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Partie I

La Physique Classique :
Comment les Images et les
Choses B ougent-Elles ?

L o laventure de la randonne et dautres mouvements


nous conduisent introduire, pour leur description,
les concepts de vitesse, de temps, de longueur, de masse et de charge,
en plus de ceux daction, de champ et de varit topologique,
nous permettant ainsi de dcouvrir des limites
la vitesse, lentropie, la force et la charge,
et de cette faon de comprendre entre autres
pourquoi nous avons des jambes au lieu de roues,
comment un espace vide peut se courber, vibrer et sagiter,
dans quelle mesure lattirance est lie aux aimants et lambre,
et pourquoi nous pouvons voir les toiles.

C h a pitre I

ham ! Lclair, frappant larbre situ proximit, interrompt brutalement notre paisible marche forestire et nos curs se mettent soudainement battre plus rapidement. la cime de larbre, nous voyons le feu apparatre une nouvelle fois, puis steindre.
Le lger vent agitant les feuilles autour de nous ramne ce lieu son apaisement initial.
ct, leau dune petite rivire suit son chemin tortueux vers le bas de la valle, rflchissant sur sa surface les silhouettes mouvantes des nuages.

pourquoi devons-nous tre at tentifs au


mouvement ?

Tout mouvement est une illusion.


Znon dle*

Le mouvement est partout : amical et menaant, terrible


et magnifique. Il est fondamental pour notre existence humaine. Nous avons besoin du mouvement pour grandir, pour
apprendre, pour penser et pour profiter de la vie. Nous utilisons le mouvement pour marcher travers une fort, pour
couter ses bruitages et pour parler de tout cela. Comme tous
les animaux, nous comptons sur le mouvement pour chercher
de la nourriture et pour survivre aux dangers. Les plantes, au
contraire, ne peuvent pas se dplacer (autant). Pour leur autodfense, elles ont dvelopp des poisons. De telles plantes sont
par exemple la grande ortie, le tabac, la digitale, la belladone
et le pavot ; les poisons sont la cafine, la nicotine, le curare et
beaucoup dautres. Les poisons tels que ceux-ci sont la base de
la plupart des remdes. Par consquent, la majorit des mdicaments existent principalement parce que les plantes nont pas
F I G U R E 1 Un exemple de
de jambes. Comme tous les tres vivants, nous avons besoin du mouvement observ dans
mouvement pour nous reproduire, pour respirer et pour dig- la nature.
rer les aliments. Comme pour tous les objets, le mouvement
nous rchauffe.
Le mouvement est lobservation la plus fondamentale que nous puissions faire sur la
nature en gnral. Cette remarque fait apparatre lide que tout ce qui se produit dans le
* Znon dle (v. av. J.-C.), un des principaux reprsentants de lcole latique de philosophie.

La Montagne Mouvement Lpope de la Physique traduction franaise de Benot Clnet disponible gratuitement sur www.motionmountain.net Copyright Christoph Schiller Novembre 1997Juillet 2007

L E MOU V E M E N T G A L I L E N

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

pourquoi devons-nous tre attentif s au mouvement ?

ASTRONOMIE

tdm

SCIENCES DE LA
TERRE

partie III : tm

MDECINE
partie II : tq

Montagne
Mouvement

partie I : mc, rg & em


BIOLOGIE

PHYSIQUE
baie de lmotion
MATHMATIQUES
LHUMANIT
ocan social

F I G U R E 2 Lle de lExprience, avec la Montagne Mouvement et la piste suivre (mc : mcanique classique,

rg : relativit gnrale, em : lectromagntisme, tq : thorie quantique, tm : thorie M, tdm : thorie du


mouvement).

Rf. 1

Rf. 3

monde est un certain type de mouvement. Il ny a aucune exception. Le mouvement est


une partie si fondamentale de nos observations que lorigine mme du mot se perd dans
lobscurit de lhistoire linguistique indo-europenne. La fascination pour le mouvement
a toujours fait de lui un objet favori de curiosit. Durant le cinquime sicle av. J.-C.
dans la Grce ancienne, son tude lui avait donn un nom : la physique.
Le mouvement est galement important pour lexistence humaine. Qui sommes-nous ?
Do venons-nous ? Quallons-nous faire ? Que devrions-nous faire ? Quest-ce que nous
rserve lavenir ? Do viennent les gens ? O vont-ils ? Quest-ce que la mort ? Do vient
le monde ? Comment la vie est-elle apparue ? Toutes ces questions sont en rapport avec
le mouvement. Ltude du mouvement fournit des rponses qui sont la fois profondes
et surprenantes.
Le mouvement est trange. Bien quil soit omniprsent dans les toiles, dans les
mares, dans nos paupires , ni les penseurs antiques et ni les milliers dautres qui se
sont succd depuis sicles nont pu lever le voile sur le mystre central : Quest-ce que
le mouvement ? Nous dcouvrirons que la rponse classique, le mouvement est la variation de la position dans le temps , est inapproprie. Ce nest que rcemment quune
rponse a finalement t trouve. Ceci est lhistoire du cheminement de cette dcouverte.
Le mouvement fait partie de lexprience humaine. Si nous imaginons lexprience humaine comme une le, alors le destin, reprsent par les vagues de locan, nous a ports
jusqu son rivage. Prs du centre de lle une montagne particulirement haute merge.

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CHIMIE

SCIENCES DE LA MATIRE

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

I Le Mouvement Galilen 1. pourquoi devons-nous tre attentifs au mouvement ?

Depuis son sommet nous pouvons survoler le paysage tout entier et avoir la sensation que
toutes les expriences humaines ont un lien de parent, en particulier les divers exemples
de mouvement. Ceci est un guide vers le sommet de ce que jai nomm la Montagne Mouvement. Son parcours est une des plus belles aventures de lesprit humain. Clairement, la
premire question poser est :
Le Mouvement existe-t-il ?
Das Rtsel gibt es nicht. Wenn sich eine Frage
berhaupt stellen lt, so kann sie beantwortet
werden*.
Ludwig Wittgenstein, Tractatus, .

Rf. 2

Dfi 1 n
Rf. 4

Rf. 5

Pour aiguiser lesprit sur le problme de lexistence du mouvement, regardez la Figure


et suivez les instructions. Dans les deux cas les figures semblent tourner. Nous pouvons ressentir les mmes effets lorsque nous marchons sur les pavs italiens en forme
de vagues ou lorsque nous jetons un il sur les illusions de la page Web www.ritsumei.
ac.jp/~akitaoka/. Comment pouvons-nous tre srs que le mouvement rel est diffrent
de ceux-ci ou dautres illusions similaires ?**
Plusieurs savants ont simplement avanc que le mouvement nexiste pas du tout. Leurs
arguments ont profondment influenc la recherche sur le mouvement. Par exemple, le
philosophe grec Parmnide (n vers av. J.-C. le, une petite ville prs de Naples,
dans le sud de lItalie) a mis lide que, puisque rien ne peut provenir du vide, le changement ne peut pas exister. Il a mis laccent sur la constance de la nature et a donc logiquement affirm que tout mouvement et donc tout changement est une illusion.
Hraclite (v. v. av. J.-C. ) a tenu le point de vue oppos. Il la exprim dans
sa clbre expression panta rhei ou tout se meut sans cesse ***. Il imaginait
le changement comme tant lessence de la nature, contrairement Parmnide. Ces deux
opinions galement clbres ont incit plusieurs savants rechercher plus prcisment si,
* Le mystre nexiste pas. Si une question peut tre pose, alors elle peut trouver une rponse.
** Les solutions des dfis sont donnes soit la page ??, soit plus loin dans le texte. Les dfis sont classs en :
niveau approfondi (r), difficile (d), niveau tudiant normal (n) ou facile (e). Les dfis qui nont pas encore de
solution sont marqus (ny).
*** L?? explique comment lire un texte grec.

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F I G U R E 3 Illusions du mouvement : regardez la figure de gauche et dplacez lgrement la page, ou


regardez le point blanc au centre de la figure de droite et bougez votre tte davant en arrire.

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pourquoi devons-nous tre attentif s au mouvement ?

Dfi 2 n

dans la nature, il y a des quantits conserves ou si la cration est possible. Nous dcouvrirons la rponse plus tard ; en attendant, vous pouvez mditer sur lalternative que vous
prfrez.
Le collaborateur de Parmnide, Znon dle (n vers av. J.-C.), a dbattu avec
tant dintensit contre le mouvement que certains ont toujours un doute ce propos aujourdhui. Dans un de ses arguments il prtendit dans un langage simple quil est
impossible de gifler quelquun, tant donn que la main doit premirement parcourir la
moiti du trajet vers le visage, puis parcourir la moiti de la distance quil reste, puis encore une fois et ainsi de suite. Par consquent, la main ne pourra jamais atteindre le visage.
Largument de Znon se concentre sur le lien entre linfini et son oppos, le fini, dans la
description du mouvement. Dans la thorie quantique moderne, un sujet similaire proccupe encore aujourdhui des scientifiques.
Znon a galement affirm quen observant un objet en mouvement durant un court
instant, nous ne pouvons pas dire quil bouge. Znon argumenta que, durant un court
instant, il ny a aucune diffrence entre un corps en mouvement et un corps au repos. Il
en dduisit alors que, sil ny a pas de diffrence durant un court instant, il ne peut y en
avoir non plus pour un temps plus long. Znon a donc dout que le mouvement puisse
clairement tre distingu de son oppos, le repos. En ralit, dans lhistoire de la physique,
les penseurs ont altern plusieurs fois entre rponse positive et ngative. Ce fut cette vraie
question qui conduisit Albert Einstein au dveloppement de la relativit gnrale, un des
points culminants de notre voyage. Nous suivrons les principales rponses donnes par
le pass. Ensuite, nous serons bien plus audacieux : nous nous demanderons en fin de
compte si les courts instants de temps existent rellement. Cette question, qui nous emmnera loin, est essentielle pour la dernire partie de notre aventure.
Lorsque nous examinerons la thorie quantique, nous dcouvrirons que le mouvement est en ralit dans une certaine mesure une illusion, comme Parmnide lavait
affirm. Plus prcisment, nous montrerons que nous observons le mouvement parce
que notre existence humaine a un caractre limit. Nous trouverons que nous ressentons
le mouvement uniquement parce que nous voluons sur la Terre, avec une taille finie,
avec un nombre datomes trs grand mais limit, avec une temprature finie et modre,
parce que nous sommes lectriquement neutres, trs grands compars un trou noir de
mme masse, normes par rapport notre longueur donde de la mcanique quantique,
trs petits compars lunivers, avec une mmoire limite, contraints par notre cerveau
destimer lespace et le temps comme des choses continues, et contraints par notre cerveau de dcrire la nature comme tant constitue de parties distinctes. Si une seule de
ces conditions ntait pas vrifie, nous nobserverions pas le mouvement. Le mouvement,
alors, nexisterait pas. Chacune de ces conclusions peut tre dcouverte plus efficacement
si nous commenons avec la question suivante :
Comment devrions-nous parler du mouvement ?

Rf. 7

* Charles Baudelaire (n. Paris , d. Paris ).

Je hais le mouvement, qui dplace les lignes,


Et jamais je ne pleure et jamais je ne ris.
Charles Baudelaire, La Beaut*

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Rf. 6

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I Le Mouvement Galilen 1. pourquoi devons-nous tre attentifs au mouvement ?

de quel angle la bobine tire change-t-elle sa direction de mouvement ? ( Luca Gastaldi)

Dfi 3 ny

Rf. 9

Rf. 8
Dfi 4 n

Comme toute science, lapproche de la physique est double : nous progressons grce
la prcision et grce la curiosit. La prcision donne aux changes dinformations tout
leur sens, et la curiosit fait quils en valent la peine*. Toutes les fois que nous parlons du
mouvement et que nous souhaitons avoir une meilleure prcision ou une connaissance
plus dtaille, nous sommes engags, sciemment ou non, dans lascension de la Montagne
Mouvement. chaque augmentation dans la prcision de la description, nous gagnons
de laltitude. Les exemples de la Figure le pointent du doigt. Lorsque vous remplissez
un seau avec une petite quantit deau, il nest pas suspendu verticalement. (Pourquoi ?)
Si vous continuez ajouter de leau, il commence se tenir verticalement partir dun
certain moment. Combien faut-il deau ? Lorsque vous tirez sur le fil dune bobine de la
manire indique, la bobine se dplacera en avant ou en arrire, en fonction de langle
selon lequel vous tirez. Quel est langle limite entre les deux possibilits ?
Une grande prcision implique dexplorer jusquaux dtails les plus fins. Cette mthode
augmente en fait le plaisir pour laventure**. Plus nous gagnons de laltitude sur la Montagne Mouvement, plus nous voyons loin et plus notre curiosit est rcompense. Les
vues offertes sont couper le souffle, surtout depuis le point culminant. Le chemin que
nous suivrons un parmi tous les itinraires possibles commence du ct de la biologie
et entre directement dans la fort qui se trouve au pied de la montagne.
Une vive curiosit nous conduit en ligne droite aux extrmes : comprendre le mouvement ncessite dexplorer les distances les plus grandes, les vitesses les plus leves, les
particules les plus petites, les forces les plus fortes et les ides les plus tranges. Commenons.

* Pour une srie dexemples intressants sur le mouvement dans la vie de tous les jours, voir lexcellent livre
de Walker.
** Mfiez-vous de quiconque voudrait vous parler sans examiner les dtails. Il essaie de vous tromper. Les
dtails sont importants. Ainsi, soyez vigilants durant cette promenade.

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F I G U R E 4 Combien faut-il deau pour faire en sorte que le seau soit suspendu verticalement ? partir

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pourquoi devons-nous tre attentif s au mouvement ?


Anaximander

Empedocles

Eudoxus

Anaximenes

Ctesibius

Aristotle

Pythagoras

Strabo

Archimedes

Heraclides

Almaeon

Konon

Theophrastus

Chrysippos

Zeno

Autolycus

Eratosthenes

Heraclitus
Thales Parmenides

Euclid

Archytas

Dositheus

Epicure

Biton

Alexander Ptolemaios II

600 BCE

500

400

Virgilius
Polybios

Ptolemaios VIII

300

200

100

Aristarchus

Protagoras

Erasistratus

Oenopides

Aristoxenus Aratos

Hippocrates

Berossos
Herophilus

Democritus
Hippasos

Speusippos

Straton

Asclepiades

Pytheas Archimedes

Herodotus

Nero

Cicero

Leucippus

Seleukos

Apollonius

Diodorus
Siculus

Theodosius

Hipparchus

Lucretius

Dikaiarchus

Poseidonius

Trajan

100

Livius

200

Dioscorides Ptolemy

Geminos
Manilius

Dionysius
Thrax

Philostratus
Apuleius

Seneca

Vitruvius

Diocles
Philo
of Byz.

Nicomachos

Caesar

Socrates Plato Ptolemaios I


Anaxagoras

Menelaos

Horace

Valerius
Maximus
Plinius
Senior

Epictetus
Demonax
Theon
of Smyrna
Rufus

Diophantus
Alexander
of Aphr.
Galen

Aetius Arrian

Heron Plutarch

Lucian

F I G U R E 5 Une chronologie des scientifiques et des personnalits politiques dans lAntiquit (la dernire

lettre du nom est aligne avec lanne du dcs).

Quels sont les diffrents t ypes de mouvements ?

Chaque mouvement nat dune volont de


changement.
Antiquit

Le lieu le plus appropri pour avoir une vue densemble gnrale sur les types de mouvement est une grande bibliothque, comme indiqu dans le Tableau . Les domaines dans
lesquels le mouvement, les agitations et les dplacements jouent un rle sont en ralit
varis. Dans la Grce ancienne les gens souponnaient dj que tous les types de mouvement, et aussi plusieurs autres types de changement, taient relatifs. Il est commun de
distinguer au moins trois catgories.
La premire catgorie de changement est celle du dplacement matriel, tels un individu en marche ou une feuille tombant dun arbre. Le dplacement est le changement de
position ou dorientation des objets. Au sens large, lactivit humaine se place galement
dans cette catgorie.
Une deuxime catgorie de changement regroupe les observations telles que la dissolution du sel dans leau, la formation de glace par conglation, la dcomposition du bois,
la cuisson des aliments, la coagulation du sang et la fusion et lalliage des mtaux. Ces
changements de couleur, luminosit, duret, temprature et autres proprits matrielles
sont appels transformations. Les transformations sont des changements apparemment
non relis aux dplacements. Dans cette catgorie, quelques penseurs anciens y ajoutrent
lmission et labsorption de la lumire. Durant le vingtime sicle, on a prouv que ces
deux effets taient des cas particuliers de transformations, comme le sont lapparition et

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Anthistenes

Frontinus
Cleomedes
Maria Artemidor
the Jew
Athenaius
Josephus Sextus Empiricus
Eudoxus
Pomponius
Dionysius Athenaios Diogenes
of Kyz.
Mela
Periegetes
of Nauc. Laertius
Sosigenes
Marinus
Varro

Philolaos

Xenophanes

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I Le Mouvement Galilen 1. pourquoi devons-nous tre attentifs au mouvement ?

TA B L E AU 1 Contenus de livres relatifs au mouvement slectionns dans une bibliothque publique.

Th m e s s u r l e m o u v e m e n t

Th m e s s u r l e m o u v e m e n t

photographies du mouvement

Rf. 15
Rf. 16

la disparition de matire rcemment dcouvertes, que lon observe dans le Soleil et dans
la radioactivit. Le changement desprit, comme le changement dhumeur, de sant, dducation et de caractre, est galement (principalement) un type de transformation.
La troisime catgorie particulirement importante de changement est la croissance.
Elle est observe chez les animaux, les plantes et les bactries, mais aussi dans les cristaux,
les montagnes, les toiles et les galaxies. Au cours du dix-neuvime sicle, les changements dans les populations de systmes, lvolution biologique, et, au cours du vingtime
sicle, les changements dans la taille de lunivers, lvolution cosmique, ont t ajouts
cette catgorie. Traditionnellement, ces phnomnes furent tudis par des sciences distinctes, qui aboutirent toutes indpendamment la conclusion que la croissance est une
combinaison du dplacement et de la transformation. La diffrence est pour lune la complexit et pour lautre lchelle de temps.
Pendant la Renaissance, au dbut de la science moderne, seule ltude du dplacement
a t perue comme faisant partie du champ de la physique. Le mouvement tait assimil
au dplacement. Les deux autres domaines furent ignors des physiciens. Malgr cette
restriction, le champ de la recherche restait large, recouvrant une grande partie de lle
de lExprience. La tentation vidente est de structurer ce domaine en distinguant les
diffrents types de dplacement en fonction de leur origine. Les mouvements, tels que
ceux des jambes lorsque nous marchons, sont volontaires parce quils sont commands

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le mouvement comme thrapie pour le traitement


du cancer, du diabte, de lacn et de la dpression
perception du mouvement Rf. 21
cintose (mal des transports)
le mouvement comme aide la mditation exercices physiques pour la forme et le bien-tre
matrise du mouvement en sport
aptitude bouger lexamen de sant
mouvement perptuel
chorgraphie dans la danse, la musique et autres arts
le mouvement des toiles et des anges Rf. 11 le mouvement comme preuve de lexistence de divers crateurs Rf. 10
efficacit bnfique du mouvement
lien entre les habitudes changeantes et motionnelles
le mouvement en psychothrapie Rf. 12
le mouvement pour surmonter un traumatisme
troubles du mouvement
locomotion des insectes, chevaux et robots
les agitations au Parlement
les changements dans lart, les sciences et la politique
les mcanismes dans les montres
les gesticulations la Bourse
dveloppement de la marche chez les
apprentissage et enseignement du mouvement
enfants
mouvements musicaux
mouvements de troupes Rf. 13
mouvements religieux
mouvements intestinaux
dplacements aux checs
tours de passe-passe au casino Rf. 14
rapport entre le produit national brut et la mobilit des citoyens

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pourquoi devons-nous tre attentif s au mouvement ?

dplacement.

par notre volont, tandis que les dplacements dobjets externes, telle la chute dun flocon
de neige, que nous ne pouvons influencer par notre volont, sont qualifis de passifs. Les
enfants sont capables de faire cette distinction partir de ans environ, et ceci marque
une tape importante pour chaque personne dans le dveloppement de sa comprhension
prcise de lenvironnement*. partir de cette distinction, la dfinition historique mais
aujourdhui prime de la physique persiste comme une science du mouvement des objets
inertes.
Puis, un jour, les machines sont apparues. partir de ce moment-l, la distinction
entre mouvements volontaire et passif sest invite dans le dbat. Comme les tres vivants,
les machines peuvent se dplacer toutes seules et de cette faon imitent le mouvement
volontaire. Toutefois, une observation mticuleuse nous montre que chaque lment dans
une machine est dplac par un autre, de telle sorte que leur mouvement est en fait passif.
Les tres vivants sont-ils galement des machines ? Les activits humaines sont-elles aussi
des exemples de mouvements passifs ? Laccumulation des observations durant les cent
dernires annes a rendu vident le fait que le dplacement volontaire** a, en ralit, les
* La ralisation complte de cet apprentissage peut chouer chez des individus ayant diverses convictions
tranges, comme la croyance sur la capacit agir sur la bille du jeu de la roulette, tel que dcouvert chez
des joueurs compulsifs, ou sur la capacit dplacer des objets distants par la pense, tel que dcouvert chez
de nombreuses autres personnes apparemment en bonne sant. Un rcit divertissant et instructif sur toutes
les duperies et illusions impliques par lapparition et la prservation de ces croyances est donn par James
R andi, The Faith Healers, Prometheus Books, . Prestidigitateur professionnel, il prsente de nombreux
sujets similaires dans plusieurs de ses autres ouvrages. Voir galement le site Web http://www.randi.org pour
plus de dtails.
** En anglais, mouvement se dit motion [N.d.T.]. Le terme anglais movement est plutt rcent : il fut
import dans la langue anglaise partir de lancien franais et devint populaire seulement la fin du dixhuitime sicle. Il ne fut jamais utilis par Shakespeare.

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F I G U R E 6 Un exemple de

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10

I Le Mouvement Galilen 1. pourquoi devons-nous tre attentifs au mouvement ?

Plisson)

Rf. 17

Dfi 5 n

mmes proprits physiques que le mouvement passif des systmes inertes. (Bien sr, sur
le plan motionnel, les diffrences restent importantes, par exemple, le pardon ne peut
tre attribu quau mouvement volontaire.) La distinction entre les deux types nest donc
pas ncessaire et sera omise par la suite. Puisque les mouvements passif et volontaire
ont les mmes proprits, nous pouvons apprendre des choses sur lhomme lui-mme
travers ltude du mouvement des objets inertes. Cela sera plus flagrant lorsque nous
voquerons les thmes du dterminisme, de la causalit, de la probabilit, de linfini, du
temps et du sexe, pour ne citer que quelques-uns des sujets que nous rencontrerons sur
notre chemin.
Avec laccumulation des observations durant les dix-neuvime et vingtime sicles, les
barrires historiques sur ltude du mouvement furent encore plus mises en exergue. Des
observations tendues montrrent que toutes les transformations et tous les phnomnes
de croissance, y compris le changement et lvolution du comportement, sont aussi des
exemples de dplacement. En dautres termes, plus de ans dtudes ont prouv que
lancienne classification des observations tait inutile : tout changement est un dplacement. Au milieu du vingtime sicle, cela culmina mme avec la confirmation dune ide
encore plus prcise, dj formule dans la Grce ancienne : chaque type de changement
est caus par le mouvement de particules. Il a fallu beaucoup de temps et defforts pour
arriver cette conclusion, qui sest prsente uniquement parce que nous avons avanc
sans relche vers la plus haute prcision possible dans la description de la nature. Les deux
premires parties de cette aventure retracent le chemin jusqu ce rsultat. (tes-vous daccord pour cela ?)
La dernire dcennie du vingtime sicle a boulevers cette vision. Lide de particule
sest rvle fausse. Ce nouveau rsultat, dj suggr par la thorie quantique avance,
apparat dans la troisime partie de notre aventure travers une combinaison dobservations et de dductions attentives. Mais nous aurons encore beaucoup de chemin faire

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F I G U R E 7 Dplacement, croissance et transformation. ( Philip

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pourquoi devons-nous tre attentif s au mouvement ?

avant dy arriver.
Pour linstant, au dbut de notre promenade, nous retiendrons simplement que lhistoire a montr que la classification des diffrents types de mouvement nest pas utile. Cest
en essayant datteindre la prcision maximale que lon peut esprer arriver aux proprits
fondamentales du mouvement. La prcision, et non la classification, est la rgle suivre.
Comme Ernest Rutherford le disait : All science is either physics or stamp collecting. *
Pour atteindre la prcision ncessaire dans notre description du mouvement, nous
avons besoin de choisir des exemples particuliers de mouvement et de les tudier pleinement en dtail. Il est intuitivement clair que la description la plus prcise est ralisable
pour les exemples les plus simples possibles. Dans la vie de tous les jours, cest le cas du
mouvement de tous les corps inertes, solides et rigides, dans notre environnement, telle
une pierre lance en lair. En ralit, comme tous les hommes, nous avons appris lancer
des objets bien avant davoir appris marcher. Le lancer est une des premires expriences
physiques que nous ayons accomplies par nous-mmes**. Durant notre plus tendre enfance, en lanant des pierres, des jouets et dautres objets, nous explorions la perception et
les proprits du mouvement, jusqu ce que nos parents aient eu peur pour les appareils
mnagers. Nous allons faire la mme chose.

Die Welt ist unabhngig von meinem Willen***.


Ludwig Wittgenstein, Tractatus, .

Perception, continuit et changement


Il ny a que les mauviettes qui ntudient que le
cas gnral, les vrais scientifiques courent aprs
les exemples.
Beresford Parlett

Les tres humains adorent percevoir les choses. La perception commence avant la naissance, et nous continuons y prendre plaisir aussi longtemps que nous le pouvons. Cest
pourquoi la tlvision est si populaire, mme quand elle est dpourvue de contenu. Pendant notre promenade travers la fort, au pied de la Montagne Mouvement, nous ne
pouvons pas nous empcher de percevoir. La perception est en premier lieu la capacit
distinguer. Nous utilisons lopration cognitive lmentaire de la distinction chaque
instant de notre vie. Par exemple, durant notre enfance, nous avons tout dabord appris
faire la distinction entre les objets familiers et inconnus, une aptitude rendue possible par
lassociation avec une autre capacit lmentaire, celle de mmoriser les expriences. La
mmoire nous donne la possibilit dexprimenter, de parler de la nature et donc de lexplorer. La perception, la classification et la mmorisation forment ensemble lapprentissage.
Dpourvus de lune de ces trois aptitudes, nous ne pourrions pas tudier le mouvement.

* Toute science est soit de la physique soit une collection de timbres. [N.d.T.]
** Limportance du lancer apparat galement partir des termes qui en drivent : en latin, des mots comme
subjicio (subicio), sujet, mettre sous ou jeter dessous , adversus, objet, protester ou jeter en face , interjicio
(interjacio), interjection, insrer ou jeter entre . En grec, il a men des termes comme symbole ou jeter
ensemble , problme ou jeter en avant , emblme ou jeter dedans et le petit dernier dmon ou jeter
travers .
*** Le monde est indpendant de ma volont.

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Rf. 18

11

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12

Rf. 20

Rf. 21

Les enfants apprennent rapidement distinguer la continuit de linstabilit. Ils shabituent reconnatre les visages humains, mme si un visage nest jamais totalement le
mme chaque fois quil est peru. partir de lidentification des visages, les enfants
prolongent la reconnaissance tout ce qui est observable. La reconnaissance fonctionne
assez bien dans la vie quotidienne. Il est agrable de reconnatre ses amis, mme dans la
nuit, et mme aprs plusieurs bires (ceci nest pas un dfi). Laction de reconnatre utilise
donc toujours une forme de gnralisation. Lorsque nous observons, nous avons toujours
une ide gnrale dans notre esprit. Nous allons en prciser les principales.
Toutes les forts nous rappellent lessence de la perception. Assis sur lherbe dans une
clairire de la fort au pied de la Montagne Mouvement, entours par les arbres et le silence caractristique de ces endroits, une sensation de tranquillit et de srnit nous
envahit. Soudain, quelque chose sagite dans les buissons. Nos yeux se dtournent surle-champ et notre attention se concentre. Les cellules nerveuses qui ont dtect le mouvement font partie de la rgion la plus ancienne de notre cerveau, que nous partageons
avec les oiseaux et les reptiles : le tronc crbral. partir de ce moment, le cortex, ou cerveau rcent, prend le relais pour analyser le type de mouvement et pour en dterminer
lorigine. En surveillant le mouvement autour de notre champ de vision, nous observons
deux entits invariantes : le paysage immobile et lanimal qui bouge. Aprs avoir identifi
lanimal comme tant une biche, nous nous relchons nouveau.
Comment avons-nous fait la diffrence entre le paysage et la biche ? Plusieurs tapes
dans la vision et dans le cerveau sont impliques. Le mouvement joue un rle important
dans celles-ci, comme nous le voyons mieux partir du petit film saccad plac dans
les coins infrieurs gauches de ces pages. Chaque image montre seulement un rectangle
combl par un motif mathmatiquement alatoire. Mais, lorsque nous faisons dfiler ces
pages, nous discernons une forme en mouvement sur un fond immobile. un instant
donn, la forme ne peut tre dissocie du fond : aucun objet nest visible sur chacune de
ces images. Nanmoins il est facile de percevoir son mouvement*. Des expriences de
perception comme celle-ci ont t effectues avec de nombreuses variantes. Dans lune
delle, on a constat que le fait de dtecter un tel objet en mouvement nest pas quelque
chose de spcifique aux humains. Les mouches ont la mme aptitude, comme, en fait,
tous les animaux qui ont des yeux.
Le petit film saccad sur le coin infrieur gauche, comme toutes les expriences similaires, fait apparatre deux relations primordiales. Premirement, le mouvement est peru
uniquement si un objet peut tre distingu dun arrire-plan ou dun milieu ambiant. Beaucoup dillusions sur le mouvement se focalisent sur ce point**. Deuximement, le mouvement exige de dfinir la fois lobjet et lenvironnement, et de les diffrencier lun de
lautre. En fait, la notion despace est entre autres une abstraction de lide darrire* Lil humain est trs performant pour dtecter le mouvement. Par exemple, lil peut dceler le mouvement dun point lumineux mme si la variation de langle est plus petite que celle qui peut tre distingue
sur une image fixe. Les dtails de ce phnomne et dautres thmes analogues pour les autres sens font partie
du domaine de la recherche sur la perception.
** Le thme de la perception du mouvement est plein daspects intressants. Le chapitre du magnifique
ouvrage de Donald D. Hoffman, Visual Intelligence How We Create What We See, W.W. Norton &
Co., . en est une excellente introduction. Sa srie dillusions sur le mouvement lmentaire peut tre exprimente et approfondie en association avec le site Web http://aris.ss.uci.edu/cogsci/personnel/hoffman/
hoffman.html.

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Rf. 19

I Le Mouvement Galilen 1. pourquoi devons-nous tre attentifs au mouvement ?

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

pourquoi devons-nous tre attentif s au mouvement ?

Page ??

Rf. 22

plan. Ce fond est tendu, lobjet anim est localis. Tout cela vous semble ennuyeux ? a
ne lest pas : attendez juste une seconde.
Appelons lensemble des proprits localises qui restent invariantes ou constantes pendant le mouvement, comme la taille, la forme, la couleur, etc., pris ensemble, objet (physique) ou corps (physique). Nous restreindrons ensuite la dfinition, puisque sinon les
images pourraient aussi bien tre des objets. En dautres termes, exactement comme au
dbut, nous ressentons le mouvement comme un processus relatif. Il est peru en relation avec lenvironnement et par opposition lui. La notion dobjet est par consquent
aussi une notion relative. Mais la distinction thorique lmentaire entre les objets localiss, isols et lenvironnement tendu nest pas insignifiante ou sans importance. Premirement, cela donne limpression dune dfinition qui se mord la queue. (tes-vous
daccord ?) Plus tard, ce problme nous occupera normment. Deuximement, nous utilisons tellement frquemment notre capacit isoler des systmes localiss de leur environnement que nous lacceptons sans lombre dun doute. Toutefois, comme nous le
verrons dans la troisime partie de notre promenade, cette distinction se rvle logiquement et exprimentalement impossible* ! Notre promenade nous amnera dcouvrir
la raison de cette impossibilit et ses consquences importantes. Finalement, mis part
les entits mobiles et le fond immobile, nous avons besoin dun troisime concept, tel
quindiqu dans le Tableau .

II ny a quune chose sage, cest de connatre la


pense qui peut tout gouverner partout.
Hraclite dphse

Le monde a-t-il besoin dtats ?


Das Feste, das Bestehende und der Gegenstand
sind Eins. Der Gegenstand ist das Feste,
Bestehende ; die Konfiguration ist das
Wechselnde, Unbestndige**.
Ludwig Wittgenstein, Tractatus, . .

Quest-ce qui diffrencie les divers dessins dans les coins en bas gauche de chaque
page ? Dans la vie quotidienne, nous dirions la position ou la configuration des objets
concerns. La configuration dcrit dune certaine manire tous ces aspects qui peuvent
tre diffrents dun cas lautre. On a coutume dappeler la liste de tous les aspects variables
dun ensemble dobjets leur tat de mouvement (physique), ou plus simplement leur tat.
Les configurations dans les coins en bas gauche diffrent de tous les autres dabord
par le temps. Le temps est ce qui rend les opposs possibles : un enfant est dans une maison et le mme enfant est en dehors de la maison. Le temps rend compte de ce type de
contradiction et le rsout. Mais ltat ne distingue pas seulement des configurations diffrentes dans le temps : ltat contient tous les aspects dun systme (cest--dire dun groupe
dobjets) quon ne retrouve pas dans les systmes stationnaires. Deux objets peuvent avoir
* Contrairement ce que lon peut frquemment lire dans la littrature populaire, la distinction est possible
dans la thorie quantique. Elle devient impossible seulement lorsque la thorie quantique est unifie avec la
relativit gnrale.
** Les objets, limmuable et le perptuel sont une seule et mme chose. Les objets sont ce qui est immuable
et durable ; leur configuration est ce qui est changeant et instable.

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Dfi 6 n

13

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14

I Le Mouvement Galilen 1. pourquoi devons-nous tre attentifs au mouvement ?

TA B L E AU 2 Arbre gnalogique des notions physiques fondamentales.

le mouvement
la forme fondamentale du changement
relations

arrire-plan

stable
limit
form

inconstant
illimit
sans forme

stable
tendu
mesurable

objets

images

tats

interactions

E des phases

espace-temps

impntrable

pntrable

global

local

compos

simple

instant
position
moment
nergie
etc.

source
rpartition
grandeur
direction
etc.

dimension
distance
volume
sous-espaces
etc.

courbure
topologie
distance
surface
etc.

Les aspects correspondants :


masse
taille
charge
spin
etc.

intensit
couleur
apparition
disparition
etc.

monde nature univers cosmos


lassemblage de tous les lments, relations et arrire-plans

Dfi 8 n

Dfi 7 n

les mmes masse, forme, couleur, composition et tre indiscernables par rapport toutes
les autres proprits intrinsques, nanmoins ils seront diffrents par rapport leur position, ou leur vitesse, ou leur orientation. Ltat met le doigt sur loriginalit dun systme
physique* et nous permet de le distinguer de ses copies conformes. Par consquent, ltat
dcrit galement la relation dun objet ou dun systme avec son environnement. Ou pour
rsumer : ltat dcrit tous les aspects dun systme qui dpendent de lobservateur. Ces proprits ne sont pas inintressantes rflchissez juste ceci : lunivers possde-t-il un
tat ?
Dcrire la nature comme un ensemble dentits stables et dtats variables est le point de
dpart de ltude du mouvement. Les divers aspects des objets et de leurs tats sont appels
des observables. Toutes ces dfinitions approximatives et prliminaires seront affines pas
pas par la suite. En utilisant les termes prcdemment introduits, nous pouvons stipuler
que le mouvement est le changement dtat des objets**.
* Un systme physique est un objet dtude localis. Dans la classification du Tableau , le terme systme
physique est ( peu prs) la mme chose que objet ou corps physique . Les images ne sont habituellement pas considres comme des systmes physiques (bien que le rayonnement lumineux en soit un). Les
trous sont-ils des systmes physiques ?
** La sparation exacte entre ces aspects propres lobjet et ceux appartenant ltat dpendent de la prcision
des observations. Par exemple, la longueur dun morceau de bois nest pas constante : le bois se rtrcit et se

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lments

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pourquoi devons-nous tre attentif s au mouvement ?

15

et une poulie diffrentielle.

Les tats sont ncessaires pour la description du mouvement. Afin de progresser et de


raliser une description exhaustive du mouvement, nous avons besoin dune description
complte des objets et dune description complte de leurs tats possibles. La premire
approche, appele physique galilenne, consiste caractriser notre environnement quotidien le plus prcisment possible.
Curiosits et dfis amusants sur le mouvement
Le mouvement nest pas toujours un sujet simple*.
**
Dfi 9 n

Est-ce que le dplacement dun fantme est un exemple de mouvement ?


**

Dfi 10 n

Un homme escalade une montagne de heures du matin jusqu heures. Il se couche


au sommet et redescend le jour suivant, descendant encore une fois de heures du matin
jusqu heures. Y a-t-il un endroit sur le chemin o il passe la mme heure les deux
jours ?
**

Dfi 11 n

Est-ce que quelque chose peut sarrter de bouger ? Comment pouvez-vous le montrer ?
**
Est-ce quun corps se dplaant pour toujours en ligne droite dmontre que la nature est
courbe avec le temps, en raison des processus en uvre au niveau molculaire. Pour tre prcis, la longueur
dun morceau de bois nest pas une caractristique de lobjet, mais de son tat. Les observations mticuleuses
renversent alors la distinction entre lobjet et son mouvement, la distinction elle-mme ne disparat pas du
moins pas pour le moment.
* Les sections intitules curiosits sont des sries de sujets et de problmes qui permettent de vrifier et
dapprofondir lutilisation des notions rcemment introduites.

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F I G U R E 8 Une poulie compose

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16

Dfi 12 n

I Le Mouvement Galilen 1. pourquoi devons-nous tre attentifs au mouvement ?

infinie ?
**

Dfi 13 n

Lunivers peut-il bouger ?

Dfi 14 n

Pour discuter de la prcision avec prcision, nous avons besoin de la mesurer. Comment
vous y prendriez-vous ?
**

Dfi 15 n

Pourrions-nous observer le mouvement si nous navions pas de mmoire ?


**

Dfi 16 n

Quelle est la vitesse minimale que vous avez pu observer ? Y a-t-il une vitesse minimale
dans la nature ?
**

Dfi 17 n

Selon la lgende, le brahmane Sissa Ben Dahir, linventeur indien du jeu dchecs, demanda au roi Sherham la rcompense suivante pour son invention : il souhaita que lon
dpose un grain de bl sur la premire case, deux sur la deuxime, quatre sur la troisime,
huit sur la quatrime, et ainsi de suite. Combien de temps tous les champs de bl du
monde mettront-ils pour produire la quantit de grains ncessaire ?
**

Dfi 18 n

Lorsquune bougie allume est dplace, la flamme a du mal suivre le mouvement de


la bougie. Comment la flamme se comportera-t-elle si la bougie, toujours allume, est
place dans une cage en verre et que lensemble est mis en mouvement ?
**

Dfi 19 d

Une bonne faon de gagner de largent est de construire des dtecteurs de mouvement. Un
dtecteur de mouvement est une petite bote dote de quelques connecteurs mtalliques.
La bote produit un signal lectrique chaque fois quelle bouge. Des dtecteurs de quels
types de mouvement pouvez-vous imaginer ? quel prix pouvez-vous fabriquer une telle
bote ? Avec quelle prcision ?
**

Dfi 20 d

Une boule parfaitement lisse et sphrique est pose prs du bord dune table parfaitement
plate et horizontale. Que va-t-il se passer ? Au bout de combien de temps ?
**

Dfi 21 n

Vous marchez dans une bote ferme dpourvue de fentre. La bote est dplace par des
forces extrieures inconnues pour vous. Pouvez-vous dterminer, de lintrieur de la bote,
comment vous vous dplacez ?
**
Quelle longueur de corde devons-nous tirer pour soulever une masse dune hauteur h

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**

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pourquoi devons-nous tre attentif s au mouvement ?

Dfi 22 n

17

laide dune poulie compose de quatre roues, comme indiqu sur la Figure ?
**

**
Rf. 15
Dfi 24 n

Vous naimez pas les formules ? Si cest le cas, utilisez la mthode suivante, qui ne prend
que minutes, pour inverser la situation. Cela vaut la peine de lessayer, car elle va vous
rendre la lecture de ce livre encore plus amusante. La vie est courte : elle devrait tre,
autant que possible, un plaisir, comme celui de lire cet ouvrage.
- Fermez les yeux et rappelez-vous une exprience qui fut absolument merveilleuse,
une situation o vous vous tes senti excit, curieux et optimiste.
- Ouvrez vos yeux pendant une seconde ou deux et regardez la page ou toute
autre page qui contient de nombreuses formules.
- Fermez alors une nouvelle fois vos yeux et repensez votre exprience merveilleuse.
- Rptez lobservation des formules et la visualisation de votre souvenir tapes
et trois fois encore.
Sortez alors de votre souvenir, regardez autour de vous pour revenir linstant prsent
et au lieu prsent, puis testez-vous. Regardez une nouvelle fois la page . Comment
trouvez-vous les formules maintenant ?
**

Dfi 25 n

Durant le seizime sicle, Niccolo Tartaglia* proposa lnigme suivante. Trois jeunes
couples veulent traverser une rivire. Seule une petite barque pouvant transporter deux
personnes est disponible. Les hommes sont extrmement jaloux et ne voudront jamais
laisser leur fiance seule avec un autre homme. Combien dallers-retours sont-ils ncessaires pour traverser la rivire ?

* Niccolo Fontana Tartaglia (), important mathmaticien vnitien.

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Dfi 23 n

Lorsquun bloc est roul sur un plancher sur un ensemble de tubes, quelles sont les vitesses
du bloc et des tubes relativement au bloc ?

