement pastoral incluait lducation des
enfants. L encore les propritaires restaient attachs la main-duvre infantile dont
lemploi du temps pouvait tre rduit par linstruction religieuse.
A lpoque, la scolarisation des enfants ntait quun doux rve. Au Gol Saint-Louis,
Mackenzie trouva des enfants travaillant en groupe, sous lordre dun adolescent. Il put
1

PRUDHOMME Claude, Les Indiens de La Runion entre Hindouisme et Catholicisme ,


Communication au Sminaire de AHIOI, 1986, Saint-Denis

Abb J.A. Dubois, Murs, institutions et crmonies des peuples de lInde, Paris, Imp. Royale,
T.1, P. XXVI-XXVII cit par C. Prudhomme

317

constater que le travail tait bien organis. A lpoque, personne ne sopposait au travail des
enfants. Sil constata certains mauvais traitements, il rencontra aussi des serviteurs bien traits
sur les grandes exploitations, au niveau de leur habillement notamment. Les domestiques
ntaient pas sous le rgime de lengagement.

Malgr cet environnement peu favorable, lEglise mit en pratique sa mission indienne, dont
le fer de lance devint lglise Saint-Thomas-des-Indiens. Si la construction de ldifice ne
posa aucune difficult particulire, son utilisation fut problmatique. Trs tt, lEglise comprit
que, pour diriger ses masses laborieuses souvent illettres, la prsence dintervenants
matrisant la ou les langues indiennes tait indispensable. Les autorits suprieures ont-elles
toujours saisi lintrt de la demande du diocse ? Toujours est-il que les rares personnalits
envoyes sur place se trouvaient toujours dmunies face lampleur de la mission. Lun des
prtres, malade, dcda quelques mois aprs son arrive dans la colonie. Une cole ouverte seulement en 1885 ! - sous la direction dun instituteur bilingue venu de Pondichry ne le
restera pas longtemps. Les engags ne souhaitaient pas rellement une formation spcifique
pour leur progniture mais un enseignement digne dun fils de la colonie. Au bilan de cette
institution, trs peu de rsultats probants furent enregistrs.
Louverture de lglise St-Thomas fut mme un chec, du moins en ce qui concerne le
catchisme des enfants et lvanglisation des adultes. Il en est un certain nombre qui se
convertissent au christianisme, quelques-uns restent fidles, beaucoup de ceux qui rentrent
dans leur pays sapostasient, ils sont trop sensuels, trop froces, pour devenir ce que Christ
veut faire de ses disciples, des hommes chastes, humbles et doux. Cest pourquoi, les
missionnaires sont obligs dagir avec prudence vis vis de ces pauvres gens. Ils ont StDenis, une glise particulire, St-Thomas, o un pre jsuite leur fait des instructions en
langue tamoule, en malabar et en tlinga1. La plupart dentre eux sont peu instruits. Jen ai
rencontr un cependant qui savait lire, crire, et en franais, et qui passait pour fort savant
parmi ses concitoyens, il mtonna par ltendue de ses connaissances, sur lhistoire et la
thogonie de lInde, il connaissait aussi la mdecine et pratiquait volontiers la sorcellerie2 .

Lglise St-Thomas-des-Indiens, dans lequel le clerg local avait fond beaucoup despoirs se
1

Trs certainement en langue tamoule et tlougoue

BUET Charles, A bord du Mariotis , notes dun voyageur, P 134, Barbou Frres, imp-libraires
Limoges, 1871

318

rvla inadapte la situation. Mme les Indiens convertis prfrrent se rendre lglise StJacques, situe quelques encablures, plutt que de se recueillir dans ldifice bti pour eux.
Il y eut, ds cette poque, une certaine rflexion dans le but de rclamer le droit commun,
mme au niveau religieux. Les Indiens eux-mmes navaient probablement pas envie dtre
des Chrtiens part travers St-Thomas. Ils craignaient lisolement. Lglise St-Jacques,
voisine, reprsentait symboliquement la russite sociale et les engags nhsitrent pas sy
rendre et den faire bnficier leurs prognitures. Cependant, quelques croyants tentrent de
faire vivre le site encore au tout dbut du XXe sicle, ainsi quen tmoigne une requte des
Indiens pour la clbration de lensemble des offices lglise St-Thomas1.
En ralit, si les Indiens acceptaient la nouvelle religion , ils nabandonnrent pas
immdiatement leurs pratiques ancestrales. Ces pratiques taient tout aussi importantes que la
respiration pour beaucoup dentre eux. Aussi, ctait leur retirer leur me que de leur
demander de renier leurs habitudes socioreligieuses. Dailleurs ils sopposrent la vision
unique de lEglise. Elle-mme na jamais cach son ambition de voir lhindouisme reculer. Il
est exagr de dire quelle y est arrive. Si tant est quelle ait russi, cest exclusivement en
matire de double pratique. Sans doute, lindiffrence de nombreux propritaires a galement
compt. En effet, ceux-ci ayant promis depuis 1828, que les engags auraient le droit de
pratiquer leurs cultes ancestraux, ne pouvaient renier cet acquis. Cette donne fondamentale
nest certes pas reprise littralement dans les conventions de 1860 et suivantes, mais elle tait
entendue pour lensemble des acteurs du monde du sucre dans la colonie. La prsence des
koilou aux abords de chaque usine tait une illustration de cette entente entre les usiniers et les
engags du sucre.
Il faut cependant reconnatre le rle jou par lglise dans ltablissement des Indiens dans
lle. Le fait de donner une certaine ducation ces hommes et femmes, fut-elle religieuse, les
prparait partager la vie en communaut, prendre ventuellement une place plus tard dans
la vie de la cit.

Ds le dpart, les engags ne furent pas perus comme des membres dune civilisation
indienne millnaire2, ainsi que le formule Claude Prudhomme partir dlments
1

EVSD, (Dos. 5 A, A III) - Cette requt diligente par un coreligionnaire, E. Soundarom, le 15


janvier 1906, a recueilli la signature de prs de quarante Indiens.
2

LIndien a sa religion quil a suce avec le lait de sa mre. Prisonnier de ses superstitions,
lengag refuse dabandonner une religion absurde et infme. dclaration de Mgr Maupoint,
deuxime vque de La Runion. Cit par C. Prudhomme

319

recomposs. La violence avec laquelle le clerg ragit nest pas surprenante : lglise ragit
en fonction dengags coups de leur environnement, appartenant la partie de la population
la plus dmunie matriellement et culturellement. () le catholicisme runionnais qui voit
seulement dans la religion des engags un tissus derreurs et une invention du diable .
La mission indienne eut pour but darracher les engags aux pratiques et aux croyances
paennes. Les responsables de lEglise ont-ils fix la barre trop haut ? Pourtant, tout au long
de lengagisme (et mme jusquaux annes 1970), les prtres se montrrent trs actifs pour
protester contre les rites hindous intervenant sur la voie publique. Les lettres de protestation
adresses aux mairies et parfois la presse foisonnrent. Elles dnonaient ple-mle
lidoltrie, le paganisme. En labsence de rsultats massifs, les responsables catholiques
sintressrent aux mes des mourants. Ds le Second Empire les vques poursuivent sans
relche leurs efforts pour interdire la venue de bonzes, puis la construction de temples et
lautorisation de faire des processions dans les rues 1.
L encore, il est permis dindiquer que lEglise a failli dans sa tentative de placer
lhindouisme au banc de la socit. Malgr son poids dalors et son influence sur la socit
runionnaise, elle ne put freiner la ferveur religieuse des travailleurs engags. A la fin du
sicle, tous les voyageurs qui visitaient lle de La Runion ne pouvaient sempcher de
commenter telle ou telle festivit hindoue, avec plus au moins dadresse. Cela signifie que
lexpression hindouiste, malgr la dynamique du clerg, a toujours continu.
Aprs le Second Empire, lEglise eut dautres questions rgler, notamment son intrusion
dans la sphre politique et la rplique de la franc-maonnerie quant au respect de la lacit. A
sa dcharge, il convient aussi de reconnatre qu chaque fois que se construisait une usine
sucrire, un temple srigeait aussitt. En clair, les grands propritaires ne dsiraient pas
contredire leur parole donne concernant lacceptation dun temple autour des usines ou des
habitations des engags2.
En fin de compte, le propritaire, membre de la bourgeoisie, tait un alli objectif des
engags. Il lui semblait ncessaire de tolrer leur libert de culte, afin de garantir la srnit
dans les champs de cannes et les usines. Ces mmes engagements taient cependant
reconsidrs par les autorits locales dans le courant des annes 1870, au moment o svissait
1

PRUDHOMME Claude, Les Indiens de La Runion entre Hindouisme et Catholicisme , page 253,
Communication au Sminaire de AHIOI, 1986, Saint-Denis
2

Par exemple, Edouard Lory, leur a fait construire un temple en pierres, un fait rare pour l poque,
afin de leur tre agrable. A cette poque, la colonie compte 69 000 Indiens, pour 6 000 Chrtiens.
(Source F. Lacpatia)

320

une crise conomique qui npargnait pas lindustrie sucrire. A partir de cet instant, le
travailleur indien, cessa dappartenir la main-duvre trangre pour devenir ltranger que
lon suspecte tout bout de champs. Claude Prudhomme parle dune obsession dun
pouvoir malabar craint par le pouvoir colonial jusquau XXe sicle 1. En termes de rsultats
obtenus par lEglise ou tents par elle, au bout dun demi-sicle, on relve, outre la
conversion de quelques dizaines de milliers de familles et le baptme des mourants. L o
lIndien prvoyait une complmentarit religieuse, lEglise condamna. Paradoxalement,
ladhsion au catholicisme sopra, mais en dehors des voies dfinies par lEglise2. Le credo
catholicisme/rsidence dfinitive ntait pas un vain mot.
Globalement, les Indiens russirent simposer plus que les autres groupes de travailleurs
trangers envoys dans la colonie. Aujourdhui encore, nombre de temples sont tablis
lendroit initial dsign par les propritaires.
La libert de circulation des prtres hindous se heurte aux entraves mises par
ladministration et ne suscite aucune protestation des autorits catholiques. Inquiet devant tout
ce qui semble esquisser lapparition dun parti malabar, soucieux, de maintenir un quilibre
dmographique entre les groupes sociaux, le pouvoir politique continue jusquau milieu de
notre sicle pratiquer un strict contrle de lhindouisme avec lapprobation de lglise .

4) Lhindouisme
Le Pongol, entre rglementation et application pratique
Dj, dans la priode de lesclavage, un paradoxe existait quant lvanglisation des
esclaves indiens. Ainsi que la reconnu Prosper Eve, il apparaissait difficile de les convaincre,
puisque leurs compatriotes libres possdaient le droit de pratiquer un autre culte, cest--dire

Toutes les demandes de regroupement ou dassociation taient systmatiquement rejetes. La


suspicion fut parfois pousse son paroxysme. Ainsi Lazare qui rpta avec des compatriotes une
pice baptise Sainte Marguerite, au Camp Ozoux, Saint-Denis, fut prie dannuler ces rptitions. Les
nuisances sonores taient lorigine de la plainte, mais il y a fort parier que la peur du regroupement
des engags compta pour les autorits municipales.
La loi de nationalisation de 1887 permit aux fils dimmigrants ns dans lle davoir la nationalit
franaise, mais il fallut attendre la deuxime moiti du XXe sicle avant que les descendants dengags
utilisent pleinement le droit associatif.
2

PRUDHOMME C., opus cit, page 268

321

leur culte1. Ainsi, il ny a pas de hasard si les missionnaires, linstar des Lazaristes,
sattaqurent au culte idoltrique dans les annes 1740. La religion venue de lInde est faite
avant tout des cultes populaires , des cultes des villages , originaires de lInde du Sud.
Lhindouisme brahmanique est pratiquement absent, dune part en raison des origines
sociales des immigrs, dautre part, parce qu La Runion lapport sud-indien, tamoul en
particulier, a t trs majoritaire 2.
Lhindouisme fut lune des raisons qui encouragrent les engags ne pas fuir le sol de La
Runion au lendemain de lchance de leurs contrats. Lhindouisme ntait pas seulement
une religion, mais tait vcu comme un ensemble de pratiques, notamment morales, pour
vivre dans la cit. Par ailleurs, cet art de vivre restait aussi le seul lien avec les anctres et
favorisait la valorisation dune identit Malabar , par ailleurs objet de mpris ou de
complexe3. Cette religion promettait galement tout individu qui acceptait son sort sur terre,
de rompre avec le cycle des renaissances, en ayant une conduite meilleure. Celui-ci naura pas
effectuer une existence terrienne de souffrances. Cet aspect des choses ntait pas sans
consquence sur le destin des engags parfois damns de la terre- dont une grande partie
tait de confession hindoue.
Nous arrivons au paradoxe suivant : les grands propritaires cdaient sur la question de la
libert des cultes pour obtenir la main duvre qui leur faisait dfaut. Non seulement, ils
autorisaient les Indiens exercer leurs pratiques religieuses, mais aussi, ils mettaient leur
disposition un endroit o difier un lieu de culte, souvent proximit des usines. Etait-ce un
souci dobserver ce qui se passe dans lespace religieux ou une astuce pour viter que les
Indiens ne sloignent trop de leur lieu de travail principal ?
Toujours est-il que les grands propritaires, plus tard, fermrent les yeux sur les pratiques.
Mais quelques grands propritaires ont contribu au droulement de crmonies tamoules
organises par les engags. Ils les encouragrent parfois en offrant galement des animaux

Entretien R. Mangata, (18 juillet 2011), prsident de lAssociation du temple dAffouches, SaintPaul.