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18

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

physique galilenne le mouvement au


quotidien

Dfi 26 n

Rf. 23
Rf. 24

La description la plus simple du mouvement est celle que nous utilisons tous inconsciemment, comme les chats ou les singes, dans la vie de tous les jours : une seule chose peut se
trouver en un lieu donn un instant donn. Cette description gnrale peut tre spare
en trois hypothses : la matire est impntrable et se dplace, le temps est fait dinstants
et lespace est fait de points. Sans ces trois hypothses (tes-vous daccord pour les accepter ?) il est impossible de dfinir la vitesse dans la vie quotidienne. Cette description de la
nature est appele physique galilenne ou newtonienne.
Galileo Galilei (), professeur toscan de mathmatiques,
fut un fondateur de la physique moderne et est clbre pour avoir dfendu limportance des observations comme moyens de vrification
des hypothses sur la nature. En exigeant et en accomplissant ces vrifications durant toute sa vie, il fut amen amliorer constamment
lexactitude de la description du mouvement. Par exemple, Galile
tudia le mouvement en mesurant les variations de positions avec
un chronomtre quil confectionna lui-mme. Sa mthode remplaa
la description spculative de la Grce ancienne par la physique exprimentale de la Renaissance italienne**.
Galileo Galilei.
Isaac Newton, alchimiste, mystique, thologien, physicien et politicien anglais (), fut un des premiers dfendre avec vigueur lide selon laquelle les diffrents types de mouvement ont les mmes proprits. Il franchit des tapes
importantes dans la mise en place des concepts utiles la dmonstration de cette ide***.

* La Physique est vraiment ltude approprie de lhomme. Georg Christoph Lichtenberg () fut
un important physicien et essayiste.
** Le meilleur et le plus instructif des livres sur la vie de Galile et sur son poque est celui de Pietro Redondi (voir la note de la page ). Galile naquit lanne o le crayon fut invent. Avant sa naissance, il
tait impossible de faire des calculs avec un crayon et du papier. Pour les curieux, le site Web http://www.
mpiwg-berlin.mpg.de vous permettra de lire un manuscrit original de Galile.
*** Newton naquit un an aprs la mort de Galile. Une autre activit de Newton, comme matre de la Monnaie royale, fut de surveiller personnellement la pendaison des faux-monnayeurs. Sur lengouement de Newton pour lalchimie, voyez le livre de Dobbs. Entre autres, Newton croyait lui-mme avoir t choisi par Dieu :
il prit son nom latin, Isaacus Neuutonus, et forma lanagramme Jeova sanctus unus. Sur Newton et son rle
dans la mcanique classique, lisez louvrage de Clifford Truesdell.

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Physic ist wahrlich das eigentliche Studium des


Menschen*.
Georg Christoph Lichtenberg

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physique galilenne le mouvement au quotidien

19

TA B L E AU 3 Proprits de la vitesse au sens quotidien ou vitesse galilenne.

P r o p r i t D n o m i n at i o n
p h y s i q u e m at h m at i q u e

tre distingues
Changer graduellement
Pointer quelque part

discernement
continuit
direction

tre compares
tre cumules
Avoir des angles dfinis
Dpasser toute limite

mesurable
additivit
direction
infini

Dfinition

lment dun ensemble


Page ??
espace vectoriel rel
Page 50,Page ??
espace vectoriel, dimensiona- Page 50
lit
mtrique
Page ??
espace vectoriel
Page 50
espace vectoriel euclidien
Page 50
infinitude
Page ??

Quest-ce que la vitesse ?

Page 50

Dfi 27 d

Il ny a absolument rien dautre de semblable.


Jochen Rindt*

La vitesse fascine. Pour les physiciens, non seulement les rallyes automobiles sont intressants, mais aussi tous les objets qui se dplacent. Par consquent, ils ont dabord valu autant dexemples que possible. Une slection en est donne dans le Tableau et le
Tableau . Les prfixes et les units utiliss sont dcrits en dtail dans l??.
La vie quotidienne nous apprend beaucoup de choses sur le mouvement : les objets
peuvent se devancer les uns les autres et peuvent se dplacer dans des directions diffrentes. Nous remarquons galement que les vitesses peuvent tre augmentes ou modifies de faon continue. La liste exhaustive de ces proprits, fournie dans le Tableau ,
est rsume par les mathmaticiens dans une expression particulire : ils disent que les
vitesses forment un espace vectoriel euclidien**. Nous donnerons plus de dtails sur cette
expression bizarre sous peu. Pour linstant, notons simplement que, pour dcrire la nature,
les concepts mathmatiques se prsentent comme linstrument le plus prcis.
On qualifie la vitesse de galilenne lorsquelle est prsume tre un vecteur eucliden.
La vitesse est un concept fondamental. Par exemple, la vitesse ne ncessite pas de mesures despace et de temps pour tre dfinie. tes-vous capable de trouver une mthode
pour mesurer les vitesses sans mesurer lespace et le temps ? Si cest le cas, vous avez vraisemblablement envie de sauter la page , passant par-dessus ans de recherches.
Si vous ne trouvez pas, lisez bien ceci : toutes les fois que nous mesurons une quantit,
* Jochen Rindt (), clbre pilote autrichien de rallye automobile de Formule , parlant propos
de la vitesse.
** Ainsi nomm daprs Euclide, ou Eukleids, le grand mathmaticien grec qui vivait Alexandrie aux alentours de lan av. J.-C. Euclide crivit un trait monumental sur la gomtrie, ou les lments,
qui est une des uvres majeures de la pense humaine. Louvrage expose toute la connaissance de lpoque
sur la gomtrie. Pour la premire fois, Euclide introduisit deux approches qui sont maintenant utilises
communment : tous les noncs sont dduits partir dun nombre rduit d axiomes de base et, pour
chaque nonc, une preuve en est donne. Le livre, encore dit aujourdhui, fut luvre de rfrence en
gomtrie pendant ans. Sur le Web, on peut le trouver ladresse http://aleph.clarku.edu/~djoyce/
java/elements/elements.html.

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Les vitesses
peuvent

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Dvipsbugworka

20

nous supposons implicitement que nimporte qui est capable den faire autant et que tout
le monde trouvera le mme rsultat. En dautres termes, nous dfinissons la mesure par
rapport une valeur standard. Nous supposons alors implicitement quun tel standard
existe, cest--dire quun exemple de vitesse parfaite peut tre dcouvert. Historiquement, ltude du mouvement nexamina pas cette question au premier abord, parce que
pendant plusieurs sicles personne ne put trouver un tel standard de vitesse. Vous tes
donc en bonne compagnie.
Quelques chercheurs se sont spcialiss dans ltude des vitesses les plus faibles que
lon rencontre dans la nature : ils sont appels gologues. Ne manquez jamais loccasion
de traverser un site tout en coutant parler lun dentre eux.
La vitesse est un sujet profond pour une deuxime raison : nous dcouvrirons que
toutes les proprits du Tableau sont uniquement approches, aucune nest exacte en
ralit. Des expriences perfectionnes nous dvoileront les limites de chaque proprit
de la vitesse galilenne. La faillite des trois dernires proprits nous conduira la relativit restreinte et gnrale, lchec des deux du milieu la thorie quantique et lchec des
deux premires proprits la description unifie de la nature. Mais, pour linstant, nous
resterons accrochs la vitesse galilenne, et nous poursuivons avec un autre concept
galilen qui en drive : le temps.

* Aristote (/), savant et philosophe grec.

Sans les concepts de lieu, de vide et de temps, le


changement ne peut se produire. [...] Il est donc
clair [...] que leur comprhension doit tre
ralise, en tudiant chacun dentre eux
sparment.
Aristote* Physique, Livre III, partie .

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Rf. 28

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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physique galilenne le mouvement au quotidien

21

TA B L E AU 4 Quelques valeurs mesures de vitesse.

Vi t e s s e

Croissance des stalagmites


Pouvez-vous trouver quelque chose de plus lent ?

, pm/s
Dfi 28 n

Croissance dun nodule de manganse en plaine abyssale


Croissance du lichen
Dplacement caractristique des continents
Croissance humaine pendant lenfance, croissance capillaire
Croissance des arbres
Dplacement des lectrons dans un fil mtallique
Dplacement dun spermatozode
Vitesse de la lumire au centre du Soleil
Dplacement du ketchup
Plus petite vitesse de la lumire mesure dans la matire sur Terre
Chute des flocons de neige
Vitesse du signal dans les cellules nerveuses humaines
Vitesse du vent degr Beaufort (trs lgre brise)
Vitesse de la pluie qui tombe, en fonction du rayon de la goutte
Poisson le plus rapide la nage, le voilier (Istiophorus platypterus)
Record de vitesse en navigation maritime (par le vliplanchiste
Finian Maynard)
Animal le plus rapide la course, le gupard (Acinonyx jubatus)
Vitesse du vent degrs Beaufort (ouragan)
Vitesse de lair dans la gorge lors de lternuement
Le lancer mesur le plus rapide : la balle du jeu de cricket
Homme en chute libre
Oiseau le plus rapide en vol, au piqu, le faucon plerin
(Falco peregrinus)
Service le plus rapide au badminton
Vitesse moyenne des molcules doxygne dans lair
temprature ambiante
Vitesse du son dans lair sec au niveau de la mer et
temprature ordinaire
Claquement de lextrmit du fouet
Vitesse dune balle de fusil
Vitesse de la propagation de la fissure dans la brisure du
silicium

am/s
pm/s
mm/a = , nm/s
nm/s
nm/s
m/s
de m/s
, mm/s
mm/s
, m/s Rf. 25
de , m/s , m/s
, m/s m/s Rf. 26
moins de , m/s
de m/s m/s
m/s
, m/s
m/s
plus de m/s
m/s
m/s
de m/s
m/s
m/s
m/s
m/s
m/s
km/s
km/s

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

TA B L E AU 5 Quelques valeurs mesures de vitesse (suite).

Vi t e s s e

La plus haute vitesse macroscopique accomplie par lhomme :


le satellite Voyager
Vitesse moyenne (et de pointe) de lextrmit de lclair
Vitesse de la Terre travers lunivers
La plus haute vitesse macroscopique mesure dans notre galaxie
Vitesse des lectrons dans un tlviseur couleur
Vitesse des messages radio dans lespace
La plus haute vitesse de groupe de la lumire jamais mesure
Vitesse dun point lumineux mis par une tour de lumire
lorsquil franchit la Lune
La plus haute vitesse propre pour des lectrons jamais
ralise par lhomme
La plus haute vitesse possible pour un point lumineux ou
une ombre

km/s
km/s ( km/s)
km/s
, m/s Rf. 27
m/s
m/s
m/s
m/s
m/s
infinie

Quest-ce que le temps ?

Rf. 18

Dfi 29 n

Le temps nexiste pas intrinsquement, mais


seulement travers les objets perus, dont
dcoulent les notions de pass, de prsent et de
futur.
Lucrce*,De rerum natura, lib. , v. ss.

Pendant les premires annes de leur vie, les enfants passent beaucoup de temps jeter
des objets autour deux. Le terme objet est un mot latin qui signifie la chose qui peut
tre jete en face . La psychologie volutive a montr exprimentalement qu partir de
cette toute premire exprience les enfants extraient les notions de temps et despace. Les
physiciens adultes en font de mme lorsquils tudient le mouvement luniversit.
Lorsque nous jetons une pierre en lair, nous pouvons dfinir une succession dobservations. Notre mmoire et nos sens nous donnent cette aptitude. Loue enregistre les divers
sons durant la monte, la chute et larrive de la pierre. Nos yeux traquent lemplacement
de la pierre dun point lautre. Toutes les observations ont leur emplacement dans la
succession, avec certaines observations qui les prcdent, certaines observations qui leur
sont simultanes, et dautres encore qui les suivent. Nous disons que les observations sont
perues comme survenant divers instants et nous appelons la succession des instants le
temps.
Une observation qui est considre comme tant la plus petite partie dune succession,
cest--dire qui nest pas elle-mme une succession, est appele un vnement. Les vnements sont primordiaux pour la dfinition du temps. En particulier, dclencher ou arrter
un chronomtre sont des vnements. (Mais les vnements existent-ils rellement ? Gardez cette question dans un coin de votre tte pendant que nous progressons.)
* Titus Lucretius Carus (v. v. av. J.-C. ), pote et rudit latin.

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O b s e r va t i o n

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physique galilenne le mouvement au quotidien

23

TA B L E AU 6 Quelques mesures slectionnes de temps.

Te m p s

Le plus petit temps mesurable


Le plus petit temps jamais mesur
Temps mis par la lumire pour traverser un atome typique
Priode de la transition hyperfine de ltat fondamental
du csium
Battement daile de la mouche du vinaigre (drosophile)
Priode du pulsar (toile neutrons en rotation) PSR +
Instant humain
La plus petite dure de vie dun tre vivant
Dure moyenne du jour il y a millions dannes
Dure moyenne du jour aujourdhui
Dure coule depuis votre naissance jusqu votre
millionime seconde de vie
ge du plus ancien arbre vivant
Apparition du langage humain
ge de lHimalaya
ge de la Terre
ge des plus vieux astres
ge de la plupart des protons de votre corps
Dure de vie du noyau de tantale Ta
Dure de vie du noyau de bismuth Bi

s
s
s
, ps
ms
, () s
ms
, j
s
, () s
, a
a
a
de a
, a
, Ga
, Ga
a
, () a

Les phnomnes successifs ont une autre proprit, connue


comme tant la priode, ltendue ou la dure. Quelques valeurs
mesures sont donnes dans le Tableau *. La dure reflte lide
que les successions prennent du temps. Nous disons quune opration prend du temps pour exprimer lide que dautres oprations peuvent avoir lieu paralllement celle-ci.
Quest exactement le concept de temps, comportant des successions et des dures, infr par les observations ? Beaucoup de
gens ont examin cette question : les astronomes, les physiciens,
les horlogers, les psychologues et les philosophes. Ils ont tous F I G U R E 9 Une trajectoire
trouv que le temps est dduit en comparant des mouvements. typique suivie par une
Les enfants, ds leur plus jeune ge, dveloppent la notion de pierre jete en lair.
temps partir de la comparaison des mouvements dans leur
voisinage. Les grandes personnes considrent le mouvement du Soleil comme une rfrence et nomment le type de temps qui en rsulte le temps local. partir de la Lune ils ont
construit un calendrier lunaire. En prenant une horloge particulire dans un village dune
le europenne, ils lappellent le temps universel coordonn (TUC, en anglais Coordinated
* Une anne est abrge par a ( annus en latin).

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Rf. 18

O b s e r va t i o n

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24

Dfi 31 n

Dfi 32 n

Dfi 30 n

Universal Time, UTC), autrefois connu sous le nom de temps moyen de Greenwich *.
Les astronomes utilisent le dplacement des astres et nomment ce rsultat le temps des
phmrides (ou un de ses succdans). Un observateur qui se rfre sa montre personnelle dsigne la lecture de celle-ci comme tant son temps propre, il est couramment
utilis dans la thorie de la relativit.
Tout mouvement nest pas forcment une bonne rfrence de temps. En lan une
rotation de la Terre ne prenait pas secondes, comme en lan , mais ,
secondes. Pouvez-vous deviner en quelle anne votre anniversaire sera dcal dune journe entire par rapport au temps prvu de secondes ?
Toutes les mthodes de dfinition du temps sont donc fondes sur des comparaisons
entre mouvements. Dans le but de rendre ce concept aussi prcis et aussi utile que possible, un standard de mouvement de rfrence est choisi, et avec celui-ci sont tablies
une succession standard et une dure standard. Lappareil qui ralise cette tche est appel une horloge. Nous pouvons alors rpondre la question du titre de cette section :
le temps est ce que nous lisons sur une horloge. Remarquez que toutes les dfinitions du
temps utilises dans les diverses branches de la physique sont quivalentes celle-ci. Aucune dfinition plus profonde ou plus fondamentale nest possible**. Notez que le mot
moment est en fait driv du mot mouvement . Dans ce cas prcis, le langage suit
la physique. De faon tonnante, la dfinition du temps qui vient dtre donne est dfinitive. Elle ne changera plus jamais, mme au sommet de la Montagne Mouvement. Cela
peut surprendre au premier abord, car beaucoup de livres ont t crits sur la nature du
temps. Ils devraient plutt examiner la nature du mouvement ! Mais cest de toute faon
le but de notre promenade. Nous sommes donc rsigns dcouvrir tous les secrets du
temps comme une consquence annexe de notre aventure. Chaque horloge nous rappelle
quafin de comprendre le temps nous devons dabord comprendre le mouvement.
Une horloge est un systme en mouvement dont la position peut tre lue. Bien sr,
une horloge prcise est un systme qui bouge le plus rgulirement possible, avec la plus
petite perturbation extrieure possible. Y a-t-il une horloge parfaite dans la nature ? Les
horloges existent-elles rellement en fin de compte ? Nous continuerons dexaminer ces
questions dans tout ce travail et nous parviendrons pour finir une conclusion tonnante.
Pour linstant, toutefois, nous nonons un rsultat intermdiaire ordinaire : puisque les
horloges doivent exister, il existe dune manire ou dune autre dans la nature un procd
fondamental, naturel et idal pour mesurer le temps. Pouvez-vous le dcouvrir ?
Le temps nest pas seulement un aspect des observations, il est galement une facette
de notre exprience personnelle. Mme dans notre vie intime la plus secrte, dans nos
penses, nos motions et nos rves, nous prouvons les notions de succession et de dure.
Les enfants apprennent associer cette exprience intrieure du temps aux observations
extrieures, et faire usage de la proprit de diachronie des vnements dans leurs acti* Le temps TUC officiel est utilis pour dterminer la phase du courant lectrique, les flux de transmission
des compagnies de tlphone et le signal du systme GPS utilis par de nombreux systmes de navigation
dans le monde, notamment dans les navires, avions et camions. Pour plus dinformations, voir le site Web
http://www.gpsworld.com. Linfrastructure de la gestion du temps est galement importante pour dautres
pans de lconomie moderne. Pouvez-vous en reprer les plus importants ?
** Les plus anciennes horloges sont les gnomons (anctres des cadrans solaires [N.d.T.]). La technique
de leur construction sappelle la gnomonique. Une introduction exhaustive et excellente dans ce domaine
quelque peu insolite peut tre consulte sur le site Web http://www.sundials.co.uk.

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Page ??

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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physique galilenne le mouvement au quotidien

25

TA B L E AU 7 Proprits du temps galilen.

P r o p r i t D n o m i n at i o n
physique
m at h m at i q u e

Dfinition

Peuvent tre distingus


Peuvent tre ordonns
Dfinissent la dure
Peuvent avoir une dure infinitsimale
Autorisent laddition des dures
Ne cachent aucune singularit

distinction
succession
mesurable
continuit

Page ??

lment dun ensemble


ordre
mtrique
compacit, compltude

additivit
mtrique
invariance par homognit
translation
Nont pas de fin
infini
infinitude
Sont quivalents pour tous les obser- absolu
unicit
vateurs

Rf. 30

Page ??

Page ??
Rf. 29

Page ??
Page ??
Page ??
Page ??
Page 145
Page ??

vits. Les tudes sur lorigine du temps psychologique montrent quil concide except
par son manque dexactitude avec le temps des horloges*. Chaque personne vivante se
sert invitablement de la notion de temps dans sa vie de tous les jours comme dune combinaison de succession et de dure. Cette ralit a t tablie dans de multiples recherches.
Par exemple, le terme quand existe dans toutes les langues.
Le temps est une notion cruciale pour dissocier diffrentes observations. Dans nimporte quelle squence, nous constatons que les vnements succdent les uns aux autres
continment, apparemment sans fin. Dans ce contexte, continment signifie que des
observations qui ne sont pas trop loignes dans le temps tendent ne pas tre trop diffrentes. Malgr tout, entre deux instants, aussi contigus quils soient pour lobservateur,
il y a toujours de la place pour dautres vnements. Les dures, ou intervalles de temps,
consignes par des individus diffrents avec des horloges distinctes, concordent dans la
vie quotidienne. Qui plus est, tous les observateurs saccordent sur lordre des vnements
dans une squence. Le temps est donc unique.
Les proprits mentionnes du temps ordinaire, lists dans le Tableau , correspondent
linterprtation fidle de notre apprentissage quotidien du temps. Il est appel temps galilen. Toutes les proprits peuvent tre formules collectivement en assignant au temps
des nombres rels. En ralit, les nombres rels ont t forgs pour avoir prcisment les
mmes proprits que le temps galilen, tel quil est expliqu dans lentracte. Chaque instant du temps peut tre dsign par un nombre rel, frquemment not t, et la dure dune
succession dvnements est donne par lcart entre les valeurs des vnements final et
initial.
Lorsque Galile tudia le mouvement au cours du dix-septime sicle, les chronomtres nexistaient pas encore. En consquence, il dut en construire un lui-mme pour
* Le cerveau contient une multitude dhorloges. Lhorloge la plus prcise pour les intervalles de temps courts,
le compteur dintervalle interne, est plus fiable que ce que lon pense souvent, surtout avec de lentranement. Pour les priodes de temps comprises entre quelques diximes de seconde, ncessaires en musique, et
quelques minutes, les hommes peuvent atteindre une exactitude de quelques pour cent.

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L e s i n s ta n t s d u t e m p s

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Dfi 33 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Pourquoi les horlo ges tournent-elles dans le sens des aiguilles


dune montre ?
Dfi 34 n

Quelle heure est-il en ce moment au ple Nord ?

Wir knnen keinen Vorgang mit dem Ablauf


der Zeit vergleichen diesen gibt es nicht ,
sondern nur mit einem anderen Vorgang (etwa
dem Gang des Chronometers)*.
Ludwig Wittgenstein, Tractatus, .

Tous les mouvements de rotation dans notre socit, comme les courses dathltisme, de
chevaux, de vlo ou les courses de patins glace, tournent dans le sens inverse de celui des
aiguilles dune montre. De faon analogue, chaque supermarch guide ses clients dans le
sens inverse des aiguilles dune montre travers les alles. Les mathmaticiens nomment
cela le sens de rotation positif. Pourquoi ? La majorit des gens sont droitiers, et la main
droite a plus de libert lorsquelle est situe vers lextrieur du cercle. Cest galement pour
cela quil y a plusieurs centaines dannes les courses de chars dans les arnes se droulaient dans le sens inverse des aiguilles dune montre. Ainsi, toutes les courses en font
toujours de mme aujourdhui. Cest pour cela aussi que les coureurs se dplacent dans
le sens inverse des aiguilles dune montre. Pour le mme motif, les escaliers en colimaon dans les chteaux sont difis de telle manire que les dfenseurs droitiers, depuis les
marches plus leves, aient cette main vers lextrieur.
linverse, les horloges imitent lombre des cadrans solaires. videmment, cela est
vrai seulement dans lhmisphre Nord, et uniquement pour des cadrans solaires poss
mme le sol, qui sont les plus rpandus. (La vieille astuce pour localiser le sud en dirigeant
laiguille des heures dune montre horizontale vers le Soleil et en divisant par deux langle
entre celle-ci et la direction de midi ne fonctionne pas dans lhmisphre Sud.) Donc le
fonctionnement de lhorloge indique tacitement dans quel hmisphre elle fut invente.
En plus, ceci nous indique galement que les cadrans solaires fixs aux murs furent utiliss
aprs ceux poss au sol.
Est-ce que le temps scoule ?

Lexpression lcoulement du temps est souvent utilise pour exprimer le fait que dans
la nature les changements se succdent dune manire rgulire et continue. Mais bien
que les aiguilles dune horloge glissent , le temps lui-mme ne le fait pas. Le temps
est une abstraction introduite spcialement pour dcrire lcoulement des vnements
* Nous ne pouvons pas comparer un processus avec le passage du temps il nexiste pas de telle chose
mais seulement avec un autre processus (tel que le fonctionnement dun chronomtre).

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pouvoir mesurer des temps compris entre une fraction et quelques secondes. Pouvezvous deviner comment il sy est pris ?
Nous aurons justement beaucoup de divertissement avec le temps galilen dans les
deux premiers chapitres. Pourtant, des centaines dannes dexamen trs minutieux ont
montr que chaque proprit du temps que nous venons de lister est approximative, quaucune nest strictement exacte. Cette histoire est relate dans les chapitres qui suivent.

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physique galilenne le mouvement au quotidien

Page ??

Dfi 35 e

Rf. 32

autour de nous. Il ne scoule pas lui-mme, il dfinit lcoulement. Le temps navance pas.
Le temps nest ni linaire ni cyclique. Lide que le temps scoule constitue une entrave
la comprhension de la nature, comme lide que les miroirs intervertissent la droite et la
gauche.
Lusage fallacieux de lexpression lcoulement du temps , diffuse dabord par
quelques penseurs grecs puis par Newton, persiste. Aristote (/ av. J.-C. ), attentif au raisonnement logique, pointa du doigt ce malentendu, et dautres le firent galement
aprs lui. Nanmoins, des expressions telles que le renversement du temps , lirrversibilit du temps , et le trop usit la flche du temps sont encore dusage courant. Lisez
simplement une revue scientifique populaire choisie au hasard. Le fait est le suivant : le
temps ne peut pas tre renvers, seul le mouvement peut ltre, ou plus prcisment les
vitesses des objets. Le temps na pas de flche, seul le mouvement en a une. Ce nest pas
lcoulement du temps que les hommes ne peuvent arrter, mais le mouvement de tous
les objets dans la nature. Incroyablement, il y a mme des livres crits par dminents
physiciens qui tudient diffrents types de flches du temps et les comparent les unes
aux autres. Comme on peut le prvoir, aucun rsultat tangible ou nouveau nen est issu.
Le temps ne scoule pas.
De la mme faon, les expressions verbales comme le dbut (ou la fin) du temps
devraient tre bannies. Un spcialiste du mouvement les traduit immdiatement par le
dbut (ou la fin) du mouvement .
Quest-ce que lespace ?

Lintroduction des nombres comme


coordonnes [...] est un acte de violence [...].
Hermann Weyl, Philosophie der Mathematik
und Naturwissenschaft*.

chaque fois que nous distinguons deux objets lun de lautre, par exemple deux toiles,
nous distinguons en tout premier lieu leur position. La distinction des positions est la
capacit principale de notre sens visuel. La position est par consquent une proprit
importante de ltat physique dun objet. Une position donne est occupe par un seul
objet un instant donn. Les positions sont limites. Lensemble de toutes les positions
disponibles, dsign par espace (physique), agit la fois comme un contenant et un arrireplan.
La taille est une notion troitement apparente lespace et la position, cest lensemble des positions quun objet occupe. Des petits objets occupent uniquement des
sous-ensembles de positions accapares par ceux qui sont plus grands. Nous allons bientt discuter de la taille.
Comment mettons-nous en vidence lespace partir des observations ? Pendant
lenfance, les hommes (et la plupart des animaux suprieurs) apprennent rassembler
les diverses perceptions de lespace visuelle, tactile, auditive, kinesthsique, vestibulaire,
etc. dans un ensemble cohrent dexpriences et de descriptions. Laboutissement de
* Hermann Weyl () fut lun des plus importants mathmaticiens de son poque, aussi bien quun
physicien thoricien minent. Il fut un des derniers savants ayant embrass les deux domaines, un contributeur de la thorie quantique et de la relativit, inventeur du terme thorie de jauge , et auteur de nombreux
ouvrages populaires.

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Rf. 31

27

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28

Dfi 37 n

ce processus dapprentissage est une certaine forme de lespace dans le cerveau. En


fait, la question o ? peut tre pose et on peut y rpondre dans toutes les langues
du monde. Pour tre plus prcis, les adultes tirent lorigine de lespace des mesures de distance, grce auxquelles les notions de longueur, de superficie, de volume, dangle et dangle
solide sont toutes dduites. Les gomtres (mathmaticiens et de terrain), les architectes,
les astronomes, les vendeurs de moquette et les fabricants de doubles-dcimtres fondent
leur mtier sur les mesures de distance. Lespace est un concept faonn pour synthtiser
toutes les relations de distance entre objets pour une description prcise des observations.
Les doubles-dcimtres fonctionnent bien uniquement sils sont droits. Mais, lorsque
les hommes vivaient dans la fort vierge, ils navaient pas dobjets droits autour deux. Aucune rgle droite, aucun outil droit, rien. Aujourdhui, la vue dune ville est principalement une collection de lignes droites. Pouvez-vous expliquer comment les hommes ont
pu accomplir cela ?
Une fois les hommes sortis de la jungle avec leur rgle frachement construite, ils
rassemblrent une foison de rsultats. Les principaux dentre eux sont noncs dans le
Tableau . Ils sont facilement confirms par lexprience personnelle. Les objets peuvent
prendre des positions dune manire apparemment continue : il y a srement davantage de
positions que ce qui peut tre dnombr*. La notion de taille est comprise en dfinissant
la distance entre diverses positions, appele longueur, ou en utilisant le champ de vision
quun objet occupe lorsquil est observ, appel sa surface. Longueur et surface peuvent
tre mesures laide dune rgle plate. Quelques mesures effectues sont donnes dans le
Tableau . La longueur des objets est indpendante de la personne qui les mesure, de leur
position et de leur orientation. Dans la vie quotidienne la somme des angles de nimporte
quel triangle est gale deux angles droits. Il ny a aucune exception dans lespace.
Lexprience nous montre que lespace possde trois dimensions. Nous pouvons dfinir
des sries de positions dans prcisment trois
directions diffrentes. En fait, loreille interne
de (pratiquement) tous les vertbrs possde
trois canaux semi-circulaires qui peroivent la
position du corps dans les trois dimensions de
lespace, comme indiqu sur la Figure **. De
la mme manire, chaque il humain est command par trois paires de muscles. (Pourquoi
trois ?) Une autre preuve que lespace possde F I G U R E 10 Deux preuves que lespace
possde trois dimensions : un nud et
trois dimensions est allgue par les lacets : si loreille interne dun mammifre.
lespace avait plus de trois dimensions, les lacets
seraient inutiles, parce que les nuds nexistent que dans un espace tridimensionnel. Mais
pourquoi lespace a-t-il trois dimensions ? Il sagit probablement de la question la plus ardue de la physique. Elle ne trouvera une rponse que dans la toute dernire tape de notre
excursion.
* Pour une dfinition de lindnombrabilit, voir la page ??.
** Remarquez que le fait de stipuler que lespace a trois dimensions implique que lespace est continu. Le
mathmaticien et philosophe nerlandais Luitzen Brouwer (n. Overschie , d. Blaricum ) montra
que la dimensionalit est un concept ncessaire uniquement pour les ensembles continus.

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Dfi 36 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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physique galilenne le mouvement au quotidien

29

TA B L E AU 8 Proprits de lespace galilen.

Proprit
physique

Dnomination
m at h m a tique

Dfinition

Peuvent tre distingus

distinction

Page ??

Peuvent tre ordonns sils sont


aligns
Peuvent faonner des formes
Se disposent dans trois directions
indpendantes
Peuvent avoir une distance
infinitsimale
Dfinissent les distances
Permettent dadditionner des
translations
Dfinissent les angles
Ne masquent aucune singularit

succession

lment dun
ensemble
ordre

Peuvent dpasser toutes les


frontires
Sont dfinis pour tous les
observateurs

Dfi 38 n

Page ??

forme
topologie
existence des nuds tri-dimensionalit

Page ??

continuit

compacit,
compltude
mtrique
mtrique

Page ??

mesurable
additivit

Page ??

Page ??
Page ??

produit scalaire
invariance par
translation
infini

espace euclidien
homognit

Page 50

infinitude

Page ??

absolu

unicit

Page 30

Il est souvent dit quil est impossible dimaginer quatre dimensions. Cest faux. Essayez
seulement. Par exemple, pouvez-vous approuver que les nuds sont impossibles faire
en quatre dimensions ?
Comme les intervalles de temps, les intervalles despace peuvent tres dcrits avec plus
de prcision laide des nombres rels. Afin de simplifier la communication, des units
de rfrence sont utilises, de telle faon que tout le monde utilise les mmes nombres
pour des longueurs identiques. Les units nous permettent dexplorer empiriquement les
proprits gnrales de lespace galilen : lespace, le contenant des objets, est continu, tridimensionnel, isotrope, uniforme, infini, euclidien et unique ou absolu . En mathmatiques, une structure ou concept mathmatique qui possde toutes les proprits mentionnes ci-dessus est appel un espace euclidien tridimensionnel. Ses lments, les points
(mathmatiques), sont dcrits par trois paramtres rels. Ils sont communment nots
(x, y, z)

()

et dnomms coordonnes. Ils dsignent et quantifient lemplacement dun point dans lespace. (Pour la dfinition exacte des espaces euclidiens, voir page .)
Ce qui vient dtre dit en seulement une demi-page a pris en ralit ans pour tre
dvelopp, principalement parce quil fallut dabord dcouvrir les concepts de nombre

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Les points

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30

rel et de coordonne . La premire personne qui dcrivit les points de lespace de


cette faon fut le clbre mathmaticien et philosophe Ren Descartes*. daprs qui les
coordonnes de lexpression () furent appeles cartsiennes.
Comme le temps, lespace est un concept indispensable pour
dcrire le monde. En ralit, lespace est implicitement introduit
lorsque nous dcrivons des situations avec plusieurs objets. Par
exemple, quand plusieurs boules sont poses sur une table de
billard, nous ne pouvons chapper lemploi de lespace pour
dtailler les relations entre elles. Il nexiste aucune manire dviter lutilisation des concepts despace quand nous traitons de la
nature.
Bien que nous ayons de toute manire besoin de lespace pour
parler de la nature, il est quand mme intressant de se deman- Ren Descartes.
der pourquoi cest comme a. Par exemple, depuis que des mthodes de mesures de longueur existent, il doit y avoir une manire naturelle ou idale
pour mesurer des distances, des tailles et des rectitudes. Pouvez-vous la trouver ?
De mme que pour le temps, chacune des proprits de lespace listes ci-dessus doit
tre vrifie. Et nouveau, des observations mticuleuses nous montreront que chaque
proprit est approximative. En termes plus abrupts et plus concis, elles sont toutes errones. Cela entrine la dclaration de Weyl au dbut de cette section. En fait, lhistoire de
cette violence lie lintroduction des nombres est conte par chaque fort du monde, et
bien entendu galement par celle situe au pied de la Montagne Mouvement. Pour lcouter, nous devons simplement prter loreille attentivement ce que les arbres ont nous
dire.

**.

Lespace et le temps sont-ils absolus ou relatif s ?

Dfi 40 e
Rf. 33

Clobule

Dans la vie de tous les jours, les notions despace et de temps galilens renferment deux
points de vue antagonistes. Cette dissonance a attis les dbats pendant plusieurs sicles.
Dun ct, lespace et le temps expriment quelque chose dinvariable et de permanent, ils
agissent ensemble comme de grands rcipients pour tous les objets et les vnements dcouverts dans la nature. En suivant cette voie, lespace et le temps ont une ralit propre.
En ce sens nous pouvons dire quils sont fondamentaux ou absolus. Dun autre ct, lespace et le temps sont des outils descriptifs qui nous permettent de parler des relations
entre objets. Selon cette ide, ils nont plus aucun sens lorsquils sont dissocis des objets
et rsultent uniquement des rapports entre ceux-ci. Ils sont drivs, apparents ou relatifs.
Lequel de ces points de vue adopteriez-vous ? Les rsultats de la physique ont alternativement privilgi une position puis lautre. Nous renouvellerons cette hsitation tout au
long de notre aventure, jusqu ce que nous trouvions la rponse. Et lvidence il sagira
* Ren Descartes ou Cartesius (), mathmaticien et philosophe franais, auteur de la clbre expression je pense, donc je suis , traduction de cogito ergo sum . De son point de vue cest la seule
formulation que nous pouvons tenir pour certaine.
** La mesure est la meilleure des choses. Clobule () de Lindos, (v. av. J.-C. ) fut
un des sept sages trs connus.

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Dfi 39 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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physique galilenne le mouvement au quotidien

31

TA B L E AU 9 Quelques valeurs de mesures de distance.

D i s ta n c e

Longueur donde de Compton dune galaxie


Longueur de Planck, la plus petite longueur mesurable
Diamtre du proton
Longueur donde de Compton de llectron
Taille de latome dhydrogne
Plus petite oscillation du tympan dtectable par loreille humaine
Taille dune petite bactrie
Longueur donde de la lumire visible
Le point : diamtre du plus petit objet visible lil nu
Diamtre du cheveu humain (du plus fin au plus pais)
Longueur totale de lADN dans chaque cellule humaine
La plus grande crature vivante, le champignon Armillaria ostoyae
Longueur de lquateur terrestre
Longueur totale des cellules nerveuses humaines
Distance moyenne au Soleil
Une anne-lumire
Distance une toile ordinaire
Taille de la galaxie
Distance la galaxie dAndromde
Lobjet visible le plus lointain

m (calcul seulement)
m
fm
, () pm
pm
pm
, m
de , , m
m
de m
m
km
, () m
km
() m
, Pm
Em
Zm
Zm
Ym

dune troisime solution.


La taille pourquoi les surfaces existent-elles, mais pas les
volumes ?
La taille est un aspect primordial des objets. Comme un petit enfant qui na pas encore lge scolaire, chaque homme, dans ses agissements, dcouvre comment utiliser les
proprits de la taille et de lespace. Comme des adultes qui cherchent la prcision, la
dfinition de la distance comme tant la diffrence entre des coordonnes nous permet
de dfinir la longueur dune manire fiable. Il a fallu plusieurs centaines dannes pour
sapercevoir que quelque chose ne collait pas. Plusieurs recherches en physique et en mathmatiques aboutirent des complications.
Les problmes physiques se dclenchrent avec une question tonnamment simple
pose par Lewis Richardson* : quelle est la longueur de la cte ouest de lAngleterre ?
En suivant la ligne du littoral sur une carte laide dun odomtre, un appareil reprsent sur la Figure , Richardson trouva que la longueur l du littoral dpendait de lchelle
* Lewis Fray Richardson (), psychologue et physicien anglais.

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O b s e r va t i o n

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien


n=1

n=2

n=3

n = infini

F I G U R E 12 Une fractale : une courbe auto-similaire de longueur infinie (compltement droite), et sa

construction.

l = l s ,

Dfi 41 e

Dfi 42 d

()

(Richardson dcouvrit dautres nombres pour dautres ctes.) Le nombre l est la longueur
lchelle : . Le rsultat principal est que plus la carte est grande, plus la cte est longue.
Quarriverait-il si lchelle de la carte tait agrandie au-del mme de la taille de loriginal ?
La longueur crotrait au-del de toutes limites. Un littoral peut-il rellement avoir une
longueur infinie ? Oui, il le peut. En fait, les mathmaticiens ont dcrit un grand nombre
de ces courbes : ils les ont nommes des fractales. Il en existe un nombre infini, et la
Figure en montre un exemple*. Pouvez-vous en construire dautres ?
La longueur possde dautres caractristiques tranges. Le mathmaticien italien Giuseppe Vitali fut le premier dcouvrir
quil est possible de couper un segment de droite de longueur
en morceaux qui peuvent tre r-assembls simplement en les
alignant dans la direction du segment en un segment de droite
de longueur . tes-vous capable de dcouvrir une telle division
en vous servant de lastuce que cela nest ralisable quen utilisant
un nombre infini de morceaux ?
Pour rsumer, la longueur est bien dfinie pour des lignes qui
sont droites ou incurves de manire rgulire, mais pas pour
des lignes compliques ou pour des lignes constitues dune in- F I G U R E 11 Un
finit de morceaux. Nous allons par consquent viter les frac- curvimtre ou odomtre.
tales et autres courbes bizarrement formes par la suite, et nous
allons prendre toutes nos prcautions lorsque nous parlerons de segments infiniment petits. Cela fait partie des hypothses principales des deux premires tapes de cette destine, et nous ne devrons jamais les oublier. Nous reviendrons sur ces hypothses dans la
troisime partie.
En ralit, toutes ces complications sestompent lorsquelles sont confrontes au problme subsquent. Ordinairement, les aires et les volumes sont dfinis en recourant la
longueur. Vous pensez que cest enfantin ? Vous tes dans lerreur, de mme que vous tes
une victime des prjugs rpandus par les coles travers le monde. Pour caractriser
* La plupart de ces courbes sont auto-similaires, cest--dire quelles suivent des lois dchelle similaires
celle mentionne ci-dessus. Le terme fractale est d au mathmaticien polonais Benot Mandelbrot et se
rfre une proprit trange : dans un certain sens, elles ont un nombre de dimensions D non entier, bien
quelles soient unidimensionnelles par construction. Mandelbrot remarqua que la dimension non entire
tait lie lexposant e de Richardson par D = + e, donnant ainsi D = , dans lexemple ci-dessus. La
longueur des ctes et dautres fractales sont merveilleusement prsentes dans Heinz-Otto Peitgen,
Hartmut Jrgens & Dietmar Saupe, Fractals for the Classroom, Springer Verlag, , pp. .
Cet ouvrage est galement disponible dans plusieurs autres langues.