BENOIST Jean, Usages et transformations du sacr indien dans la socit runionnaise , p 269
in Actes du Sminaire de lAHIOI, 1986, Saint-Denis
3

PRUDHOMME C., Les Indiens de La Runion entre Hindouisme et Catholicisme ,


Communication au Sminaire de AHIOI, 1986, Saint-Denis

322

pour les besoins des sacrifices1. Leur obole se prsenta sous plusieurs formes. La plus
discrte consista donner une somme dargent aux organisateurs pour les dpenses.
Aujourdhui encore, des responsables dusines, linstar de ceux de lusine de Bois-Rouge,
nhsitent pas offrir une ou deux chvres lorsquarrive la priode de sacrifices danimaux.
Les crmonies se droulaient souvent proximit des tablissements sucriers.
Tous les propritaires navaient pas le mme comportement vis--vis des Indiens. Lattitude
dun grand propritaire possdant une usine sucrire tait diamtralement oppose celle
dun petit-crole la tte dune proprit de moyenne importance. Le grand propritaire se
devait dautoriser les Indiens pratiquer leurs cultes souvent au sein mme de ltablissement
sucrier.

Il est noter que cette rgle tablie est toujours en vigueur dans certains temples de lle.
Certains tmoins rapportent aussi qu tel ou tel endroit, la prsence du messi blanc , tait
quasiment indispensable pour donner le dpart de lentre des fidles sur la nappe rouge de la
marche sur le feu. Le Journal Illustr a immortalis ce phnomne qualifi de danse du feu,
o la prsence du propritaire se distinguait clairement car il tait assis en avant du carr de
feu , portant un casque colonial.
Les temps et les pratiques changent, puisque du temps de lesclavage, certains propritaires
ntaient pas totalement favorables lducation religieuse de leurs esclaves. Ils
napprciaient gure que leur personnel se rende lglise le dimanche2.
Les propritaires et les autorits se rendaient compte que le Pongol tait lune des conditions
sine qua non du maintien des Indiens dans lle3. Lacceptation de cette festivit sexplique
galement par le fait que le Pongol se rapportait la fte de la moisson et indirectement

Lors des crmonies, les colons fournissaient les animaux sacrifier. Ils nous autorisaient faire
nos crmonies, synonymes de russite de la campagne sucrire aussi. Les Blancs avaient la foi, ils
croyaient dans notre religion pour la russite de la campagne sucrire. Les usines canne sont les
rsultats directs des labeurs des Indiens. Si dans une usine, la point Malbar, lusine l en faillite .
(Entretien A Apayagadagaya)
2

EVE Prosper, Un Quartier du Bon pays , Sainte-Suzanne, de 1646 nos jours, Page 242
Ocan Editions, 320 pages, 1996
3

Rapport Miot, p.219 - Un mmoire demande que les 4 premiers jours de lanne soient pays,
comme tant une condition essentielle pour le dveloppement de limmigration indienne dans lle.

323

lavnement de lagriculture. Les propritaires ne demandaient pas autre chose pour leur le.
Aussi, cette revendication ne leur tait pas si indiffrente. De mme, lorsquil sagissait de
sacrifier des animaux laube des campagnes sucrires, ils nopposaient aucune hostilit.
La grande libert religieuse trouvait son origine dans les premires discussions pour
lexploitation de la main-duvre indienne. Ds 1827, les contrats dengagement passs sur la
Cte du Coromandel1, stipulaient clairement cette possibilit2. Toutefois, le droulement de
ces festivits tait loin dtre aussi clairement identifi et accept par lopinion publique. Ils
sont tous sectateurs de Vichnou-Brhama41, quelques-uns sont musulmans, mais tous
galement rfractaires aux prdictions des missionnaires catholiques aussi bien qu celles des
protestants3. Leur religion, ici du moins, consiste dans quelques crmonies bruyantes
loccasion du dcs dun des leurs, dun mariage ou de quelques autres actes de leur vie
civile, tels que le percement des oreilles, la nubilit . Tous les ans, du 1er au 5 janvier, les
ateliers taient ferms pour la fte hindoue dite du Pongol. Ce cong, stipul dans les
contrats de lInde, tait pour les Indiens, loccasion de dbauches, dorgies bruyantes. Ils
parcourent en bandes, les centres de population, aux accords discordants dune musique
criarde. Ils se barbouillent le corps de toutes sortes de couleurs o le jaune, le blanc, le rouge
tranchent sur le noir de leur peau, presquentirement nus, la tte couverte doiseaux, munis
dune longue queue recourbe, ils se livrent des danses sauvages. () Ce nest quau bout
dune semaine que, remis des orgies et des fatigues du Pongol, le travailleur et le domestique
reprennent le cours de leurs travaux .
Encore une fois, si laccord octroy en Inde ne fut pas remis en cause, sa mise en place
provoqua des divergences. Lune delles concerna la paie des travailleurs pour le Pongol.
La Chambre dagriculture pensait que les syndicats pouvaient approuver des contrats de
rengagement qui rduisaient la solde primitive et ne faisaient aucune mention des deux jours
1

Art. 8 Yanaon 16 mars 1827

Un arrt de 1829 (art. 15), crit quil sera dsign un terrain servant aux camps de gens de travail et
de cent pour clbrer de leurs ftes religieuses. Notes sur lle de la Runion, par L. Maillard, 1862,
Paris, Dentu Edit, 344 p, hors annexes. Un arrt de 1829 (art . 15), dit quil sera dsign un terrain
servant aux camps de gens de travail et de cent pour a clbrer de leurs ftes religieuses.