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s (supposons : ou : ) de la carte utilise :

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physique galilenne le mouvement au quotidien

Page 169
Dfi 44 n

laire et le volume avec prcision, leurs dfinitions doivent inclure deux proprits : les valeurs doivent tre additives, cest--dire que, pour des ensembles finis ou infinis dobjets,
laire et le volume total doivent tre la somme des aires et des volumes de chaque lment
de lensemble, et ils doivent tre inflexibles, cest--dire que, si lon coupe une surface ou un
volume en morceaux et quensuite on remet ces morceaux en place, la valeur rsultante
doit demeurer identique. De telles dfinitions existent-elles ? Dit autrement, ces concepts
daire et de volume existent-ils ?
Pour des aires dans une surface plane, nous procdons de la manire classique suivante : nous dfinissons laire A dun rectangle de cts a et b comme A = ab. Puisque
nimporte quel polygone peut tre transform en un rectangle avec un nombre fini de
coupes droites, nous pouvons alors valuer laire de tous les polygones. Ensuite, nous pouvons dfinir laire des figures rgulirement courbes comme tant la limite de la somme
de celles dune infinit de polygones. Cette mthode, nomme intgration, est prsente
en dtail dans la section sur laction physique.
Toutefois, lintgration ne nous permet pas de dfinir laire de domaines ayant des frontires arbitraires. (Pouvez-vous vous figurer un tel domaine ?) Pour une dfinition complte, des outils plus sophistiqus sont ncessaires. Ils furent dcouverts en par le
clbre mathmaticien Stefan Banach*. Il dmontra que nous pouvons malgr tout dfinir une aire pour tous les ensembles de points quels quils soient, mme si la limite
nest pas continment courbe mais extrmement complexe, telle la courbe fractale prcdemment mentionne. Aujourdhui cette notion gnralise de laire, techniquement
une mesure dnombrablement additive et invariante par isomtrie , est appele une
mesure de Banach en son honneur. Les mathmaticiens rsument cette explication en disant que, puisquil existe une mesure de Banach en deux dimensions, il y a une manire
de dfinir le concept daire une mesure additive et rigide pour tous les ensembles de
points quels quils soient**.
Quelle est la situation en trois dimensions, cest--dire pour le volume ? Nous pouvons
commencer de la mme faon que pour laire, en dfinissant le volume V dun polydre
rectangulaire de cts a, b, c comme V = abc. Mais nous rencontrons alors le premier
cueil : un polydre en gnral ne peut pas toujours tre rduit un cube par des coupes
droites ! Cet achoppement fut dcouvert en et par Max Dehn***. Il remarqua
que cette possibilit dpend des valeurs des angles des artes, ou angles didres, comme
les mathmaticiens les nomment. Si nous assignons chaque arte dun polydre en gnral un nombre donn par sa longueur l multiplie par une fonction particulire g()
de son angle didre , alors Dehn montra que la somme de tous les nombres pour toutes
les artes dun solide ne change pas aprs dcoupage, pourvu que la fonction satisfasse la
relation g( + ) = g() + g() et g() = . Un exemple dune telle fonction g trange
est celle qui attribue la valeur nimporte quel multiple rationnel de et la valeur un
* Stefan Banach (Cracovie Lvov ) fut un important mathmaticien polonais.
** En fait, cela est vrai uniquement pour des ensembles dune surface plane. Pour des surfaces courbes
telles que la surface dune sphre, existent des difficults que ne seront pas exposes ici. En plus, les problmes
soulevs dans la dfinition de la longueur des fractales surgissent galement pour laire si la surface mesurer
nest pas plate mais pleine de collines et de valles. Un exemple typique est la superficie du poumon humain :
en fonction de lchelle de prcision de lexamen, nous trouvons une valeur qui varie de cent mtres carrs
jusqu beaucoup plus.
*** Max Dehn (), mathmaticien allemand, lve de David Hilbert.

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Dfi 43 n

33

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34

Dfi 45 n

Dfi 46 n

Rf. 35

ensemble de base des multiples irrationnels de . Les valeurs pour tous les angles didres
du polydre peuvent alors tre obtenues par une combinaison de multiples rationnels de
ces angles de base. En utilisant cette fonction, vous devez alors dduire par vous-mme
quun cube ne peut pas tre dcoup en un ttradre rgulier parce que leurs invariants
de Dehn respectifs sont diffrents*.
En dpit de ces difficults relatives aux invariants
de Dehn, nous pouvons dfinir un concept rigide et
additif du volume pour les polydres, puisque pour
tous les polydres et, plus gnralement, pour toutes
les formes rgulirement courbes , nous pouvons
encore utiliser lintgration pour la dfinition de leur
Angle
volume.
Didre
prsent considrons les formes gnrales et les
dcoupages gnraux en trois dimensions, et plus
seulement les rguliers dcrits plus haut. Nous
butons alors sur le clbre thorme (ou paradoxe)
de Banach-Tarski. En , Stefan Banach et Al- F I G U R E 13 Un polydre avec un de
fred Tarski** prouvrent quil est possible de dcou- ses angles didres. ( Luca Gastaldi)
per une sphre en cinq morceaux quon peut rassembler pour donner deux sphres, chacune de la taille de loriginal. Ce rsultat contreintuitif est le thorme de Banach-Tarski. Pis encore, une autre variante du thorme
affirme ceci : prenez deux formes quelconques qui ne se prolongent pas linfini et contenant chacune une sphre solide, alors il est toujours possible de transformer lune en
lautre en un nombre fini de dcoupages. En particulier il est possible de transformer un
petit pois en la Terre, ou vice versa. La taille ne compte pas*** ! Le volume nest donc pas
du tout un concept utile.
Le thorme de Banach-Tarski soulve deux questions : premirement, ce rsultat peutil sappliquer lor ou au pain ? Cela permettrait de rsoudre de nombreux problmes.
Deuximement, peut-il tre appliqu lespace vide ? En dautres termes, la matire et
lespace vide sont-ils continus ? Ces deux sujets seront tudis plus tard dans notre exploration ; chaque rsultat aura sa propre consquence. Pour le moment, nous faisons limpasse sur ce problme droutant en restreignant notre intrt aux formes continment
courbes (et aux dcoupages). Avec cette restriction, les volumes de matire et despace
vide se conduisent merveilleusement bien : ils sont additifs et rigides, et ne soulvent aucune contradiction. En ralit, les dcoupages requis pour le paradoxe de Banach-Tarski
ne sont pas uniformes : il est impossible de les raliser avec un couteau classique, puis* Cela est galement expliqu dans le magnifique livre de M. Aigler & G.M. Z iegler, Proofs from the
Book, Springer Verlag, . Le titre est attribuable la clbre habitude quavait le grand mathmaticien
Paul Erds dimaginer que toutes les belles dmonstrations mathmatiques pouvaient tre assembles dans
un recueil des dmonstrations .
** Alfred Tarski (n. Varsovie , d. Berkeley ), mathmaticien polonais.
*** La dmonstration de ce rsultat ne ncessite pas de connatre beaucoup de mathmatiques : elle est admirablement explique par Ian Stewart dans Paradox of the spheres, New Scientist, janvier , pp. . Le
paradoxe de Banach-Tarski existe galement en quatre dimensions, ainsi que dans nimporte quel nombre
de dimensions plus lev. Vous trouverez davantage de prcisions mathmatiques dans le magnifique livre
de Stan Wagon.

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Rf. 34

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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physique galilenne le mouvement au quotidien

35

quils exigent un nombre infini dangles infiniment aigus dcoups avec un couteau infiniment tordu. Un tel couteau nexiste pas. Cependant, gardons dans un coin de notre tte
lide que la taille dun objet ou dun morceau despace vide est une quantit subtile et
que nous avons besoin dtre prudent chaque fois que nous discutons de cela.

Dfi 47 n

Lorsque vous regardez un objet massif possdant une arte droite, il est sr %
quil a t fabriqu par lhomme*. La discordance entre les objets observs dans une ville
les immeubles, les bureaux, les voitures, les poteaux lectriques, les botes, les livres et
les objets rencontrs dans une fort les arbres, les plantes, les cailloux, les nuages est
flagrante : dans la fort rien nest droit ou plat, dans la ville la majorit des objets le sont.
Comment est-il envisageable que les hommes aient pu fabriquer des objets droits alors
que lon nen rencontre aucun dans la nature ?
Chaque fort nous renseigne sur lorigine de la rectitude. Elle prsente des troncs
darbre de haute taille et des rayons de lumire du jour qui filtrent du haut travers le
feuillage. Pour cette raison nous qualifions une ligne de droite si elle est en contact avec
un fil plomb ou un rayon de lumire sur toute sa longueur. En fait, les deux dfinitions
sont quivalentes. Pouvez-vous confirmer cela ? Pouvez-vous trouver une autre dfinition ? Indubitablement, nous qualifions une surface de plate si, pour nimporte quelles
direction et position, elle est en contact avec un fil plomb ou un rayon de lumire le
long de toute son tendue.
En rsum, la notion de rectitude et ainsi galement celle de platitude est dfinie
laide de corps matriels ou de rayonnement. En ralit, tous les concepts spatiaux, de
mme que tous les concepts temporels, ont besoin du mouvement pour leur dfinition.
Une Terre creuse ?

Dfi 48 n

Dfi 49 e

Rf. 36

Lespace et la ligne droite posent de dlicats dfis. Certaines personnes excentriques


soutiennent que tous les hommes vivent lintrieur dune sphre. Ils nomment (habituellement) cela la thorie de la Terre creuse. Ils prtendent que la Lune, le Soleil et les
astres sont tous proches du centre de la sphre creuse. Ils expliquent aussi que la lumire
suit des trajets courbs dans le ciel et ainsi que, lorsque les physiciens classiques parlent
de la distance r au centre de la Terre, la distance relle au centre de la Terre creuse est

rtc = RTerre
/r. Pouvez-vous montrer que ce modle est faux ? Roman Sexl** posait rgulirement cette question ses tudiants et collgues physiciens. La rponse est simple :
si vous pensez dtenir un argument pour montrer que cette ide est errone, vous vous
fourvoyez ! Il ny a aucune manire de montrer quun tel point de vue est faux. Il est possible de dcrire lhorizon, lapparition du jour et de la nuit, ainsi que les photographies
de satellites de la Terre ronde, comme celle de la Figure . Expliquer ce qui se produi* Les contre-exemples les plus courants sont les nombreux minraux cristallins, o la rectitude est lie la
structure atomique. Une autre exception clbre est la formation gologique irlandaise bien connue dnomme la Chausse des Gants. Dautres cas qui pourraient venir lesprit, comme certaines bactries ayant des
formes (approximativement) carres ou (approximativement) triangulaires ne sont pas des contre-exemples,
puisque ces formes ne sont quapproximatives.
** Roman Sexl (), physicien autrichien renomm, auteur de plusieurs ouvrages influents sur la
gravitation et la relativit.

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Quest-ce quune ligne droite ?

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36

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Page ??

rait pendant un vol vers la Lune serait galement amusant. Le point de vue logique sur
la Terre creuse est compltement quivalent limage familire dun espace infiniment
tendu. Nous reviendrons sur ce problme dans la section sur la relativit gnrale.
Curiosits et dfis amusants sur lespace et le temps quotidiens
Lespace et le temps conduisent de nombreuses questions stimulantes pour la rflexion.
**

Dfi 50 n

Comment mesure-t-on la vitesse dune balle de pistolet avec un chronomtre, dans un


espace de m , sans lectronique ? Indice : la mme mthode peut aussi tre utilise pour
mesurer la vitesse de la lumire.
**

Dfi 51 n

Imaginez un point noir sur une surface blanche. Quelle est la couleur de la ligne sparant
le point du fond ? Cette question est couramment appele nigme de Peirce.
**

Dfi 52 n

Le pain est aussi (approximativement) une fractale irrgulire. La dimension fractale du


pain se situe autour de ,. Essayez de la mesurer.

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F I G U R E 14 Une photographie de la Terre vue depuis la direction du Soleil.

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physique galilenne le mouvement au quotidien

37

L
F I G U R E 16 Quitter un emplacement de stationnement.

**

Dfi 53 n

Dfi 54 n
Dfi 55 n

La conduite automobile soulve de nombreux problmes mathmatiques. Un des plus


importants est le problme du stationnement suivant : quelle est la distance d la plus
courte jusquau vhicule den face, ncessaire pour quitter un emplacement de stationnement sans utiliser la marche arrire ? (Admettez que vous connaissez la gomtrie de
votre vhicule, comme indiqu dans la Figure , ainsi que son plus petit rayon de virage
extrieur R, qui est connu pour chaque voiture.) Question suivante : quel est le plus petit
espacement requis lorsque vous avez la possibilit de manuvrer davant en arrire aussi
souvent que vous le voulez ? Maintenant un problme pour lequel aucune solution ne
semble tre donne dans la littrature : comment cet espacement dpend-il du nombre n
de fois que vous utilisez la marche arrire ? (Lauteur offre euros la premire solution
correctement expose qui lui sera envoye.)

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F I G U R E 15 Une image illustrant la thorie de la Terre creuse, montrant comment le


jour et la nuit apparaissent. ( Helmut Diehl)

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38

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

**
Dfi 56 n

Combien de fois en heures les aiguilles des heures et des minutes dune horloge se
trouvent-elles lune sur lautre ? Pour les horloges qui ont galement une aiguille des secondes, combien de fois les trois aiguilles se trouvent-elles superposes ?

Dfi 57 n

Combien de fois en douze heures les deux aiguilles dune horloge peuvent-elles tre permutes avec comme consquence que la nouvelle situation indique un temps valide ?
Que se passe-t-il pour des horloges qui ont galement une troisime aiguille pour les
secondes ?
**

Dfi 58 n

De combien de minutes la Terre tourne-t-elle en une minute ?


**

Dfi 59 n

Quelle est la vitesse la plus leve atteinte par un lancer (avec ou sans raquette) ? Quel
projectile fut utilis ?
**

Dfi 60 n

Une corde est pose tout autour de la Terre, sur lquateur, aussi serre que possible. La
corde est ensuite rallonge de m. Une souris peut-elle se faufiler sous celle-ci ?
**

Dfi 61 n

Jacques rame dans son bateau sur une rivire. Lorsquil se trouve sous un pont, il lche
un ballon dans la rivire. Jacques continue ramer dans la mme direction pendant
minutes aprs quil a lch le ballon. Il fait alors demi-tour et rame dans lautre sens. Lorsquil parvient au ballon, le ballon a flott sur m depuis le pont. Quelle est la vitesse
du courant de la rivire ?
**
Adam et Bert sont frres. Adam a ans. Bert est deux fois plus vieux quau temps o
Adam avait lge qua Bert maintenant. Quel est lge de Bert ?
**

Rf. 37
Dfi 62 n

Les scientifiques utilisent une manire particulire pour crire des petits et des grands
nombres, elle est illustre dans le Tableau .
En la plus petite distance vrifie exprimentalement fut m, atteinte entre
des quarks au Fermilab. (Pour savourer limportance de cette distance, crivez tous les
chiffres sans lexposant.) Que signifie cette mesure par rapport la continuit de lespace ?
**

Dfi 63 n

O suis-je ? est une question usuelle. Quand suis-je ? nest jamais pose, pas plus
que dans dautres langues. Pourquoi ?
**

Dfi 64 n

Y a-t-il un intervalle de temps minimum dans la nature ? Une distance minimale ?

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**

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physique galilenne le mouvement au quotidien

39

TA B L E AU 10 La notation exponentielle : comment crire des petits et des grands nombres.

N o m b r e N o tat i o n
exponentielle

etc.

etc.

**

Dfi 65 n

En supposant que vous savez ce quest une ligne droite, comment caractriseriez-vous ou
dfiniriez-vous la courbure dune ligne incurve en utilisant des nombres ? Et celle dune
surface ?
**

Dfi 66 n

Quelle est la vitesse de votre battement de paupire ?


**

Dfi 67 n

Laire de la surface du corps humain est denviron m . Pouvez-vous dire do vient ce


nombre gigantesque ?
**

Dfi 68 n

Les fractales en trois dimensions donnent naissance de nombreuses surprises. Prenez un


ttradre rgulier, collez alors sur chacune de ses faces triangulaires un ttradre rgulier
plus petit, de telle faon que la surface du solide soit nouveau constitue de plusieurs
triangles rguliers gaux. Rptez cette opration, en collant toujours des ttradres plus
petits sur ces nouvelles surfaces triangulaires (plus nombreuses). Quelle est la forme de
la fractale rsultante aprs un nombre infini doprations ?
**

Dfi 69 n

Znon mditait sur ce qui arriverait un objet en mouvement un instant donn du


temps. Pour discuter avec lui, vous dcidez de construire lobturateur pour appareil photographique le plus rapide possible que vous puissiez imaginer. Vous avez tout largent
que vous dsirez. Quel est le plus petit temps dobturation que vous puissiez raliser ?
**

Dfi 70 n

Pouvez-vous dmontrer le thorme de Pythagore de manire gomtrique seulement,


sans utiliser des coordonnes ? (Il y a plus de solutions.)
**

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,
,
,
,
,
,
,

N o m b r e N o tat i o n
exponentielle

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40

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

F I G U R E 17 La dfinition des angles plan et solide.

Dfi 71 n

Pourquoi la plupart des plantes et des lunes sont-elles ( peu prs) sphriques ?
**

Dfi 72 n

Un fil lastique joint les extrmits des deux aiguilles dune horloge. Quel est le chemin
suivi par le point situ au milieu du fil ?
**

Dfi 73 n

Il existe deux grandeurs importantes relies aux angles. Comme indiqu sur la Figure ,
ce qui est communment appel un angle (plan) est dfini comme tant le rapport entre
les longueurs de larc et du rayon. Un angle droit est gal / radian (ou / rad) ou .
Langle solide est le rapport entre laire et le carr du rayon. Un huitime dune sphre est
gal / steradian ou / sr. En consquence, un petit angle solide en forme de cne
et langle de lextrmit du cne sont diffrents. Pouvez-vous trouver la relation liant ces
deux grandeurs ?
**

Dfi 74 e

Dfi 75 n

La dfinition de langle permet de dterminer la taille de lexplosion dun feu dartifice.


valuez le temps T, en secondes, entre le moment o vous voyez la fuse exploser dans le
ciel et le moment o vous entendez lexplosion, mesurez langle (plan) de la boule avec
votre main. Le diamtre D est
D s/ T .
()
Pourquoi ? Pour en savoir plus sur les feux dartifice, consultez le site Web http://cc.oulu.
fi/~kempmp. Autre exemple : la distance angulaire entre les osselets dun poing situ
bout de bras sont peu prs de , et , la taille dune main tendue, . Pouvez-vous
dterminer les autres angles en rapport avec votre main ?
**

Dfi 76 e

Il est difficile dvaluer la taille angulaire uniquement avec lil. Par exemple, pouvez-vous
dire si la Lune est plus grande ou plus petite que longle situ sur votre pouce lextrmit
de votre bras tendu ? La taille angulaire nest pas une grandeur intuitive. Elle ncessite
dutiliser des instruments de mesure.
Un exemple clbre, indiqu sur la Figure , illustre la difficult destimer des angles.
Le Soleil et la Lune semblent tous les deux plus grands lorsquils sont lhorizon. Dans

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A
= 2
r

a
=
r

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physique galilenne le mouvement au quotidien

yks

horizon

no izroh

terre

htrae

F I G U R E 18 Comment la taille apparente de la Lune et celle du Soleil changent.

F I G U R E 19 Comment la taille apparente de la Lune est modifie

durant son trajet orbital. ( Anthony Ayiomamitis)

Dfi 77 n

lancien temps, Ptolme expliqua cette illusion par une modification inconsciente de la
distance apparente opre par le cerveau humain. En ralit, la Lune est mme beaucoup
plus loigne de lobservateur lorsquelle est juste au-dessus de lhorizon, et donc son image
est plus petite que celle quelle avait quelques heures plus tt, quand elle tait haute dans
le ciel. Pouvez-vous confirmer cela ?
En fait, la taille de la Lune change beaucoup plus cause dun autre effet : lorbite de la
Lune est elliptique. Un exemple de tout cela est montr sur la Figure .
**
Des cylindres peuvent tre utiliss pour faire rouler un objet plat sur le sol. Ils gardent

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ciel

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42

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

F I G U R E 20 Un
vernier/nonius/clavius.

**

Dfi 79 d

Galile fit aussi des erreurs. Dans son livre clbre, les Dialogues, il affirma que la courbe
forme par une fine chanette suspendue entre deux clous est une parabole, cest--dire
la courbe dfinie par y = x . Cela nest pas exact. Quelle est la vritable courbe ? Vous
pouvez observer (approximativement) cette forme dans la figure des ponts suspendus.
**

Dfi 80 n

Comment fonctionne un vernier ? Il est appel nonius dans dautres langues. Le premier
nom est driv dun ingnieur militaire franais* qui ne linventa pas, le second est un mot
driv du nom latinis de linventeur portugais dun appareil plus labor** et du terme
latin dsignant neuf . En ralit, le dispositif tel quil est connu aujourdhui montr
sur la Figure fut conu autour de par Christophorus Clavius***, le mme astronome qui fit des recherches qui tablirent le fondement de la rforme du Calendrier
grgorien de . tes-vous capable de concevoir un vernier/nonius/clavius qui, au lieu
daugmenter la prcision dun facteur , le fait dun facteur arbitraire ? Y a-t-il une limite
la prcision accessible ?
**

Dfi 81 n

Dessinez trois cercles, de tailles diffrentes, qui se touchent les uns les autres. Maintenant
dessinez un quatrime cercle dans lespace du milieu, qui touche les trois lextrieur.
Quelle relation simple vrifie linverse du rayon des quatre cercles ?
**

Dfi 82 n

Prenez un ttradre OABC dont les cts OAB, OBC, OAC sont rectangles en O. En
dautres termes, OA, OB et OC sont tous perpendiculaires les uns aux autres. Dans le
ttradre, les aires des triangles OAB, OBC, OAC sont respectivement , et . Quelle est
laire du triangle ABC ?
**

Dfi 83 n

Avec deux rgles, vous pouvez additionner et soustraire des nombres en les couchant lune
prs de lautre. tes-vous capable de raliser des rgles qui vous permettent de multiplier et
diviser de la mme faon ? Des dispositifs plus labors utilisant ce principe sont appels
* Pierre Vernier (), officier militaire franais passionn de cartographie.
** Pedro Nues ou Peter Nonnius (), mathmaticien et cartographe portugais.
*** Christophorus Clavius ou Schlssel (), astronome bavarois.

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Dfi 78 n

lobjet plat toujours la mme distance du sol. Quelle figure dont la coupe transversale
est autre que circulaire vous permet de raliser la mme prouesse ? Combien dexemples
pouvez-vous trouver ?

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

comment dcrire le mouvement la cinmatique

43

Peterson)

rgles de calcul et furent les prcurseurs des calculateurs lectroniques. Ils furent utiliss
partout dans le monde jusquaux annes .
**
Dfi 84 n

Combien de jours compterait une anne si la Terre tournait dans lautre sens avec la mme
vitesse de rotation ?
**

Dfi 85 n

O se trouve le Soleil dans la situation spectaculaire montre sur la Figure ?


**

Rf. 38
Dfi 86 d

Un univers bidimensionnel peut-il exister ? Alexander Dewdney dcrivit un tel univers


dans un livre. Pouvez-vous expliquer pourquoi un univers bidimensionnel ne peut pas
exister ?

Comment dcrire le mouvement la cinmatique

La filosofia scritta in questo grandissimo libro


che continuamente ci sta aperto innanzi agli
occhi (io dico luniverso) ... Egli scritto in
lingua matematica*.
Galileo Galilei, Il saggiatore VI.

Les expriences dvoilent que la plupart des animaux suprieurs et les jeunes enfants extraient les proprits de lespace et du temps galilens de leur environnement. Plus tard,
lorsque les enfants apprennent parler, ils transposent ces expriences dans des concepts,
de mme que nous venons de faire ci-dessus. laide de ces concepts, les enfants qui ont
grandi disent alors que le mouvement est le changement de position dans le temps. Cette
reprsentation est illustre par le feuilletage rapide des coins infrieurs gauches de ce livre,
en commenant la page . Chaque page simule un instant du temps, et le seul chan* La science est crite dans cet immense livre qui se tient toujours ouvert devant nos yeux (je veux dire
lunivers) ... Il est crit en langage mathmatique.

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F I G U R E 21 Rayons anticrpusculaires. ( Peggy

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

z(t) = z + v (t t ) g(t t )

Rf. 39

Dfi 87 n

Dfi 88 n

Rf. 40

()

o t est linstant o la chute commence, z est la hauteur initiale, v est la vitesse initiale
dans la direction verticale et g = , m/s est une constante qui est tablie comme tant la
mme, dans la limite dune partie pour , pour tous les corps chutant sur tous les points
de la surface de la Terre. Do vient la valeur , m/s et ses variations tnues ? Une rponse prliminaire sera donne sous peu, mais lclaircissement complet nous accaparera
pendant la plus grande partie de cette promenade.
Lquation () nous permet de dterminer la profondeur dun puits, sachant le temps
que met une pierre pour parvenir au fond. Lquation nous donne galementla vitesse v
avec laquelle nous atteignons le sol aprs avoir saut dun arbre, savoir v = gh . Une
hauteur de m engendre une vitesse de km/h. La vitesse est donc proportionnelle la
racine carre de la hauteur seulement. Cela signifie-t-il que notre forte crainte de la chute
rsulte dune surestimation de ses vritables effets ?
Galile fut le premier tablir un rsultat primordial propos de la chute libre : les
mouvements dans les directions horizontale et verticale sont indpendants. Il montra que
le temps que met un boulet de canon tir exactement horizontalement pour chuter est indpendant de la vigueur de la poudre canon, comme indiqu sur la Figure . Beaucoup
de grands savants ne furent pas daccord avec cette affirmation, mme aprs sa mort :
en , lAcademia del Cimento organisait encore une exprience pour vrifier cette
* Sur le monde des feux dartifice, consultez la liste des questions frquemment poses sur le forum de discussion rec.pyrotechnics, ou cherchez sur le Web. Une introduction simple se trouve dans larticle de J.A.
Conkling, Pyrotechnics, Scientific American pp. , juillet .

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gement qui a lieu durant le mouvement est celui de la position de lobjet, reprsent par
le point sombre. Les autres fluctuations dune image la suivante, qui sont imputables
aux imperfections des techniques dimpression, peuvent tre assimiles aux erreurs invitables des mesures.
Il est manifeste quappeler mouvement le changement de la position dans le temps
nest ni une explication ni une dfinition puisque les deux notions de temps et de position
sont dduites du mouvement lui-mme. Cest seulement une description du mouvement.
En revanche, la description est opportune parce quelle permet dobtenir une prcision leve, comme nous le dcouvrirons en explorant la gravitation et llectrodynamique. Aprs
tout, la prcision est notre fil conducteur durant cette excursion. De plus, la description
prcise des changements de position possde une dnomination approprie : elle est nomme cinmatique.
Lensemble de toutes les positions prises par un objet dans le temps forme un trajet
ou une trajectoire. La source de ce concept est flagrante lorsque nous regardons un feu
dartifice* ou encore le film saccad prcdemment mentionn situ dans les coins en bas
gauche aprs la page . Avec la description de lespace et du temps par des nombres
rels, une trajectoire peut tre dcrite en spcifiant ses trois coordonnes (x, y, z) une
pour chaque dimension comme des fonctions continues du temps t. (Les fonctions sont
prcises en dtail la page ??.) Elles sont gnralement notes de la manire suivante
x = x(t) = (x(t), y(t), z(t)). Par exemple, lobservation montre que la hauteur z de
nimporte quelle pierre jete ou en chute varie comme

Dvipsbugworka

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comment dcrire le mouvement la cinmatique

45

F I G U R E 22 Deux manires de tester le fait que la dure de la chute libre ne dpend pas de la

vitesse horizontale.

Dfi 89 n

assertion, en confrontant un boulet de canon tir en lair avec un autre qui tombait seulement verticalement. Pouvez-vous imaginer comment ils contrlrent la simultanit ? La
Figure montre galement comment vous pouvez vrifier ceci chez vous. Dans cette
exprience, quelle que soit la charge de la poudre dans le canon, les deux projectiles entreront toujours en collision entre ciel et terre (si la table est assez haute), dmontrant
ainsi lassertion.
En dautres termes, un boulet de canon nest pas acclr dans la direction horizontale.
Sont mouvement horizontal reste simplement inchang. En tendant la description de
lquation () aux deux expressions des coordonnes horizontales x et y, soit
x(t) = x + vx (t t )
y(t) = y + vy (t t ) ,

Dfi 90 n

()

une description exhaustive des trajectoires suivies par les pierres lances en rsulte. Une
trajectoire de cette forme est nomme une parabole. Elle est prsente sur les Figures ,
et *. Une figure parabolique est galement utilise pour les rflecteurs lumineux dans
les lampes de poche ou les phares de voiture. Pouvez-vous montrer pourquoi ?
Le jet et le tir
La description cinmatique du mouvement est utile pour rpondre un pan entier
dinterrogations.
**

Rf. 41

Dfi 91 n

De nombreuses chenilles despces de papillons de nuit et de jour projettent leurs djections pour le dire plus grossirement : leur merde de telle faon que leurs odeurs
naident pas les prdateurs les localiser. Stanley Caveney et son quipe ont pris des photos de ce comportement. La Figure montre une chenille (jaune) de lespce Calpodes
ethlius (Hesperiidae) lintrieur dune feuille verte enroule prise sur le fait. Sachant que
le record de la distance observe est , m (bien quil sagisse dune autre espce, Epargyreus clarus), quelle est la vitesse djection ? Comment les chenilles accomplissent-elles
* Except pour les graphiques reprsents sur la Figure , il y a galement lespace des configurations occup
par les coordonnes de toutes les particules dun systme. Pour une particule seule uniquement il est gal

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collision

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

46

espace des
configurations

diagrammes
despace-temps

hodographe

vz

mv z

vx

z
mv x

t
F I G U R E 23 Divers types de graphiques dcrivant la mme trajectoire dune pierre jete.

F I G U R E 24 Trois images

superposes dune boulette


dexcrments tire par une
chenille. ( Stanley Caveney)

cela ?
**
Dfi 92 n

Quelle est la distance horizontale que nous pouvons atteindre avec une pierre, connaissant la vitesse et langle par rapport lhorizontale avec lesquels elle est lance ?
**

Dfi 93 n
Page 291

Comment la vitesse de la pluie tombante peut-elle tre mesure en utilisant un parapluie ?


Cette mthode peut galement tre utilise pour valuer la vitesse de la lumire.
**

Dfi 94 n

Quel est le nombre maximum de balles avec lesquelles on peut jongler en mme temps ?
**
lespace rel. Le diagramme de lespace des phases est galement appel diagramme despace des tats.

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diagrammes
despace des phases

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comment dcrire le mouvement la cinmatique

47

y
drive :
dy/dt

F I G U R E 25 Drives.

Rf. 42

Rf. 43
Dfi 95 n

La dcouverte dune limite maximale pour le saut en longueur est intressante. Le record mondial de la vitesse du sprint en tait de m/s km/h par Ben Johnson, et le record fminin tait de m/s km/h. En ralit, les athltes du saut en
longueur ne courent jamais plus vite quenviron , m/s. Quelle distance supplmentaire de saut pourraient-ils atteindre sils pouvaient courir la vitesse maximale ? Comment pourraient-ils raliser cette performance ? De plus, les athltes du saut en longueur
slancent dun angle denviron , puisquils ne sont pas capables datteindre un angle
suprieur cause de la vitesse laquelle ils courent. De quelle longueur supplmentaire
pourraient-ils bnficier sils pouvaient atteindre ?
**

Dfi 96 n

Est-il vrai que la chute dune averse pourrait tuer sil ny avait pas la rsistance de lair de
latmosphre ? Quen est-il pour la glace ?
**

Dfi 97 n

Les balles tires par un revolver qui tombe la renverse dans le vide sous leffet de la
dtonation sont-elles dangereuses ?

Dfi 98 n

Les deux derniers problmes se posent parce que lquation () ne sapplique pas dans tous
les cas. Par exemple, la chute des feuilles ou des chips ne la vrifie pas. Comme Galile
lavait dj compris, cest une consquence de la rsistance de lair. Nous en parlerons
bientt. En ralit, mme sans la rsistance de lair, le trajet suivi par une pierre nest pas
toujours une parabole : pouvez vous dcouvrir une telle situation ?
Quest-ce que le repos ?
Dans le tableau que Galile brosse de la nature, le mouvement et le repos sont antagonistes. Dit autrement, un corps est au repos lorsque sa position, cest--dire ses coordonnes, ne varie pas au cours du temps. De cette faon, le repos (galilen) est dfini comme
suit :
x(t) = const .
()

Plus tard, nous verrons que cette dfinition, contrairement notre premire impression,
nest pas trs fructueuse et ncessite dtre retouche. La dfinition du repos implique
que les objets non stationnaires peuvent tre discerns en comparant la rapidit de leur

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pente :
y/t

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48

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

dplacement. Nous pouvons donc dfinir la vitesse v dun objet comme tant la variation
de sa position x dans le temps t. Elle est communment crite
dx
.
dt

()

Dans cette relation, valable pour chaque coordonne prise sparment, d/dt signifie
variation par rapport au temps . Nous pouvons alors avancer que la vitesse est la drive de la position par rapport au temps. La vitesse v est gale la grandeur du vecteur
vitesse v. Les drives sont crites comme des fractions pour rappeler au lecteur quelles
proviennent de la notion de pente. Lexpression
dy
dt

Dfi 99 e

est prise dans le sens dune forme raccourcie de

y
,
t t
lim

()

cest une manire abrge pour signifier que la drive en un point est la limite des pentes
au voisinage de ce point, comme indiqu sur la Figure . Cette dfinition implique les
rgles de drivation suivantes :
dy d dy d y d(yz) dy
dz
d(y + z) dy dz d(c y)
=
+
,
=c
,
=
,
=
z+y
,
dt
dt dt
dt
dt dt dt dt
dt
dt
dt

()

c tant nimporte quel nombre. Cest tout ce que nous aurons besoin de connatre sur les
drives. Les quantits dt et dy, parfois elles-mmes utiles, sont appeles des diffrentielles.
Ces concepts sont dus Gottfried Wilhelm von Leibniz*. Les drives sont la base de
tous les calculs fonds sur la continuit de lespace et du temps. Leibniz fut la personnalit
qui rendit possible la description et lutilisation de la vitesse dans la formulation physique
et, en particulier, lapplication aux calculs de lide de vitesse en un point donn dans le
temps ou dans lespace.
La dfinition de la vitesse prsuppose quil y a un sens considrer la limite t . En dautres termes, il est admis que des
intervalles infiniment petits de temps existent dans la nature. La
dfinition de la vitesse avec les drives est possible uniquement
parce que lespace et le temps sont tous deux dcrits par des ensembles qui sont continus ou, en langage mathmatique, connexes
et complets. Dans la suite de notre promenade, nous devrons nous
rappeler que, depuis la naissance de la physique classique, les infinis se manifestent dans la reprsentation de la nature. Linfiniment
petit fait partie intgrante de notre dfinition de la vitesse. En fait, Gottfried Leibniz.
le calcul diffrentiel peut tre dfini comme tant ltude de linfini
et de ses applications. Nous nous apercevons alors que lapparition de linfini nimplique
* Gottfried Wilhelm von Leibniz (n. Leipzig , d. Hanovre ), historien, diplomate, philosophe, mathmaticien, physicien et homme de loi allemand. Il fut un des grands esprits de lhumanit, il inventa le
calcul diffrentiel (avant Newton) et publia beaucoup douvrages succs dans les divers domaines quil explora, dont De arte combinatoria, Hypothesis physica nova, Discours de mtaphysique, Nouveaux essais sur
lentendement humain, Essais de thodice et Monadologie.

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v=

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comment dcrire le mouvement la cinmatique

49

TA B L E AU 11 Quelques valeurs dacclrations mesures.

Rf. 44

Dfi 101 e

Acclration

Quelle est la plus petite acclration que vous puissiez trouver ?


Acclration de la galaxie M due son jet de matire
Acclration dune jeune toile par un jet interstellaire
Acclration du Soleil sur son orbite autour de la Voie lacte
Dclration inexplique des satellites Pioneer
Acclration lquateur due la rotation de la Terre
Acclration centrifuge due la rotation de la Terre
Acclration des lectrons dans un cble lectrique domestique due au
courant alternatif
Acclration gravitationnelle sur la Lune
Acclration gravitationnelle la surface de la Terre, dpendant de la
localisation prcise
Acclration gravitationnelle standard
Lacclration la plus leve pour une voiture ou une motocyclette avec des
roues motorises
Acclration gravitationnelle la surface de Jupiter
Acclration du gupard
Acclration au dclenchement des airbags dans les voitures
Lacclration la plus rapide fournie par des pattes (par laphrophore,
Philaenus spumarius, un insecte)
Balle de tennis contre un mur
Acclration dune balle dans un fusil
Centrifugeuse la plus rapide
Acclration de protons dans les grands acclrateurs de particules
Acclration de protons lintrieur du noyau atomique
La plus grande acclration possible dans la nature

Dfi 100 n

fm/s
pm/s
, nm/s
, nm/s
, mm/s
mm/s
mm/s
, m/s
, , m/s
, m/s
m/s
m/s
m/s
m/s
km/s
, Mm/s
Mm/s
, Gm/s
Tm/s
m/s
m/s

pas systmatiquement quune description soit irralisable ou imprcise. Afin de rester


prcis, les physiciens emploient seulement ces deux espces les plus petites des divers infinis possibles. Leur dfinition concise et un aperu des autres types sont introduits dans
lentracte qui suit ce chapitre.
Lavnement de linfini dans la description classique du mouvement fut dabord vilipend par Znon dle (vers av. J.-C.), un disciple de Parmnide, dans ses clbres
paradoxes sarcastiques. Dans son troisime paradoxe, ainsi nomm, Znon explique que,
puisque chaque instant un objet donn sjourne dans une rgion de lespace correspondant sa taille, la notion de vitesse un instant donn na aucun sens ; il conclut alors de
manire ahurissante que le mouvement nexiste pas. De nos jours nous ne lappellerions
pas un paradoxe sur la ralit du mouvement, mais sur sa description classique, en particulier sur lusage de lespace et du temps infiniment divisibles. (tes-vous daccord ?) Et

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Page ??

O b s e r va t i o n

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50

pourtant, la description critique par Znon fonctionne effectivement trs bien dans la
vie de tous les jours. La raison en est simple mais profonde : dans la vie quotidienne, les
changements sont rellement continus.
De grands changements dans la nature sont constitus dun grand nombre de petits
changements. Cette proprit de la nature nest pas intuitive. Par exemple, nous notons
que nous avons considr tacitement que le trajet suivi par un objet nest pas une fractale
ou toute autre entit dapparence complexe. Dans la vie quotidienne cela est juste mais,
dans dautres domaines de la nature, cela ne lest pas. La mfiance de Znon sera partiellement rhabilite plus tard dans notre excursion, et de plus en plus encore mesure que
nous progresserons. Ce retournement de situation ne sera que partiel, au sens o la rponse sera diffrente de celle quil envisageait. Dun autre ct, le doute concernant lide
de vitesse instantane savrera bien fond. Pour le moment, nous navons malgr tout
pas le choix : nous continuons avec le postulat fondamental que, dans la nature, les changements se produisent de manire continue.
Pourquoi la vitesse est-elle un concept indispensable ? Pour aspirer plus de prcision
dans la description du mouvement, nous avons besoin dtablir la liste complte des aspects ncessaires pour caractriser ltat dun objet. La notion de vitesse est videmment
dans cette liste. En poursuivant sur notre lance, nous appelons acclration a dun corps
la variation de sa vitesse v par rapport au temps, soit
a=

dv d x
=
.
dt dt

()

Lacclration est ce que nous ressentons lorsque la Terre tremble, quun avion dcolle
ou quune bicyclette tourne au coin dune rue. Le Tableau cite davantage dexemples.
Comme la vitesse, lacclration possde la fois une grandeur et une direction, proprits signales par lutilisation des caractres gras pour leur notation*.
* De telles quantits physiques sont appeles des vecteurs. Plus prcisment, en langage mathmatique, un
vecteur est un lment dun ensemble, appel espace vectoriel, dans lequel les proprits suivantes sont valables pour tout vecteur a et b et pour tout nombre c et d :
c(a + b) = ca + cb
Dfi 102 n

, (c + d)a = ca + da

, (cd)a = c(da)

et

a = a .

Un autre exemple despace vectoriel est lensemble de toutes les positions dun objet. Lensemble de toutes les
rotations forme-t-il un espace vectoriel ? Tous les espaces vectoriels permettent la dfinition dun unique
vecteur nul et dun seul vecteur oppos pour chaque vecteur de lensemble.
Remarquez que les vecteurs nont pas de points dfinis pour leur origine : deux flches de mme direction
et mme longueur sont deux vecteurs identiques, mme si elles prennent leur dpart en des points diffrents
dans lespace.
Dans de nombreux espaces vectoriels, la notion de longueur (caractrisant la grandeur ) peut tre
introduite, gnralement par le biais dune tape intermdiaire. Un espace vectoriel est appel euclidien si
nous pouvons dfinir pour celui-ci un produit scalaire entre deux vecteurs, comme un nombre ab vrifiant
aa , ab = ba , (a + a )b = ab + a b , a(b + b ) = ab + ab et (ca)b = a(cb) = c(ab) .

Dfi 103 n

()

()

Dans la notation en coordonnes cartsiennes, le produit scalaire standard est donn par ab = a x b x + a y b y +
a z b z . chaque fois quil sannule, les deux vecteurs sont orthogonaux. La longueur ou norme dunvecteur
peut alors tre dfinie comme la racine carre du produit scalaire dun vecteur par lui-mme : a = aa .
Le produit scalaire est galement utile pour dterminer les directions. En fait, le produit scalaire entre
deux vecteurs encode langle quils font entre eux. Pouvez-vous dduire cette relation importante ?

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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comment dcrire le mouvement la cinmatique

Dfi 104 n

51

Des drives dordre plus lev que lacclration peuvent aussi tre dfinies de la mme
manire. Elles sont sans intrt pour la description de la nature, parce que, comme nous le
verrons bientt, ni celles-ci ni lacclration elle-mme ne sont utiles pour la description
de ltat de mouvement dun systme.

Wenn ich den Gegenstand kenne, so kenne ich


auch smtliche Mglichkeiten seines
Vorkommens in Sachverhalten*.
Ludwig Wittgenstein, Tractatus, .