J. Duval croit savoir que quelques protestants seraient venus La Runion, en raison de la rvocation
de lEdit de Nantes, mme si une partie sest dabord retrouve en Hollande. (Duval J. in Revue des
Deux-Mondes, p. 859)

324

de rechange et des journes de Pongol. Sur les tablissements en gnral, les quatre
journes de cong (Pongol), loccasion du jour de lan, taient considres comme journes
dabsence et, en consquence, les salaires ntaient pays que sous la dduction de ces quatre
jours. Cette pratique ntait pas lgale. Les jours de cong du Pongol constituaient une des
conditions des contrats passs dans lInde et font partie intgrante des avantages accords
limmigrant. Vous aurez donc vous opposer ce que ces journes soient dduites des
salaires du mois de janvier 1. Tous les lus navaient pas une lecture identique des textes.

Ignorant la parole donne en Inde, lorsque ces contrats furent nous, un rapporteur de la
Chambre affirma que sil saisissait la ncessit de respecter les engagements et daccorder 4
jours de cong, il ntait pas spcifi que ces mmes journes devaient tre payes. Les
changes entre les lus de la Chambre dagriculture clairaient sur les mentalits de lpoque
concernant les ftes religieuses hindoues.
M. Bridet, membre de la Chambre dagriculture estimait que pendant les journes de
Pongol, ces hommes reoivent leurs vivres, du moment quon lve aucune contestation cet
gard, de quel droit, peut-on en lever pour les salaires ?
M. Cornu avanait que fort peu dIndiens se livrent au Pongol. Pour les autres, ce nest pas
une fte. On ne peut donc dire quil y ait une rjouissance nationale. Nanmoins, par
humanit, nous donnons les vivres tous, mais on ne leur doit certes pas les salaires 2. Cette
version des faits rencontrait de nombreux sympathisants dans lassemble, forcment
subjectifs, car pour la plupart propritaires. Aussi, il ntait pas surprenant dentendre des
propos suivants : dautant quau 1er janvier, on donne aux Indiens bien des choses qui ne
figurent pas sur les contrats de la part de F. de Villle, ou dont la valeur dpasse celle des
4 journes de Pongol , de J. de Lory.
P. de Lagrange renchrit : en laissant les Indiens se livrer au "Pogol", nous ne voyons l
pour eux quun sujet de rjouissance gnrale ; mais nous nentendons pas servir une religion.
Payer ces journes des Indiens catholiques, par exemple, ce serait en quelque sorte leur

C.A - Mmoire de la Chambre dagriculture de La Runion, au Gouverneur au sujet du Rgime de


Travail tabli dans la Colonie et des modifications que lon veut y apporter, prsent par A. Sicre de
Fontbrune, (01.12.1877). Appendix O, in Lettre du Commandant Miot et du major gnral Goldsmid,
au min de la Marine et des Colonies accompagnant leur rapport, le 31 janvier 1878. (Carton 277, dos,
3193)

C.A., Bulletin, page 13, Sance du 3 novembre 1881

325

imposer une fte paenne et froisser chez eux la libert de conscience. Le "Pogol" nest que la
compensation de la fte de la Reine dAngleterre na pas os imposer sur un territoire
franais 1.
P. de Villle : Je tiens dire que je ne reconnais pas le Pongol comme fte religieuse, pas
plus que je nautorise lrection de ces mts qui ne sont que des signes didoltrie et les
symboles dun nom reconnu par lEtat. Pendant le Pongol, je fais chaque matin lappel, une
courte corve, et je nourris seulement les hommes qui sy rendent .
Dans les villes, les processions des Indiens taient souvent lobjet de vives critiques de la
plupart des habitants. Ces derniers trouvaient un soutien de poids dans lEglise qui nhsitait
pas fustiger des pratiques paennes.
M. Sicre : Oui, on nourrissait lhomme pendant le Pongol, parce que la Convention nous y
oblige expressment mais elle nous autorise ne pas payer les journes o limmigrant ne
travaille pas, le salaire nest donc pas d pour ces quatre journes. On me rpond : mais les
contrats portent : salaires mensuels 12 francs 50, cela se comprend. LIndien naurait pas
compris une solde de 48 centimes par jour, il saisit bien un salaire de 5 roupies par mois .
A-t-on vu payer des dures journes de travail des manuvres ? Pour des laboureurs dont
labsence doit tre supple sous peine de causer un grave prjudice ? Un jour perdu dans les
travaux manuels ne se retrouve pas 2.
Plus tard, les engagistes qui consentirent accorder les journes dabsence pour le Pongol,
firent valoir qu aucun moment ntait stipul le paiement de ces journes. La mauvaise foi
patente des grands propritaires locaux navait aucune borne. Certaines socits comme le
C.F.C. engagrent mme une action en justice pour dnoncer cette dpense .
La fte du Pongol attira des critiques dans la presse...
La tradition du Pongol se perptue et menace de stendre outre-mesure. Ce ne sont plus les
engags seuls qui se prparent au Pongol, au son du tam-tam, du fifre et du lgendaire bobre ;
toutes les classes des travailleurs sy associent et les violons, accordons et tambours feront
merveille la campagne pendant la dure de ces ftes.
1

Idem,

FUMA S. Histoire dun peuple, p. 206

326

Le Pongol qui ne devait tre quune fte de travail solennise par la prsence des autorits et
rehausse par lexposition de produits agricoles prims titre dencouragement, le Pongol
agricole tel quil se pratique cette heure, ne prsente que le caractre de vritables orgies, o
livresse stale et se manifeste sous ses formes les plus hideuses et les plus terribles .
On rclamait donc un contrle de cette festivit, plus que sa disparition, le progrs social
actuel rclame cette rforme, et les hommes dinitiative et de cur, qui ltudieront avec soin
et trouveront le moyen dinculquer aux masses cette ducation morale, auront accompli une
uvre saine et humanitaire qui leur fera le plus grand honneur . 1
... mais aussi des lans de sympathie2 :
Anciennement aux jours de prosprit, ces quatre jours taient employs, par presque la
totalit des Ayas, senduire tout le corps de peinture, de suie, de safran, etc., puis ils se
livraient une chorgraphie effrne. Daucuns shabillaient en femmes avec tous les
ornements du beau sexe, anneaux partout ; ils foraient mme la note, en se faisant les gorges
superbes des appendices dignes de Vnus () ; dautres se mtamorphosaient en tigres,
Pili Vachom, jakos malabar, avec des queues interminables, et parcouraient la grande route,
aux sons dun tambour, dune monotonie dsesprante. Il y en avait qui, porteurs de petites
chapelles et dun tambourin sarrtaient chaque porte. Ils vous disaient votre horoscope ; le
plus souvent trs heureux, et se retiraient en vous soutirant quelques sous un mouchoir, ou
un coup-de-sec. Enfin partout o vous passiez, pendant ces quatre jours de liesse, vous
rencontriez de lanimation, de la gaiet. Le rhum coulait, sourait, dirais-je. La peinture
ruisselait sur les torses. Petit petit les Croles faisait aussi le zakoles murs indiennes
tant adoptes par tout le pays. Mais aujourdhui, rien, plus rien !... Adieu tigres, adieu Vnus
indiennes. Ces rflexions me viennent au retour dune petite excursion la campagne, o tout
est calme. A quoi tient cette cessation de joie, cette mort de la grande fte indienne. Dabord il
ne vient plus dIndiens ; les vieux sen vont, et les enfants se crolisent. Ce sont des sujets

Le Petit Journal de lle de La Runion, 27 dcembre 1896, 1PER 39/6

Nouveau Journal de lle de La Runion, 4 janvier 1917, 1PER 52/15. Ce numro du journal rendait
compte dune danse du feu, au Chaudron, et des tablissements de Sainte-Clotilde. Notre
gouverneur, libre penseur lorsquil sagit de messes de requiem dites en lhonneur de nos soldats tus
sur le champ de bataille, avait daign honorer de sa prsence la crmonie paenne . A la nuit, la fte
des Indiens prenait fin, et le grand char, garni dtoffes barioles, attendait mlancoliquement prs du
pont du Butor que des bras pleins de bonne volont et de vigueur le ramnent sur la proprit do il
tait parti .

327

franais, maintenant. Et puis, un voile dennui stend sur tous peu prs. Les affaires sont
dsastreuses, adieu plaisirs. Le Pongol est mort 1.
Tant quil y aura une production de sucre La Runion, il y aura des Indiens. Cette
assertion pourrait tre la philosophie qui accompagna les engags dans la colonie pendant un
sicle et demi. Pourquoi rentreraient-ils au pays, alors que sur place, ils ont le sentiment dtre
utiles ? Et la possibilit dune volution leur tait promise ne serait-ce que par les progrs de
lindustrie sucrire elle-mme. Outre le sucre, le pays na jamais cess de souvrir aux
Indiens. Prenons le fait, que les engags anciens ayant constitu une classe de petits
commerants, dartisans, se sont intgrs sur le plan religieux. On se rend compte que le fait
davoir inscrit ds le dpart laspect religieux dans les premiers accords (le Pongol) a
reprsent une sorte dassurance et qui reprsente encore notre poque une garantie de la
prsence religieuse indienne dans lle.
Les conditions de leur engagement navaient pas cess dvoluer La Runion - le travail des
commissions y tait pour quelque chose - la fin de leur engagement, les travailleurs indiens
ont considr, quil tait plus raliste de rester dans la colonie que de rentrer dans un pays
avec beaucoup dincertitude .

5) Le

Nargoulan: mtissage religieux, un facteur de plus pour

linstallation des engags


Lengagisme La Runion mme aux Antilles franaises - permit aux Indiens de raliser
une rvolution ethnique et religieuse indite. Le rite de Nargoulan nest rien dautre quune
rencontre de lhindouisme populaire et dune certaine croyance de lislam. Il sagit dun fait
religieux, dont lorigine provient dun voyage en mer dont lissue tait incertaine2. Lhistoire

La Patrie Crole, 06 janvier 1903, 1PER 45/4

La lgende prtend que le culte de Nargoulan (ou Nagourmira) se serait forg au fil des convois
dengags indiens. Les descendants dIndiens tiennent de leurs anctres lanecdote suivante. Lors dun
convoi, un navire fut pris dans des conditions de navigation extrme. Les bourrasques taient dune
rare violence et les passagers ne donnaient plus cher de leur vie. Cependant, certains dentre eux se
mirent prier. Leur supplique fut adresse Allah. Pourquoi ? La plupart de ces passagers taient-ils
de confession musulmane ? Lun des engags (ou plusieurs) fit le vu de remercier la divinit, si elle
leur garantissait la vie. En effet, le convoi fut pargn. A leur arrive La Runion (et aux Antilles
Franaises, la mme histoire serait survenue ?), les engags se sparrent en se rappelant leur

328

de Nargoulan nous est connue La Runion notamment grce aux travaux mens par
Christian Barat1 et Gerry LEtang2. Une autre source affirmait que les hindous nayant pas de
divinit spcialement ddie au sort des marins ou des voyageurs de locan, se seraient
appuys sur le saint musulman pour se sortir daffaires. Cette version ne parat pas
correspondre la vrit, eu gard des kyrielles de divinits du panthon hindou aux mille
dieux et de leurs nombreuses dclinaisons Indra (divinit du Ciel). Les hindous ne sauraient
sen retourner vers une ventuelle divinit sous prtexte quils ny trouveraient pas de
satisfaction chez eux. En revanche, il ne semble pas insens de penser que des passagers
(donc hindous) en qute de scurit de voyage, se sont mis prier des divinits dont
Nargoulan, un saint protecteur contre les temptes et les abus bord. Un informateur
habitu des pratiques du Nargoulan, explique : les Zarabes mont demand si on a des
documents concernant nos grands-parents et Nargoulan, mais je ne savais pas. Tout le monde
raconte la mme chose, quand le bateau allait chavirer donc ils ont pri le saint musulman. Il
y a une dame de Saint-Paul et moi qui prient Nargoulan 3.
Dans les vagues dengags qui ont dferl sur la colonie, dans la deuxime moiti du XIXe
sicle, quelques musulmans furent dnombrs, mais la plupart dentre eux furent introduits
surtout la fin de lengagisme. De mme, les lascars taient signals au XVIIIe sicle. Ils
formaient souvent le personnel de bord des navires, tels les matelots. Les voyageurs du XIXe
sicle confondaient parfois la pratique du jako malbar et de la vnration Ya Hussein (plus
couramment Yams). Cette fte stait manifeste jusqu la fin du XIXe sicle. Ce rite plus
familier aux Lascars (musulmans), se rfrait au martyr dAli, le gendre du prophte
Mahomet.

promesse. Musulmans et Hindous dcidrent de marquer le souvenir de leur aventure. Ce serait depuis
cette date que les hindous, (Malbar) prirent linitiative de dresser un pavillon lentre de leur temple
(koilou) avec les symboles dessence islamique.
1

BARAT Christian, Des Malbar aux Tamouls, lhindouisme dans lle de la Runion, Thse de
doctorat de 3e cycle danthropologie sociale et culturelle (ethnologie gnrale), ethnolinguistique
E.H.E.S.S. - Paris Mars 1980, sous la direction de Paul Ottino
2

L'TANG Gerry, Nagour Mira: Une figure islamique dans l'hindouisme tamoul de la Carabe.