Dfi 105 e

Rf. 45

Une perspective de ltude du mouvement est de forger une description complte et prcise des tats et des objets la fois. Grce la notion despace, la description des objets peut
tre considrablement affine. En particulier, nous savons par exprience que tous les objets observs dans la vie quotidienne possdent une proprit importante : ils peuvent
tre diviss en parties. Cette observation est souvent exprime en disant que tous les objets, ou tous les corps, ont deux proprits. Premirement, ils sont constitus de matire**,
dfinie comme tant cet aspect dun objet responsable de son impntrabilit, cest--dire
la proprit qui empche deux objets de se trouver au mme endroit. Deuximement, les
corps possdent une certaine forme ou silhouette, dfinie comme tant la manire prcise
avec laquelle cette impntrabilit est distribue dans lespace.
Afin de rendre compte du mouvement aussi fidlement que possible, il est opportun
de commencer avec les corps qui sont les plus lmentaires possible. En gnral, plus
un corps est petit, plus il est simple. Un corps qui est si minuscule que ses parties ne
ncessitent pas forcment dtre prises en compte est appel une particule. (Lancienne dnomination corpuscule est tombe aux oubliettes.) Les particules sont donc matrialises
comme de minuscules cailloux. Le cas extrme, une particule dont la taille est ngligeable
par rapport la grandeur de son mouvement, de telle faon que sa position soit entirement dcrite par un unique triplet de coordonnes, est appele une particule ponctuelle
ou une masse ponctuelle. Dans lquation (), la pierre tait assimile une particule ponctuelle.
Les objets assimils des points, cest--dire les objets plus petits que tout ce que
nous pouvons mesurer, existent-ils dans la vie quotidienne ? Oui et non. Les exemples les
plus flagrants sont les toiles. Aujourdhui, des tailles angulaires aussi petites que rad
peuvent tre mesures, cette limite tant fixe par les fluctuations de lair dans latmosphre. Dans lespace, comme pour le tlescope Hubble en orbite autour de la Terre, la
limite angulaire est fixe par le diamtre du tlescope et est de lordre de nrad. Pratiquement toutes les toiles vues depuis la Terre sont plus petites que cette rsolution et sont
donc effectivement comparables des points , mme lorsquelles sont observes avec
les tlescopes les plus performants.
Comme une exception la rgle gnrale, la taille de quelques grandes toiles proches,
de type gante rouge, peut tre value laide dinstruments appropris***. Btelgeuse,
* Si je connais un objet, je connais aussi toutes les occurrences possibles de ses tats doccupations.
** Matire est un mot driv du Latin materia , qui signifie lorigine bois et est driv via des tapes
intermdiaires de mater qui signifie mre .
*** Le site Web http://www.astro.uiuc.edu/~kaler/sow/sowlist.html fournit une introduction aux diffrents

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Les objets et les particules ponctuelles

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52

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Btelgeuse

Bellatrix

Mintaka

Alnilam
Alnitak

Rigel

Saiph

Taille de ltoile
Taille de lorbite terrestre
Orbite de Jupiter

F I G U R E 26 Orion (en couleurs naturelles) et Btelgeuse.

Rf. 46
Dfi 106 n
Dfi 107 e

Dfi 108 n

Dfi 109 n

la plus brillante des deux paules dOrion, montre dans la Figure , Mira dans la Baleine, Antars du Scorpion, Aldbaran du Taureau et Sirius dans le Grand Chien sont
des exemples dtoiles dont la taille a t mesure. Elles sont toutes quelques anneslumire seulement de la Terre. videmment, comme le Soleil, toutes les autres toiles ont
une taille finie, mais nous ne pouvons pas dmontrer cela en mesurant les dimensions
sur les photographies. (Est-ce vrai ?)
La diffrence entre des sources ponctuelles et celles de taille finie peut tre remarque lil nu : la nuit, les toiles scintillent, mais pas les plantes. (Vrifiez-le !) Cet effet
est d la turbulence de lair. La turbulence a un effet sur la plupart des toiles assimiles
des points parce quelle dvie les rayons lumineux dune petite quantit. Dun autre ct,
la turbulence de lair est trop faible pour provoquer le clignotement des sources de taille
angulaire plus importante, telles que les plantes ou les satellites artificiels*, parce que la
dviation est en moyenne compense dans ce cas.
Un objet est ponctuel pour lil nu si sa taille angulaire est plus petite quenviron
= , mrad. Pouvez-vous estimer la taille dune particule de poussire ponctuelle ?
En fait, un objet est invisible lil nu sil est ponctuel et si sa luminosit, cest--dire
lintensit de la lumire provenant de lobjet jusqu lil, est infrieure une certaine valeur critique. Pouvez-vous deviner sil existe des constructions humaines visibles depuis
la Lune ou depuis la navette spatiale ?
La dfinition ci-dessus de ponctuel est manifestement trompeuse dans la vie quotidienne. Les particules ponctuelles vritablement relles existent-elles ? En ralit, est-il
vraiment possible de montrer quune particule possde une taille vanescente ? Cette
question sera primordiale dans les deux dernires parties de notre promenade. De la
mme manire, nous avons besoin de nous demander et de vrifier si les points dans
types dtoiles. Le site Web http://www.astro.wisc.edu/~dolan/constellations/constellations.html donne des
prcisions et des informations intressantes sur les constellations.
Pour un tour dhorizon sur les plantes, lisez le magnifique livre de K.R. L ang & C.A. Whitney,
Vagabonds de lespace Exploration et dcouverte dans le systme solaire, Springer Verlag, . Les plus
belles images dtoiles peuvent tre dniches dans D. Malin, A View of the Universe, Sky Publishing and
Cambridge University Press, .
* Un satellite est un objet tournant autour dune plante, comme la Lune. Un satellite artificiel est un systme
mis en orbite par lhomme, tels que les Spoutnik.

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comment dcrire le mouvement la cinmatique

Dfi 110 n

Page ??

lespace existent. Notre excursion nous mnera au rsultat tourdissant que toutes les rponses ces questions sont ngatives. Pouvez-vous imaginer pourquoi ? Ne soyez pas
dus si vous trouvez cette conclusion dure avaler : de nombreux esprits brillants ont
eu la mme difficult.
Cependant, beaucoup de particules, tels les lectrons, les quarks ou les photons, sont
considres comme ponctuelles dans un but pratique. Une fois que nous savons comment dcrire le mouvement des particules ponctuelles, nous pouvons galement dcrire
le mouvement des corps plus volumineux, rigides ou dformables, en admettant quils
sont constitus de parties. Cest la mme dmarche que de dcrire le mouvement entier
dun animal comme une combinaison du mouvement de ses diffrentes parties. La description la plus simple, lapproximation du continu, dfinit les corps tendus comme un
assemblage infini de particules ponctuelles. Elle nous permet de comprendre et de prdire le mouvement de toutes les choses agrables, le mouvement de lair dans les ouragans
et du parfum dans une pice. Le mouvement du feu et de tous les autres corps gazeux, le
flchissement du bambou sous le vent, le changement de forme du chewing-gum, et la
croissance des plantes et des animaux peuvent tre galement expliqus de cette manire.
Une description plus prcise que celle de lapproximation du continu est donne cidessous. Nanmoins, toutes les observations ont confirm jusqu prsent que le mouvement des corps volumineux peut tre dcrit avec une grande prcision comme la consquence du mouvement de leurs parties. Cette approche nous dirigera travers les deux
premires tapes de notre ascension montagnarde. Cest seulement la troisime partie
que nous dcouvrirons que cette dcomposition est impossible une chelle fondamentale.
Des jambes et des roues

??
Rf. 48

Dfi 111 n
Dfi 112 n

Dfi 113 n

Les membres du corps humain dterminent sa silhouette. La forme est une caractristique importante des corps : elle nous indique, entre autres, comment les considrer.
En particulier, les tres vivants sont tous constitus dun corps dun seul tenant. Ce nest
pas une affirmation vide de sens : partir de cette remarque nous pouvons dduire que
les animaux ne peuvent avoir des roues ou des hlices, mais uniquement des jambes, des
nageoires ou des ailes. Pourquoi ?
Les tres vivants nont quune seule surface. Dit plus simplement, ils nont quun
seul morceau dpiderme. Mathmatiquement parlant, les animaux sont connexes. Cela
est souvent suppos tre incontestable, et on fait rgulirement allusion au fait que
lacirculation sanguine, les nerfs et les connexions lymphatiques relies une partie rotative semmleraient. Toutefois, cet argument nest pas si simple, comme le montre la
Figure . Elle indique quil est malgr tout possible de faire tourner continuellement
un corps par rapport un second, sans emmler les liaisons. Pouvez-vous trouver un
exemple de ce type de mouvement sur votre propre corps ? tes-vous capable de voir
comment plusieurs fils peuvent tre attachs au corps rotatif de la figure sans entraver la
rotation ?
En dpit de la possibilit pour les animaux de possder des parties rotatives, la mthode de la Figure ne peut toutefois pas tre applique pour rendre une roue ou une
hlice utilisable. Pouvez-vous imaginer pourquoi ? Lvolution na pas eu le choix : elle a
vinc les animaux possdant des parties tournant autour dessieux. Cest la raison pour

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Rf. 47

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

second objet.

F I G U R E 28 Les jambes et les roues chez les tres vivants.

Rf. 49

laquelle les hlices et les roues nexistent pas dans la nature. Bien sr, cette limitation nempche pas les corps vivants de se dplacer de manire gnrale en roulant : les buissons
pineux (ceux que lon voit dans les westerns), les graines de divers arbres, quelques insectes, certains autres animaux, les enfants et les danseurs se dplacent loccasion en
roulant ou en tournant leur corps tout entier.
Les corps uniques, et donc tous les tres vivants, ne peuvent se dplacer quau moyen
dune contorsion de leur forme : par consquent ils sont contraints de marcher, courir, ramper ou agiter leurs ailes ou leurs nageoires, comme indiqu sur la Figure . Au contraire,
les systmes constitus de plusieurs corps, tels que les bicyclettes, les pdalos ou autres
machines, peuvent se dplacer sans aucun changement de forme de leurs constituants,
autorisant ainsi lusage de roues avec essieux, dhlices ou autres appareils rotatifs*.
* Malgr linconvnient de ne pas pouvoir utiliser des parties rotatives et dtre rduites un seul morceau,
les constructions mobiles de la nature, gnralement appeles des animaux, surpassent frquemment les
machines construites par lhomme. Par exemple, comparez la taille des plus petits systmes volants btis par

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F I G U R E 27 Comment un objet peut tourner continuellement sans embrouiller la liaison avec un

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Dvipsbugworka

les objets et les images

Rf. 50

En rsum, chaque fois que nous observons une construction dans laquelle une certaine partie tourne continuellement (et sans le montage de la figure), nous devinons
immdiatement quil sagit dun artefact : cest une machine et non pas un tre vivant
(mais pourtant construite par lui). Cependant, comme tant de dclarations concernant
les cratures vivantes, la nature possde galement des exceptions. La distinction entre un
et deux corps est beaucoup moins claire si le systme tout entier est constitu de quelques
molcules, ce qui se produit clairement dans les bactries. Des organismes tels que Escherichia coli, la bactrie bien connue hte de lintestin humain, ou les bactries issues de la
famille Salmonella nagent toutes en utilisant des flagelles. Les flagelles sont des filaments
minces, du mme acabit que les fins poils qui mergent de la membrane cellulaire. Il fut
montr dans les annes que chaque flagelle, constitu dune ou plusieurs molcules
allonges dun diamtre de quelques dizaines de nanomtres, tourne en ralit autour de
son axe. Une bactrie est capable de faire tourner ses flagelles la fois dans le sens horaire
et antihoraire, elle peut raliser plus de rotations par seconde, et peut faire tourner tous ses flagelles en parfaite synchronisation. (Ces roues sont si minuscules quelles
nexigent pas de connexion mcanique.) Par consquent les roues existent effectivement
chez les tres vivants, bien quelles soient trs petites. Mais continuons dornavant avec
notre tude des objets ordinaires.

L es objets et les images

Rf. 51

Dfi 114 n

Dfi 115 n

En marchant travers une fort nous remarquons deux formes assez distinctes de
mouvement : la brise dplace les feuilles et, en mme temps, leurs ombres bougent sur le
sol. Les ombres sont une forme lmentaire dimage. Les objets et les images sont tous les
deux capables de bouger. Les tigres qui slancent, les flocons de neige qui chutent et la
matire recrache par les volcans sont des exemples de mouvement, puisquils changent
tous de position au cours du temps. Pour la mme raison, lombre qui suit notre corps, le
rayon de lumire qui tourne autour de la tour dun phare durant une nuit brumeuse, et
larc-en-ciel qui conserve constamment la mme distance apparente pour un randonneur
sont des exemples de mouvement.
Toute personne qui a dj visionn un dessin anim sait que les images peuvent bouger
de faon plus surprenante que les objets. Les images peuvent modifier leur taille, leur
forme et mme leur couleur, une prouesse quun nombre restreint dobjets est capable de
raliser*. Les images peuvent apparatre et disparatre sans laisser de traces, se multiplier,
lvolution ceux construits par les hommes. (Consultez par exemple http://pixelito.reference.be.) Il y a deux
explications cet cart. Premirement, les systmes naturels ont incorpor des dispositifs de rparation et
dentretien. Deuximement, la nature peut btir de vastes structures lintrieur de contenants dots douvertures rduites. En fait, la nature est trs astucieuse, limage de ce que les gens font lorsquils construisent
des voiliers lintrieur de bouteilles en verre. Le corps humain est plein dexemples analogues, pouvez-vous
en citer quelques-uns ?
* Hormis les changements trs lents tels que le changement de couleur des feuilles en automne, seuls certains
cristaux, la pieuvre, le camlon et quelques autres espces animales ralisent cela dans la nature. Parmi les
objets construits par lhomme, la tlvision, les crans dordinateurs, les appareils chauffants et certains lasers peuvent galement le faire. Connaissez-vous dautres exemples ? Le livre de K. Nassau, The Physics
and Chemistry of Colour the fifteen causes of colour, J. Wiley & Sons, , est une excellente source dinformations sur le thme des couleurs. Dans le domaine des sciences populaires, le livre le plus admirable est
le travail exemplaire de lastronome flamand Marcel G.J. Minnaert, Light and Colour in the Outdoors,

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Page ??

55

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

56

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

pousse
F I G U R E 29 Dans quelle

Rf. 53

Page ??

Dfi 116 n

Dfi 117 n

Rf. 52

sinterpntrer, aller en arrire dans le temps et braver la gravit ou toute autre force. Les
images, et mme les ombres ordinaires, peuvent se dplacer plus vite que la lumire. Les
images peuvent flotter dans lespace et conserver la mme distance par rapport aux objets
qui sapprochent. Les objets ne peuvent presque rien faire de tout cela. En gnral, les lois
de la physique des dessins anims sont assez diffrentes de celles de la nature. En ralit,
le mouvement des images ne semble pas suivre une quelconque rgle, par opposition au
mouvement des objets. Dun autre ct, les objets et les images se diffrencient de leur
environnement par le fait quils possdent tous les deux des frontires qui dfinissent leur
taille et leur forme. Nous sentons la ncessit davoir des critres prcis permettant de
discerner ces deux cas.
Le fait de procder une distinction claire et nette entre les images et les objets est
excut de la mme faon lorsque les enfants ou les animaux se trouvent face un miroir
pour la premire fois : ils essaient de toucher ce quils voient. En fait, si nous sommes
capables de toucher ce que nous voyons ou, plus prcisment, si nous sommes capables
de le dplacer nous lappelons un objet, sinon cest une image*. Les images ne peuvent
pas tre palpes, alors que les objets peuvent ltre. Les images ne peuvent se heurter lune
lautre, alors que les objets le peuvent. Et comme chacun le sait, toucher quelque chose
permet dapprhender sa rsistance au mouvement. Certains corps, tels que les papillons,
opposent une faible rsistance et sont facilement dplacs, dautres, tels que les bateaux,
rsistent beaucoup plus, et sont dplacs avec beaucoup de peine. Cette opposition au
mouvement ou plus exactement la variation du mouvement est appele linertie, et
la difficult avec laquelle un corps peut tre dplac est appele sa masse (inertielle). Les
images ne possdent ni inertie ni masse.
En conclusion, pour la description du mouvement, nous devons distinguer les corps,
qui peuvent tre palps et qui sont impntrables, des images, qui ne le peuvent et qui
ne le sont pas. Toute chose visible est soit un objet, soit une image. Il ny a pas de tierce
possibilit. (tes-vous daccord ?) Dans le cas o lobjet est si lointain quil ne peut tre
touch, comme une toile ou une comte, il peut tre ardu de convenir si celui-ci est
associ une image ou un objet. Nous rencontrerons plusieurs reprises cette question
pineuse. Par exemple, comment montreriez-vous que les comtes sont des objets et non
des images ?
Springer, , une version revue et corrige de sa splendide srie de livres De natuurkunde van t vrije veld,
Thieme & Cie, Zutphen. Tous les scientifiques qui tudient la nature doivent lire ce livre. Sur le Web, voyez
aussi le site, plus succinct, http://webexhibits.org/causesofcolour.
* Nous pourrions suggrer dy ajouter la ncessit que nous puissions faire tourner les objets sur eux-mmes.
Toutefois, cette exigence pose des problmes dans le cas des atomes, tel quexpliqu la page ??, et des particules lmentaires, ainsi la rotation ne constitue pas une ncessit supplmentaire.

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direction la bicyclette
tourne-t-elle ?

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les objets et les images

Rf. 54

57

Mouvement et contact

Rf. 55

Dmocrite soutient quil nexiste quune seule


espce de mouvement : celui qui rsulte de la
collision.
Aetius, Opinions.

Lorsquun enfant monte sur un vlo une roue, il ou elle tire profit dune loi fondamentale
dans notre univers : un corps agissant sur un autre le met en mouvement. En fait, en
peu prs six heures, nimporte qui peut apprendre monter sur un monocycle et samuser
avec. Comme dans tous les divertissements de la vie, tel que samuser avec des jouets, des
animaux, des femmes ou des hommes, des appareils, des enfants, la mer, le vent, aller au
cinma, jongler, faire une randonne et faire lamour, quelque chose exerce une action
sur autre chose. Donc notre premier dfi est de dcrire ce transfert de mouvement de
manire plus approfondie.
Le contact nest pas la seule manire de mettre en mouvement quelque chose : une
pomme qui tombe dun arbre ou un aimant qui en attire un autre en sont des contreexemples. Les influences distance sont plus fascinantes : il ny a rien de dissimul, et
cependant quelque chose dobscur se produit. Le mouvement par contact semble plus
facile apprhender, et cest pourquoi nous commenons gnralement par celui-ci. Cependant, en dpit de ce parti pris, les forces sans contact ne peuvent pas tre esquives.
En choisissant cette option nous nous reprsentons lexprience commune de tous les cyclistes (voir la Figure ). Si vous roulez vlo une vitesse suffisamment leve et que
vous tentez de tourner gauche en poussant la poigne droite du guidon, vous tournerez droite*. En dautres termes, malgr notre choix, le restant de notre promenade nous
amnera rapidement tudier galement les interactions distance.
Quest-ce que la masse ?

Dfi 118 n
Rf. 56

.
Da ubi consistam, et terram movebo**.
Archimde

* Cet effet impressionnant ne fonctionne videmment quau-dessus dune certaine vitesse minimale. Pouvezvous dterminer quelle est cette vitesse ? Soyez prudents ! Une pousse trop forte vous fera chuter.
** Donnez-moi un point fixe et un levier et je soulverai la Terre. Archimde (v. ), scientifique et
ingnieur grec. Cette citation lui fut attribue par Pappus dAlexandrie. Dj, Archimde avait connaissance
du fait que la distinction utilise par les juristes entre proprit mobile et immobile navait aucun sens.

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De la mme manire que les objets sont constitus de matire, les images sont constitues de rayonnement. Les images font partie du royaume du thtre dombres, du cinma,
de la tlvision, du graphisme numrique, des organisations croyantes et du domaine
des spcialistes en substances hallucinognes. Les photographies, les films cinmatographiques, les fantmes, les anges, les rves et de nombreuses hallucinations sont des images
(parfois provoques par un dysfonctionnement psychique). Pour comprendre les images,
nous avons besoin dtudier le rayonnement (et galement lil et le cerveau). Malgr cela,
en raison de limportance des objets aprs tout, nous sommes nous-mmes des objets
nous allons dabord tudier ceux-ci.

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

58

v'1

v2

v'2

F I G U R E 30 Les collisions

F I G U R E 31 Le kilogramme standard. (

dterminent la masse.

BIPM)

Lorsque nous repoussons quelque chose, cest parce que nous ne sommes pas familiers
avec cette chose. De la mme faon, lorsque nous donnons un coup de pied dans un objet
dans la rue, nous prtons immdiatement attention la mme notion que les enfants explorent quand, pour la premire fois, ils se trouvent face un miroir ou quils aperoivent
un point rouge dessin par un laser. Nous vrifions si cette entit inconnue peut tre
pousse et nous notons comment cet objet non identifi ragit notre influence. Une version de haute prcision de cette exprience est donne dans la Figure . En rptant ce
procd avec divers couples dobjets, nous dcouvrons comme dans la vie quotidienne
quune certaine quantit fixe m i peut tre assigne chaque objet i. Plus lobjet est difficile
dplacer, plus cette quantit est grande ; elle est dtermine par la relation
v
m
=
m
v

()

o v reprsente la variation de vitesse produite par la collision. Le nombre m i est appel


masse de lobjet i.
Dans le but de manipuler des valeurs de masses qui soient communes tout le monde,
la valeur de la masse pour un objet slectionn en particulier doit tre fixe au pralable.
Cet objet spcifique, montr sur la Figure est appel le kilogramme standard et est
conserv avec beaucoup de soin dans un rcipient en verre sous vide Svres, proximit de Paris. Il nest utilis que trs occasionnellement afin que la poussire, lhumidit
ou les gratignures ne risquent pas de modifier sa masse. Cest grce au kilogramme standard que nous pouvons estimer la valeur de la masse de chaque objet dans le monde.
La masse quantifie ainsi la difficult faire bouger quelque chose. Les masses leves
sont plus dures dplacer que les masses plus petites. Manifestement, seuls les objets
sont dots dune masse, les images nen ont pas. (Par ailleurs, le mot masse est driv,

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v1

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les objets et les images

Rf. 45

59

Le premier avoir formul la loi de conservation de la


masse fut Antoine Laurent de Lavoisier*. La conservation de la masse implique que la masse dun systme
compos soit gale la somme des masses des constituants. En rsum, la masse galilenne est une mesure de
la quantit de matire.
Ainsi, la dfinition de la masse peut tre formule dune autre manire. Nous pouvons attribuer un
nombre m i chaque objet i de telle faon que, pour des Antoine Laurent de Lavoisier.
collisions libres de toute influence extrieure, la somme
suivante reste invariante pendant la collision :
m i vi = const .

()

Le produit de la vitesse vi par la masse m i est nomm la quantit de mouvement** du


corps. La somme, ou quantit de mouvement totale du systme, reste identique avant et
aprs la collision : cest une quantit conserve. La conservation de la quantit de mouvement dfinit la masse. Les deux lois de conservation () et () furent exprimes de
cette manire pour la premire fois par le grand physicien hollandais Christiaan Huygens***. Quelques valeurs caractristiques de quantits de mouvement sont donnes dans
* Antoine Laurent de Lavoisier (), chimiste franais et homme de talent. Lavoisier fut le premier
comprendre que la combustion est une raction qui se produit en prsence doxygne. Il dcouvrit les
constituants de leau et introduisit des mthodes de mesure de masse en chimie. Lorsquil fut (injustement)
condamn la guillotine lors de la Rvolution franaise, il se rsigna raliser une exprience pour la recherche scientifique : il dcida de cligner des paupires aussi longtemps que possible aprs que sa tte fut
tranche, afin de dvoiler aux autres combien de temps la perte de conscience met survenir. Lavoisier
parvint cligner onze fois des yeux.
** Le terme anglais est momentum, et parfois on emploie en franais le terme moment (dune force). La
quantit de mouvement ne doit pas tre confondue avec limpulsion (en anglais impulse), cette dernire
tant lintgrale de la force en fonction de la dure. Par abus de langage, nous parlerons dans les sections sur
la relativit du tenseur nergieimpulsion alors quen toute rigueur nous devrions dire tenseur nergie
quantit de mouvement [N.d.T.].
*** Christiaan Huygens (n. La Haye , d. Hofwijck ) fut un des principaux physiciens et mathmaticiens de son poque. Huygens lucida les concepts de base de la mcanique, il fut galement un des premiers
montrer que la lumire est une onde. Il rdigea des ouvrages prpondrants sur la thorie des probabilits,
les mcanismes horlogers, loptique et lastronomie. Parmi ses nombreuses dcouvertes, Huygens svertua
montrer que la nbuleuse dOrion est constitue dtoiles, il dcouvrit Titan, une lune de Saturne (la seule
visible lpoque [N.d.T.]), et montra que les anneaux de Saturne sont composs de rochers. (Cela parat
contradictoire avec Saturne lui-mme, dont la masse volumique est infrieure celle de leau.)

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via le latin, du mot grec pain ou de lhbreu mazza pain sans levain de
signification compltement diffrente.)
Les expriences avec les objets quotidiens ont galement montr que, tout moment dans nimporte quelle
collision, la somme de toutes les masses en jeu est conserve :
()
m i = const .

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60

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

TA B L E AU 12 Quelques valeurs mesures de quantits de mouvement.

O b s e r va t i o n

Q ua n t i t
de mouvement

Quantit de mouvement dun photon de couleur verte


Ns
Quantit de mouvement moyenne dune molcule doxygne dans Ns
lair
Quantit de mouvement dun photon de rayon X
Ns
Quantit de mouvement dun photon
Ns
La plus grande quantit de mouvement dune particule dans les ac- f Ns
clrateurs
Quantit de mouvement de Planck
, Ns
Boule de billard lance
Ns
Balle de pistolet au vol
Ns
Coup de poing
de Ns
Homme marchant tranquillement
Ns
Vhicule sur autoroute
kNs
Impact dune mtorite de km de diamtre
TNs
Quantit de mouvement dune galaxie dans une collision galactique jusqu Ns

Dfi 119 n

Dfi 120 n

le Tableau .
La conservation de la quantit de mouvement sous-tend implicitement que, lorsquune boule en mouvement heurte une autre boule
au repos et de mme masse, une formule simple permet de dterminer langle entre les directions que les boules empruntent aprs la collision. Pouvez-vous trouver cette formule ? Elle est particulirement
utile lorsque nous jouons au billard. Nous nous apercevrons plus tard
quelle nest pas valide en relativit restreinte.
Une autre consquence est indique sur la Figure : un homme
est allong sur une planche clous avec deux gros blocs de bton poss sur son abdomen. Un autre homme frappe les blocs laide dune Christiaan Huygens.
lourde masse. Lhomme allong ne ressent aucune douleur puisque
le choc est principalement absorb par le bton moins quil soit retir. Pourquoi ?

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F I G U R E 32 Est-ce dangereux ?

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les objets et les images

61

a
m
= ,
m
a

()

o a est lacclration de chaque corps pendant linteraction. Cette dfinition a t examine en dtail par la communaut des physiciens, principalement durant le dix-neuvime
sicle. Quelques remarques rsument ces rsultats :
La dfinition de la masse implique la conservation de la quantit de mouvement mv.
La conservation de la quantit de mouvement nest pas une loi distincte. Elle ne peut
pas tre vrifie exprimentalement, puisque la masse est dfinie de telle manire que
ce principe puisse tre formul.
La dfinition de la masse implique lgalit entre les produits m a et m a . De tels
produits sont appels des forces. Lgalit entre les forces daction et de raction nest
pas un principe part : la masse est dfinie de telle manire que ce principe puisse tre
formul.
La dfinition de la masse est indpendante du fait quun contact est tabli ou non, et du
fait que les acclrations sont dues llectricit, la gravitation ou toute autre interaction**. Puisquune interaction nentre pas dans la dfinition de la masse, les valeurs
de masses dfinies partir de linteraction lectrique, nuclaire ou gravitationnelle
sont toutes quivalentes tant que la quantit de mouvement est conserve. Toutes les
interactions connues conservent la quantit de mouvement. Pour certaines raisons historiques malheureuses, la valeur de la masse mesure avec les interactions lectrique et
nuclaire est appele masse inertielle et la masse mesure en utilisant la gravit est
appele masse gravitationnelle . Comme cela apparatra plus loin, cette distinction
artificielle ne possde aucune signification intrinsque. Cela deviendra particulirement clair lorsque nous prendrons du recul par rapport aux corps en question.
La dfinition de la masse est valide uniquement pour des observateurs au repos ou en
mouvement inertiel ( vitesse constante [N.d.T.]). Nous reviendrons l-dessus plus
tard.

Page 72
Dfi 121 n

* Ernst Mach (ChirlitzTuras -Haar ), physicien et philosophe autrichien. Le mach, unit de mesure
pour la vitesse des avions, dfini comme tant un multiple de la vitesse du son dans lair (environ , km/s),
est nomm en son honneur. Il dveloppa linterfromtre de Mach-Zehnder, il tudia galement les fondements de la mcanique. Ses rflexions concernant la masse et linertie ont influenc la construction de
la relativit gnrale, et aboutirent au principe de Mach, qui apparatra un peu plus loin. Il fut galement
le dernier scientifique renier orgueilleusement avec humour, et contre toute vidence lexistence des
atomes.
** Tel quindiqu ci-dessus, seules les forces centrales vrifient la relation () utilise pour dfinir la masse.
Les forces centrales agissent entre les centres de masse des corps. Nous en donnerons une dfinition plus
prcise plus tard. Cependant, puisque toutes les forces fondamentales sont qualifies de centrales, ceci nest
pas une contrainte. Il ne semble y avoir quune seule exception notable : le magntisme. La dfinition de la
masse est-elle toujours valide dans ce cas ?

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La dfinition prcdente de la masse a t gnralise par le physicien et philosophe


Ernst Mach* de faon ce quelle reste valide mme si les deux objets interagissent
distance, et aussi longtemps que dure cette interaction le long de la ligne joignant leurs
positions. Le rapport des masses de deux corps est dfini comme tant loppos du rapport
inverse des acclrations respectives, ainsi donc

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

62

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

TA B L E AU 13 Quelques valeurs de masse mesures.

Masse

Augmentation de masse due labsorption dun photon


de couleur verte
Llectron : le plus lger objet connu
Un atome dargon
Le plus lger objet jamais pes (une particule dor)
Lhomme son ge le plus prcoce (lovule fcond)
Leau adsorbe sur un poids en mtal de kilogramme
Masse de Planck
Empreinte digitale
Fourmi ordinaire
Gouttelette deau
Abeille miel
tres vivants les plus lourds, tels que le champignon
Armillaria ostoyae ou un norme squoia
Sequoiadendron giganteum
Le plus grand navire au long cours
Le plus grand objet manipul par lhomme (une
norme plate-forme de production de gaz)
Le plus grand iceberg drivant depuis lAntarctique
Leau sur Terre
Masse du Soleil
Masse de notre Galaxie
Masse totale visible dans lunivers

, kg
, () kg
, () u = , () yg
, ag
g
g
, g
g
g
mg
, g
kg

kg
, kg
kg
kg
, kg
kg
kg

En mesurant la masse des corps qui nous entourent, dont une liste est donne dans
le Tableau , nous pouvons explorer lart et la science de lexprimentation. Nous dcouvrons aussi les proprits fondamentales de la masse. Elle est additive dans la vie quotidienne, de telle sorte que la masse de deux corps assembls est gale la somme de
leur masse respective. En outre, la masse est continue : elle peut apparemment prendre
toutes les valeurs positives. Au final, la masse est conserve : la masse dun systme, dfinie comme tant la somme des masses de ses constituants, ne varie pas au cours du
temps si le systme est isol du reste de lunivers. La masse nest pas conserve seulement
lors de collisions mais galement durant la fusion, lvaporation, la digestion et tout autre
processus de transformation.
Nous verrons plus tard que dans le cas prcis de la masse toutes ces proprits, rsumes dans le Tableau , ne sont quapproximatives. Des expriences prcises nous
dvoilent quaucune de celles-ci nest exacte*. Pour linstant nous continuons avec notre
* En particulier, afin de dfinir la masse nous devons tre capables de diffrencier les corps. Cela semble tre
un prrequis enfantin, mais nous dcouvrirons que ce nest pas toujours possible dans la nature.

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les objets et les images

63

TA B L E AU 14 Proprits de la masse galilenne.

Dfi 123 n

Dfi 124 e

Dfi 125 e

Proprit
physique

D s i g n at i o n
m at h m at i q u e

Dfinition

Peuvent tre diffrencies


Peuvent tre ordonnes
Peuvent tre compares
Peuvent varier graduellement
Peuvent tre additionnes
Dpassent toute limite
Ne changent pas
Ne disparat pas

distinction
succession
mesurable
continuit
quantit de matire
infini
conservation
impntrabilit

lment dun ensemble Page ??


ordre
Page ??
mtrique
Page ??
compltude
Page ??
additivit
Page 50
infinitude, ouverture
Page ??
invariance
m = const
positivit
m

conception actuelle, la masse galilenne, comme si nous navions rien de mieux nous
mettre sous la dent.
Dans une exprience clbre au cours du seizime sicle, Santorre Santario (Santorio
Santorio ou Sanctorius de Padoue) (), un ami de Galile, vcut durant plusieurs
semaines avec toute sa nourriture et son breuvage, mais aussi ses toilettes, sur une vaste
balance. Il projetait de tester la conservation de la masse. Comment le poids mesur a-t-il
vari avec le temps ?
La dfinition de la masse travers la conservation de la quantit de mouvement signifie que, lorsquun objet tombe, la Terre est un tout petit peu plus acclre. Si nous
pouvions mesurer cette minuscule grandeur, nous pourrions dterminer la masse de la
Terre. Malheureusement, cette mesure est impossible raliser. Pouvez-vous dcouvrir
une meilleure faon de dterminer la masse de la Terre ?
Comme le Tableau le rcapitule, la masse dun corps est dcrite avec plus de prcision par un nombre rel positif, gnralement not m ou M. Cest une consquence
directe de limpntrabilit de la matire. Certes, une masse (inertielle) ngative pourrait
vouloir dire quun tel corps se dplacerait dans la direction oppose de nimporte quelle
force ou acclration applique sur celui-ci. Un tel corps ne pourrait tre conserv dans
une bote : il chercherait tout prix se frayer un chemin travers nimporte quelle paroi qui tenterait de larrter. Assez trangement, les corps de masse ngative chuteraient
toujours vers le bas dans le champ dune vaste masse positive (bien que plus lentement
quune masse quivalente positive). tes-vous capable dentriner ce fait ? Par contre, un
objet ayant une minuscule masse positive flotterait une grande distance dun corps volumineux de masse ngative, comme vous pouvez facilement le deviner en comparant les
diverses acclrations mises en jeu. Une masse positive et une masse ngative de mme
valeur (absolue) demeureront distance constante et acclreront spontanment dans
des directions opposes le long de la ligne joignant les deux masses. Remarquez qu la
fois lnergie et la quantit de mouvement restent conserves dans tous ces scnarios*. Les
* Pour les curieux, lisez R.H. Price, Negative mass can be positively amusing, American Journal of Physics
, pp. , . Des particules de masse ngative enfermes dans une bote chaufferaient cette bote
de masse positive au moment o elles traverseraient ses parois, et acclreraient, cest--dire perdraient de

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Dfi 122 n

Les masses

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64

Page 335, page ??

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

corps de masse ngative nont jamais t observs. Lantimatire, dont nous discuterons
bientt, possde galement une masse positive.
Le mouvement est-il ternel ?

Le produit p = mv de la masse dune particule par sa vitesse est appel sa quantit de mouvement. Elle reprsente la tendance dun objet persister dans son mouvement lors dune
collision. Plus cette valeur est grande, plus il est difficile dimmobiliser lobjet. Comme le
vecteur vitesse, la quantit de mouvement possde une direction et une grandeur : cest
galement un vecteur. En franais lexpression quantit de mouvement est plus adquate que langlais momentum . Dans lancien temps, le mot mouvement tait utilis
la place de quantit de mouvement , par exemple par Newton. La conservation de la
quantit de mouvement, dans la relation (), explicite par consquent la conservation
du mouvement pendant les interactions.
La quantit de mouvement et lnergie
sont des quantits extensibles. Cela signifie que nous pouvons dire pour chacune
delles quelles scoulent dun corps vers
un autre, et quelles peuvent saccumuler
dans les corps, de la mme faon que
leau coule et peut saccumuler dans des
vin
rcipients. Imaginer la quantit de mouvement comme quelque chose qui peut tre
chang entre des corps en collision reste
intuitif lorsque nous rflchissons la desbouchon
cription des objets en mouvement.
La quantit de mouvement est conserve. Cela explique les difficults que vous
vin
pourriez prouver si vous tiez sur une
surface parfaitement lisse, telle que la
glace ou le marbre poli couvert dhuile :
pierre
vous ne pouvez pas avancer mme en
vous tapotant le dos. (Avez-vous dj
tent de placer un chat sur une telle sur- F I G U R E 33 Que va-t-il se passer ?
face marbre ? Il nest mme pas capable
de se tenir sur ses quatre pattes. Pas plus que nous-mmes. Pouvez-vous deviner pourPage 65
Dfi 126 e

Dfi 127 n

lnergie, en mme temps. Elles nous permettraient de concevoir un mouvement perptuel de seconde espce, cest--dire un dispositif qui contournerait le second principe de la thermodynamique. De plus, un tel
systme naurait pas dquilibre thermodynamique, parce que son nergie peut diminuer indfiniment. Plus
nous rflchissons aux masses ngatives, plus nous sommes confronts des proprits tranges qui contredisent les observations. Dailleurs, quelle est la gamme des valeurs de masse possibles pour des tachyons ?
* Arthur Eddington (), astrophysicien britannique.

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Chaque corps persiste dans son tat de repos ou


de mouvement uniforme le long dune ligne
droite sauf sil ne le peut plus.
Arthur Eddington*

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

les objets et les images

Dfi 128 n

Rf. 57

quoi ?) La conservation de la quantit de mouvement permet aussi de rsoudre les cassette de la Figure .
La conservation de la masse et de la quantit de mouvement signifie aussi que la tlportation ( beam me up *) est impossible dans la nature. Pouvez-vous expliquer cela
un nophyte ?
La conservation de la quantit de mouvement implique que la quantit de mouvement
peut tre assimile un fluide invisible. Dans une interaction, ce fluide invisible est transmis dun objet lautre. Cependant, la quantit totale reste constante.
La conservation de la quantit de mouvement suggre galement que le mouvement
ne cesse jamais : il est simplement chang. Dun autre ct, le mouvement disparat rgulirement dans notre entourage, comme dans le cas dun caillou quon laisse tomber sur
le sol, ou dune balle que lon abandonne sur lherbe. Qui plus est, dans notre vie de tous
les jours, nous observons frquemment de la cration de mouvement, comme chaque
fois que nous ouvrons la main. Comment ces exemples sajustent-ils la conservation de
la quantit de mouvement ?
Il apparat que la rponse se trouve dans les aspects microscopiques de ces systmes.
Un muscle transforme simplement un certain type de mouvement, savoir celui des lectrons situs dans certains composs chimiques**, en un autre, le mouvement des doigts.
Le travail exerc par les muscles est analogue celui dun moteur explosion qui transpose le mouvement des lectrons contenus dans le carburant dans le mouvement des
roues. Tous les deux exigent un carburant et schauffent durant le processus.
Nous devons galement analyser le comportement microscopique dune balle qui
roule sur lherbe jusqu ce quelle simmobilise. La disparition du mouvement est appele frottement. En tudiant cette situation attentivement, nous comprenons que lherbe et
la balle se rchauffent un petit peu pendant le processus. Pendant le frottement, le mouvement visible est transform en chaleur. Plus tard, lorsque nous dcouvrirons la structure de la matire, il deviendra clair que la chaleur se manifeste par le mouvement dsordonn des constituants microscopiques de chaque matriau. Lorsque ces constituants se
dplacent tous dans la mme direction, gnralement lobjet tout entier se dplace. Lorsquils fluctuent de manire alatoire, lobjet reste au repos mais se rchauffe. La chaleur
est une forme de mouvement. Ainsi le frottement semble ntre que disparition du mouvement, en ralit il est une transformation dun mouvement ordonn en mouvement
dsordonn.
Malgr la conservation de la quantit de mouvement, le mouvement perptuel macroscopique nexiste pas, puisque le frottement ne peut pas tre compltement supprim***.
Le mouvement est ternel seulement un ordre de grandeur microscopique. En dautres
* Expression emprunte la clbre srie tlvise Star Trek : Beam me up Scotty ! , qui signifie littralement Tlporte-moi Scotty ! [N.d.T.].
** Gnralement ladnosine triphosphate (ATP), le carburant de la plupart des processus chez les animaux.
*** Quelques exemples drles des tentatives passes pour construire une machine mouvement perptuel
sont narrs dans Stanislav Michel, Perpetuum mobile, VDI Verlag, . De faon intressante, lide
de mouvement ternel chemina de lInde jusquen Europe travers le monde islamique, vers les annes ,
et devint populaire puisquelle sopposait lopinion courante de cette poque que tout mouvement sur Terre
disparat avec le temps. Consultez galement les sites Web http://www.geocities.com/mercutio_/pmm.
html et http://www.lhup.edu/~dsimanek/museum/unwork.htm. Lerreur conceptuelle faite par les mes excentriques et employe par les esprits tordus est toujours la mme : lespoir de pouvoir surpasser le frottement.
(Certes, ceci nest vrai que pour le mouvement perptuel de seconde espce, celui du premier type qui est

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Dfi 129 n

65

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

66

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Appendice sur la conservation lnergie


Lorsquon examine des collisions avec soin, une deuxime quantit conserve se dvoile. Les expriences montrent que, dans le cas des collisions parfaites ou lastiques
des collisions sans frottement , la quantit suivante, appele nergie cintique T du systme, est galement conserve :
T = m i vi = m i v i = const .
i

Dfi 131 n

Rf. 58

Dfi 130 n

()

Lnergie cintique dun corps dpend donc de sa masse et du carr de sa vitesse v. Lnergie cintique est le potentiel que possde un corps pour provoquer des changements
dans les corps quil heurte. La dsignation finale nergie cintique fut introduite par
Gustave-Gaspard Coriolis*. Coriolis introduisit galement le facteur /, de telle sorte que
la relation dT/dv = p soit toujours vrifie. (Pourquoi ?) Le mot nergie est emprunt au
grec ancien ; au dpart il tait utilis pour dcrire le caractre, la dtermination et signifiait vigueur intellectuelle ou morale . Il fut introduit en physique par Thomas Young
() en parce que sa traduction littrale est la force intrieure . (Les lettres
E, W, A et plusieurs autres sont utilises pour symboliser lnergie.) Une autre dfinition
quivalente de lnergie apparatra plus loin : lnergie est ce qui peut tre transform en
chaleur.
Lnergie (physique) est la mesure de laptitude produire du mouvement. Un corps
possde beaucoup dnergie sil est capable de dplacer de nombreux autres corps. Lnergie est un nombre, elle na pas de direction. La quantit de mouvement totale de deux
masses gales se dplaant avec des vitesses opposes est nulle, leur nergie totale saccrot avec leur vitesse. Lnergie mesure donc aussi le mouvement, mais dune manire
encore plus en contradiction avec lobservation tente mme de gnrer de lnergie partir de rien.)
Si la machine est bien conue, cest--dire avec peu de frottements, alors elle peut prlever le peu dnergie dont elle a besoin pour la subsistance de son mouvement dans des effets environnementaux subtils. Par
exemple, au Victoria and Albert Museum Londres nous pouvons admirer une magnifique horloge actionne par les variations de la pression de lair au cours du temps.
Un faible frottement signifie que le mouvement prend beaucoup de temps avant de sarrter. Nous pensons illico presto au mouvement des plantes. En ralit, il existe des frottements entre la Terre et le Soleil.
(Pouvez-vous en dterminer un des mcanismes ?) Mais sa valeur est si faible que la Terre a dj tourn
autour du Soleil pendant des milliers de millions dannes et continuera den faire autant pendant plus longtemps encore.
* Gustave-Gaspard Coriolis (n. Paris , d. Paris ), ingnieur et mathmaticien franais.