Entretien n 9 : Goulamoussne dit Grand Soubaya, ancien officiant 26 septembre 2006 (voir
Annexes)

329

Le Nargoulan fait partie de lhritage indien de notre le1. Le culte de Nargoulan (ou Nagour
Mir), forme de syncrtisme est le ciment entre les Malbar et les Indiens musulmans.
Outre la piste rappele par C. Barat, une autre lgende existe sur Nargoulan. Elle concerne
dabord le lieu-dit ou village de Nagour Mira, situ non loin de Nagapattinam et Karikal.
Certains prtendent que les engags natifs de ce secteur taient tous des musulmans, ou des
lascars, autre appellation pour certains musulmans. Aussi ces tamouls-musulmans ont-ils tent
de perptuer leur culte. Mais il est supposer que face limmense majorit de Tamouls
hindous, leur culte a t partiellement effac et sest dissout dans la culture tamoule, voire la
religion hindoue. Ainsi la survivance de cette tradition serait la prsence de ses lments
symboliques emprunts lIslam lentre de nos temples. Encore aujourdhui de nombreux
temples (koilou) affichent le pavillon de Nargoulan. A Saint-Benot, existe un site religieux.
Le Nargoulan se retrouvait dans pratiquement dans tous les temples de lle. Il est courant de
voir une main de Fatima et un croissant de lune, figur sur le pavillon dentre des anciens
temples. Prcisons immdiatement, que ces effigies deviennent de plus en plus rares puisque
dsormais les difices religieux sont difis selon les rgles classiques dictes par les
Agamas, dans la plus stricte tradition du Tamil Nadu. Les constructeurs (et architectes) des
temples viennent directement du pays tamoul pour raliser ces travaux. En 2006, en menant
nos investigations, nous avons aperu un vieux padom, cadre photo reprsentant la divinit
Nargoulan dans le dbarras du temple de Saint-Denis.

Lengagisme a t la rencontre de ces groupes dIndiens issus de divers horizons religieux. A


noter quen Inde, des personnalits telles Ramakrishna ou Aurobindo (voire Kabr) faisaient
lobjet dun courant religieux, qui dpassait les clivages religieux. Elles ont des adeptes qui
adorent galement Bouddha, Shiva ou le prophte Mahomet.
A la diffrence des Africains ou des Malgaches, les Indiens mirent trs tt leur culte religieux
en avant. Il faut remonter au Kural2, texte fondamental tamoul, pour comprendre cette
exigence. Il ne viendrait pas lesprit dune gnration de Tamouls de sexpatrier sans une
prsence religieuse ou culturelle. Cela est inscrit de manire indlbile dans la mmoire de

Christian Barat affirme que ce sont les Lascars qui ont introduit le Nargoulan, divinit reprsente
par un mt surmont dune main tendue vers le ciel qui symbolise la main dAllah et dun pavillon de
cinq, sept ou neuf couleurs.
2

Partout o il y a un village, doit rayonner un temple crivait le lettr tamoul, Tirouvallouvar

330

lhindou. En rclamant la libert de culte, qui se traduisait par le fleurissement des premiers
temples (pagodes) dans lle, ils se conformaient ce choix religieux.
Avant mme ladoption des grandes conventions, les colons avaient saisi lopportunit pour
eux dautoriser les cultes populaires des travailleurs indiens. Une dcision inverse aurait
ouvert la porte des incomprhensions et aurait probablement attnu la politique de
limmigration indienne. Pendant que les contrats se nouaient au fil des dcennies, les temples
- malgr les rticences de lEglise - srigeaient dans diverses communes de La Runion.
Cest l une premire pierre scelle dans le projet dinstallation des Indiens. Avec lrection
de leurs btiments religieux, il devenait impensable que tous les Indiens quittent massivement
la colonie. En rclamant le droit lobservation de leurs rites religieux , les premiers
arrivants ouvrirent une page dterminante de leur histoire dans cette le.

6) Lavenir des fils dimmigrs


Au dpart de lengagisme, la rgle tait claire. Les enfants de moins de 14 ans ne pouvaient
tre engags et reus dans lle, moins dtre accompagns de leurs parents. Au fil du temps,
des usages prvalurent. Lengagiste interprtait diffremment le travail des enfants. Ds lge
de 10 ans, lengagiste considrait que lenfant tait apte travailler auprs des plus
grands. En 1893, il ny avait pas de politique de scolarisation des enfants et dans les coles.
On dnombrait peine 3 4 petits Indiens sur les bancs des coles. A Maurice, les orphelins
taient pris en charge par le protecteur des immigrants, responsable du placement des enfants
dans les orphelinats ou sur les exploitations. En revanche, La Runion, la situation tait trs
diffrente. Les rglements taient peu observs.
Si lcole ntait pas prioritaire, en revanche une certaine forme dducation tait en vigueur.
Il serait plus juste de parler dune maison de redressement que dune cole. Le pnitencier qui
souvrit llet Guillaume fut un signal donn aux enfants mais encore plus aux parents, qui
nauraient pas inculqu une bonne conduite leur progniture, cest--dire les prparer aux
travaux de lagriculture ou aux tches domestiques. Certains propritaires usrent
abondamment de cet artifice pour contraindre les parents accepter que leurs jeunes enfants
participent la main-duvre. Le cas chant, lemployeur ne se privait pas daccuser tel ou
tel enfant de menus larcins et de rclamer sa sparation de la famille. Aprs un bref passage
au bureau de police, lenfant prenait alors le chemin dlet Guillaume.
331

Beaucoup de ceux qui contractaient une union1 sur la plantation, nhsitaient pas lgitimer
ou reconnatre un enfant n avant mme le mariage ainsi que ly autorisait la loi franaise. Un
Indien qui vivait seul, payait une taxe de 12 francs par an, alors que sil tait mari, il ne
dboursait que la moiti pour sa compagne et lui.
La dpche du 19 juillet 1887 considrait que la situation dimmigration avait parfois des
avantages, tel que le rapatriement. Elle estimait que la libert ne devait pas tre impose aux
fils dimmigrants ds leur majorit. Elle dcida que les Indiens placs dans lun ou lautre
cas, devaient rester soumis lengagement sils laissaient passer leur majorit sans rclamer
le bnfice de cet article2.
Aprs le passage de la commission internationale, un virage sopra. Le renforcement de la
protection des fils dimmigrants devint une ncessit. Diffrentes mesures furent mises en
place pour amliorer le sort des enfants des Indiens. La loi de 1881 incarna lune des
dcisions les plus spectaculaires. Ainsi, elle offrait la possibilit aux jeunes majeurs ns dans
la colonie de choisir leur destine3 ; soit de continuer travailler en tant quengag, soit de
bnficier de la naturalisation franaise4. Demble, ctait une preuve de bonne volont
supplmentaire apporte la puissance britannique, afin quelle ne ferme pas les robinets
de la main-duvre indienne. Mais cette loi ne fit que confirmer larticle 8 du Code civil qui
donnait la possibilit aux enfants de parents trangers ns dans la colonie de devenir franais.
Aprs 1876 et le passage de la commission internationale, les propritaires annoncrent la
mise en place dune cole spcialement consacre lapprentissage des enfants des immigrs
indiens. Ce projet ne marqua pas les esprits. Les rares coles qui sont ouvertes ne tiennent
1

IOLR - Lettre du 25 aot 1892, J.H.D. Bell au secrtaire dEtat a Foreign Office, Emig, 80

WICKERS Lucien, LImmigration Indienne rglemente lle de La Runion, thse pour le


doctorat, p.85, cit par J.WEBER 1911, Paris, 158 pages.

Le dcret du 30 mars 1881 organisait le service de limmigration indienne et son art. 2 concernait les
enfants qui, ns dans la colonie ou introduits par les immigrants, reoivent la nationalit franaise :
Sont considrs comme immigrants jusqu leur majorit tous les enfants ns dans la colonie ou
introduits avec eux deviennent libres et ne sont plus soumis lengagement les enfants dimmigrants
ns dans la colonie . Si le dcret avait t appliqu en 1882, 1 500 jeunes auraient chapp aux
colons. Appeles expliciter ce dcret qui cause quelques troubles chez les propritaires, dans une
priode dj instable avec la proximit de lchance de larrt de limmigration, les autorits ont tent
de calmer le jeu en indiquant que les travailleurs qui nauraient pas signifi leur volont de bnficier
de cet article leur majorit conserveraient le rgime de lengagement.
4

La loi de naturalisation de 1887 permettait aux fils dimmigrants ns dans lle davoir la nationalit
franaise. En revanche il a fallu attendre la deuxime moiti du 20e sicle avant que les descendants
dengags utilisent pleinement le droit associatif.

332

pas, sauf dans le cas de M. de Kerveguen. Malgr la grande publicit quon fait de lcole,
elle reste peu efficace, avec des professeurs peu expriments. Les autorits locales auraient
le plus grand mal les duquer et la langue tamoule, trangre au pays, constituerait un
frein dixit Miot. Les propritaires ntaient pas mcontents davoir un volant denfants sur
leurs proprits pour effectuer les menus travaux, en dpit des quelques lois qui existaient
symboliquement. Malgr ce constat, une certaine anne lors de la remise de prix dans une
cole des frres de Saint-Pierre, un ou deux petits Indiens, pupilles de la nation, furent
distingus. Ce genre dinstitution ne se gnralisa pas dans les autres communes. Mgr Soul
tait davis douvrir un orphelinat pour ces enfants.
Lun des lments derrire lesquels se rangeaient les Britanniques pour une ventuelle
convention en 1897, tait la possibilit de conserver la nationalit britannique pour les fils
dimmigrants, afin de bnficier du retour au pays dorigine de leurs parents et surtout de ne
pas tre oblig daccomplir le service militaire. Ce point ne fut jamais accept par la France.
Selon les lois tablies en France, les fils dimmigrs, ns sur son sol, taient naturellement
Franais. Paradoxalement, lune des personnalits les plus opposes la prsence indienne
dans lle, Franois de Mahy ne vit aucun inconvnient ce que les fils dengags aillent sous
les drapeaux. Bien plus que la sant des engags, les propritaires sinquitaient surtout de
devoir se sparer de cette prcieuse main-duvre, si celle-ci devait accomplir le service
militaire.
Dans la mouture de 1897, on voulut tendre le rapatriement la conjointe de lengag, ses
enfants gs de moins de 10 ans au moment de quitter lInde et plus encore aux enfants ns
dans la colonie1. Cest sur ce point quun blocage intervint. Encore une fois, les enfants ns
en France, de parents trangers, taient Franais. Et ils devaient faire une demande expresse
leur majorit, sils souhaitaient conserver leur nationalit. Dans le mme temps, sils taient
Franais, ils taient incorporables. Les dputs de Mahy et Brunet, dfendirent mordicus cette
position, alors mme quune certaine loi dexception tait applicable aux fils dIndiens. Ils ne

Selon le dcret du 30 mars 1881, dans son art. 2, les enfants ns dans la colonie ou introduits par les
immigrants reoivent la nationalit franaise. sont considrs comme immigrants jusqu leur
majorit tous les enfants ns dans la colonie ou introduits avec eux deviennent libres et ne sont plus
soumis lengagement les enfants dimmigrs ns dans la colonie.

333

voulurent rien entendre, ce qui fit capoter en grande partie la proposition de convention de
1897. La proposition fut enterre1.
F. de Mahy considrait aussi quaccepter que des jeunes majeurs ns dans lle soient de
nationalit trangre, provoquerait laugmentation dune population trangre incontrlable
dans lle.
Lcole de la Rpublique balbutiante eut du mal dans un premier temps recevoir les fils des
engags dans ses rangs. Il fallut attendre au moins une gnration avant quelle ouvre
vritablement ses portes aux Indiens, ces derniers tant considrs, tantt comme des sujets de
Sa Majest Britannique, tantt comme des lments de droit commun. Outre une tentative
mene sur le domaine de Kervguen, le vritable projet dducation des fils dimmigrants fut
men par lEglise avec la chapelle St-Thomas-des-Indiens et les classes ouvertes aux enfants.
Lexprience ne fut pas prenne en raison de faibles moyens matriels et le peu de volont des
parents et des propritaires, car ces derniers ne tenaient pas eux-mmes ce que les enfants
soient scolariss. Leurs recommandations taient-elles perues comme une pression sur les
engags afin quils nenvoient pas les enfants lcole ? 2
Les engagistes se concentrrent dabord sur lessor de la main-duvre. Quant aux parents, ils
vivaient dans lespoir de voir leurs enfants voluer dans le droit commun. Aussi, ils eurent du
mal admettre que ceux-ci devaient passer par des classes amnages. Ils vivaient dans la
crainte dun repli sur soi. Par ailleurs, tous ne furent pas favorables la conversion. Que ce
soit pour la pratique du culte ou de lcole, le constat tait le mme. Les Indiens firent preuve
dun absentisme prononc. Au tout dbut du XXe sicle, seule une dizaine dIndiens
participait la messe donne la chapelle St-Thomas et lcole tenue par un instituteur non
baptis, accueille une dizaine denfants 3.