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termes, la disparition et galement lapparition spontane du mouvement dans notre


vie quotidienne sont une illusion due aux limitations de nos facults sensorielles. Par
exemple, le mouvement attribu chaque tre vivant existe avant sa naissance, et est toujours l aprs sa mort. La mme chose se produit avec son nergie. Ce rsultat est probablement le plus impntrable que nous puissions avoir sur lide de lternit, partir des
preuves collectes par lobservation. Ce nest peut-tre pas une concidence si lnergie fut
dnomme vis viva, ou force vive , par Leibniz et dautres penseurs de son poque.
Puisque le mouvement est conserv, il na pas dorigine. Donc, ce point de notre
promenade, nous ne pouvons pas rpondre aux questions fondamentales : Pourquoi le
mouvement existe-t-il ? Quelle est son origine ? Le bout du tunnel est encore loin.

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

les objets et les images

Dfi 133 n
Dfi 134 n

Rf. 59

Page ??

diffrente de la quantit de mouvement. Lnergie mesure le mouvement un niveau plus


fondamental. Voici une autre dfinition quivalente : lnergie est la capacit produire du
travail. Ici, le concept physique de travail est prcisment, mais de manire plus dtaille,
ce que nous entendons par travail dans notre vie courante*.
Ne soyez pas surpris si vous ne saisissez pas immdiatement la diffrence entre la quantit de mouvement et lnergie : les physiciens ont mis environ deux sicles pour la comprendre. Parfois ils ont mme insist pour conserver la mme dnomination pour les
deux, et souvent ne savaient pas vraiment quelle situation faisait appel quel concept. Il
vous est donc permis de prendre plusieurs minutes pour vous familiariser avec ces notions.
Lnergie et la quantit de mouvement quantifient toutes les deux comment un systme change. La quantit de mouvement nous indique comment le systme change dans
lespace, lnergie mesure comment le systme change dans le temps. La quantit de mouvement est ncessaire pour comparer des mouvements ici et l-bas. Lnergie est ncessaire pour comparer des mouvements maintenant et demain. Quelques valeurs mesures
dnergie sont donnes dans le Tableau .
Une manire dexprimer la diffrence entre lnergie et la quantit de
mouvement est de rflchir aux problmes suivants. Est-il plus difficile
darrter un homme de masse m qui court la vitesse v, ou un homme
de masse
m/ qui court la vitesse v, ou encore un de masse m/
la vitesse v ? Vous pouvez demander de laide un ami qui joue au
rugby pour vous conforter dans votre rponse.
Une autre distinction est illustre par lathltisme : le vritable record du monde de saut en longueur, presque m, est toujours dtenu
par un athlte qui, au dbut du vingtime sicle, courut avec un poids
dans chaque main et projeta les poids derrire lui au moment o il Robert Mayer.
commena sauter. Pouvez-vous expliquer cette prouesse ?
Quand un vhicule voyageant m/s fonce de front sur un vhicule immobile de
mme marque et de mme modle, quel vhicule encaisse les plus gros dgts ? Quest-ce
qui change si le vhicule larrt a ses freins serrs ?
Pour avoir une meilleure intuition de lnergie, nous allons maintenant adopter une
approche complmentaire. Pendant lanne , la consommation mondiale dnergie
(provenant de diverses sources : solaire, gothermie, biomasse, olien, nuclaire, hydraulique, gaz, ptrole, charbon, ou animale) par les machines conues par lhomme fut denviron EJ**, pour une population mondiale denviron milliards dindividus. Pour
voir ce que cette consommation dnergie signifie, nous traduisons celle-ci en consommation individuelle de la puissance nergtique : nous obtenons peu prs , kW. Le
watt W est lunit de la puissance, et est simplement dfini par la relation W = J/s,
refltant la dfinition de la puissance (physique) comme tant lnergie consomme par
unit de temps. De mme quun individu au travail peut produire un travail mcanique
denviron W, la consommation nergtique moyenne par individu est quivalente
environ hommes travaillant pendant heures de suite. (Consultez le Tableau pour
voir quelques valeurs de puissances releves dans la nature.) En particulier, si nous re* Le travail (physique) est le produit de la force par la distance parcourue dans la direction de cette force.
** Pour une explication de la notation E, consultez l??.

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Dfi 132 e

67

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68

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien


TA B L E AU 15 Quelques valeurs mesures dnergie.

nergie

nergie cintique moyenne dune molcule doxygne de lair


nergie dun photon de couleur verte
nergie dun photon de rayon X
nergie dun photon
Lnergie la plus leve dune particule dans les acclrateurs
Homme marchant tranquillement
Une flche en plein vol
Crochet droit en boxe
nergie dune pile de torche lectrique
Balle de pistolet en vol
Digestion dune pomme
Vhicule sur une autoroute
Lnergie la plus leve de limpulsion dun laser
Flash dun clair
nergie de Planck
Petite bombe nuclaire ( ktonnes)
Tremblement de terre de magnitude
La plus grosse bombe nuclaire ( Mtonnes)
Impact dune mtorite de km de diamtre
Consommation annuelle dnergie par les machines
nergie de rotation de la Terre
Explosion dune supernova
Sursaut de rayons gamma
nergie contenue dans la masse du Soleil daprs E = mc
nergie contenue dans le trou noir central de notre Galaxie

J
, J
J
J
J
J
J
J
kJ
kJ
, MJ
MJ
, MJ
jusqu GJ
, GJ
TJ
PJ
PJ
EJ
EJ
J
J
jusqu J
, J
J

gardons la consommation nergtique des premiers pays du monde, lhabitant moyen


fait fonctionner, pour ses besoins, des machines correspondant plusieurs centaines de
domestiques . Pouvez-vous citer quelques-unes de ces machines ?
Lnergie cintique nest donc pas conserve dans la vie quotidienne. Par exemple, dans
les collisions inlastiques, telles que celles de morceaux de chewing-gum scrasant contre
un mur, lnergie cintique est perdue. Le frottement anantit lnergie cintique. En mme
temps, le frottement engendre de la chaleur. Le fait que lnergie totale soit conserve est
une dcouverte conceptuelle fondamentale partir du moment o elle tient compte de
la rvlation que la chaleur est une forme dnergie. Le frottement est alors en ralit un
processus transformant lnergie cintique, cest--dire lnergie associe au mouvement
de lobjet, en chaleur. lchelle microscopique, lnergie est conserve*. En fait, sans la
* En ralit, la conservation de lnergie ne fut dvoile collectivement quen dans toute sa gnralit
par Julius Robert Mayer. Il tait mdecin de formation, et la revue Annalen der Physik refusa de publier

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Dfi 135 n

O b s e r va t i o n

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les objets et les images

69

TA B L E AU 16 Quelques valeurs mesures de puissance.

Puissance

Puissance du moteur flagellaire dans une bactrie


Rendement lumineux dune ampoule incandescence
Consommation lectrique dune ampoule incandescence
Un homme, pendant heures de travail
Un cheval, pendant de heures deffort
Eddy Merckx, le clbre cycliste, pendant une heure
Unit officielle de puissance : le cheval-vapeur
Grosse motocyclette
Rendement dune station gnratrice dlectricit
Production mondiale de la puissance lectrique en lan
Puissance consomme par la godynamo terrestre
Entre la surface de la Terre : irradiation solaire de la Terre Rf. 60
Entre la surface de la Terre : nergie thermique provenant de lintrieur de la Terre
Entre la surface de la Terre : puissance mise par les mares (cest-dire par la rotation de la Terre)
Entre la surface de la Terre : puissance gnre par lhomme partir
des combustibles fossiles
Perte la surface de la Terre : puissance stocke par la photosynthse
des plantes
Record mondial de puissance dun laser
Sortie de la surface de la Terre : rflexion des rayons solaires dans lespace
Sortie de la surface de la Terre : puissance rayonne dans lespace
K
Puissance mise par le Soleil
Puissance maximale dans la nature, c /G

, pW
de W
de W
W
W
W
W
kW
de , GW
GW
de GW
, EW
TW
TW
de TW
TW
PW
, EW
, EW
, YW
, W

conservation de lnergie, la notion de temps ne pourrait tre dfinie. Nous allons rvler
cette correspondance sous peu.

son article, car il tait cens contenir des erreurs fondamentales . Ce que les diteurs appelaient des erreurs taient en fait pour la plupart mais pas seulement des contradictions avec leurs prjugs. Plus tard,
Helmholtz, Kelvin, Joule et de nombreux autres reconnurent le gnie de Mayer. Toutefois, le premier avoir
formul la loi de la conservation de lnergie dans sa forme actuelle fut le physicien franais Sadi Carnot
() en . Pour lui ce fait tait si vident quil ne sentit pas la ncessit de publier ce rsultat. Il
alla plus loin et dcouvrit le second principe de la thermodynamique. Aujourdhui, la conservation de
lnergie, galement appele premier principe de la thermodynamique, est un des piliers fondamentaux
de la physique, du fait quelle sapplique dans toutes ses branches.

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O b s e r va t i o n

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70

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

La vitesse est-elle absolue ? La thorie de la relativit


quotidienne

Dfi 136 e

* En , dans ses Dialogues, Galile crit : Enfermez-vous avec un de vos amis dans la cabine principale
situe sous le pont de quelque grand navire, et emmenez avec vous l-bas quelques mouches, papillons
et dautres petits animaux volants. Prenez une vaste cuvette deau contenant quelques poissons, suspendez
une bouteille qui se vide goutte goutte dans un large rcipient plac en dessous. Lorsque le navire est
immobilis, observez attentivement comment les petits animaux volent avec des vitesses gales vers tous les
cts de la cabine. Le poisson nage indiffremment dans toutes les directions, les gouttes tombent dans le
rcipient en dessous, et, si vous lancez quelque chose votre ami, vous devez le lancer plus fortement dans
une direction que dans une autre, les distances tant gales : si vous sautez pieds joints, vous traverserez
des espaces gaux dans chaque direction. Aprs que vous aurez observ soigneusement toutes ces choses
(bien quil ne fasse aucun doute que, lorsque le navire est au repos, tout doit se produire de cette manire),
laissez le navire avancer la vitesse que vous dsirez ; aussi longtemps que le mouvement est uniforme et ne
fluctue pas, vous ne dcouvrirez pas la moindre variation dans tous les effets identifis, pas plus que vous ne
pourrez dire partir de nimporte lequel dentre eux si le navire est en mouvement ou larrt. En sautant,
vous enjamberez les mmes espaces au sol quauparavant, sans que vous ne fassiez de sauts plus grands en
direction de la poupe quen direction de la proue et alors mme que le navire avance assez rapidement, en
dpit du fait que, pendant le temps que vous tes en lair, le plancher en dessous de vous avancera dans la
direction oppose celle de votre saut. En lanant quelque chose votre compagnon, vous naurez besoin
daucune force supplmentaire pour latteindre, quil soit dans la direction de la tte du navire ou de la poupe,
et que vous-mme soyez en vis--vis. Les gouttelettes tomberont comme avant dans le rcipient en dessous
sans chuter en direction de la poupe, bien que le navire parcoure quelques intervalles de distance pendant
que la goutte est en lair. Les poissons dans leur eau ne nageront pas vers lavant de leur cuvette avec plus
deffort que vers larrire, et iront avec la mme facilit vers un appt dispos nimporte o sur les rebords

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Page ??

Pourquoi ne ressentons-nous pas tous les mouvements de la Terre ? Les deux volets de
la rponse taient dj connus en . En premier lieu, tel que la illustr Galile, nous
ne ressentons pas les acclrations de la Terre parce que les effets quelles produisent sont
si drisoires que nos facults sensorielles ne peuvent les dtecter. En ralit, un grand
nombre des acclrations cites doit causer des effets mesurables dans les expriences de
haute prcision, comme dans les horloges atomiques.
Mais le deuxime point soulev par Galile est tout aussi important. Nous ne ressentons pas les mouvements non acclrs, translationnels, parce que cest en principe impossible. Nous ne pouvons prouver le fait que nous sommes en mouvement ! Galile mit en
scne ce sujet en comparant les remarques de deux observateurs : lun dentre eux est sur le
plancher des vaches et lautre est situ sur lun des moyens de transport les plus modernes
de lpoque, un navire. Galile se demanda si un homme sur la terre et un homme dans
un bateau se dplaant vitesse constante prouvent (ou ressentent ) quelque chose de
diffrent. Einstein utilisait des observateurs dans des trains. Plus tard, il devint conventionnel dutiliser des voyageurs dans des fuses. (Quest-ce qui viendra au prochain coup ?
) Galile justifia que seules les vitesses relatives entre les objets produisent des effets, et
non pas les valeurs absolues des vitesses. Pour nos sens, il ny a aucune diffrence entre
un mouvement constant, uniforme, aussi rapide quil soit, et le repos. Cest ce que nous
appelons dornavant le principe galilen de relativit. Dans la vie quotidienne, nous ressentons le mouvement uniquement si le moyen de transport vibre (donc sil acclre) ou
si nous nous dplaons contre le vent. Par consquent, Galile conclut que deux observateurs en mouvement uniforme en ligne droite lun par rapport lautre ne peuvent dire
qui se dplace rellement . Quelle que soit leur vitesse relative, aucun dentre eux ne se
sent en mouvement*.

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les objets et les images

71

Da die Sonne morgen aufgehen wird, ist eine Hypothese ; und das heit :
wir wissen nicht, ob sie aufgehen wird*.
Dfi 137 n

Cette phrase est fausse. Pouvez-vous expliquer pourquoi Wittgenstein sest fourvoy ici,
malgr son dsir ardent de vrit ?
La rotation
Le mouvement circulaire nous maintient en vie. Sans lalternance du jour et de la nuit,
nous serions morts de chaleur ou de froid, selon notre position sur le globe terrestre. Un
court rsum sur la rotation est donc ncessaire. Nous avons vu auparavant quun corps
est dcrit par sa rticence se mouvoir ; de manire similaire, un corps possde une rticence tourner. Cette quantit est appele son moment dinertie et est communment
note . La vitesse ou la frquence de la rotation est signale par la vitesse angulaire, usuellement note . Quelques valeurs trouves dans la nature sont donnes dans le Tableau .
Les quantits observables qui dcrivent la rotation sont semblables celles qui dcrivent le mouvement de translation, comme indiqu dans le Tableau . Comme la masse,
le moment dinertie est dfini de telle faon que la somme des moments cintiques L le
produit du moment dinertie par la vitesse angulaire est conserve dans tout systme
qui ninteragit pas avec le monde extrieur :
i i = L i = const .
i

()

De la mme faon que la conservation de la quantit de mouvement (ou moment linaire [N.d.T.]) dfinit la masse, la conservation du moment cintique (ou moment
de la cuvette. Finalement les papillons et les mouches continueront de voler indiffremment en direction
de chaque ct, sans quil apparaisse jamais quils soient concentrs en direction de la poupe, comme sils
taient puiss de tenir le rythme avec la course du navire, dont ils auront t spars durant de grands
intervalles de temps en se tenant eux-mmes dans les airs. Et si de la fume est faite en brlant quelque
encens, elle sera vue sous la forme dun petit nuage montant, restant immobile et ne se dplaant pas plus
vers un ct quun autre. Le motif de toutes ces correspondances deffets est le fait que le mouvement du
navire est pareil toutes les choses qui sont contenues en lui, et lair galement. Cest pourquoi je dis que
vous devriez tre sous le pont du navire, en cela que si ceci avait lieu au-dessus en plein air, lequel ne suivrait
pas la course du navire, des diffrences plus ou moins perceptibles seraient aperues dans quelques-uns des
effets mentionns.
* Cest une hypothse que le soleil se lvera demain, et cela signifie que nous ne savons pas sil se lvera.
Cette phrase connue est tire de Ludwig Wittgenstein, Tractatus, ..

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Le repos est relatif. Ou plus clairement : le repos est une notion dpendante dun observateur. Ce rsultat de la physique galilenne est si primordial que Poincar introduisit
lexpression thorie de la relativit et Einstein rexprima ce principe explicitement lorsquil publia sa clbre thorie de la relativit restreinte. Cependant, ces dnominations
sont maladroites. La physique galilenne est aussi une thorie de la relativit ! La relativit du repos est commune toute la physique. Cest une brique essentielle de la thorie
du mouvement.
Le mouvement rgulier ou uniforme na aucun effet observable. Seule la variation du
mouvement en a un. En consquence, chaque physicien peut conclure facilement au sujet
de la formulation suivante due Wittgenstein :

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72

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

TA B L E AU 17 Quelques frquences angulaires mesures.

V i t e s s e a n g u l a i r e = /T

O b s e r va t i o n

angulaire [N.d.T.]) dfinit le moment dinertie.


Le moment dinertie peut tre li la masse et la forme dun corps. Si le corps est
considr comme tant constitu dlments de masse ou de volume trs petits, lexpression qui en rsulte est
= m n r n ,
()
n

Dfi 138 e
Dfi 139 n

Dfi 141 n

o r n est la distance de llment de masse m n laxe de rotation. Pouvez-vous confirmer cette expression ? Par consquent, le moment dinertie dun corps dpend de laxe de
rotation choisi. Pouvez-vous vrifier quil en est ainsi pour le cube ?
Certes, la grandeur du moment dinertie dpend galement de la disposition de laxe
utilis pour sa dfinition. Pour chaque direction daxe diffrente, nous pouvons distinguer un moment dinertie intrinsque, lorsque laxe traverse le centre de masse du corps,
dun moment dinertie extrinsque, lorsque ce nest pas le cas*. De la mme manire, nous
distinguons les moments cintiques intrinsque et extrinsque. (Par ailleurs, le centre de
masse dun corps est ce point imaginaire qui se dplace en ligne droite lors dune chute verticale, mme si le corps est en rotation. Pouvez-vous trouver une manire de dterminer
sa position pour un corps en particulier ?)
* Les moments dinertie intrinsque et extrinsque sont lis par la formule
ext = int + md ,

Dfi 140 n

()

o d reprsente la distance entre le centre de masse et laxe de rotation extrinsque. Cette relation est appele
thorme des axes parallles de Steiner. tes-vous apte la dmontrer ?

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Rotation de la Galaxie
, / s = / a
Rotation moyenne du Soleil autour de son axe
, / s = / d
Phare typique
, / s
Danseur de ballet faisant une pirouette
/ s
Moteur diesel de navire
/ s
Rotor dun hlicoptre
, / s
Machine laver
jusqu / s
Flagelle bactrien
/ s
Moteur de voiture de course
jusqu / s
Le moteur turbine le plus rapide jamais construit
/ s
Les pulsars les plus rapides (toiles en rotation)
jusqu au moins / s
Ultracentrifugeuse
> / s
Roulette dentaire
jusqu / s
Rotation du proton
/ s
Frquence angulaire de Planck, la plus grande fr- / s
quence possible

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les objets et les images

73

TA B L E AU 18 Correspondances entre mouvement de translation et de rotation.

Tr a n s l at i o n

R o tat i o n

tat

temps
t
position
x
quantit de mou- p = mv
vement
nergie
mv /
vitesse
v
acclration
a

temps
angle
moment cintique

Mouvement

Rticence au mouvement
Variation du mouvement

masse
force

m
ma

nergie
vitesse angulaire
acclration
angulaire
moment dinertie
couple

majeur : "r x p"


L

index : "p"
A

pouce : "r"

L =

les doigts
dans le sens
de rotation :
le pouce
indique
le
moment
cintique

p
F I G U R E 34 Moment cintique et les deux versions de la rgle de la main droite.

Dfi 142 n

Tout objet qui possde une orientation possde galement un moment cintique intrinsque. (Quen est-il de la sphre ?) Toutefois, les particules ponctuelles nont pas de
moment cintique intrinsque du moins en premire approximation. (Cette conclusion
sera modifie en thorie quantique.) Le moment cintique extrinsque L dune particule
ponctuelle est donn par
L=rp=

A(T)m
T

ainsi

L=rp=

A(T)m
T

()

o p reprsente la quantit de mouvement de la particule, A(T) est la surface balaye par


le vecteur position r de la particule pendant le temps T*. Le moment cintique indique
donc la direction de laxe de rotation, en suivant la rgle de la main droite, tel que montr
sur la Figure .

* Pour les curieux, le rsultat du produit vectoriel a b entre deux vecteurs a et b est dfini comme tant
un vecteur perpendiculaire la fois aux deux vecteurs, dont lorientation est donne par la rgle de la main
droite, et dont la longueur est donne par ab sin (a, b), cest--dire par laire du paralllogramme dlimit
par les deux vecteurs. partir de cette dfinition, vous pouvez montrer que le produit vectoriel possde les

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Q ua n t i t

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74

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

F I G U R E 35 Comment un serpent se retourne

F I G U R E 36 Le singe peut-il

autour de son axe.

atteindre la banane ?

Nous dfinissons alors une nergie de rotation associe comme


E rot = =

Dfi 145 n

Dfi 143 e

L
.

()

Cette expression est similaire lexpression de lnergie cintique dune particule. Pouvezvous estimer la rponse la question suivante : de combien de fois la grandeur de lnergie
cintique de rotation de la Terre est-elle plus importante que la consommation annuelle
dlectricit par lhumanit ? Si vous pouviez mettre la main sur un procd qui permettrait de contrler cette nergie, vous deviendriez illustre.
Comme dans la situation du mouvement de translation, lnergie cintique de rotation
et le moment cintique ne sont pas systmatiquement conservs dans le monde macroscopique : lnergie cintique de rotation peut varier cause des frottements, et le moment
cintique peut tre modifi par des forces externes (les couples). Malgr tout, ces deux
quantits sont toujours conserves lchelle microscopique pour des systmes isols.
Sur une surface parfaitement lisse, que lon peut imiter avec de la glace polie ou avec
une dalle de marbre badigeonne dune couche dhuile, il est impossible de se dplacer
en avant. Pour russir bouger, nous avons besoin de nous appuyer contre quelque chose.
Cela est-il galement le cas pour la rotation ?
Bizarrement, il est possible de tourner mme sans sappuyer contre quelque chose.
Vous pouvez lexprimenter sur un fauteuil tournant de bureau bien lubrifi : simplement
proprits suivantes :
a b = b a

aa = ,

, a (b + c) = a b + a c

a(b c) = b(c a) = c(a b) ,

a b = (a b) = a b

a (b c) = b(ac) c(ab) ,

(a b)(c d) = a(b (c d)) = (ac)(bd) (bc)(ad) ,


(a b) (c d) = c((a b)d) d((a b)c) ,
a (b c) + b (c a) + c (a b) = .

Page ??
Dfi 144 e

()

Le produit vectoriel nexiste (pratiquement) que dans les espaces vectoriels trois dimensions. (Voir l??.) Le
produit vectoriel sannule si et seulement si les vecteurs sont parallles entre eux. Le paralllpipde dlimit
par les trois vecteurs a, b et c possde un volume V = c(a b). La pyramide ou le ttradre form partir
des trois vecteurs possde un sixime de ce volume.

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axe sans
frottement

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

les objets et les images

r
P

75

d = vp
R
R = vaxe

R
C

F I G U R E 37 Les vitesses et les


vecteurs unitaires pour une roue en
rotation.

Rf. 61

Dfi 146 d

Rf. 3

Dfi 147 n

F I G U R E 38 Une simulation dune

roue rayons en rotation.

en tournant un bras au-dessus de la tte. Aprs chaque tour de bras, lorientation de la


chaise est rectifie dune petite quantit. Certes, la conservation du moment cintique et
de lnergie cintique de rotation nempche pas les corps de changer dorientation. Les
chats lapprennent dans leur jeunesse. Une fois quils se sont imprgns de cette astuce,
sils sont lchs les pattes vers le haut, ils peuvent se retourner sur eux-mmes de telle faon quils atterrissent invariablement sur leurs pattes. Les serpents savent aussi comment
se retourner sur eux-mmes, comme le montre la Figure . Au cours des jeux Olympiques nous pouvons observer les vliplanchistes et les gymnastes excuter des figures
similaires. Sur ce point, la rotation est ainsi diffrente de la translation. (Pourquoi ?)
Le moment cintique est conserv. Cette allgation est valide pour tout axe, pourvu
que le frottement ne joue aucun rle, ou que des forces externes (couples) nexercent aucune action. Pour entriner ce point, Jean-Marc Lvy-Leblond souleva le problme de la
Figure . Le singe peut-il atteindre la banane sans quitter son plateau, en supposant que
le plateau sur lequel le singe se trouve puisse tourner autour de laxe sans aucun frottement ?
Des roues en rotation
La rotation est un phnomne intressant bien des gards. Une roue qui roule ne
tourne pas autour de son axe, mais autour de son point de contact. Regardons cela de
plus prs.
Une roue de rayon R est en rotation si la vitesse de laxe vaxe est relie la vitesse
angulaire par
vaxe
=
.
()
R

Dfi 148 e

Pour tout point P situ sur la roue, la distance r de laxe, la vitesse vP est la somme du
mouvement de laxe et du mouvement autour de laxe. La Figure montre que vP est
perpendiculaire d, la distance entre le point P et le point de contact de la roue. La figure
montre galement que le rapport des longueurs entre vP et d est le mme quentre vaxe et
R. Par consquent, nous pouvons crire :
vP = d ,

()

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76

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Dfi 149 n
Rf. 62
Rf. 63
Dfi 150 d

qui indique quune roue en rotation tourne en ralit autour de son point de contact avec
le sol.
Curieusement, lorsquune roue roule, certains points situs dessus se dplacent en direction de laxe de la roue, quelques autres demeurent distance fixe par rapport cet
axe et dautres encore scartent de celui-ci. Pouvez-vous localiser ces diffrents points ?
En mme temps, ils nous amnent dcouvrir des motifs captivants lorsquune roue
rayons en rotation, telle quune roue de vlo, est photographie.
laide de ces rsultats, vous pouvez entreprendre dlucider le dfi passionnant qui
suit. Lorsquune roue de bicyclette prend un virage sur une surface glissante, elle va draper pendant un certain temps puis va continuer rouler. De quelle faon la vitesse finale
dpend-elle de la vitesse initiale et du frottement ?
Comment marchons-nous ?

Rf. 17

Le golf est une agrable promenade gche par


une petite balle blanche.
Mark Twain

Pourquoi dplaons-nous nos bras lorsque nous marchons ou courons ? Pour conserver
lnergie. En ralit, quand un mouvement du corps est excut avec le moins dnergie
possible, il est naturel et gracieux. (Cela peut en fait tre considr comme tant la vritable dfinition de la grce. Cette relation est un fait notoire dans le monde de la danse.
Cest galement un aspect lmentaire des mthodes utilises par les acteurs pour apprendre dplacer leur corps aussi gracieusement que possible.)
Pour vous convaincre vous-mme de lconomie dnergie en jeu, tentez de marcher
ou courir avec vos bras figs ou en mouvement dans la direction oppose la direction

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F I G U R E 39 La dcomposition du mouvement dun homme qui marche. ( Ray McCoy)

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les objets et les images


Terre en
rotation

77
Lune
ou
Soleil

Vote
cleste
et astres

F I G U R E 40 La parallaxe non dessine lchelle.

Rf. 64

Dfi 151 e

habituelle : leffort requis est considrablement plus important. Quand une jambe se dplace, elle produit un couple autour de laxe du corps qui demande tre contrebalanc.
La stratgie qui utilise le moins dnergie est de balancer les bras. Puisque les bras sont
plus lgers que les jambes, ils doivent se dplacer plus loin par rapport laxe du corps
pour compenser la quantit de mouvement. Lvolution a ainsi dplac le point dattache
des bras, les paules, beaucoup plus loin que celui des jambes, les hanches. Les animaux
qui ont deux jambes mais pas de bras, comme les pingouins ou les pigeons, marchent
beaucoup plus laborieusement, ils sont contraints de dplacer leur tronc corporel entier
chaque pas.
Quels muscles effectuent le plus deffort lors de la marche, ce mouvement que les spcialistes nomment la dmarche ? En , Serge Gracovetsky a dcouvert que, dans la dmarche humaine, lessentiel de la force est fourni par les muscles situs le long de lpine
dorsale, et non par ceux des jambes. (En fait, les individus dpourvus de jambes sont
toujours capables de marcher.) Lorsque vous effectuez un pas, les muscles lombaires redressent lpine dorsale, ce qui loblige mcaniquement tourner un peu dun ct, de
sorte que le genou de la jambe de ce ct vienne automatiquement en avant. Quand le
pied se dplace, les muscles lombaires peuvent se relcher et nouveau se redresser au pas
suivant. En fait, nous pouvons ressentir laugmentation de la tension des muscles dorsaux
lors de la marche sans ncessairement dplacer les bras, confirmant ainsi o se trouve le
moteur corporel.
Les jambes humaines diffrent de celles des singes sur un plan fondamental : les humains sont capables de courir. Il se trouve que le corps humain tout entier a t taill
pour la course, une aptitude quaucun autre primate ne possde. Le corps humain sest
dpouill de sa toison pour obtenir un meilleur refroidissement, a dvelopp la capacit
de courir tout en gardant la tte en position stable, a dvelopp la longueur adquate des
bras pour un quilibre appropri lors de la course, et possde mme un ligament particulier dans le dos qui fonctionne comme un amortisseur pendant celle-ci. Autrement dit,
de toutes les formes de mouvement, cest la course qui est la plus humaine.

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78

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

La Terre tourne-t-elle ?

Rf. 65

Page 291

Anonyme*

La qute des rponses cette question donne un magnifique panorama de lhistoire de


la physique classique. Aux environs de lan av. J.-C., le penseur grec Aristarque de
Samos svertuait soutenir que la Terre tourne. Il avait mesur la parallaxe de la Lune
(aujourdhui estime prs de , ) et celle du Soleil (aujourdhui connue comme tant
de , )**. La parallaxe est une notion captivante, cest langle qui dcrit la diffrence entre
les positions dun corps sur la vote cleste lorsquil est vu par un observateur situ sur
la surface de la Terre et lorsquil est vu par un observateur hypothtique situ au centre
de la Terre (voir la Figure ). Aristarque avait remarqu que la Lune et le Soleil oscillent
dans le firmament, et que cette oscillation a une priode de heures. Il en conclut alors
que la Terre tourne.
La mesure de laberration de la lumire, qui peut tre dtecte avec un tlessphre 5km
cope lorsque nous admirons les toiles, dmontre galement la rotation de la Terre.
Terre
Laberration est une anomalie dans la direction darrive de la lumire, elle sera 5km
5km
bientt explique. lquateur, la rotation
quateur
de la Terre ajoute une dviation angulaire
de , , changeant de signe toutes les
heures, laberration due au mouvement de
5km
la Terre autour du Soleil, denviron , .
F
I
G
U
R
E
41
Dviation
la forme sphrique de
notre poque moderne, les astronomes
la
Terre
due

sa
rotation.
ont accumul un grand nombre de pices
conviction supplmentaires, mais aucune
dentre elles nest accessible lhomme de la rue.
Par ailleurs, les mesures indiquant que la Terre nest pas une sphre parfaite, mais
quelle est aplatie aux ples, confirment la rotation de la Terre. De nouveau, toutefois,
cette mesure du dix-huitime sicle ralise par Maupertuis*** nest pas accessible notre
observation quotidienne.
Cest alors que, dans les annes Bologne, Giovanni Battista Guglielmini
() parvint finalement avec succs mesurer ce que Galile et Newton avaient
postul tre la preuve la plus simple de la rotation de la Terre. Sur la Terre, les objets ne
chutent pas verticalement, mais sont lgrement dvis vers lest. Cette dviation survient
parce quun objet conserve sa vitesse horizontale, celle quil a au point culminant partir
* Et pourtant elle tourne ! est la phrase faussement attribue Galile propos de la Terre. Il est vrai,
cependant, que lors de son procs il fut contraint de rtracter publiquement son ide dune Terre en mouvement pour garder la vie (voir la note du bas de la page ).
** Pour la dfinition des angles voir la page , et pour la dfinition des units angulaires voir l??.
*** Pierre Louis Moreau de Maupertuis (), physicien et mathmaticien franais. Il fut un des personnages cls dans la qute du principe de moindre action, quil nomma de cette manire. Il fut galement
nomm prsident de lAcadmie des sciences de Berlin.

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Eppur si muove !

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les objets et les images

79

v = (R+h)
N

h
v = R

quateur

S
F I G U R E 42 Les dviations de la chute libre en direction de
lest et en direction de lquateur dues la rotation de la
Terre.

Dfi 152 ny

Dfi 153 n

Rf. 66

duquel il commence tomber, comme indiqu sur la Figure . La dcouverte de Guglielmini fut la premire pice conviction non astronomique de la rotation de la Terre. Les
expriences furent renouveles en par Johann Friedrich Benzenberg ().
En utilisant des boules mtalliques quil lcha de la tour de lglise Saint-Michel Hambourg dune hauteur de m Benzenberg trouva que la dviation vers lest tait de
, mm. Pouvez-vous confirmer que la valeur mesure par Benzenberg concorde peu
prs avec lhypothse que la Terre fait un tour sur elle-mme toutes les heures ? (Il
y a galement une dviation plus petite en direction de lquateur, qui ne fut pas mesure par Guglielmini, Benzenberg ou quiconque aprs eux jusqu ce jour, cependant cela
complte la liste des effets de la rotation de la Terre sur la chute libre.) Ces deux dviations sont aisment comprhensibles si nous nous rappelons que les objets qui chutent
dcrivent une ellipse autour du centre de la Terre en rotation. Cette forme elliptique indique que la trajectoire dune pierre lance en lair ne se situe pas dans un plan pour un
observateur debout sur la Terre. Pour un tel observateur, la trajectoire exacte ne peut donc
tre dessine sur une feuille de papier.
En , lingnieur et mathmaticien Gustave-Gaspard Coriolis (), le citoyen franais qui a galement introduit les concepts modernes de travail et d nergie
cintique , mit le doigt sur un effet troitement li que personne navait jusqualors remarqu dans la vie courante. Un objet qui voyage dans un espace en rotation ne se dplace
par le long dune ligne droite. Si la rotation est antihoraire, comme pour lhmisphre
Nord de la Terre, la vitesse dun objet est lgrement dtourne vers la droite, bien que
sa grandeur reste constante. Cette notion ainsi nomme acclration de Coriolis (ou force
de Coriolis) est provoque par la variation de la distance laxe de rotation. Pouvez-vous
en dduire son expression analytique, savoir aC = v ?
Lacclration de Coriolis explique la tendance quont de nombreux phnomnes
grande chelle adopter une forme en spirale, tels le sens des cyclones et anticyclones
en mtorologie, le modle global des vents sur la Terre et la variation des courants ocaniques et des mares. Plus admirablement, lacclration de Coriolis explique pourquoi
les icebergs ne suivent pas la direction du vent lorsquils drivent en sloignant des calottes polaires. Lacclration de Coriolis joue aussi un rle dans la trajectoire des boulets

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80

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

ua

teu
r

F I G U R E 43 Le mouvement circulaire dun pendule dvoilant

la rotation de la Terre.

Rf. 67

Rf. 68

Rf. 68

Dfi 154 d
Rf. 69

de canon (ce qui tait la motivation initiale de Coriolis), dans les lancements de satellites,
dans le dplacement des taches solaires et mme dans le mouvement des lectrons dans
les molcules. Tous ces phnomnes sont de signes opposs dans les hmisphres Nord
et Sud et, par consquent, prouvent la rotation de la Terre. (Durant la Premire Guerre
mondiale, plusieurs artilleurs de la force navale amricaine ratrent leurs cibles dans lhmisphre Sud parce que les ingnieurs avaient calibr les canons en tenant compte de
leffet de Coriolis valable pour lhmisphre Nord.)
Ce nest quen , aprs plusieurs tentatives antrieures de la part dautres chercheurs,
quAsher Shapiro put vrifier le premier que leffet de Coriolis avait une influence imperceptible sur la direction du tourbillon form par lcoulement de leau dans une baignoire.
la place dune baignoire ordinaire, il eut besoin dutiliser une installation exprimentale soigneusement conue parce que, contrairement une affirmation courante, cet effet
ne peut tre peru dans une vraie baignoire. Il y parvint seulement en liminant prudemment toutes les perturbations sur le systme. Par exemple, il attendit heures aprs le
remplissage de la cuve (et en vrit ne cda jamais sa place quelquun dautre durant
tout ce temps !) afin dviter tout mouvement rsiduel de leau qui aurait pu perturber leffet, et construisit un mcanisme douverture, tabli consciencieusement, entirement symtrique par rotation. Dautres ont renouvel lexprience dans lhmisphre Sud, confirmant le rsultat. En dautres termes, la tendance quont les tourbillons des baignoires ordinaires tourner nest pas caus par la rotation de la Terre, mais rsulte de la manire dont
leau commence scouler. Mais continuons avec lhistoire de la rotation de la Terre.
Finalement, en , le mdecin franais reconverti la physique Jean Bernard Lon
Foucault (n. Paris , d. Paris ) ralisa une exprience qui ta tout scepticisme
cet gard et le rendit mondialement clbre en lespace de pratiquement une seule nuit.
Il suspendit un pendule long de m* au Panthon Paris et montra au public stupfait
que la direction de ses oscillations variait au cours du temps, en tournant lentement. Pour
quiconque ayant quelques minutes de patience pour observer le changement de direction,
lexprience prouvait que la Terre tourne. Si la Terre ne tournait pas, le balancement du
pendule se serait toujours effectu dans la mme direction. Sur une Terre qui tourne, la
direction varie vers la gauche, tel quindiqu sur la Figure , moins que le pendule ne
* Pourquoi un pendule si long est-il ncessaire ? En comprendre les raisons nous permet de refaire lexprience chez nous, en utilisant un pendule court de cm, avec des manipulations astucieuses.

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Centre de
la Terre

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les objets et les images

Dfi 155 d

81

soit situ lquateur*. Le temps pendant lequel lorientation du balancement fait un tour
complet le temps de prcession peut tre calcul. tudiez un pendule oscillant dans la
direction nord-sud et vous trouverez que le temps de prcession TFoucault est donn par

Dfi 156 n

Dfi 158 n
Rf. 70

Dfi 159 n

Dfi 157 n

h
sin

()

o est la latitude de la position du pendule, cest--dire lquateur et au


ple Nord. Cette formule est un des rsultats les plus admirables de la cinmatique galilenne**.
Foucault fut galement linventeur du gyroscope et celui qui le
baptisa ainsi. Il construisit lappareil, prsent sur la Figure , en
, un an aprs son pendule. Avec celui-ci, il dmontra une nouvelle fois la rotation de la Terre. Puisquun gyroscope tourne, son
axe demeure fixe dans lespace mais seulement lorsquil est observ depuis des toiles ou des galaxies lointaines. (Ce nest pas la
mme chose que de parler despace absolu. Pourquoi ?) Pour un observateur situ sur Terre, la direction de laxe varie rgulirement
avec une priode de heures. Les gyroscopes sont maintenant utiliss de manire routinire sur les bateaux et dans les avions pour
donner la direction du nord, parce quils sont beaucoup plus prcis F I G U R E 44 Le
et fiables que les boussoles magntiques. Dans les modles les plus gyroscope.
rcents, nous utilisons la course circulaire de rayons laser au lieu
de masses en rotation***.
En , Roland von Etvs mesura un effet ordinaire : en raison de la rotation de la
Terre, le poids dun objet dpend de la direction dans laquelle il se dplace. Par consquent, une balance en rotation autour de laxe vertical ne reste pas en parfaite position
horizontale : la balance commence osciller dlicatement. Pouvez-vous expliquer lorigine de cet effet ?
En , John Hagen publia les rsultats dune exprience encore plus simple, propose
par Louis Poinsot en . Deux masses sont poses sur une barre horizontale qui peut
tourner autour dun axe vertical, un dispositif connu sous le nom disotomographe. Si les
deux masses sont dplaces lentement vers le support, tel que montr sur la Figure , et
si le frottement est ngligeable, les barres tournent. Certes, ceci ne surviendrait pas si la
Terre ne tournait pas. Pouvez-vous donner une explication cette observation ? Cet effet
peu connu est galement utile pour que les physiciens fassent des paris entre eux.
En , Arthur Compton montra quon peut tirer profit dun tuyau ferm rempli deau
et de quelques minuscules particules en suspension (ou des bulles) pour montrer que la
* La dcouverte montre galement comment la prcision et le gnie sont pieds et poings lis. En fait, la
premire personne observer cet effet fut Vincenzo Viviani, un lve de Galile, ds ! Foucault a srement lu le travail de Viviani dans les publications de lAccademia dei Lincei (lAcadmie des Lynx, la plus
ancienne acadmie purement scientifique dEurope, fonde Rome en [N.d.T.]). Mais il fallut le gnie
de Foucault pour associer cet effet la rotation de la Terre, personne ne le fit avant lui.
** Le calcul de la priode du pendule de Foucault prsuppose que le rythme de prcession est constant durant
une rotation. Ce nest quune approximation (bien que gnralement excellente).
*** Pouvez-vous deviner comment la rotation est dtecte dans ce cas prcis ?

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TFoucault =

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82

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

N
r
E

F I G U R E 45 Montrer la rotation de la
Terre par le truchement de la rotation
dun axe.

Rf. 82

Dfi 160 d

Page ??

Dfi 161 n

F I G U R E 46 Dmontrer la rotation de la
Terre avec de leau.