FUMA S. Histoire dun peuple, p. 247

Aprs la Premire Guerre mondiale, cette pratique tait encore en vigueur, en tout cas dans lesprit
de certains propritaires. Lanecdote survenue une mre de famille de la Marine (Sainte-Suzanne),
en tmoigne. Celle-ci crut bon denvoyer son enfant lcole. Lemployeur fut pris dune grande
colre lorsquil apprit cela. Il attendit le retour du gamin pour lui donner une correction afin quil
abandonne dfinitivement ce projet. Mais lorsquil voulut rosser lenfant, sa mre prit les devants en
avouant lengagiste que ctait elle qui stait rendue coupable . (Source Entretien M. Svingu
Saint-Andr).
3
PRUDHOMME Claude, Les Indiens de La Runion entre Hindouisme et Catholicisme ,
Communication au Sminaire de AHIOI, 1986, Saint-Denis 253,

334

Dans le dcret de 1887, la dure de lengagement restait fixe 5 ans pour les travailleurs
adultes et les enfants de plus de 10 ans. Les articles 2 du dcret de 1881 et 20 du dcret de
1887 obligeaient les enfants signer un contrat ds 10 ans, ainsi que laffirmait Mackenzie.
La question tait de savoir, si ctait lge minimum dengagement ou lge dobligation de
sengager ? Ce qui changeait linterprtation. Mackenzie proposa de repousser cette limite
15 ans au moins.
Lart. 20 dudit dcret de 1887 ajoutait que les enfants pouvaient tre exonrs de
lengagement sils justifiaient de la frquentation dune cole publique. Ce nest que
tardivement que des requtes furent formules en faveur de lcole pour les prognitures des
engags1.
Lducation des enfants des engags navait jamais t une priorit pour la colonie. Celle-ci
avait prvu une structure pour contrler les plus indisciplins. De nombreux fils dIndiens y
ont sjourn lIlet Guillaume. Cette institution a fonctionn pendant 15 ans (1865-1879)2,
elle sarrta deux ans avant la dcision fatale de la suspension de limmigration indienne. En
1865, une centaine denfants furent recenss au pnitencier dont un nombre important de
jeunes Indiens. Selon le Dictionnaire illustr de la Runion, 120 enfants y taient depuis
1865. Mais en 1879, la congrgation abdiqua.
A sa fermeture, lEglise remit les cls du pnitencier aux mains de lEtat. Quel tait le
raisonnement qui sous-tendait la politique mene vis--vis des enfants dimmigrs, en grande
partie dorigine indienne ? Les conditions disolement des fils dengags taient celles dune
maison de redressement, dune colonie juvnile. Le systme tel quil tait en vigueur,
ntait pas de nature insrer les jeunes mais les rprimer. Pourtant ce sont dj des petitsfranais quon martyrisait dans ce centre. Il est vrai qu la fin du XIXe sicle, lopinion
dominante vis--vis des enfants, tait celle dun traitement svre, afin de leur enlever toute
vellit de dsobissance et du salut de lme. A lorigine, le pnitencier devait rgnrer
les enfants,() en les plongeant dans un univers de travail manuel et de prire, selon les lois
de 1850. Un rgime svre lemporta, dans une socit instable, craintive, de surveillance de
ses membres . A son apoge, le centre accueillit jusqu 240 pensionnaires, dans une
discipline redoutable, qui offrait du riz sec aux enfants, le piquet genoux ou les cachots.
1

En France lcole devint obligatoire partir de 1882.

MOIGNOUX Pascale, Graine de bagnard, roman dune enfance sacrifie llet Guillaume,
roman historique. Azales ditions, 475 pages, 2006

335

La colonie na pas cr llet Guillaume pour les petits Indiens dsuvrs, mais linstitution
accueillit un grand nombre dentre eux. Cependant, elle survint dans une priode, o la
mortalit tait leve et les difficults des parents nombreuses, ce qui explique les abandons et
la prsence de jeunes Indiens dans la sphre judiciaire. On peut tre surpris dune aussi grande
prsence denfants indiens dans les effectifs de llet Guillaume. Les quelques rsultats
obtenus montrent lvidence que le systme ne fut pas une grande russite des pouvoirs
publics. Lexprience de llet Guillaume illustra la faiblesse des autorits grer le flot
dorphelins ou denfants abandonns. Elles avaient confi cette mission linstitution. De
drives en contradictions, on a dbouch sur des rsultats ngatifs. Il apparat clairement que
les petits Indiens furent les victimes de ce systme qui devait au dpart les redresser, afin
de leur permettre de rejoindre la socit avec des bases solides. Ici il ne sagit pas de faire
damalgame entre cette structure et une ventuelle politique dintgration des Indiens.
A dfaut de rsoudre la question des orphelins1, la condamnation sur les hauteurs de SaintDenis ne fut quune autre forme de lapplication de la loi sur le vagabondage. Nanmoins,
ltablissement ne figure pas dans les dossiers lis limmigration indienne. Fait trange,
dans la mesure o nombre de fils dengags y ont transit. Les fils dimmigrants indiens
taient naturellement franais leur naissance, aussi lorsquils taient condamns llet
Guillaume taient-ils traits en tant que Croles et ne faisaient pas lobjet de signalement ou
de mesures spciales. Cela exonrait galement le consul britannique dune surveillance sur la
situation de ces petits Indiens.
On retiendra que les pensionnaires de linstitution se livrrent des productions inestimables2.
Le Chinchonas (famille des quinquinas) donna des beaux spcimens et de beaux espoirs aux
diles agricoles : une partie de la rcolte faite llette Guillaume par les rvrends pres
du Saint-Esprit sur leurs beaux et nombreux Cinchonas qui, parat-il, ont dj produit des
graines antrieurement () il est important de noter qu cet endroit des graines tombes de
larbre ont germ spontanment . Les loges du narrateur, masquent mal le dur labeur des
enfants de cette institution de redressement. Les fruits ou les productions russis ntaient
1

Une correspondance rvle que lors du passage de la Commission internationale, la question de llet
Guillaume avait t voque et lventualit de la cration dun orphelinat. CAOM - (C. 438 D.
4828).
Correspondance gnrale sur les cultes. 11 octobre 1877- Evque de Saint-Denis au Commandant
Miot sur la fondation dun orphelinat o seraient recueillis les enfants dimmigrs indiens.
2