Terre tourne. Cet appareil est appel un tube de Compton ou une roue de Compton. Compton montra que, lorsquun tube horizontal rempli deau est tourn de , quelque chose
se produit qui nous permet de dmontrer que la Terre tourne. Lexprience, indique sur
la Figure , permet mme de mesurer la latitude du point o lexprience est ralise.
Pouvez-vous deviner ce qui se passe ?
En , Albert Michelson* et ses collaborateurs dans lIllinois construisirent un interfromtre sous vide dun primtre invraisemblable de , km. Les interfromtres
produisent des franges lumineuses brillantes et sombres, lemplacement des franges dpendant de la vitesse avec laquelle linterfromtre tourne. Le dcalage des franges est d
un effet mesur pour la premire fois en par le physicien franais Georges Sagnac :
la rotation dun interfromtre circulaire tout entier dune vitesse angulaire (vecteur)
produit un dcalage de phase angulaire de la frange, donn par
=

Rf. 71

A
c

()

o A est la superficie (vecteur) du domaine encercl par les deux rayons lumineux qui interfrent, est leur longueur donde et c la vitesse de la lumire. Cet effet est dornavant
nomm leffet Sagnac, mme sil avait t prdit ans auparavant par Oliver Lodge**.
Michelson et son quipe dcelrent un dcalage de frange dune priode de heures,
dont la grandeur tait exactement celle prvue par la rotation de la Terre. Des versions
rcentes de haute prcision utilisent des lasers en anneau sur des surfaces de quelques
* Albert Abraham Michelson (n. Strzelno , d. Pasadena ), physicien prussien puis polonais, et enfin
amricain des tats-Unis. Il tait obsd par la mesure prcise de la vitesse de la lumire, et reut le prix
Nobel de physique en .
** Oliver Lodge () tait un physicien britannique qui tudia les ondes lectromagntiques et tenta
de communiquer avec les morts. Personnalit trange mais influente, ses ides sont frquemment cites
lorsque lon allie divertissement et physique. Par ailleurs, il fut un des (rares) physiciens persuads la fin
du dix-neuvime sicle que la physique tait acheve.

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les objets et les images

mtres carrs seulement, mais capables de dtecter des variations dans le rythme de rotation de la Terre de moins dune partie par million. En ralit, au cours dune anne, la
dure dune journe fluctue de faon irrgulire de quelques millisecondes, principalement cause des influences du Soleil et de la Lune, cause des changements climatiques
et de la convection du magma brlant au cur de la Terre*. Mais les tremblements de
terre, le phnomne climatique El Nio et le remplissage des normes digues fluviales
ont galement des rpercussions sur la rotation de la Terre. Tous ces effets peuvent tre
tudis avec la prcision adquate par des interfromtres ; ceux-ci peuvent galement
tre utiliss dans la recherche sur les mouvements de la crote terrestre provoqus par les
mares lunaires ou les tremblements de terre, et dans les vrifications de la validit de la
thorie de la relativit.
En rsum, les observations dmontrent que la surface de la Terre tourne raison
de m/s lquateur, une valeur plus grande que celle de la vitesse du son dans lair
environ m/s dans des conditions normales et quen ralit nous tournoyons travers
le cosmos.
Comment la terre tourne-t-elle ?

Rf. 73

Rf. 74

La rotation de la Terre est-elle constante lchelle des temps gologiques ? Cest une
question ardue. Si vous pouviez dcouvrir une mthode qui pourrait apporter une rponse, publiez-la ! (Ceci est galement vrai pour la question de savoir si la dure de lanne est constante.) Seul un petit nombre de mthodes sont connues, comme nous allons
le dcouvrir par la suite.
La rotation de la terre nest pas constante mme pendant la dure dune vie humaine.
Elle varie de quelques parties pour . Plus prcisment, lchelle des temps sculaires , la dure de la journe augmente denviron ou ms par sicle, principalement
cause des frottements provoqus par la Lune (les mares, les mouvements de la crote
terrestre [N.d.T.]), et par la fonte des glaciers polaires. Cest ce qui ressort de lanalyse
des observations astronomiques historiques consignes par les anciens astronomes babyloniens et arabes. Des variations dcennales supplmentaires dune amplitude de ou
ms sont causes par les mouvements de convection de la partie liquide du noyau de la
Terre.
Des variations semestrielles et saisonnires de la longueur du jour dune amplitude
de , ms tous les six mois, une autre de , ms sur lanne, et une de , ms au bout
de mois sont essentiellement provoques par les effets de latmosphre. Dans les
annes , la disponibilit de mesures prcises a montr quil existe mme une variation
de , ms de priode de et jours, due la Lune. Dans les annes , la dcouverte
doscillations dans les vents, sur une chelle de temps denviron jours, montra quelles
modifiaient la longueur du jour selon une amplitude denviron , ms. Toutefois, ces
dernires variations sont totalement irrgulires.
Mais tout compte fait, pourquoi la terre tourne-t-elle ? La rotation de la Terre tire son
origine de la rotation du nuage de gaz qui a cr le Systme solaire. Ce contexte explique
pourquoi le Soleil et toutes les plantes, sauf une, tournent sur eux-mmes dans le mme
* Leffet de la croissance des feuilles des arbres sur le changement du moment dinertie de la Terre, dj
examin en par Harold Jeffreys, est trop insignifiant pour tre peru, du moins jusqu prsent.

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Rf. 72

83

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84

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

an 15000 :
le ple Nord pointe
vers Vga dans
la Lyre

an 2000 :
le ple Nord pointe
vers ltoile polaire
dans la Petite Ourse

prcession
N

Orbite d
e

l a Lu
ne

Lune

bulbe
quatorial
q

uat
eu

bulbe
quatorial

S
Orbite de

rre
la Te

F I G U R E 47 La prcession et la nutation de laxe de la Terre.

Rf. 75

sens, et pourquoi toutes les plantes tournent autour du Soleil dans ce mme sens. Mais
le rcit complet de cette histoire sort du cadre de ce manuel.
La rotation autour de son axe nest pas le seul mouvement de la Terre, elle ralise galement dautres mouvements. On le savait dj depuis trs longtemps. En av. J.-C.,
lastronome grec Hipparque dcouvrit ce qui est aujourdhui appel la prcession (des quinoxes). Il avait confront une mesure quil avait faite lui-mme avec une autre faite
ans plus tt. Hipparque remarqua alors que laxe de la Terre pointait dans la direction
dastres diffrents des moments diffrents. Il en conclut que la vote cleste se dplaait.
Aujourdhui nous prfrons dire que cest laxe de la Terre qui bouge. En lespace dune priode de ans, laxe dessine un cne avec un angle ouvert de , . Ce mouvement,
dessin sur la Figure , est engendr par les forces de mares de la Lune et du Soleil sur le
renflement quatorial de la Terre, ce qui a aussi pour consquence de faonner son aplatissement. Le Soleil et la Lune essayent daligner laxe de la Terre perpendiculairement la
trajectoire de celle-ci, ce couple conduisant la prcession de laxe de la Terre. (Le mme
effet survient avec nimporte quelle toupie ou dans lexprience avec les roues suspendues
montre la page .)
De plus, laxe de la Terre nest pas fixe non plus par rapport sa surface. En , en mesurant langle exact du ple Nord cleste au-dessus de lhorizon, Friedrich Kstner (

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la priode de nutation
est de 18,6 ans

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les objets et les images

85

dtude du mouvement tectonique.

Rf. 76

) remarqua que laxe de la Terre se dplaait par rapport lcorce terrestre, tel que
Bessel lavait suggr ans plus tt. Comme consquence de la dcouverte de Kstner,
le Service international des latitudes (International Latitude Service, ou ILS [N.d.T.])
fut cr. Il savra que le mouvement polaire que Kstner avait dcouvert tait constitu
de trois composantes : une lgre drive longitudinale non encore lucide , un mouvement elliptique annuel d aux variations saisonnires des masses dair et deau, et un
mouvement circulaire* dune priode denviron , anne caus par les fluctuations de la
pression exerce dans les bas-fonds des ocans. Concrtement, le ple Nord se dplace
dune distance de m autour dune position centrale moyenne.
En , le mtorologiste allemand et gophysicien Alfred Wegener () dcouvrit un phnomne encore plus important. Aprs avoir tudi les formes des plateaux
continentaux et les strates gologiques des deux cts de lAtlantique, il conjectura que
les continents se dplacent, et quils sont tous des fragments dun seul continent originel
qui sest bris il y a millions dannes**.
Bien quelle ft dabord tourne en drision tout autour du globe, la dcouverte de
Wegener tait correcte. Les relevs des satellites modernes, indiqus sur la Figure ,
confirment ce modle. Par exemple, le continent amricain sloigne du continent europen denviron mm par an. Certains conjecturent galement que cette vitesse a pu tre
* Ce mouvement circulaire, un vacillement, fut prdit par le grand mathmaticien suisse Leonhard Euler
(). En faisant usage de cette prdiction et des donnes de Kstner, Seth Chandler proclama en
tre linitiateur de cette composante circulaire.
** Dans cet ancien supercontinent, appel Gondwana, il y avait un fleuve colossal qui scoulait vers louest
depuis le Tchad jusqu Guayaquil en quateur. Aprs que le continent se fut divis, ce fleuve continua
scouler vers louest. Lorsque la cordillre des Andes sleva, leau fut entrave dans sa course, et plusieurs
millions dannes plus tard, elle scoula en sens inverse. Aujourdhui, ce fleuve scoule toujours vers lest et
est appel lAmazone.

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F I G U R E 48 Les plaques continentales sont les objets

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86

Rf. 77

plus importante certaines poques dans le pass. La manire de le vrifier est dobserver
la magntisation des roches sdimentaires. Aujourdhui, cest toujours un domaine de la
recherche de pointe. En suivant la version moderne de ce modle, appel la tectonique des
plaques, les continents (dune masse volumique de , kg/m ) flottent sur le manteau
fluide de la Terre (dune masse volumique de , kg/m ) comme des fragments de
lige sur de leau,, la convection lintrieur du manteau terrestre constituant le moteur
de ce mouvement.
La Terre se dplace-t-elle ?

Dfi 162 n

Page 291

Dfi 163 ny

Le centre de gravit de la Terre nest pas au repos par rapport lunivers. Durant le
troisime sicle av. J.-C. Aristarque de Samos profrait avec vhmence que la Terre
tourne autour du Soleil. Cependant, le fait que les toiles aient une apparence identique
tout au long de lanne reprsente un obstacle fondamental au systme hliocentrique.
Comment est-ce possible puisque la Terre voyage autour du Soleil ? La distance entre la
Terre et le Soleil tait connue depuis le dix-septime sicle, mais cest seulement en
que Friedrich Wilhelm Bessel* parvint, le premier, observer la parallaxe dun astre. Ce
fut le rsultat de mesures extrmement attentives et de calculs compliqus : il inventa
les fonctions de Bessel afin de pouvoir y parvenir. Il fut capable de dceler une toile,
Cygni, dont la position apparente changeait en fonction des mois de lanne. Observe
durant une anne entire, ltoile dcrit une petite ellipse dans le ciel, dune ouverture
dangle de , (cest la valeur moderne). Aprs avoir soigneusement cart toutes les
autres explications possibles, Bessel dduisit que la variation de la position tait due au
mouvement de la Terre autour du Soleil, et, partir de la taille de lellipse, il dtermina la
distance de ltoile Pm, ou , annes-lumire.
Bessel avait donc accompli pour la premire fois lestimation de la distance dune toile.
Ce faisant, il prouvait galement que la Terre nest pas fixe par rapport aux toiles dans le
ciel et quelle effectue en ralit des rvolutions autour du Soleil. Ce mouvement lui-mme
ntait pas une surprise. Il confirmait le rsultat sur laberration de la lumire mentionn
plus haut, dcouvert en par James Bradley** et qui sera bientt voqu. La Terre
tourne autour du Soleil.
Avec le perfectionnement des tlescopes, dautres mouvements de la Terre furent dcouverts. En , James Bradley dclara quil existe une minuscule variation rgulire de
la prcession, quil nomma la nutation, dune priode de , annes et dune amplitude
angulaire de , . La nutation se produit parce que le plan de lorbite de la Lune autour
de la Terre ne concide pas exactement avec le plan de lorbite de la Terre autour du Soleil.
Seriez-vous capable de vrifier que cette situation induit la nutation ?
Les astronomes ont galement dcouvert que linclinaison de , ou lobliquit
de laxe de la Terre, qui reprsente langle entre son moment cintique intrinsque et
son moment cintique orbital, varie en ralit de , , tous les ans. Ce
* Friedrich Wilhelm Bessel (), astronome allemand, dlaissa une carrire prospre dans les affaires
pour ddier sa vie aux toiles et devint le principal astronome de son poque.
** James Bradley, (), astronome anglais. Il fut un des premiers astronomes saisir limportance des
mesures prcises et modernisa compltement lObservatoire de Greenwich, dans la banlieue de Londres. Il
dcouvrit laberration de la lumire, une innovation qui montrait que la Terre se dplace et qui lui permettait
galement de mesurer la vitesse de la lumire. Il dcouvrit aussi la nutation de la Terre.

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Page 91, page ??

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Dvipsbugworka

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les objets et les images


prcession

87
variation de lellipticit

axe de rotation
Terre
Soleil

axe de
variation de linclinaison
rotation

Terre

Terre

Soleil

avance du prihlie

variation de linclinaison orbitale


P
Soleil

Soleil

F I G U R E 49 Variations du mouvement de la Terre autour du Soleil.

Rf. 78

mouvement est provoqu par lattraction du Soleil et les carts de la forme de la Terre par
rapport la sphre parfaite. Pendant la Seconde Guerre mondiale, en , lastronome
serbe Milutin Milankovitch () se retrancha dans lisolement et en tudia les
consquences. Dans ses recherches il sest rendu compte que cette priode dinclinaison de
annes ainsi quune priode moyenne de ans de prcession* ont provoqu
lavnement de plus de priodes glaciaires durant les derniers millions dannes. Ce
phnomne survient suite une exposition plus ou moins forte des ples au Soleil. Les
quantits variables de glace fondue conduisent alors des variations de la temprature
moyenne. La dernire re glacire a vu son apoge il y a environ ans et sest acheve
il y a quelque ans, la prochaine est encore loin de nous. Une confirmation clatante
des cycles des res glacires, sans compter les nombreuses pices conviction gologiques,
est fournie par les relevs des rapports des isotopes de loxygne dans les sdiments marins,
ce qui permet de retracer lvolution de la temprature moyenne durant le dernier million
dannes.
Lorbite de la Terre modifie galement son excentricit au cours du temps, passant dune
forme entirement circulaire lgrement ovale et ainsi de suite. Toutefois, cela se produit
selon un schma trs complexe, sans aucune rgularit priodique, et est engendr par
linfluence des grosses plantes du Systme solaire sur lorbite terrestre. Lchelle de temps
caractristique est de lordre de ans.
* Il se trouve que la prcession de ans a provoqu trois res caniculaires, de , et
ans, dues aux interactions entre la prcession et lavance du prihlie.

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Soleil

Dvipsbugworka

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88

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien


120000al=1,2Zm
notre galaxie

500 al = 5 Em

trajectoire
du Soleil
50 000 al = 500 Em

F I G U R E 50 Dplacement du Soleil au sein de la Galaxie.

Rf. 79

De plus, linclinaison de lorbite terrestre varie par rapport lorbite des autres plantes,
de +, , et vice versa. Cela semble se produire rgulirement tous les
ans.
Mme la direction vers laquelle lellipse se dirige varie avec le temps. Ce phnomne,
connu sous le nom davance du prihlie, est d en grande partie linfluence des autres
plantes ; le reste, une petite partie rsiduelle, sera capital dans le chapitre sur la relativit
gnrale. Ce fut la premire donne exprimentale qui confirma la thorie.
De toute vidence, la longueur de lanne varie galement au cours du temps. Les carts
mesurs sont de lordre de quelques parties pour soit environ ms par an. Cependant,
la connaissance de ces variations et de leurs sources est beaucoup plus rudimentaire que
celle des oscillations de la rotation de la Terre.
Ltape suivante est de se demander si le Soleil lui-mme se dplace. La rponse est
oui. Localement, il se dplace avec une vitesse de , km/s en direction de la constellation dHercule. Cela fut dmontr par William Herschel en . Mais globalement, le
mouvement est beaucoup plus captivant. Le diamtre de la Galaxie fait au moins
annes-lumire, et nous sommes situs annes-lumire du bulbe central. (Ce
fait est connu depuis , le centre de la galaxie est situ dans la direction du Sagittaire.)
notre emplacement, la Galaxie a une paisseur de annes-lumire et, en ce moment, nous sommes annes-lumire au-dessus du plan central. Le Soleil, et avec
lui le Systme solaire tout entier, met environ millions dannes pour faire une rvolution autour du centre galactique, sa vitesse orbitale tant approximativement km/s. Il
semble que le Soleil continuera de sloigner du plan de la Galaxie jusqu ce quil soit peu
prs annes-lumire au-dessus de celui-ci, puis amorcera un mouvement oppos,
comme indiqu sur la Figure . La priode doscillation est estime approximativement
millions dannes, et a t invoque comme tant le processus de lextinction massive
de la vie animale sur Terre, probablement cause de quelque nuage de matire rencontr sur notre itinraire. Ce point est encore largement dbattu dans la communaut des
chercheurs.

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orbite de notre systm e solaire local

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les objets et les images

Dfi 164 n

Nous tournons autour du centre de la Galaxie parce que la formation des galaxies,
comme celle du Systme solaire, se produit toujours dans un tourbillonnement de matire.
Dailleurs, pouvez-vous confirmer partir de vos propres observations que notre Galaxie
tourne sur elle-mme ?
Enfin, nous pouvons nous demander si la Galaxie elle-mme se dplace. Son mouvement peut tre observ en ralit parce quil est possible dvaluer le mouvement du Soleil
travers lunivers, en le dfinissant comme tant son mouvement par rapport au rayonnement de fond cosmique. Cette valeur a t mesure comme tant de km/s. (La vitesse
de la Terre par rapport au rayonnement de fond cosmique dpend bien sr des saisons.)
Cette valeur est une combinaison du mouvement du Soleil autour du centre de la Galaxie
et du mouvement de la Galaxie elle-mme. Cette dernire est provoque par lattraction
gravitationnelle des galaxies les plus proches dans notre groupe local de galaxies*.
En rsum, la Terre se dplace rellement, et elle le fait dune manire quelque peu
complexe. Comme Henri Poincar le dirait, si nous sommes en un lieu donn aujourdhui,
par exemple le Panthon Paris, et que nous revenons au mme endroit demain la
mme heure, nous serons en ralit millions de kilomtres plus loin. Cette description
des choses pourrait rendre les voyages dans le temps extrmement ardus dans le cas o
ils seraient possibles (ce qui nest pas vrai), toutes les fois que vous rentreriez dun voyage
dans le pass, vous devriez viser extrmement juste pour retrouver lancienne position !
La rotation est-elle relative ?
Lorsque nous nous retournons brutalement, nos bras se soulvent. Pourquoi en est-il
ainsi ? Comment notre corps peut-il percevoir le fait que nous sommes en rotation ou
non ? Il y a deux interprtations possibles. La premire approche, promue par Newton,
est de dire que lespace est absolu : chaque fois que nous tournons par rapport cet
espace, le systme ragit. Lautre rponse est de remarquer qu chaque fois que les bras
se soulvent les astres tournent aussi, et exactement de la mme manire. En dautres
termes, notre corps dtecterait la rotation parce que nous nous dplaons par rapport
la distribution moyenne de la masse dans lespace.
Largument le plus souvent cit par rapport cette discussion est attribuable Newton.
la place des bras, il examina le cas de leau dans un seau en rotation. Comme dhabitude
pour les discussions philosophiques, la rponse de Newton fut guide par son comportement mystique dclench par la mort de son pre quelques annes auparavant. Newton
voyait lespace absolu comme un dogme religieux et ntait pas mme capable dimaginer
une alternative. Newton pensait donc que la rotation tait un concept absolu. La plupart
des scientifiques contemporains ont moins de prjugs et sont plus raisonns que Newton.
Ainsi, le consensus moderne formule que les effets de la rotation sont dus la distribution
de masse dans lunivers : la rotation est relative. Cependant, soyons honntes : cette question ne peut tre lucide par la physique galilenne. Nous aurons besoin de la relativit
gnrale.

* Cest la fin subite de notre ascension. Remarquez que lexpansion de lunivers, qui sera tudie plus tard,
ne produit aucun mouvement.

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Rf. 80

89

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90

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

lcher le bouchon ?

Curiosits et dfis amusants sur le mouvement quotidien

Cest un fait mathmatique tabli que la


projection de ce caillou depuis ma main modifie
la position du centre de gravit du cosmos.
Thomas Carlyle*, Sartor Resartus III.

Voici quelques questions mditer au sujet du mouvement.


**
Dfi 166 n

Une automobile roulant une certaine vitesse donne consomme litres dessence pour
km. Quelle est la rsistance combine de lair et de la route sur la roue ? (Supposez
que le moteur possde un rendement de %.)
**

Dfi 167 e

Lors dun voyage en train, vous pouvez tester la dclaration de Galile sur la relativit
quotidienne du mouvement. Fermez vos yeux et demandez quelquun de vous faire
tourner sur vous-mme plusieurs fois : tes-vous capable de dire dans quelle direction le
train est en marche ?
**

Dfi 168 e

Un train commence rouler une vitesse constante de m/s entre deux villes A et B,
spares de km. Le train prendra une heure pour effectuer le trajet. En mme temps
que le train dmarre, une colombe rapide commence voler de A jusqu B, m/s.
tant plus rapide que le train, la colombe arrive la premire en B. Elle se met alors voler
en direction de A. Lorsquelle rencontre le train, elle fait encore demi-tour vers la ville
B. Elle vole en faisant des allers-retours jusqu ce que le train parvienne en B. Quelle
distance la colombe a-t-elle parcourue ?
**

Dfi 169 n

Une bonne balance de salle de bains, utilise pour dterminer le poids dune personne,
nindique pas un poids constant lorsque vous vous appuyez dessus puis que vous demeurez immobile. Pourquoi en est-il ainsi ?
**

Dfi 165 n

* Thomas Carlyle (). tes-vous daccord avec la citation ?

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F I G U R E 51 Nest-il pas risqu de

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les objets et les images

91
montagne
h

plaine

ocan
crote continentale

F I G U R E 52 Un modle simple pour les continents et les montagnes.

Dfi 170 n

Un bouchon est fix une mince ficelle dun mtre de long. La ficelle passe sur une longue
tige tenue horizontalement, et un verre pied est attach lautre bout. Si vous laissez
tomber le bouchon comme sur la Figure , rien ne se brise. Pourquoi ? Que se passe-til ?
**

Dfi 171 n

En , Duncan MacDougalls, un mdecin, mesura le poids de personnes en train de


mourir, dans le but de dterminer si la mort provoque une variation de la masse. Il releva
une modification subite denviron g au moment du dcs, avec de grandes variations
dun individu lautre. Il attribua cela lme. Cette explication est-elle satisfaisante ? (Si
vous en connaissez une plus satisfaisante, publiez-la !)
**

Dfi 172 n

La crote terrestre est moins dense (, kg/l) que le manteau terrestre (, kg/l) et flotte
sur celui-ci. Par consquent, la crote plus lgre situe sous une crte montagneuse doit
tre bien plus profonde que celle situe sous une plaine. Si une montagne slve km
au-dessus de la plaine, quelle profondeur doit tre situe la crote sous elle ? Le modle
simple en blocs montr sur la Figure convient assez bien. Dabord il explique pourquoi,
proximit des montagnes, des mesures de la variation de la chute libre par rapport la
ligne verticale conduisent des valeurs bien plus petites que celles attendues sans une
crote profonde. De plus, des mesures sonores ont directement confirm que la crote
continentale est en ralit plus paisse sous les montagnes.
**

Dfi 173 e

Posez en quilibre un stylo verticalement (la pointe vers le haut !) sur une feuille de papier pose prs du rebord dune table. Comment pouvez-vous retirer la feuille sans faire
tomber le stylo ?
**

Dfi 174 e

Prenez un empilement de pices de monnaie. Nous pouvons faire sortir les pices, en
commenant par celle situe tout en bas de la pile, en projetant une autre pice sur la
surface de la table. Cette mthode nous aide galement visualiser la conservation bidimensionnelle de la quantit de mouvement.

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manteau
magma

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92

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien


tat avant impact

tat aprs impact

tat aprs impact

tat avant impact


V=0

2L,2M

L, M

F I G U R E 54 Une collision lastique qui semble ne pas respecter la

conservation de lnergie.

**

Rf. 81

Dbut , deux hommes et une femme ont gagn , million en une soire seulement
dans un casino de Londres. Ils ont russi en appliquant la formule de la mcanique galilenne. Ils utilisrent la mthode initie par plusieurs physiciens dans les annes
qui avaient construit divers calculateurs minuscules, lesquels pouvaient prdire le rsultat
dune bille de jeu de roulette partir de la vitesse initiale communique par le croupier.
Dans le cas de nos Britanniques, le groupe ajouta un scanner laser un smartphone (un
tlphone mobile coupl un PDA [N.d.T.]) qui mesurait la trajectoire de la bille de
roulette et prdisait les numros sur lesquels elle devait simmobiliser. De cette faon, ils
passaient de chance sur de gagner environ chance sur . Aprs six mois dinvestigations, Scotland Yard statua quils pouvaient conserver largent quils avaient gagn.
**

Dfi 175 e

Un aller-retour par avion partir dun point A jusqu un point B puis retour au point
A est-il plus rapide si le vent souffle, ou pas ?
**

Dfi 176 d

Le jouet de la Figure (un pendule de Newton ou Newtons cradle en anglais [N.d.T.])


soulve un comportement intressant : lorsquun certain nombre de sphres sont souleves puis relches pour frapper celles qui sont au repos, le mme nombre de sphres
se dtache de lautre ct, tandis que les sphres prcdemment relches demeurent immobiles. premire vue, tout cela semble dcouler de la conservation de lnergie et de
la quantit de mouvement. Cependant, la conservation de lnergie et de la quantit de
mouvement ne fournit que deux quations, ce qui savre insuffisant pour expliquer ou
dterminer le comportement de cinq sphres. Alors pourquoi les sphres se comportentelles de cette manire ? Et pourquoi oscillent-elles toutes en phase aprs quun temps suffisamment long sest coul ?

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F I G U R E 53 Un jouet bien connu.

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les objets et les images

93

mur

F I G U R E 55 Le centre de

F I G U R E 56

masse dtermine la stabilit.

Comment
lchelle
tombe-t-elle ?

**

Rf. 83

Dfi 177 d

Un effet surprenant est employ dans les outils domestiques tels que les perceuses percussion. Nous nous rappelons que lorsquune petite balle frappe lastiquement une plus
grosse au repos, les deux balles se dplacent aprs le choc, et la plus petite se dplace
videmment plus vite que la plus grosse. Malgr cette assertion, lorsquun cylindre court
frappe un autre plus long de mme diamtre et de mme matire, mais dune longueur
qui est un multiple entier de celle du cylindre court, quelque chose de stupfiant se produit. Aprs le choc, le petit cylindre reste pratiquement au repos tandis que le plus grand
se dplace, tel quindiqu sur la Figure . Quand bien mme la collision est lastique, la
conservation de lnergie semble ne pas tre vrifie dans cette situation. (En ralit cest
pour cette raison que les dmonstrations des collisions lastiques sont toujours effectues
avec des sphres lcole.) Quarrive-t-il lnergie ?
**

Dfi 178 n

Un mur est-il plus fortement secou lorsquil est frapp avec une balle qui rebondit sur
lui ou lorsquil est frapp avec une balle qui reste colle dessus ?
**

Dfi 179 n

Les femmes au foyer savent comment dboucher une bouteille de vin en utilisant une
toffe. Pouvez-vous imaginer comment ? Elles savent galement extraire le bouchon avec
ltoffe si celui-ci est tomb lintrieur de la bouteille. Comment ?
**

Dfi 180 ny

Le problme de lchelle qui glisse, schmatis sur la Figure , requiert une analyse dtaille du mouvement de lchelle dans le temps. Le problme est plus difficile quil ny
parat, mme si le frottement est nglig. Pouvez-vous dire si lextrmit infrieure touche
toujours le plancher ?
**

Rf. 84

Une mouche commune pose sur la poupe dun bateau de tonnes et de m de


longueur lincline dune distance plus petite que le diamtre dun atome. Aujourdhui,

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chelle

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94

Dfi 181 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

des distances si petites sont facilement mesures. Pouvez-vous penser au moins deux
mthodes pour cela, dont une qui ne devrait pas coter plus de euros ?
**

**

Rf. 85

Les plus fortes acclrations microscopiques sont observes dans les collisions de particules, o nous obtenons des valeurs allant jusqu m/s . Les plus fortes acclrations
macroscopiques se produisent probablement dans les effondrements internes des supernovae, des toiles en explosion qui peuvent tre lumineuses au point dtre visibles dans
le ciel en plein jour. Un quivalent sur Terre est lintrieur des bulles qui implosent dans
des liquides, un processus nomm cavitation. La cavitation produit souvent de la lumire,
un effet dcouvert par Frenzel et Schulte en et appel sonoluminescence. (Voir la
Figure .) Elle se manifeste de faon frappante quand des bulles dair dans leau sont
tendues puis contractes par des haut-parleurs sous-marins environ kHz et elle autorise des mesures prcises du mouvement des bulles. un certain seuil dintensit, le
rayon de la bulle varie la vitesse de m/s dans un espace rduit de quelques m,
donnant une acclration de plusieurs fois m/s .
**

Dfi 182 n

Si un pistolet situ lquateur tire une balle verticalement, o la balle va-t-elle retomber ?
**

Dfi 183 n

Pourquoi la plupart des bases de lancement de fuses sont-elles aussi rapproches que
possible de lquateur ?
**

Rf. 86

Le voyage travers lespace interplantaire serait-il sans risque pour la sant ? Les gens
fantasment souvent propos des longues excursions travers le cosmos. Les expriences
ont montr que, lors de voyages de longue dure, les rayons cosmiques, laffaiblissement
de la structure osseuse et la dgnrescence musculaire sont les plus grands prils. Un
grand nombre dexperts mdicaux sinterrogent sur la viabilit du voyage spatial prolong,
dune dure de plus de deux annes. Dautres dangers sont les coups de soleil brusques, du
moins proximit du Soleil, et lexposition au vide spatial. Jusqu prsent un seul homme
a fait lexprience du vide sans protection. Il perdit conscience au bout de secondes,
mais fut sain et sauf.
**

Dfi 184 n

Comment peut-on comparer lnergie cintique dune balle de fusil celle dun homme
qui court ?

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Le degr dacclration quun homme peut supporter dpend de la dure pendant laquelle
il est soumis celle-ci. Pour un dixime de seconde, une acclration de g= m/s ,
telle celle produite par un sige jectable dans un avion, est acceptable. (Il parat que le
record dacclration quun homme a pu supporter est denviron g = m/s .) Mais
de manire empirique on affirme que des acclrations de g = m/s ou plus sont
fatales.

Dvipsbugworka

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les objets et les images

95

schma de linstallation exprimentale.

**
Dfi 185 n

Dans quelle direction une flamme sincline-t-elle si elle brle lintrieur dune fiole pose
sur une platine en rotation ?
**

Dfi 186 n

Une balle de ping-pong est attache une pierre par une ficelle, et le tout est mis sous leau
dans un rcipient. Linstallation est dessine sur la Figure . Maintenant, le rcipient est
acclr horizontalement. Dans quelle direction la balle se dplace-t-elle ? Quen dduisezvous pour un rcipient au repos ?
**

Dfi 187 n

Quarrive-t-il la taille dun uf lorsque nous le disposons dans une fiole de vinaigre
pendant plusieurs jours ?
**

Page ??
Dfi 188 n

Lacclration centrifuge existe-t-elle ? La plupart des tudiants duniversit ont eu cette


stupfaction dentendre, durant un cours, un professeur leur annoncer quil sagit dune
notion imaginaire , contredisant ainsi lexprience que nous avons tous eue en conduisant un vhicule dans un virage. Demandez simplement au professeur qui affirme cela
de vous dfinir l existence . (La dfinition que les physiciens utilisent gnralement est
donne dans lIntermde qui achve cette partie.) Vrifiez alors si la dfinition sapplique
ce terme et essayez vous-mme de faire une exprience de pense.

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F I G U R E 57 Observation de la sonoluminescence et

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96

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

balle de ping-pong
ficelle
pierre
F I G U R E 59 La clbre

dplace-t-elle quand le rcipient


est acclr ?

pierre celtique et une


variante fabrique avec
une cuillre.

**

Dfi 189 e

La rotation cache une surprise pour celui qui ltudie attentivement. Le moment cintique
est une quantit qui possde une grandeur et une direction. Cependant, ce nest pas un
vecteur, comme nous le montre nimporte quel miroir. Le moment cintique dun corps
qui tourne dans un plan parallle au miroir agit dune manire diffrente dune flche
commune : son image dans le miroir nest pas rflchie sil pointe dans la direction du
miroir ! Vous pouvez aisment vrifier cela vous-mme. Pour cette raison, le moment
cintique est dsign par le terme de pseudo-vecteur. Cette circonstance ne constitue pas
une entrave importante en physique classique, mais nous devrons garder cela lesprit
pour des occasions futures.
**

Dfi 190 n

Quelle est la meilleure manire de transporter un certain nombre de tasses pleines de caf
ou de th tout en vitant de renverser du prcieux liquide ?
**

Dfi 191 n

La Lune fuit la Terre raison de , cm par an, cause du frottement. Pouvez-vous dvoiler le mcanisme qui en est responsable ?
**

Dfi 192 ny

Quelle est lamplitude doscillation dun pendule qui se balance de telle manire que les valeurs absolues de son acclration son point le plus bas et son point de rebroussement
soient gales ?
**

Dfi 193 ny

Pouvez-vous confirmer que la valeur de lacclration dune goutte deau chutant travers
de la vapeur est g/ ?
**
Que sont les tremblements de terre ? Les tremblements de terre sont des exemples de
grande ampleur du mme processus qui fait quune porte grince. Les plaques continentales correspondent aux surfaces mtalliques situes au niveau des gonds de la porte.
Les tremblements de terre peuvent tre assimils des sources dnergie. Lchelle de
Richter constitue une valuation immdiate de leur nergie. La magnitude de Richter M s

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F I G U R E 58 Comment la balle se

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les objets et les images

97

dun sisme, un simple nombre, est dfinie partir de son nergie E en joule via la relation

Dfi 194 n

log(E/ J) ,
.
,

()

Les nombres arbitraires qui apparaissent dans lexpression ont t choisis de faon rapprocher le plus possible les valeurs des sismes de lancienne chelle de Mercalli (maintenant dnomme EMS), purement qualitative, qui chelonne lintensit dun sisme. Toutefois, ce nest pas compltement possible : les instruments les plus sensibles aujourdhui
dtectent des sismes de magnitude . La plus grande valeur jamais mesure fut une
magnitude de sur lchelle de Richter, au Chili en . Des magnitudes suprieures
sont probablement impossibles. (Pouvez-vous montrer pourquoi ?)
**

Rf. 83

Dfi 195 d

La Figure montre lintressante pierre celtique, une pierre qui commence tourner sur
une surface plane ds quon la fait osciller. La taille peut varier de quelques centimtres
quelques mtres. Nous pouvons raliser une variante lmentaire de ce surprenant outil
simplement en pliant le manche dune cuillre, pourvu que la pliure ne soit pas parfaitement symtrique. La rotation se fait toujours dans le mme sens. Si la pierre est mise
en rotation dans la mauvaise direction, au bout dun moment elle simmobilise et recommence tourner dans lautre sens ! Pouvez-vous expliquer cet effet ?
**

Dfi 196 ny

Quel est le mouvement du point de la surface terrestre qui a le Soleil son znith (cest-dire verticalement au-dessus de lui) lorsquil est observ sur une carte de la Terre pendant
une journe, puis jour aprs jour ?
**

Dfi 197 n

Le moment dinertie dun corps dpend de la forme du corps en question. Gnralement, le moment cintique et la vitesse angulaire ne pointent pas dans la mme direction.
Pouvez-vous entriner ce fait avec un exemple ?
**

Dfi 198 n

Peut-il se produire quune antenne parabolique dun satellite gostationnaire de tlvision


focalise la lumire du Soleil sur le rcepteur ?
**

Dfi 199 n

Pourquoi est-il ardu de mettre feu une fuse depuis un avion dans la direction oppose
du mouvement de lavion ?
**

Dfi 200 ny

Prenez deux sphres creuses de mme poids, de mme taille et peintes toutes les deux
avec la mme couleur. Lune dentre elles est faite de cuivre, lautre est en aluminium. Bien
videmment, elles tombent avec la mme vitesse et la mme acclration. Que se passe-til si elles roulent toutes les deux de haut en bas sur un plan inclin ?

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Ms =

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98

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Comment le
singe va-t-il se
dplacer ?

**

Dfi 201 n

Un singe est suspendu une corde. La corde passe par-dessus la roue dune poulie et est
lie une masse de poids gal suspendue lautre extrmit, tel quindiqu sur la Figure .
La corde et la roue sont sans masse et dnues de tout frottement. Que se passe-t-il quand
le singe grimpe vers le haut ?
**

Dfi 202 ny

Quelle est la figure forme par une corde lors du saut la corde ?
**

Dfi 203 n

Comment pouvez-vous mesurer la vitesse dune balle de fusil avec une chelle et une rgle
gradue seulement ?
**

Dfi 204 e

Pourquoi un fusil peut-il faire un trou dans une porte mais ne peut pas la pousser pour
louvrir, ce qui est parfaitement oppos ce quun doigt peut effectuer ?
**

Dfi 205 n

Un skieur nautique peut-il se dplacer avec une vitesse plus grande que celle du bateau
qui le tire ?
**

Dfi 206 e

Prenez deux botes de conserve de mme taille et de mme poids, une pleine de raviolis
et lautre pleine de petits pois. Laquelle roule plus rapidement sur un plan inclin ?
**

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F I G U R E 60

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les objets et les images

Dfi 207 n

99

Quel est le moment dinertie dune sphre homogne ?


**

**

Dfi 209 d

Vous devez certainement connatre le Dynabee (une imitation du Powerball [N.d.T.]),


un dispositif gyroscopique qui se tient dans la main et qui peut tre acclr des vitesses
leves par des mouvements appropris de la main. Comment fonctionne-t-il ?
**

Dfi 210 n

Il est possible de raliser une toupie avec une agrafeuse mtallique. Il est mme possible
de raliser une de ces toupies-l en la faisant tourner sur la tte. Pouvez-vous dcouvrir
comment ?
**

Dfi 211 n

Est-il vrai que la Lune, lorsquelle est dans son premier quartier dans lhmisphre Nord,
ressemble au dernier quartier de Lune dans lhmisphre Sud ?
**
Une confirmation splendide que la Terre est ronde peut tre aperue au coucher du Soleil
si nous tournons, contrairement nos habitudes, le dos au couchant. Dans la partie orientale de la vote cleste, nous pouvons contempler la monte impressionnante de lombre
de la Terre. (En ralit, des recherches attentives montrent que ce nest pas lombre de
la Terre, mais plutt lombre de lionosphre.) Nous pouvons admirer une norme tache
slevant travers lhorizon tout entier, ayant distinctement la forme dun segment dun
vaste cercle.
**

Dfi 212 n

quoi ressemblerait la photographie de la Figure si elle tait prise lquateur ?


**

Dfi 213 e

La course en arrire est un sport intressant. Les records mondiaux de courses en arrire
en peuvent tre consults sur http://www.recordholders.org/en/list/backwards_
running.html. Vous serez surpris de voir combien ces records sont plus levs que votre
meilleur temps individuel de course en avant.
**
Puisque la Terre est ronde, il y a plusieurs chemins diffrents pour aller dun point un
autre sur celle-ci en suivant la courbe dun segment de cercle. Cela a une consquence
intressante notamment pour les ballons de volley et pour ceux qui aiment mater les jolies filles. Prenez un ballon de volley et observez sa valve. Si vous voulez dplacer la valve
par une simple rotation une autre position, vous pouvez choisir laxe de rotation de

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Dfi 208 n

Le moment dinertie est dtermin par les valeurs des composantes de ses trois axes principaux. Celles-ci sont toutes identiques pour une sphre ou pour un cube. Cela signifiet-il quil est impossible de faire la diffrence entre une sphre et un cube concernant leur
comportement inertiel ?

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100

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Dfi 214 e

Dfi 215 n

diffrentes manires. tes-vous daccord avec cela ? En dautres termes, lorsque nous regardons dans une direction donne et que nous voulons alors regarder dans une autre
direction, lil parvient accomplir cette modification de diffrentes manires. Loption
choisie par lil humain a dj t tudie par des biologistes durant le dix-huitime sicle.
Cest ce que nous appelons la loi de Listing*. Elle tablit que tous les axes choisis par la
nature se trouvent dans un plan unique. Pouvez-vous imaginer sa position dans lespace ?
Les hommes ont un intrt indubitable ce que ce mcanisme soit scrupuleusement respect : sinon, mater les filles sur la plage pourrait provoquer lenchevtrement des muscles
directeurs des yeux.
Des jambes ou des roues ? Suite
Lacclration et la dclration des vhicules motoriss ordinaires dpassent rarement
environ g = , m/s , lacclration due la gravit sur notre globe. Des acclrations
plus importantes sont atteintes par les motos et les voitures de course grce lutilisation
de suspensions qui dvient le poids vers les essieux et par lutilisation de carnages, de
telle sorte que le vhicule est pouss vers le bas avec une force plus leve que celle due
* Si vous souhaitez apprendre plus en dtail comment la nature et lil y parviennent avec toute la complexit
des trois dimensions, consultez les sites Web http://schorlab.berkeley.edu/vilis/whatisLL.htm et http://www.
med.uwo.ca/physiology/courses/LLConsequencesWeb/ListingsLaw/perceptual.htm.

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F I G U R E 61 Le ciel nocturne aprs une pose longue


au-dessus du tlescope du Mauna Kea Hawa
(Gemini).

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les objets et les images

101

Rf. 87

son propre poids. Les carnages modernes sont si efficaces pour plaquer une voiture
contre la piste que les voitures de course peuvent rouler vive allure sur le plafond dun
tunnel sans tomber.
Par le truchement de pneus spciaux, ces forces diriges vers le bas sont transformes
en prise dadhrence. Les pneus modernes de comptition supportent des acclrations
vers lavant, vers larrire et sur les cts (requises lors dune augmentation de vitesse, lors
du freinage et lors de la prise dun virage) dapproximativement , , fois la charge du
vhicule. Les ingnieurs pensaient auparavant quun facteur de tait la limite thorique,
et cette limite est encore quelquefois rencontre dans les manuels. Mais les progrs dans la
technologie des pneus, principalement dus une comprhension plus fine de linterface
entre le pneu et la surface de la route ainsi qu une mise en uvre plus astucieuse du
mcanisme des botes de vitesses, ont permis aux ingnieurs datteindre ces valeurs plus
leves. Les plus fortes acclrations, autour de g, sont atteintes lorsquune partie du
pneu fond et colle la surface. Les pneus exceptionnels conus cet effet sont utiliss pour
les dragsters, mais les maquettes de vhicules radiocommands de haute performance
peuvent galement atteindre de telles valeurs.
Comment comparer tous ces efforts lusage de jambes ? Les athltes du saut en hauteur peuvent atteindre des crtes dacclration denviron g, les gupards plus de g,
les galagos (des lmuriens) jusqu g, les criquets environ g, et des puces ont t mesures dans une acclration denviron g. Lacclration maximale connue dans le rgne
animal est celle de linsecte claqueur (Agriotes lineatus, plus connu sous le nom de taupin
[N.d.T.]), un petit insecte capable dacclrer jusqu plus de m/s = g, peu
prs autant quun plomb de fusil air comprim lorsquil est tir. Les jambes sont donc
des dispositifs dacclration indubitablement plus efficaces que les roues un gupard
peut aisment dpasser nimporte quelle voiture ou moto et lvolution a dvelopp les
jambes, la place de roues, pour augmenter les chances de survie dun animal en danger.
En bref, les jambes sont plus performantes que les roues.

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F I G U R E 62 Un lzard, le basilic commun (Basiliscus basiliscus),


courant sur leau, indiquant comment les jambes propulsives
prennent appui sur leau. ( TERRA)

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102

Dfi 216 n

Dfi 217 n
Dfi 218 n

Dfi 219 e

Rf. 89

Il existe dautres raisons pour utiliser des jambes plutt que des roues. (Pouvez-vous
en citer quelques-unes ?) Par exemple, les jambes, contrairement aux roues, permettent
de marcher sur leau. Le plus clbre animal capable de raliser cette prouesse est le basilic commun (Basiliscus basiliscus)*. Ce reptile est long denviron cm et pse quelque
g. Il ressemble un minuscule Tyrannosaurus rex et est capable de courir sur ses pattes
arrire la surface de leau. Le mouvement a t tudi en dtail avec des camras ultrarapides et par des mesures utilisant des modles en aluminium des pieds de lanimal. Les
expriences suggrent que le frappement du pied sur leau ne fournit que % de la force
ncessaire pour courir sur leau. Les % restants sont apports par une poche dair comprim que les basilics engendrent entre leur pied et leau une fois que le pied est dans leau.
En ralit, les basilics marchent principalement sur lair**. Il a t calcul que les hommes
sont pareillement aptes marcher sur leau, condition que leur pied frappe leau avec une
vitesse de km/h en utilisant la puissance physique simultane de sprinters. Ce qui
reprsente vraiment un exploit pour tous ceux qui ont tent dy parvenir.
Il existe une seconde mthode pour marcher et courir sur leau. Elle permet mme ses usagers de demeurer immobiles au-dessus de la surface de leau. Cest ce
que les araignes deau***, des insectes de la famille des
Gerridae dune longueur totale allant jusqu mm,
sont capables de faire (tout comme plusieurs espces
daraignes). Comme tous les insectes, laraigne deau
possde six pattes (les araignes en ont huit). Laraigne deau utilise les pattes arrire et avant pour glisser
au-dessus de la surface, laide de milliers de poils minuscules relis son corps. Les poils, en mme temps F I G U R E 63 Un gerris ou araigne
que la tension superficielle de leau, empchent lin- deau. ( Charles Lewallen)
secte dtre mouill. Si vous versez du shampooing sur
leau, laraigne deau coule et ne peut donc plus se dplacer. Elle utilise ses grandes pattes
du milieu comme des rames pour avancer sur la surface, parvenant de cette faon des
vitesses allant jusqu m/s. En rsum, les araignes deau se dplacent en fait en ramant.
Les jambes soulvent de nombreuses questions intressantes. Les ingnieurs savent
quun escalier est confortable gravir seulement si, pour chaque marche, la somme de la
profondeur l et du double de la hauteur h est une constante : l + h = , , m. Cest
la prtendue formule de lescalier. Pourquoi sexprime-t-elle ainsi ?
Tous les animaux possdent un nombre pair de jambes. Connaissez-vous une exception ? Pourquoi nest-ce pas le contraire ? En ralit, nous pouvons argumenter quaucun
animal na moins de quatre jambes. Pourquoi en est-il ainsi ?
Dun autre ct, tous les animaux dots de deux jambes les ont lune prs de lautre,
tandis que les systmes dots de roues les ont lune derrire lautre. Pourquoi nest-ce pas
linverse qui se produit ?
* Au Moyen ge, le mot basilic se rfrait un monstre lgendaire qui tait cens apparatre brivement
juste avant la fin du monde. Aujourdhui, cest un petit lzard dAmrique centrale.
** Les deux mthodes utilises par le basilic se rencontrent galement dans le cano-kayak de comptition.
*** galement appeles gerrids, et plus joliment encore patineurs de leau , les araignes deau font en
ralit partie de la famille des punaises [N.d.T.].

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Rf. 88

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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dynamique due la gravitation

Rf. 90

103

Dynamique due la gravitation

Page ??

Dfi 220 n
Rf. 91
Dfi 221 n
Dfi 222 n

Caddi come corpo morto cade.


Dante, Inferno, c. V, v. .*

La premire et principale mthode dpourvue de tout contact que nous dcouvrons dans
notre environnement pour engendrer le mouvement est la hauteur. Elle concerne les
chutes deau, la neige, la pluie et les pommes qui tombent. Le fait que la hauteur ait cette
proprit parce quil existe une interaction entre chaque corps et la Terre a constitu une
des dcouvertes fondamentales de la physique. La gravitation produit une acclration
le long de la ligne qui relie les centres de gravit du corps et de la Terre. Remarquez que
pour faire cette dclaration il est indispensable de comprendre que la Terre est un corps,
tout comme une pierre ou la Lune, que ce corps est limit et quil possde par consquent
un centre et une masse. De nos jours, ces assertions sont communment admises, mais
elles ne sont en aucun cas videntes daprs notre exprience quotidienne**.
Comment la gravitation varie-t-elle lorsque deux corps sont loigns lun de lautre ?
Les spcialistes des objets lointains sont les astronomes. Au fil des ans, ils ont ralis une
multitude de relevs sur les mouvements de la Lune et des plantes. Le plus assidu de
tous fut Tycho Brahe***, qui orchestra de manire industrielle la recherche de preuves
astronomiques, grce au parrainage de son souverain. Ses mesures constiturent le fondement de la recherche de son jeune assistant, lastronome souabe Johannes Kepler****,
qui constitue la premire description prcise du mouvement plantaire. En , toutes
* Je tombai comme un corps que la vie abandonne. (Traduction de Rivarol, .) Dante Alighieri
(Florence Ravenne ), le premier grand pote de la langue italienne.
** Dans plusieurs mythes sur la cration ou lagencement du monde, tels celui de la Bible ou celui de lInde, la
Terre nest pas un objet, mais une entit dfinie de faon imprcise, par exemple une le flottante ou ceinture
par les mers avec des frontires obscures et des explications confuses sur la manire dont elle reste suspendue.
Parviendrez-vous convaincre un ami que la Terre est ronde et non pas plate ? Pouvez-vous trouver un
argument diffrent de celui de la rotondit de lombre de la Terre lorsquelle est visible sur la Lune ?
Un clbre explorateur, Robert Peary, proclama avoir atteint le ple Nord en . (En ralit, Roald
Amundsen parvint le premier la fois au ple Sud et au ple Nord.) Peary affirmait y avoir pris une photo, qui
fit le tour du monde, mais qui prouva en fait quil ntait jamais all l-bas. Pouvez-vous concevoir comment ?
Dailleurs, si la Terre est ronde, les sommets de deux immeubles sont plus loigns lun de lautre que leur
base. Cet effet peut-il tre mesur ?
*** Tycho Brahe (), astronome danois mondialement connu, fondateur dUraniborg ( palais
dUranie ou palais des Cieux , Uranie tant la muse de lAstronomie), le palais ddi lastronomie.
Il consomma peu prs % du produit national brut danois pour ses recherches, qui accouchrent du
premier catalogue exhaustif dtoiles et des premiers relevs prcis de la position des plantes.
**** Johannes Kepler (Weil der Stadt Ratisbonne ), aprs avoir aid sa mre assurer elle-mme

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Les jambes fournissent galement des instruments simples de mesure des distances :
comptez simplement vos pas. En , il fut dcouvert que certaines espces de fourmis,
telle Cataglyphis fortis, tirent profit de cette mthode. Elles peuvent en compter jusqu
au moins, comme Matthias Wittlinger et son quipe lont montr. Ces fourmis utilisent cette aptitude pour trouver litinraire le plus court pour retourner leur domicile
mme dans un terrain dsert dpourvu de tout repre.
Continuons dornavant avec ltude du mouvement transmis distance, sans quil y
ait le moindre contact.

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104

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Rf. 92

o r est la distance de centre centre des deux corps. Elle est appele loi universelle
de la gravitation, ou attraction universelle, parce quelle sapplique de manire gnrale.
La constante de proportionnalit G est appele constante gravitationnelle, cest une des
constantes fondamentales de la nature, comme la vitesse de la lumire ou le quantum
daction. Nous en dirons un peu plus bientt. Leffet de la gravit dcrot donc avec laugmentation de la distance : la gravit dpend de linverse du carr de la distance des corps
en question. Si les corps sont petits compars la distance r, ou sils sont sphriques,
lexpression () est correcte telle quelle est formule. Pour des formes non sphriques,
lacclration doit tre value de manire spare pour chaque partie du corps et tre
ajoute lensemble.
La dpendance en linverse du carr est frquemment appele loi de la gravitation
de Newton, parce que le physicien anglais Isaac Newton dmontra de faon plus lgante
que Hooke quelle concide avec toutes les observations astronomiques et terrestres. Cependant, il organisa par-dessus tout une campagne de relations publiques plus efficace,
dans laquelle il prtendit de manire fallacieuse tre linitiateur de cette ide.
Newton publia une preuve lmentaire montrant que cette description du mouvement
des astres fournit galement une description exacte pour les cailloux jets en lair, ici-bas
sur notre Terre originelle . Pour y parvenir, il compara lacclration aL de la Lune avec
celle des pierres g. En ce qui concerne le rapport entre ces deux acclrations, la relation
en linverse du carr prdit une valeur aL /g = R /dL , o R est le rayon de la Terre et dL la
distance de la Lune. La distance de la Lune peut tre mesure par triangulation, en comparant la position de la Lune sur la vote cleste partir de deux positions diffrentes
sur la Terre**. Le rsultat est dL /R = , en fonction de la position orbitale de la
Lune, prdisant de cette faon un rapport moyen aL /g = , partir de la gravit
universelle. Mais les deux acclrations peuvent galement tre mesures directement.
la surface de la Terre, les pierres sont soumises une acclration due la gravitation
dune grandeur g = , m/s , telle quelle est dtermine en mesurant le temps que les
pierres mettent pour tomber dune hauteur donne. Pour la Lune, la dfinition de lacclration, a = dv/dt, dans le cas dun mouvement circulaire approximatif ici donne
sa dfense avec succs dans un procs pour sorcellerie, tudia la thologie protestante et devint professeur
de mathmatiques, dastronomie et de rhtorique. Son premier ouvrage sur lastronomie le rendit clbre,
puis il devint lassistant de Tycho Brahe et, la mort de son matre, fut nomm mathmaticien imprial. Il
fut le premier utiliser les mathmatiques dans la description des observations astronomiques et introduisit
le domaine et le concept de physique cleste .
* Robert Hooke, (), minent physicien anglais et secrtaire de la Royal Society. Il crivit galement
Micrographie (Micrographia), une superbe exploration illustre de lunivers de linfiniment petit.
** La premire valuation prcise mais pas la premire tentative de mesure fut accomplie en par les
astronomes franais Lalande et La Caille, qui mesurrent en mme temps la position de la Lune vue depuis
Berlin et depuis Le Cap.

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les observations sur les plantes et les projectiles furent synthtises en une formulation
tonnamment simple par le physicien anglais Robert Hooke* : chaque corps de masse M
attire tout autre corps en direction de son centre avec une acclration dont la grandeur
a est donne par
M
()
a=G
r

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dynamique due la gravitation

Rf. 95

Dfi 223 n

Rf. 93

Dfi 224 ny
Rf. 94

Page 40

Dfi 225 ny

Rf. 96
Dfi 227 d

aL = dL (/T) , o T = , Ms est le temps que la Lune met pour effectuer une rvolution autour de la Terre*. La mesure du rayon de la Terre** fournit R = , Mm, de
telle faon que la distance moyenne Terre-Lune est dL = , Gm. Nous obtenons ainsi
aL /g = , , en accord avec la prdiction ci-dessus. Grce ce clbre calcul lunaire
nous avons ainsi montr que la proprit en linverse du carr de la gravitation dcrit en
fait la fois le mouvement de la Lune et celui des pierres. Peut-tre dsirerez-vous en
dduire la valeur de GM ?
partir de lvidence que sur Terre tout mouvement volue in fine vers le repos, tandis
que dans les cieux tout mouvement est ternel, Aristote et beaucoup dautres ont conclu
que le mouvement dans le monde sublunaire possde des proprits diffrentes du mouvement dans le monde supralunaire. Plusieurs penseurs avaient critiqu cette distinction,
notamment le philosophe franais et recteur de lUniversit de Paris, Jean Buridan***. Le
calcul lunaire fut le plus important rsultat dmontrant que cette distinction tait fausse.
Cest la raison pour laquelle lexpression () est nomme loi universelle de la gravitation.
Cette conclusion nous autorise lucider une autre vieille interrogation. Pourquoi la
Lune ne tombe-t-elle pas du ciel ? Comme il se doit, la discussion prcdente a montr
que la chute est un mouvement provoqu par la gravitation. Donc la Lune est effectivement en train de chuter, avec la particularit quau lieu de tomber vers la Terre elle est
continuellement en train de tomber autour delle. La Figure schmatise cette ide. La
Lune rate sans cesse la Terre****.
* Cela se dduit facilement en remarquant que, pour un objet en mouvement circulaire, la grandeur v de
la vitesse v = dx/dt est donne par v = r/T. Le trac du vecteur v au cours du temps, dnomm un
hodographe, indique quil se comporte exactement comme la position de lobjet. Par consquent la grandeur
a de lacclration a = dv/dt est donne par lexpression associe, savoir a = v/T.
** Cest le nombre le plus difficile valuer par soi-mme. Le truc le plus surprenant pour dterminer la
taille de la Terre est le suivant : observez un coucher de Soleil depuis le jardin dune proprit, avec un
chronomtre la main. Lorsque le dernier rayon du Soleil disparat, enclenchez le chronomtre et grimpez
bien vite les tages de la maison. L, le Soleil est toujours visible. Arrtez le chronomtre quand le Soleil
disparat nouveau et notez le temps t. Mesurez la hauteur h entre les deux positions de lil lorsque le
Soleil tait observ. Le rayon R de la Terre est alors donn par R = k h/t , avec k = s .
Il existe galement une manire simple pour mesurer la distance de la Lune, une fois que la taille de
la Terre est connue. Prenez une photographie de la Lune lorsquelle est haute dans le ciel, et appelez son
angle par rapport au znith, cest--dire par rapport la verticale. Prenez une autre photo de la Lune quelques
heures plus tard, lorsquelle est juste au-dessus de lhorizon. Sur cette image, contrairement une illusion
doptique commune, la Lune est plus petite, parce quelle est plus loigne. La raison en devient immdiatement claire en utilisant un croquis. Si q est le rapport entre les deux diamtres angulaires, la distance
Terre-Lune d L est donne par la relation d L = R + [Rq cos /( q )] . Amusez-vous driver celle-ci
partir du croquis.
Une autre possibilit est de dterminer la taille de la Lune en comparant celle-ci la taille de lombre de
la Terre pendant une clipse. La distance de la Lune est alors dduite de sa taille angulaire, environ , .
*** Jean Buridan (v. v. ) fut galement un des premiers penseurs modernes faire lhypothse
de la rotation de la Terre autour dun axe.
**** Une autre faon dexprimer cela est dutiliser la rponse du physicien hollandais Christiaan Huygens
() : la Lune ne tombe pas du ciel cause de lacclration centrifuge. Tel quil est expliqu la
page , de nos jours cette interprtation ne recueille pas la faveur de la plupart des universits.
Il existe un admirable problme en rapport avec la partie gauche de la figure : quels points sur la surface
de la Terre peuvent tre touchs en tirant une balle depuis une montagne ? Et quels points peuvent tre
touchs en tirant horizontalement ?

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Dfi 226 n

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106

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien


Lune

figure to beinsert ed

F I G U R E 64 Le point de vue dun physicien et celui dun artiste concernant la chute de la Lune : un

schma de Christiaan Huygens (lchelle nest pas respecte) et une statue en marbre dAuguste Rodin.

La gravit universelle explique aussi pourquoi la Terre et la plupart des plantes sont
(approximativement) sphriques. Puisque la gravit dcrot avec laugmentation de la distance, un corps liquide dans lespace essaiera toujours de se rassembler sous une forme
sphrique. Vue grande chelle, la Terre est en fait liquide. Nous savons galement que la
Terre est en train de se refroidir cest la raison pour laquelle la crote et les continents se
sont forms. La sphricit des objets solides plus petits rencontrs dans lespace, comme
la Lune, implique donc quils taient liquides en des temps reculs.
Proprits de la gravitation

Dfi 228 ny

Dfi 229 n

Dfi 230 n

La gravitation implique que la trajectoire dune pierre ne dcrive pas une parabole,
comme il fut dclar au dbut, mais rellement une ellipse autour du centre de la Terre.
Cest pour exactement la mme raison que les plantes se dplacent le long dellipses autour du soleil. tes-vous capable de valider cette affirmation ?
La gravitation universelle nous permet de rsoudre une nigme. La valeur bizarre de
lacclration g = , m/s que nous avions rencontre dans lquation () est finalement
due la relation

g = GM Terre /RTerre
.
()

Cette quation peut tre devine partir de lquation () en considrant que la Terre
est sphrique. Lacclration usuelle g de la gravit est donc une consquence de la taille
de la Terre, de sa masse et de la valeur de la constante universelle de la gravitation G.
Certes, la valeur de g est presque constante la surface de la Terre parce que celle-ci est
presque une sphre. Lexpression () explique galement pourquoi g samenuise au fur et
mesure que nous nous levons au-dessus de la Terre, et les carts de la forme de la Terre
par rapport la sphricit explicitent pourquoi g est diffrent aux ples et plus lev sur
un plateau. (Que serait-il sur la Lune ? Sur Mars ? Sur Jupiter ?)
Dailleurs, il est possible dinventer une machine simple, autre quun Yo-Yo, qui diminue lacclration effective de la gravit dune certaine quantit connue, nous permettant
ainsi de mesurer sa valeur plus facilement. Pouvez-vous imaginer laquelle ?
Remarquez que , est approch par . Ce nest pas une concidence : le mtre a t fix

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Terre

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dynamique due la gravitation

Dfi 231 n

de telle manire que cela soit juste. La priode T dun pendule en oscillation, cest--dire
qui se balance dun ct lautre, est donne par*

Rf. 97

Dfi 232 n

l
,
g

()

o l est la longueur du pendule et g est lacclration gravitationnelle. (Le pendule est


considr comme tant constitu dune masse fixe un fil de poids ngligeable.) La dure
doscillation dun pendule ne dpend que de la longueur du fil et de la plante sur laquelle
il est situ. Si le mtre avait t dfini de telle faon que T/ = s, la valeur de lacclration
ordinaire g aurait t exactement m/s . Ce fut la premire suggestion pour la dfinition
du mtre, faite en par Huygens et renouvele en par Talleyrand, mais qui fut
rejete par la confrence qui avait dfini le mtre en raison des variations dans la valeur
de g selon la position gographique et des variations induites par la temprature sur la
longueur dun pendule, qui occasionnent des erreurs trop importantes pour produire une
dfinition dune prcision suffisante.
En fin de compte, la suggestion fut faite de dfinir le mtre comme / e de
la circonfrence de la Terre en passant par les ples, ce qui est appel un mridien. Cette
proposition tait peu prs identique celle du pendule mais beaucoup plus prcise.
La dfinition du mtre par le mridien fut alors adopte par lAssemble nationale en
France le mars , selon la formule consacre que un mridien passe sous les pieds
de chaque tre humain, et tous les mridiens sont gaux . (Nanmoins, la distance de
lquateur aux ples nest pas exactement de Mm. Cest une trange histoire. Un des
deux gographes qui dterminrent la taille du premier mtre talon fut malhonnte. Les
donnes quil avait fournies pour ses relevs selon la mthode gnrale indique sur
la Figure taient inventes de toutes pices. Ainsi, le premier mtre talon officiel
Paris tait plus court quil aurait d ltre.)
Mais nous pouvons encore nous poser la question : pourquoi la Terre a-t-elle la masse
et la taille quelle a ? Et pourquoi G a-t-il la valeur quil a ? La premire question requiert
la connaissance de lhistoire du Systme solaire, elle est toujours sans rponse et reste un
domaine actif de la recherche. La seconde question est entrevue dans l??.
Si tous les objets sattirent mutuellement, il devrait en tre de mme pour les objets de
notre vie quotidienne. La gravit doit aussi fonctionner petite chelle. Cest bien le cas,
mais les effets sont si petits que ce nest que longtemps aprs quils eurent t prdits par
la gravit universelle quils purent tre mesurs. Mesurer cet effet permet de dterminer
la constante gravitationnelle G.
Remarquez que mesurer la constante gravitationnelle G est galement la seule manire
de dterminer la masse de la Terre. Le premier le faire, en , fut le physicien an* La formule () est remarquable principalement par tout ce qui napparat pas. La priode dun pendule ne
dpend pas de la masse du corps en oscillation. De plus, la priode dun pendule ne dpend pas de lamplitude.
(Cest vrai tant que langle doscillation est infrieur environ .) Galile dcouvrit cela comme un apprenti,
en observant un lustre suspendu au bout dune longue corde sous le dme de Pise. En utilisant son pouls
comme un mtronome, il trouva que, mme si lamplitude du balancement tait de plus en plus petite, le
temps mis pour chaque oscillation restait la mme.
Une jambe se dplace aussi comme un pendule lorsque nous marchons normalement. Alors pourquoi
les individus de grande taille ont-ils tendance marcher plus vite ?

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T =

Dfi 233 e

107

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108

Dfi 234 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

glais Henry Cavendish : il utilisa le dispositif, les ides et la mthode de John Michell qui
dcda alors quil tentait de raliser lexprience. Michell et Cavendish* nommrent cet
objectif et le rsultat de leurs expriences la pese de la Terre . tes-vous capable dimaginer comment ils ont procd ? La valeur issue des exprimentations rcentes donne

Dfi 235 n

()

Lexprience de Cavendish tait donc la premire confirmer que la gravit fonctionnait


aussi petite chelle.
Par exemple, deux individus moyens spars de m ressentent une acclration lun vers lautre qui est plus petite
que celle exerce par une mouche commune lorsquelle se
pose sur la peau. Donc nous faisons fi, habituellement, de
lattraction entre les personnes. Lorsque nous en tenons
compte, cest pour une raison beaucoup plus puissante.
Cette simple valuation prouve donc que la gravitation ne
peut pas tre la vritable cause qui fait que les gens tombent
amoureux, et que lattirance sexuelle ne trouve pas son origine dans la gravitation mais dans une source diffrente.
Les fondements de cette autre interaction, lamour, seront
tudis plus tard dans notre promenade : elle est appele
llectromagntisme.
Mais la gravit rvle bien dautres proprits plus intressantes. Les effets de la gravitation peuvent aussi tre
dcrits par une autre observable, savoir le potentiel (gravitationnel) . Nous avons alors la relation simple que lacclration est donne par le gradient du potentiel
a =

ou

a = grad .

()
F I G U R E 65 Les mesures qui

Le gradient est uniquement un terme savant pour dfi- conduisirent la dfinition du


nir la direction dans laquelle la pente est la plus impor- mtre. ( Ken Alder)
tante . Il est dfini pour chaque point dune inclinaison,
il est grand pour une pente abrupte et petit pour une peu prononce. Il pointe dans la
direction de la monte la plus incline, comme indiqu sur la Figure . Le gradient
est not , prononcez nabla , et est mathmatiquement dfini comme tant le vecteur = (/x, /y, /z) = grad . Le signe ngatif dans () est introduit par
convention, dans le but dobtenir des valeurs de potentiel plus leves pour des altitudes

* Henry Cavendish () fut un des grands gnies de la physique. Riche et solitaire, il dcouvrit un
grand nombre de lois de la nature, mais ne les publia jamais. Sil lavait fait, son nom serait bien plus connu.
John Michell () tait prtre catholique, gologue et astronome amateur.

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G = , Nm /kg = , m /kg s .

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dynamique due la gravitation

109

plus grandes*. Pour un corps ponctuel ou sphrique de masse M, le potentiel est


M
.
r

()

Un potentiel simplifie considrablement la description du mouvement, puisquun potentiel est additif : en se donnant le potentiel dune particule ponctuelle, nous pouvons calculer le potentiel et donc le mouvement autour de nimporte quel autre objet de forme
irrgulire**.
Le potentiel est une grandeur captivante : avec
un simple nombre chaque position de lespace,
f (x,y)
nous pouvons dcrire lapparence du vecteur de lacclration gravitationnelle. Cela aboutit mcaniquement la conclusion que la gravit en NouvelleZlande agit dans la direction oppose la gravit
Paris. De plus, le potentiel suggre lintroduction y
x
de lnergie potentielle U en posant
grad f

U = m

()

F I G U R E 66 Le potentiel et le gradient.

et nous permet ainsi de dterminer la variation de lnergie cintique T dun corps en


chute libre dun point un point par
T T = U U

ou

m v m v = m m .

()

Dune autre faon, lnergie totale, dfinie comme tant la somme des nergies cintique
* En deux dimensions ou plus, les pentes sont notes /z o est toujours prononc d parce que
dans ces cas lexpression d/dz possde une signification lgrement diffrente. Les dtails de ceci dpassent
le cadre de cette excursion.
** Dautre part, pour un corps tendu quelconque, le potentiel est tabli en exigeant que la divergence de son
gradient soit donne par la masse (ou la charge) par unit de volume multiplie par une certaine constante
de proportionnalit. Plus concrtement, nous avons
= G

Dfi 236 ny

()

o = (x, t) est la masse volumique du corps et loprateur , prononcez delta , est dfini par f =
f = f /x + f /y + f /z . Lquation () est appele quation de Poisson pour le potentiel . Elle
est baptise daprs Simon Denis Poisson (), minent physicien et mathmaticien franais. Les
positions pour lesquelles nest pas nul sont appeles les sources du potentiel. Le mot source ainsi dnomm
dune fonction est une quantification du nombre de fois o la fonction (x) en un point x diffre de
la valeur moyenne dans une rgion autour du point. (Pouvez-vous montrer cela, en montrant que
(x) ?) En dautres termes, lquation de Poisson () suggre que la valeur relle du potentiel en un
point est la mme que la valeur moyenne autour du point moins la masse volumique multiplie par G.
En particulier, dans la situation dun espace vide, le potentiel en un point est gal la moyenne du potentiel
autour de ce point.
Souvent, le concept de champ gravitationnel est introduit, dfini comme g = . Nous ngligerons
ce point dans notre promenade, parce que nous dcouvrirons, en suivant la thorie de la relativit, que la
gravit nest pas du tout cause par un champ. En ralit, mme le concept de potentiel gravitationnel se
rvle ntre quune approximation.

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= G

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Rf. 100

Rf. 101

Rf. 102

Dfi 238 ny

Page 78

??

et potentielle, est conserve durant le mouvement due la gravit. Cest une caractristique inhrente la gravitation. Toutes les acclrations ne drivent pas forcment dun
potentiel. Les systmes qui ont cette proprit sont appels conservatifs. Les acclrations
dues aux frottements ne sont pas conservatives, mais celles dues llectromagntisme le
sont.
De manire intressante, le nombre d de dimensions de lespace est contenu implicitement dans le potentiel dune masse sphrique : sa dpendance par rapport au rayon r est
en ralit /r d . Lexposant d a t vrifi exprimentalement jusqu une prcision
leve : aucune dviation de d par rapport na t releve.
Le concept de potentiel nous aide
mieux comprendre la forme de la Terre.
Puisque la majeure partie de la Terre est
toujours liquide lorsquelle est observe
grande chelle, sa surface est toujours horizontale par rapport la direction dtermine par la combinaison des acclrations
de la gravit et de la rotation. En rsum,
la Terre nest pas une sphre. Ce nest pas
un ellipsode non plus. La forme mathmatique dfinie par lexigence dquilibre est
appele un gode. La forme du gode diffre dun ellipsode convenablement choisi
de tout au plus m. Pouvez-vous dcrire
mathmatiquement le gode ? Le gode
est une excellente approximation de la
forme vritable de la Terre. Le niveau de F I G U R E 67 La forme de la Terre, en exagrant les
la mer diverge de celui-ci de moins de hauteurs. ( GeoForschungsZentrum Potsdam)
mtres. Les diffrences peuvent tre mesures avec un satellite quip dun radar et sont dun intrt crucial pour les gologues
et les gographes. Par exemple, il a t montr que le ple Sud est plus proche du plan
quatorial que le ple Nord denviron m. Cela est probablement d aux vastes tendues
massives des terres de lhmisphre Nord.
Nous avons vu prcdemment comment linertie de la matire, travers ladite force
centrifuge , agrandit le rayon de la Terre lquateur. Dit autrement, la Terre est aplatie aux ples. Lquateur possde un rayon a de , Mm, tandis que la distance b des
ples au centre de la Terre est de , Mm. Lcrasement prcis (a b)/a est gal
/, = , . En consquence, le sommet du mont Chimborazo en quateur, mme
si sa hauteur nest que de m au-dessus du niveau de la mer, est plus loign du centre
de la Terre denviron km que le sommet du mont Sagarmatha* au Npal, dont la hauteur au-dessus du niveau de la mer est de m. Le sommet du mont Chimborazo est
en ralit le point de la surface du globe le plus loign du centre de la Terre.
Par consquent, si la Terre sarrtait de tourner (mais gardait sa forme), leau contenue
dans les ocans scoulerait vers le nord : toute lEurope se retrouverait sous leau, mis
part les quelques montagnes de la chane des Alpes qui ont une hauteur suprieure en* Le mont Sagarmatha est plus connu sous le nom de mont Everest.

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Dfi 237 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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dynamique due la gravitation

Dfi 239 n

Page 168

viron km. Les rgions nordiques de lEurope seraient recouvertes par une couche deau
de km km dpaisseur. Le mont Sagarmatha serait km au-dessus du niveau de la
mer. Si nous prenons en compte le changement de la forme de la Terre qui en rsulterait,
ces chiffres seraient plus petits. De plus, le changement de forme provoquerait des temptes et des sismes extrmement violents. Aussi longtemps que ces effets ne surviennent
pas, nous pourrons tre certains que le Soleil se lvera vraiment demain, contrairement
ce que certains philosophes laissent sous-entendre.
La dynamique Comment les choses bougent-elles dans plusieurs
dimensions ?
Rsumons un peu la situation. Si un corps ne peut se dplacer que le long dune ligne
(ventuellement courbe), les notions dnergies cintique et potentielle sont suffisantes
pour dterminer la faon dont il se dplace. Brivement, le mouvement en une dimension
dcoule directement de la conservation de lnergie.
Si plus de deux dimensions spatiales sont impliques, la conservation de lnergie est
insuffisante pour caractriser la manire dont un corps se dplace. Si un corps peut se
mouvoir dans deux dimensions, et si les forces en jeu sont internes (ce qui est toujours le
cas en thorie, mais jamais en pratique), la conservation du moment cintique peut tre
invoque. Le mouvement complet en deux dimensions dcoule donc de la conservation
de lnergie et du moment cintique. Par exemple, toutes les proprits de la chute libre
vrifient la conservation de lnergie et du moment cintique. (tes-vous capable de le
montrer ?)
Dans le cas du mouvement dans trois dimensions, une loi plus gnrale est ncessaire
pour dterminer le mouvement. Il apparat que tout mouvement dcoule dun principe
lmentaire : lintgrale de la diffrence entre lnergie cintique et lnergie potentielle
sur un intervalle de temps est toujours la plus petite possible. Cest le principe de moindre
action. Nous expliquerons plus en dtail cette mthode de calcul par la suite.
Pour des mouvements gravitationnels simples, le mouvement est bidimensionnel. La
plupart des problmes en trois dimensions dpassent le cadre de ce texte. En fait, quelquesuns de ces problmes font toujours lobjet de recherches actives. Dans cette aventure, nous
explorerons le mouvement tridimensionnel uniquement pour des situations slectionnes qui fournissent dimportantes perspectives.
La gravitation dans le ciel
Lexpression de lacclration due la gravitation a = GM/r dcrit galement le mouvement de toutes les plantes autour du Soleil. Nimporte qui peut vrifier que les plantes
restent toujours lintrieur du Zodiaque, une troite bande qui traverse le ciel. La ligne
centrale du Zodiaque reprsente la trajectoire du Soleil et est appele lcliptique, parce
que la Lune doit tre situe sur celle-ci pour provoquer une clipse. Mais le mouvement dtaill des plantes nest pas ais dcrire*. Quelques gnrations avant Hooke, lastronome
souabe Johannes Kepler avait devin plusieurs lois dans sa recherche scrupuleuse du
mouvement des plantes dans le Zodiaque. Les trois principales sont les suivantes :
* La hauteur apparente de lcliptique varie selon la priode de lanne et cest la raison pour laquelle les
saisons existent. Par consquent, les saisons sont aussi des rpercussions de la gravitation.

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Rf. 24

Dfi 241 n

. Les plantes dcrivent des trajectoires elliptiques dont le Soleil occupe lun des foyers
().
. Les plantes balaient des aires gales en des temps gaux ().
. Toutes les plantes ont le mme rapport T /d entre la priode sidrale T et le demigrand axe d ().
Les principaux rsultats sont formuls dans la
Figure . La dcouverte de ces trois lois a ncessit un travail vritablement titanesque. Kepler
navait aucune machine calculer sa disposition, ni
d
d
mme de rgle calcul. Le procd quil utilisa pour
Soleil
ses calculs faisait appel aux logarithmes, tout juste dcouverts. Toute personne qui a dj utilis des tables
plante
de logarithmes pour raliser des calculs peut avoir
une ide de la quantit de travail qui se trouve derF I G U R E 68 Le mouvement dune
rire ces trois dcouvertes.
La seconde loi propos des aires balayes plante autour du Soleil, indiquant son
demi-grand axe d, qui reprsente
gales signifie que les plantes se meuvent plus rapi- galement la distance moyenne au
dement lorsquelles sont proches du Soleil. Cest une Soleil.
autre faon de formuler la conservation du moment
cintique. Mais maintenant, nous arrivons au point crucial. Le volume colossal du travail
ralis par Brahe et Kepler peut tre synthtis dans lexpression a = GM/r . Pouvez-vous
confirmer que les trois lois dcoulent toutes de lexpression de lattraction universelle
de Hooke ? En publiant cette dcouverte, Newton ralisa sa russite majeure. Essayez de
reproduire cet exploit : cela vous familiarisera non seulement avec les cueils, mais galement avec le potentiel de la physique, et vous donnera la satisfaction rjouissante que
procure la rsolution des nigmes.
Newton a rsolu lnigme laide de croquis gomtriques. Newton ne pouvait pas
crire, et encore moins manipuler, les quations diffrentielles lorsquil a publi ses rsultats sur lattraction universelle. En fait, il est bien connu que les mthodes de notation et de
calcul de Newton taient rudimentaires. (Beaucoup plus rudimentaires que les vtres !)
Le mathmaticien anglais Godfrey Hardy* avait lhabitude de dire que linsistance utiliser la notation intgrale et diffrentielle de Newton plutt que la mthode antrieure et
meilleure due son rival Leibniz, toujours en usage aujourdhui, avait projet les mathmatiques anglaises cent ans en arrire.
Kepler, Hooke et Newton devinrent clbres parce quils mirent de lordre dans la description des mouvements plantaires. Cette russite, bien que dutilit pratique rduite,
fut largement diffuse parce que lastrologie tait ancre dans les esprits depuis trs longtemps.
Pourtant, la gravitation ne se limite pas cela. Lattraction universelle explique le mouvement et la forme de la Voie lacte et des autres galaxies, le mouvement de nombreux
phnomnes climatiques, et explique pourquoi la Terre possde une atmosphre mais pas
la Lune. (Pouvez-vous expliquer cela ?) En fait, la gravitation universelle nous en apprend
* Godfrey Harold Hardy () tait un thoricien des nombres, Britannique de premier plan, et lauteur de la clbre Apologie dun mathmaticien. Il dcouvrit galement le clbre mathmaticien indien
Srinivasa Ramanujan et le rapatria en Grande-Bretagne.

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Dfi 240 ny

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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dynamique due la gravitation

113

F I G U R E 69 La modification de lapparence de la Lune pendant le mois lunaire, rvlant

sa libration. ( Martin Elssser)

beaucoup plus au sujet de la Lune.


La Lune
Combien dure une journe sur la Lune ? La rponse est peu prs journes terrestres. Cest le temps quil faut sur la Lune pour voir le Soleil de nouveau une position
donne.
Nous entendons souvent que la Lune montre toujours la mme face la Terre. Mais
ceci est faux. Comme nous pouvons le vrifier lil nu, un point de repre fix au centre
de la face de la Lune lors de la pleine Lune nest pas au centre une semaine aprs. Les
divers mouvements qui conduisent cette modification sont appels librations. Elles sont
indiques dans le film de la Figure *. Ces mouvements apparaissent principalement
parce que la Lune ne dcrit pas une orbite circulaire, mais elliptique, autour de la Terre et
parce que laxe de la Lune est lgrement inclin par rapport celui de sa rvolution autour
de la Terre. Par consquent, autour de % de la surface de la Lune est constamment
masque la Terre.
* Le film est au format AVI DivX et ncessite un composant logiciel (plug-in) dans Acrobat Reader pour
pouvoir tre visualis.

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Chargement du film en cours.

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114

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

de la Lune, montrant le nombre de fois que cette dernire a protg la Terre


dimpacts de mtorites (avec lamabilit de lUSGS).

Rf. 103
Rf. 104
Dfi 242 n

Rf. 105

Les premiers clichs des rgions caches furent pris dans les annes par un satellite artificiel sovitique. Les satellites modernes ont fourni des cartes prcises, comme sur
la Figure . La surface de la face cache est beaucoup plus accidente que celle de la face
visible, puisquelle est du ct qui intercepte la plupart des astrodes qui tombent sous
linfluence de la Terre. Ainsi lattraction de la Lune permet de dvier les astrodes de la
Terre. Le nombre potentiel dextinctions massives de la vie animale est donc rduit une
portion petite, mais non ngligeable. En dautres termes, lattraction gravitationnelle de
la Lune a de nombreuses fois sauv la race humaine de lextermination*.
Les voyages sur la Lune des annes ont galement montr que la Lune tire son
origine de la Terre elle-mme : il y a trs longtemps, un objet frappa la Terre de faon
presque tangentielle et projeta une portion considrable de matire dans lespace. Cest
le seul mcanisme capable de donner une explication la grande taille de la Lune, son
faible contenu en fer et galement sa composition gnrale en matriaux.
La Lune est en train de sloigner de la Terre raison de , cm par an. Ce fait entrine lhypothse ancienne qui stipulait que les mares ralentissent la rotation de la Terre.
Pouvez-vous imaginer comment cette dduction a pu tre effectue ? Puisque la Lune ralentit la Terre, la Terre change aussi de forme en rponse cet effet. (Souvenez-vous que
la forme de la Terre dpend de sa vitesse de rotation.) Ces variations de forme influencent
lactivit tectonique de la Terre, et peut-tre aussi la drive des continents.
La Lune a de nombreux effets sur la vie animale. Un exemple clbre est le moustique
Clunio, qui vit sur les ctes fortes mares. Clunio passe entre six et douze semaines
au stade larvaire, il se mtamorphose alors pour vivre seulement pendant une ou deux
heures comme un insecte volant adulte, temps pendant lequel il se reproduit. Les moustiques ne se reproduiront que sils sont sortis pendant la priode de mare basse dune
grande mare. Les grandes mares sont les mares particulirement fortes qui se pro* Les pages Web http://cfa-www.harvard.edu/iau/lists/Closest.html et InnerPlot.html donnent une ide du
nombre approximatif dobjets qui frappent la Terre chaque anne. Sans la Lune, nous aurions beaucoup plus
de cataclysmes.

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F I G U R E 70 Cartographies de la face visible ( gauche) et de la face cache ( droite)

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dynamique due la gravitation

Rf. 107
Rf. 108
Page 84

Rf. 109

duisent pendant les pleines et nouvelles lunes, lorsque les effets solaire et lunaire sadditionnent. Elles apparaissent seulement tous les , jours. En , Dietrich Neumann a
montr que les larves ont deux horloges intgres, une de rythme circadien et lautre de
rythme circalunaire, qui dterminent ensemble la mtamorphose ces quelques heures
prcises o linsecte peut se reproduire. Il montra galement que lhorloge circalunaire est
synchronise par la luminosit nocturne de la Lune. Autrement dit, les larves surveillent
la Lune la nuit et dcident ainsi quand elles devront se mtamorphoser : elles sont les plus
petits astronomes connus.
Si les insectes peuvent avoir des cycles circalunaires, il ne devrait pas tre surprenant
que les femmes aient de tels cycles. Cependant, dans ce cas prcis, lorigine de la longueur
du cycle est toujours inconnue.
La Lune aide galement stabiliser linclinaison de laxe de la Terre, le conservant dans
une position plus ou moins fige relativement au plan de la trajectoire autour du Soleil.
Sans la Lune, laxe changerait de direction de faon imprvisible, nous naurions pas de
rythme rgulier du jour et de la nuit, nous aurions des variations climatiques extrmement fortes, et lvolution de la vie aurait t impossible. Sans la Lune, la Terre tournerait
aussi beaucoup plus rapidement et nous aurions un temps beaucoup moins clment. Le
principal effet rsiduel de la Lune sur la Terre, la prcession de son axe, est responsable
des res glaciaires.
En outre, la Lune protge la Terre des rayons cosmiques en augmentant considrablement le champ magntique terrestre. En dautres termes, limportance de la Lune est
cruciale pour lvolution de la vie. Comprendre comment les plantes de la taille de la
Terre arrivent avoir des satellites de la taille de la Lune est donc primordial pour estimer la probabilit que la vie existe sur dautres plantes. Jusqu prsent, il semble que
les trs grands satellites soient rares, il ny a que quatre lunes recenses plus grandes que
celle de la Terre, mais elles tournent autour de plantes plus grosses, savoir Jupiter et
Saturne. En fait, la formation des satellites est toujours un domaine actif de recherches.
Mais revenons aux consquences de la gravitation dans le ciel.
Les orbites

Dfi 243 e

La trajectoire dun corps orbitant autour dun autre sous linfluence de la gravit forme
une ellipse dont lun des foyers est occup par le corps central. Une orbite circulaire est
galement possible, un cercle tant un cas particulier dellipse. La trajectoire dun objet
gravitant prs dun autre peut aussi prendre la forme dune parabole ou dune hyperbole,
comme indiqu sur la Figure . Les cercles, ellipses, paraboles et hyperboles sont collectivement dsigns sous lappellation sections coniques. En ralit chacune de ces courbes
peut tre mise en vidence en coupant un cne avec un couteau. Pouvez-vous le montrer ?
Si les orbites sont principalement des ellipses, il sensuit que les comtes reviennent.
Lastronome anglais Edmund Halley () fut le premier exprimer cette conclusion et prdire le retour dune comte. Elle arriva la date prvue en , et est dornavant baptise daprs son nom. La priode de la comte de Halley est comprise entre
et ans, la premire observation enregistre a t faite il y a sicles, et elle a t
observe depuis chacun de ses passages, le dernier datant de .
Selon lnergie initiale et le moment cintique initial du corps par rapport lastre
central, il existe deux autres possibilits : les trajectoires paraboliques et les trajectoires hy-

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Rf. 106

115

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116

Dfi 244 ny

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

et par consquent les mouvements se produisent


dans un plan. Lnergie E est aussi une constante

F I G U R E 71 Les orbites possibles dues

Dfi 245 ny

dr

d
mM

.
E = m( ) + m(r ) G

dt

dt
r

()

lattraction universelle.

Ensemble, ces deux quations impliquent que


r=

Gm M + + E L cos

G m M

()

Maintenant, toute courbe dfinie par lexpression gnrale


r=

Dfi 246 e

C
+ e cos

ou

r=

C
e cos

()

est une ellipse pour < e < , une parabole pour e = et une hyperbole pour e > , un
des foyers tant lorigine. La quantit e, appele excentricit, dcrit comment la courbe
est resserre. En dautres mots, un corps en orbite autour dune masse centrale suit une
section conique.
Dans toutes les orbites, la masse pesante centrale se dplace galement. En fait, les
deux corps orbitent autour de leur centre de masse commun. Les deux corps suivent le
mme type de courbe (ellipse, parabole ou hyperbole), mais les dimensions de chaque
courbe diffrent.
Si plus de deux objets se dplacent sous une influence gravitationnelle mutuelle, de
nombreuses possibilits supplmentaires pour le mouvement surgissent. La classification
et les mouvements sont assez complexes. En fait, ce problme connu sous le nom de problme de plusieurs corps est toujours un thme de recherche, et les rsultats sont math-

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perboliques. Pouvez-vous dterminer les conditions que lnergie et le moment cintique


doivent vrifier pour que ces trajectoires apparaissent ?
Concrtement, les trajectoires paraboliques
nexistent pas dans la nature. (Bien que certaines
hyperbole
comtes semblent sapprocher de cette situation
lorsquelles se dplacent autour du Soleil, presque
toutes les comtes suivent des courbes elliptiques.)
Les trajectoires hyperboliques existent : des satellites
parabole
artificiels en empruntent lorsquils sont lancs vers
une plante, gnralement dans le but de modifier la
masse
direction du satellite travers le Systme solaire.
Pourquoi la loi en linverse du carr nous
ellipse
cercle
amne-t-elle aux sections coniques ? Premirement,
pour deux corps, le moment cintique total L est une
constante :
()
L = mr

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

dynamique due la gravitation

Dfi 247 ny
Dfi 248 ny

Rf. 110

matiquement fascinants. Regardons quelques exemples.


Quand plusieurs plantes encerclent une toile, elles sattirent galement lune vers
lautre. Les plantes ne se dplacent donc pas le long dellipses parfaites. La dviation la
plus grande est lavance du prihlie, tel quindiqu sur la Figure . Elle est observe
pour Mercure et quelques-unes des autres plantes, y compris la Terre. Dautres diffrences par rapport la forme elliptique surgissent le temps dune rvolution. En , les
carts observs du mouvement de la plante Uranus par rapport la trajectoire prvue
par la gravit universelle furent mis profit pour prdire lexistence dune autre plante,
Neptune, qui fut dcouverte quelque temps plus tard.
Nous avons vu que la masse est toujours positive et que la gravitation est par consquent toujours attractive. Il ny a pas dantigravit. La gravit peut-elle nanmoins tre
utilise pour la lvitation, ventuellement en utilisant plus de deux corps ? Oui, il y en a
deux exemples*. Les premiers sont les satellites gostationnaires, qui sont utiliss pour
les transmissions de chanes tlvises et dautres signaux depuis et vers la Terre.
Les points de Lagrange (ou points de libration) en
sont les seconds exemples. Baptiss daprs leur dcouvreur, ce sont des points de lespace situs proximit
dun systme deux corps, tel que LuneTerre ou Terre
plante (ou Soleil)
Soleil, lemplacement desquels des petits objets ont
une position dquilibre stable. Un aperu en est donn L5
/3
sur la Figure . Pouvez-vous dterminer leur position
prcise, en vous souvenant quil faut prendre en compte
/3
la rotation ? Il y a trois points de Lagrange supplmen/3
/3
taires sur la ligne TerreLune. Combien dentre eux
L4
sont-ils stables ?
satellite (ou plante)
Il existe des milliers dastrodes, appels astrodes
F I G U R E 72 Deux points de
troyens, lemplacement et autour des points de La- Lagrange stables.
grange du systme SoleilJupiter. En , un astrode
troyen du systme MarsSoleil fut repr. Finalement, en , un astrode presque
troyen a t dcouvert qui suit la Terre dans sa course autour du Soleil (il est seulement
transitoire et suit une orbite quelque peu complique). Ce second compagnon de la
Terre a un diamtre de km. De la mme manire, une forte concentration de poussires
a t observe aux principaux points de Lagrange du systme TerreLune.
Pour rsumer, lquation simple a = GMr/r dcrit correctement un grand nombre
de phnomnes clestes. La premire personne rvler de manire claire que cette expression explique tout ce qui se passe dans le ciel fut Pierre Simon Laplace** dans son
fameux livre Trait de mcanique cleste. Lorsque Napolon linterrogea sur le fait quil
ne faisait aucune mention du Crateur dans son livre, Laplace rpondit par sa clbre
sentence, qui rsume elle seule louvrage : Je nai pas eu besoin de cette hypothse . En
particulier, Laplace tudia la stabilit du Systme solaire, lexcentricit de lorbite lunaire
* La lvitation est discute en dtail la page ??.
** Pierre Simon Laplace (n. Beaumont-en-Auge, d. Paris ), important mathmaticien franais. Son
trait fut dit en cinq volumes entre et . Il fut le premier proposer lide que le Systme solaire
sest form partir dun nuage de gaz en rotation, et un des premiers personnages imaginer et explorer les
trous noirs.

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Page 63

117

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

118

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

avant
Soleil
t = t1 :

dform

F I G U R E 73 Dformation de mare

F I G U R E 74 Lorigine des mares.

due la gravit.

Rf. 111

et les excentricits des orbites plantaires, en donnant toujours un parfait accord entre les
calculs thoriques et les observations.
Ces rsultats sont de vritables prouesses pour lexpression simple de lattraction universelle. Ils expliquent galement pourquoi elle est qualifie d universelle . Mais jusqu
quelle prcision cette formule peut-elle aller ? Puisque lastronomie permet la mesure la
plus prcise des mouvements gravitationnels, elle fournit galement les tests les plus rigoureux. En , Urbain Le Verrier conclut aprs une tude intensive quil ny avait quun
seul exemple connu de dsaccord entre lobservation et la gravit universelle, savoir une
observation concernant la plante Mercure. (Actuellement quelques autres sont connus.)
Le point de lorbite de la plante Mercure le moins loign du Soleil, son prihlie, se
dplace selon une cadence qui est lgrement moindre que celle prdite : il releva une
minuscule diffrence, autour de par sicle. (Ceci fut rectifi par sicle en
par Simon Newcomb.) Le Verrier souponnait que cet cart tait d une plante situe
entre Mercure et le Soleil, Vulcain, quil pourchassa de nombreuses annes durant, en
vain. Ltude du mouvement dut attendre Albert Einstein pour trouver une explication
correcte de cette diffrence.
Les Mares

Dfi 249 n
Rf. 39
Rf. 112

Pourquoi les manuels de physique voquent-ils toujours le phnomne des mares ?


Parce que, comme nous le montrera la relativit gnrale, les mares prouvent que lespace
est courb ! Il est donc trs utile de les tudier avec un peu plus dattention. Les mares
veillent lintrt. La gravitation explique les mares ocaniques comme une consquence
de lattraction de leau des ocans par la Lune et le Soleil. Mme si leur amplitude nest que
denviron , m au large, elle peut atteindre m en certains endroits particuliers proches
des ctes. Pouvez-vous imaginer pourquoi ? La terre galement est souleve et rabaisse
par le Soleil et la Lune, denviron , m, comme les mesures par satellites lindiquent.
Mme latmosphre est sujette aux mares, et les variations de pression correspondantes
peuvent tre dduites des relevs de la pression atmosphrique.
Les mares apparaissent sur chaque corps tendu se dplaant dans le champ gravita-

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aprs
t=0:
sphrique

Dvipsbugworka

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dynamique due la gravitation

119

GM Soleil
= , mm/s

dSoleil
GM Lune
=
= , mm/s

dLune

aSoleil =

aLune

Dfi 250 e

()

et donc lattraction de la Lune est environ fois plus faible que celle du Soleil.
Quand deux corps proches tombent proximit dune grande masse, lacclration relative est proportionnelle leur distance, et vrifie da = da/dr dr. Le facteur de proportionnalit da/dr = a, appel lacclration de mare (gradient), est la vritable mesure
des effets de mare. Prs dune grande masse sphrique M, elle est donne par
da
GM
=
dr
r

()

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tionnel dun autre. Pour saisir lorigine des mares, dessinez un corps en orbite, comme la
Terre, et imaginez ses constituants, telles les calottes de la Figure , comme tant retenus
entre eux par des ressorts. La gravit universelle implique que les vitesses des orbites sont
plus lentes lorsquelles sont plus distantes du corps central. Par consquent, la calotte
lextrieur de lorbite sera vue comme tant plus lente que celle du milieu, mais elle est
tire par le reste du corps par le truchement des ressorts. Au contraire, le fragment intrieur sera vu comme orbitant plus rapidement, mais il est retenu par les autres. tant
ralentie, la calotte intrieure cherche tomber en direction du Soleil ; lautre calotte tant
acclre, elle tend sen loigner. Au total, les deux calottes ressentent un tirement vers
lextrieur par rapport au centre du corps, limit par les ressorts qui freinent la dformation. En conclusion, les corps tendus sont dforms dans la direction de lhtrognit du
champ.
Par exemple, en raison des forces de mares la Lune prsente toujours (approximativement) la mme face la Terre. En plus, son rayon dans la direction de la Terre est plus
grand denviron m que le rayon perpendiculaire celle-ci. Si les ressorts internes sont
trop faibles, le corps est dchiquet en morceaux. De cette manire un anneau de fragments peut se former, tel que la ceinture dastrodes entre Mars et Jupiter ou les anneaux
autour de Saturne.
Revenons la Terre. Si un corps est entour deau, il formera des bourrelets dans la
direction du champ gravitationnel appliqu. Afin de mesurer et de comparer lintensit
des forces de mares dues au Soleil et la Lune, nous simplifions les effets des mares
leur strict minimum. Comme indiqu sur la Figure , nous pouvons tudier la dformation dun corps due la gravit en analysant la dformation de quatre morceaux. Nous
pouvons ltudier dans le cas de la chute libre, parce que le mouvement orbital et la chute
libre sont quivalents. Maintenant, la gravitation fera en sorte que certains des morceaux
se rapprocheront et dautres scarteront, en fonction de leur position relative. La figure
rvle clairement que lintensit de la dformation leau ne possde pas de ressorts incorpors dpend de la variation de lacclration gravitationnelle avec la distance. En
dautres termes, lacclration relative qui provoque les mares est proportionnelle la
drive de lacclration gravitationnelle.
En utilisant les chiffres de l??, les acclrations gravitationnelles du Soleil et de la Lune
mesures sur Terre sont

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

120

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

mares : le volcanisme sur Io (NASA).

ce qui conduit aux valeurs


daSoleil
GM Soleil
=
= , /s
dr
dSoleil
GM Lune
daLune
=
= , /s .
dr
dLune

Rf. 72
Page ??

Dfi 251 n

()

De faon plus qualitative, bien que ltirement d la Lune soit beaucoup plus fort, on
prdit que ses mares sont un peu plus de deux fois plus fortes que les mares du soleil, ce
qui est vritablement observ. Quand le Soleil, la Lune et la Terre sont aligns, les deux
mares sadditionnent, ces grandes mares sont particulirement fortes et se produisent
tous les , jours, la pleine et la nouvelle Lune.
Les mares produisent galement des frottements. Les frottements conduisent un
ralentissement de la rotation de la Terre. Aujourdhui, le ralentissement peut tre valu
par des horloges prcises (alors mme que des variations de courtes dures dues dautres
causes, comme le climat, sont nettement plus importantes). Les rsultats saccordent bien
avec les fossiles montrant quil y a millions dannes, pendant la priode dvonienne,
une anne comptait jours, et une journe peu prs heures. Il a t galement
estim quil y a millions dannes chacune des journes que comptait une anne
durait , heures. Le frottement la base de ce ralentissement a galement pour consquence une augmentation de la distance de la Lune la Terre denviron , cm par an.
tes-vous capable dexpliquer pourquoi ?
Comme mentionn ci-dessus, le mouvement de la crote terrestre d aux mares est
galement responsable du dclenchement des tremblements de terre. Donc la Lune peut
aussi produire des effets dangereux sur la Terre. (Malheureusement, la connaissance de
ces mcanismes ne permet pas de prdire les tremblements de terre.) Lexemple le plus

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F I G U R E 75 Un effet spectaculaire des

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

dynamique due la gravitation

121

x
t1

Page ??

Page ??

t2

F I G U R E 76 Des particules

F I G U R E 77 La masse flchit la

tombant cte cte se


rapprochent au cours du temps.

lumire.

fascinant des effets des mares est observ sur Io, un satellite de Jupiter. Ses mares sont si
fortes quelles entranent une intense activit volcanique, comme indiqu sur la Figure ,
avec des panaches ruptifs pouvant atteindre km de haut. Si les mares sont encore
plus fortes, elles peuvent dtruire entirement le corps, comme cela sest produit pour
lastre situ entre Mars et Jupiter qui a donn naissance aux plantodes, et (probablement)
pour les lunes qui ont enfant les anneaux de Saturne.
Pour rsumer, les mares sont dues aux acclrations relatives entre des masses
proches. Ceci a une consquence importante. Dans le chapitre sur la relativit gnrale
nous dcouvrirons que le temps multipli par la vitesse de la lumire joue le mme rle
que la distance. Le temps devient donc une dimension supplmentaire, comme indiqu
sur la Figure . En exploitant cette similitude, deux particules libres se dplaant dans
la mme direction correspondent des lignes parallles dans lespace-temps. Deux particules tombant cte cte correspondent aussi des lignes parallles. Les mares montrent
que de telles particules se rapprochent lune de lautre. En dautres termes, les mares impliquent que des lignes parallles se rapprochent lune de lautre. Mais des lignes parallles
peuvent se rapprocher lune de lautre seulement si lespace-temps est courb. Brivement,
les mares impliquent que lespace et lespace-temps sont courbs. Ce raisonnement lmentaire aurait pu tre accompli durant le dix-huitime sicle, cependant, il fallut encore
ans de plus et tout le gnie dAlbert Einstein pour le rvler.
La lumire peut-elle tomber ?
Die Maxime, jederzeit selbst zu denken, ist die
Aufklrung*.
Emmanuel Kant

Page 289

Vers la fin du dix-septime sicle le monde dcouvrait que la lumire possde une vitesse
finie une pope que nous relaterons en dtail plus tard. Une entit qui se dplacerait
avec une vitesse infinie ne pourrait tre affecte par la gravit, du fait que celle-ci naurait
pas le temps dy produire son effet. Une entit dote dune vitesse finie, par contre, se doit
de ressentir la gravit et donc tombe.
* La maxime de penser toujours par soi-mme, cest la culture de lesprit.

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Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

122

Rf. 113

Lorsque la lumire parvient la surface de la Terre, sa vitesse a-t-elle augment ? Pendant presque trois sicles les gens navaient aucun moyen en leur possession pour dtecter
de tels effets. Ainsi cette question ne fut pas tudie. En , lastronome prussien Johann
Soldner () fut le premier poser la question dune manire diffrente. tant astronome, il tait habitu observer les toiles et mesurer leur angle de vise. Il ralisa
que la lumire qui passe prs dun corps massif devrait tre dvie cause de la gravit.
Soldner analysa la situation dun corps sur une trajectoire hyperbolique, se dplaant
une vitesse c la distance b (mesure depuis le centre) dune masse sphrique M, tel
que schmatis sur la Figure . Soldner dduisit lexpression de langle de dviation
grav. univ. =

Page ??

GM
.
b c

()

Nous voyons que langle est maximal lorsque le corps en mouvement rase de trs prs la
masse M. Pour la lumire dvie par la masse du Soleil, langle se rvle tre tout au plus de
, = , rad seulement. lpoque de Soldner, cet angle tait trop petit pour pouvoir
tre mesur. Ainsi ce problme fut ignor. Si sa rsolution avait t poursuivie, la relativit
gnrale aurait commenc comme science exprimentale, et non par leffort thorique
dAlbert Einstein ! Pourquoi ? La valeur calcule par la formule ci-dessus est diffrente
de la valeur mesure. La premire exprience eut lieu en *, elle mit en vidence la
dpendance correcte par rapport la distance, mais releva un cart allant jusqu , ,
exactement le double de lexpression (). La cause nest pas facile dcouvrir : en fait,
lcart est d la courbure de lespace, comme nous le verrons. En bref, la lumire peut
tomber, mais ce sujet masque de nombreuses surprises.
Quest-ce que la masse ? Suite

Dfi 253 ny
Dfi 254 ny

La masse dcrit comment un objet interagit avec les autres. Dans notre promenade,
nous avons rencontr deux de ses caractristiques. La masse inertielle est la proprit qui
conserve le mouvement des objets et qui offre une rsistance au changement de leur mouvement. La masse gravitationnelle est la proprit responsable de lacclration des corps
proches (laspect actif) ou de lacclration de ces corps par des objets situs proximit
(laspect passif). Par exemple, laspect actif de la masse de la Terre dtermine lacclration des corps sa surface. Laspect passif de ces corps nous permet de les peser afin de
mesurer leur masse en utilisant uniquement des distances, cest--dire sur une bascule ou
une balance. La masse gravitationnelle est le fondement du poids, qui est la rsistance
soulever les choses**.
La masse gravitationnelle dun corps est-elle gale sa masse inertielle ? Une rponse
approximative est donne par lexprience : un objet quil est difficile de dplacer est galement difficile soulever. Lexprimentation la plus simple est de prendre deux corps de
masses diffrentes et de les laisser tomber. Si lacclration est la mme pour tous les corps,
alors la masse inertielle est gale la masse gravitationnelle (passive), parce que dans la
relation ma = (GMm/r) le m du membre de gauche est en ralit la masse inertielle,
* Dailleurs, comment mesureriez-vous la dviation de la lumire ct dun Soleil clatant ?
** Quelles sont les valeurs indiques par une balance pour une personne de kg jonglant avec trois balles
de , kg chacune ?

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Dfi 252 ny

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Dvipsbugworka

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dynamique due la gravitation

Page 57

Dfi 255 ny

Page ??

et le m du membre de droite est en fait la masse gravitationnelle.


Mais au dix-septime sicle Galile avait largement diffus un argument encore plus
ancien dmontrant, sans mme recourir une simple exprience, que lacclration est en
ralit la mme pour tous les corps. Si des masses plus grandes tombaient plus rapidement
que des masses plus petites, alors le paradoxe suivant devrait se prsenter. Nimporte quel
corps peut tre vu comme tant constitu dun grand morceau reli un petit fragment.
Si les petits corps tombaient vraiment moins vite, le petit fragment devrait ralentir le
grand dans sa chute, ainsi donc le corps complet devrait tomber moins rapidement que le
grand fragment tout seul (ou se briser en morceaux). En mme temps, le corps tant plus
grand que ses parties, il devrait chuter plus rapidement que celles-ci. Cest videmment
impossible : toute masse doit tomber avec la mme acclration.
De nombreuses expriences prcises ont t ralises depuis la discussion initiale de
Galile. Dans toutes celles-ci lindpendance de lacclration de la chute libre par rapport la masse et la composition matrielle a t confirme avec la prcision quelles
permettaient. En dautres mots, autant que nous puissions le dire, la masse gravitationnelle et la masse inertielle sont quivalentes. Quelle est la source de cette mystrieuse
galit ?
Ce prtendu mystre est un exemple typique de mconnaissance, maintenant rpandue travers le monde entier dans lenseignement de la physique. Retournons la
dfinition de la masse comme tant linverse du rapport ngatif entre les acclrations.
Nous avions fait allusion au fait que les origines physiques des acclrations ne jouaient
aucun rle dans la dfinition parce que cette origine napparat pas dans lexpression. En
dautres termes, la valeur de la masse est, par dfinition, indpendante de linteraction.
Cela signifie en particulier que la masse inertielle, fonde sur linteraction lectromagntique, et la masse gravitationnelle sont identiques par dfinition.
Nous remarquons galement que nous navons jamais dfini un concept distinct pour
la masse gravitationnelle passive . La masse qui est acclre par la gravitation est la
masse inertielle. Pire, il ny a aucune manire de dfinir une masse gravitationnelle passive . Essayez ! Toutes les mthodes, comme la pese dun objet, ne peuvent pas tre
distingues de celles qui dterminent la masse inertielle partir de sa raction lacclration. En ralit, toutes les mthodes de mesure de masse utilisent des dispositifs non
gravitationnels. Les balances en sont des exemples excellents.
Si la masse gravitationnelle passive tait diffrente de la masse inertielle, nous aurions des consquences inquitantes. En considrant les corps pour lesquels elle serait
diffrente nous aurions des problmes avec la conservation de lnergie. De la mme faon, prtendre que la masse gravitationnelle active diffre de la masse inertielle nous
attirerait des ennuis.
Une autre manire de considrer ce problme est la suivante : comment la masse gravitationnelle pourrait-elle se distinguer de la masse inertielle ? La diffrence dpendraitelle de la vitesse relative, du temps, de la position, de la composition ou de la masse ellemme ? Chacune de ces possibilits contredit soit la conservation de lnergie soit celle de
la quantit de mouvement.
Il nest pas tonnant que toutes les mesures confirment lquivalence de tous les types
de masses. Ce thme ressurgit dans la relativit gnrale, napportant aucun nouveau rsultat probant. Les deux masses demeurent gales, la masse est une caractristique
unique des corps. Un autre problme demeure, malgr tout. Quelle est la source de la

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Rf. 114

123

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124

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

plus rapidement que les pierres.


( Luca Gastaldi)

masse ? Pourquoi existe-t-elle ? Cette question simple mais profonde ne peut pas trouver
de rponse dans la physique classique. Nous devrons nous armer de patience avant de
dcouvrir cela.
Curiosits et dfis amusants sur la gravitation

Fallen ist weder gefhrlich noch eine Schande ;


Liegen bleiben ist beides*.
Konrad Adenauer

**

La gravit sur la Lune ne reprsente quun sixime de celle sur Terre. Pourquoi ceci
implique-t-il quil est difficile de marcher rapidement et de courir sur la Lune (comme il
a pu tre vu sur les images tlvises enregistres sur place) ?
**
Lexpression en linverse du carr de lattraction universelle possde une restriction : elle
ne nous permet pas de faire des prdictions raisonnables sur la matire dans lunivers.
La gravitation universelle prdit quune distribution de masse homogne est instable. En
ralit, on observe une distribution non homogne. Toutefois, la gravitation universelle
ne prdit pas la masse volumique moyenne, lobscurit de la nuit, les vitesses observes
des galaxies lointaines, etc. En fait, pas une seule proprit de lunivers nest explique.
Pour cela, nous aurons besoin de la relativit gnrale.
**

Dfi 256 e

Imaginez que vous ayez douze pices dapparence identique, dont lune est contrefaite.
La pice falsifie possde une masse diffrente des onze autres authentiques. Comment
pouvez-vous dterminer laquelle est la pice contrefaite et si elle est plus lgre ou plus
lourde, en utilisant une balance ordinaire uniquement trois fois ?
* Chuter nest ni dangereux ni honteux, rester couch est les deux la fois. Konrad Adenauer (n. Cologne
, d. Rhndorf ), chancelier allemand.

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F I G U R E 78 Les balais tombent

Dvipsbugworka

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dynamique due la gravitation

125

F I G U R E 79 La situation

F I G U R E 80 Une balance juste ?

initiale dun sauteur


llastique.

**
Pour un physicien, lantigravit est la gravit rpulsive. Elle nexiste pas dans la nature.
Cependant, le mot antigravit est utilis de manire incorrecte par de nombreuses
personnes, comme une rapide recherche sur Internet le montre. Certaines personnes
nomment antigravit tout effet qui surpasse la gravit. Toutefois, cette dfinition implique que les tables et les chaises sont des dispositifs antigravitants. En suivant cette
dfinition, la majorit des producteurs de bois, dacier et de bton feraient affaire dans les
mtiers de lantigravitation. La dfinition sur Internet na absolument aucun sens.
**

Dfi 257 n

Tous les objets sur Terre tombent-ils avec la mme acclration de , m/s , sachant que
la rsistance due lair peut tre nglige ? Non. Tous les concierges le savent. Vous pouvez
vrifier cela par vous-mme. Un balai faisant un angle denviron frappe le plancher
avant une pierre, comme les sons des diffrents impacts le confirment. tes-vous capable
dexpliquer pourquoi ?
**
Les sauteurs llastique sont aussi acclrs plus fortement que g. Pour un lastique de
masse m et un sauteur de masse M, lacclration maximum a est

Dfi 258 n

a = g ( +

m
m
( + )) .
M
M

Pouvez dduire cette relation partir de la Figure ?


**

()

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1 000 km

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126

Dfi 259 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

Devinette : quel est le poids dune balle en lige dun rayon de m ?


**

**
Dfi 261 n

Comment pouvez-vous tirer profit de vos observations faites durant vos voyages pour
montrer que la Terre nest pas plate ?
**
Lacclration due la gravit est-elle constante ? Pas vraiment. Chaque jour, il est estim
que kg de matire tombe sur la Terre sous la forme de mtorites.
**

Dfi 262 n

La Terre et la Lune attirent toutes les deux les corps. Le centre de masse du systme Terre
Lune est loign de km du centre de la Terre, et est situ presque ct de sa surface.
Pourquoi les corps sur Terre tombent-ils toujours en direction du centre de la Terre ?
**

Dfi 263 ny

Chaque corps sphrique chute-t-il avec la mme acclration ? Non. Si le poids de lobjet
est comparable celui de la Terre, la distance dcrot dune manire diffrente. Pouvezvous entriner cette affirmation ? Quest-ce qui est faux alors dans largument de Galile
concernant la constance de lacclration de la chute libre ?
**

Dfi 264 n

Il est facile de soulever une masse dun kilogramme pose sur le sol ou sur une table.
Vingt kilogrammes sont plus difficiles. Un millier est impossible. Cependant, kg
est ralisable. Pourquoi ?
**

Dfi 265 ny

Le rapport entre les forces des mares de la Lune et du Soleil est approximativement .
Est-il vrai que cest aussi le rapport entre les masses volumiques des deux corps ?
**

Dfi 266 ny

Dfi 267 n

Le frottement entre la Terre et la Lune ralentit la rotation de chacune. La Lune a cess de


tourner sur elle-mme il y a plusieurs millions dannes, et la Terre est sur la bonne voie
pour en faire autant. Lorsque la Terre cessera de tourner, la Lune arrtera de sloigner de
la Terre. quelle distance de la Terre la Lune se trouvera-t-elle ce moment-l ? Par la
suite pourtant, dans un futur bien plus lointain, La Lune se rapprochera nouveau de la
Terre, cause des frottements entre le systme TerreLune et le Soleil. Ce phnomne ne
se produira que si le Soleil brille pour toujours, ce qui est faux, mais pouvez-vous malgr
tout expliquer cela ?
**
Lorsque vous courez en direction de lest, vous perdez du poids. Il y a deux explications

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Dfi 260 n

Devinette : billes en fer de mm de diamtre sont rassembles en un amoncellement.


Quelle est sa masse ?

Dvipsbugworka

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dynamique due la gravitation

Dfi 268 ny

127

distinctes : lacclration centrifuge augmente de telle sorte que la force avec laquelle
vous tes tir vers le bas diminue, et la force de Coriolis apparat, avec un rsultat analogue.
Pouvez-vous quantifier limportance des deux effets ?
**
Quel est le rapport des priodes entre une pierre tombant dune distance l et un pendule
se balanant le long de la moiti dun cercle de rayon l ? (Ce problme a t pos par
Galile.) Combien de chiffres du nombre pouvons-nous esprer dterminer de cette
manire ?
**

Dfi 270 n
Rf. 98

Pourquoi un vaisseau spatial peut-il acclrer grce leffet de fronde gravitationnelle (ou
effet catapulte) lorsquil fait le tour dune plante, en dpit de la conservation de la quantit
de mouvement ? Il est conjectur que le mme effet est aussi responsable de lexistence
des quelques astres exceptionnellement rapides qui sont observs dans la Galaxie. Par
exemple, ltoile HE- se dplace km/s, ce qui est nettement suprieur aux
km/s de la plupart des toiles dans la Voie lacte. Il semble que ce rle de centre
dacclration soit occup par un trou noir.
**

Rf. 99
Dfi 271 n

Lorbite dune plante autour du Soleil possde de nombreuses proprits captivantes.


Quel est lhodographe de cette orbite ? Quels sont les hodographes des orbites paraboliques et hyperboliques ?
**

Dfi 272 n

Une question lmentaire mais ardue : si tous les corps sattirent les uns les autres, pourquoi toutes les toiles ne tombent-elles pas ou ne sont-elles pas dj tombes les unes vers
les autres ?
**

Rf. 115

Dfi 273 n

Lacclration g due la gravit une profondeur de km est de , m/s , plus de


% suprieure celle de la surface de la Terre. Comment est-ce possible ? De mme, sur
le plateau tibtain, g est plus lev que la valeur au niveau de la mer de , m/s , bien que
le plateau soit plus loign du centre de la Terre que ne lest le niveau de la mer. Comment
est-ce possible ?
**

Dfi 274 n

Quand la Lune fait le tour du Soleil, sa trajectoire a-t-elle des segments concaves en direction du Soleil, comme le montre la partie droite de la Figure , ou non, comme indiqu
sur la gauche ? (Indpendamment de ce problme, les deux trajectoires sur le schma
masquent le fait que la trajectoire de la Lune ne se situe pas dans le mme plan que celui
de la trajectoire de la Terre autour du Soleil.)
**
Vous pouvez dmontrer que des objets sattirent les uns les autres (et quils ne sont pas
seulement attirs par la Terre) laide dune simple exprience que nimporte qui peut ra-

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Dfi 269 n

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

128

Terre

Lune

Terre

Soleil

F I G U R E 81 Laquelle de ces deux trajectoires de la Lune est-elle correcte ?

liser chez lui, comme dcrit sur le site Web http://www.fourmilab.ch/gravitation/foobar/.


**

Dfi 275 n

Il est instructif de calculer la vitesse dchappement sur la Terre, cest--dire la vitesse laquelle un corps doit tre lanc pour quil ne retombe jamais. Elle se rvle tre de km/s.
Quelle est la vitesse dchappement pour le Systme solaire ? Par ailleurs, la vitesse dchappement de notre Galaxie est de km/s. Que se passerait-il si une plante ou un systme
tait si lourd que sa vitesse dchappement serait plus importante que la vitesse de la lumire ?
**

Dfi 276 n

Pour des corps de forme irrgulire, le centre de gravit dun corps nest pas identique au
centre de masse. tes-vous capable de confirmer cela ? (Conseil : trouvez et faites usage
de lexemple le plus simple possible.)
**

Dfi 277 ny

La gravit peut-elle produire de la rpulsion ? Quest-ce qui se passe pour un petit corps
situ lintrieur dune grande masse en forme de C ? Est-il pouss en direction du centre
de masse ?
**

Rf. 116
Dfi 278 ny

La forme de la Terre nest pas une sphre. Par consquent, un fil plomb nindique gnralement pas la direction du centre de la Terre. Quel est le plus grand cart en degrs ?
**

Dfi 279 n

Quel est le plus grand astrode duquel nous pouvons nous chapper simplement en sautant ?

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Lune

Dvipsbugworka

Dvipsbugworka

dynamique due la gravitation

129

entre janvier et dcembre 2002. ( Anthony


Ayiomamitis)

**
Si vous observez le ciel chaque jour heures du matin, la position du Soleil change
au cours de lanne. Le rsultat de la Figure montre le Soleil ainsi photographi sur la
mme image. La courbe, appele analemme, est due linclinaison de laxe de la Terre,
ainsi qu la forme elliptique de la trajectoire autour du Soleil. La forme de lanalemme est
galement reconstruite dans les cadrans solaires de haute qualit. Les points suprieur et
infrieur (cach) correspondent aux solstices.
**

Page 87

La constellation (groupement dtoiles) dans laquelle le Soleil reste midi (au centre du
fuseau horaire) un jour donn est suppose tre le signe zodiacal de ce jour-l. Les
astrologues affirment quils sont au nombre de douze, savoir Blier, Taureau, Gmeaux,
Cancer, Lion, Vierge, Balance, Scorpion, Sagittaire, Capricorne, Verseau et Poissons et
que chacun occupe (assez prcisment) un douzime dune anne ou un douzime de
lcliptique. Nimporte quelle vrification laide dun calendrier indique quen ce moment le Soleil de midi nest jamais dans le signe zodiacal qui est normalement associ
ces jours-l. Lassociation a t dcale denviron un mois depuis quelle fut dfinie, cause
de la prcession de laxe de la Terre. Une vrification avec une carte de la vote cleste
montre que les douze constellations nont pas la mme longueur et que, sur lcliptique, il
y en a quatorze et non pas douze. Il y a Ophiuchus, la constellation du Serpentaire, entre
le Scorpion et le Sagittaire, et Cetus, la Baleine, entre le Verseau et les Poissons. En ra-

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F I G U R E 82 Lanalemme au-dessus de Delphes

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130

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

dm

r
m

F I G U R E 83 Lannulation de la

force gravitationnelle
lintrieur dune coquille
sphrique de matire.

Rf. 117

lit, aucune formulation astronomique concernant les signes du Zodiaque nest correcte.
Pour le dire clairement, lastrologie, contrairement son appellation, nest pas relative
aux astres. (Dans certaines langues, le terme qui signifie charlatan est driv du mot
astrologue .)
**

Rf. 118
Dfi 280 n

Dfi 281 n

Lacclration gravitationnelle pour une particule situe lintrieur dune coquille sphrique est nulle. Lannulation de la gravit dans ce cas est indpendante de la forme de
la particule et de sa position, et indpendante de lpaisseur de la coquille. Pouvez-vous
tablir cette affirmation en utilisant la Figure ? Cela est vrai uniquement cause de la
dpendance en /r de la gravit. Pouvez-vous montrer que ce rsultat ne sapplique pas
pour des coquilles non sphriques ? Remarquez que lannulation de la gravit lintrieur
dune coquille sphrique ne sapplique gnralement pas sil y a de la matire situe lextrieur de la coquille. Comment pouvons-nous annihiler les effets de la matire extrieure ?
**

Rf. 119

Rf. 120

Pendant longtemps, on a pens quil ny avait aucune plante supplmentaire au-del de


Neptune et Pluton dans notre Systme solaire, parce que leur orbite nindiquait aucune
perturbation due un autre corps. Aujourdhui, lopinion est diffrente. Il savre quil y a
seulement huit plantes : Pluton nest pas une plante, mais le premier objet dun ensemble
de petits astres plus loigns que les plantes, situs dans la ceinture de Kuiper et le nuage
dOort. (Les astronomes ont malgr tout consenti continuer dappeler Pluton plante
en dpit de cette vidence, pour viter davoir en dbattre*.) Des objets sont rgulirement dcouverts dans la ceinture de Kuiper. En , on a trouv un objet, appel Sedna,
qui est presque aussi grand que Pluton mais trois fois plus loign du soleil**.
**
* Le dbat a finalement eu lieu en aot , lors dune assemble gnrale Prague : les astronomes
de lUnion Astronomique Internationale ont rlgu Pluton au rang de plante naine . [N.d.T.]
** On dcouvre continuellement des nouveaux corps, mais Sedna a jou un rle particulier dans la prise de
conscience des astronomes de lurgence dune dfinition claire dune plante. Cest devenu criant lorsquon a
dtect ris sur des photographies, en janvier , un astre qui se rvle tre plus gros que Pluton. [N.d.T.]

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dM

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dynamique due la gravitation

En astronomie, on dcouvre priodiquement de nouveaux exemples de corps en mouvement, mme au sicle prsent. Parfois il sagit aussi de fausses alertes. Un exemple fut la
prtendue chute de minuscules comtes sur la Terre. Elles taient censes tre constitues
de quelques douzaines de kilogrammes de glace, frappant la Terre toutes les quelques
secondes. Il est dornavant tabli que cela ne se produit pas. Dun autre ct, il est vrai que
plusieurs tonnes dastrodes chutent sur Terre chaque jour, sous la forme de particules
minuscules. Malheureusement, la dcouverte dobjets pouvant potentiellement frapper la
Terre nest pas du tout vidente. Les astronomes aiment souligner quun astrode aussi
massif que celui qui a provoqu lextinction des dinosaures pourrait frapper la Terre sans
quaucun astronome ne le remarque lavance, si sa direction est quelque peu exceptionnelle, comme depuis lhmisphre Sud, o les tlescopes installs sont peu nombreux.
**

Dfi 282 n

La gravitation universelle nautorise que des orbites elliptiques, paraboliques ou hyperboliques. Il est impossible pour un petit objet sapprochant dun autre plus gros dtre
captur par celui-ci. Pour le moins, cest ce que nous en savons jusqu prsent. Pourtant,
tous les livres dastronomie racontent des histoires de capture dans notre Systme solaire.
Par exemple, plusieurs satellites externes de Saturne ont t capturs. Comment est-ce
possible ?
**

Dfi 283 n

Quelle forme un tunnel devrait-il avoir pour quune pierre le traverse en tombant sans
toucher les parois ? (On suppose que la densit est homogne.) Si la Terre ne tournait
pas, le tunnel serait en ligne droite et traverserait son centre, et la pierre tomberait vers
le bas et remonterait sans cesse, dans un mouvement doscillation. Pour une Terre en
rotation, le problme est beaucoup plus pineux. Quelle est cette forme sachant que le
tunnel commence lquateur ?
**

Dfi 284 e

La Station spatiale internationale fait le tour de la Terre toutes les minutes une altitude denviron km. Vous pouvez observer sa position sur le site Web http://www.
heavens-above.com. Par ailleurs, chaque fois quelle se situe juste au-dessus de lhorizon,
la station est le troisime objet le plus lumineux dans le ciel nocturne, devanc uniquement par la Lune et Vnus. Jetez-y un coup dil.
**

Dfi 285 n
Page 299

Est-il vrai que le centre de masse du Systme solaire, son barycentre, est constamment
situ lintrieur du Soleil ? Mme si une toile ou le Soleil ne se dplace que trs peu
lorsque des plantes tournent autour, ce mouvement peut tre mesur avec prcision en
faisant usage de leffet Doppler des ondes lumineuses ou sonores. Jupiter, par exemple,
produit une variation de vitesse de m/s dans le Soleil, la Terre m/s. Les premires
plantes en dehors du Systme solaire, aux environs du pulsar PSR+ et de ltoile
Pegasi, ont t dcouvertes de cette manire, en et . Depuis ce temps, plus de
plantes ont t dcouvertes laide de cette mthode. Jusqu prsent, la plus petite
plante dcouverte a fois la masse de la Terre.

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Rf. 121

131

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132

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

**

Dfi 286 d

Tous les points sur la Terre ne reoivent pas le mme nombre dheures de lumire du
jour pendant une anne. Les effets sont difficiles identifier, cependant pouvez-vous en
relever un ?

Dfi 287 n

Les phases de la Lune peuvent-elles avoir un effet mesurable sur le corps humain ? Quen
est-il des effets dus aux mares lunaires ?
**

Dfi 288 n

Il y a une diffrence essentielle entre le systme hliocentrique et lancienne ide que


toutes les plantes tournaient autour de la Terre. Le systme hliocentrique tablit que
certaines plantes, telles que Mars et Vnus, peuvent se trouver entre la Terre et le Soleil
certaines priodes, et derrire le Soleil dautres moments. A contrario, le systme gocentrique affirme quelles sont toujours situes entre. Pourquoi un diffrend si important
ne remit-il pas immdiatement en cause le systme gocentrique ?
**

Rf. 122

La reformulation la plus nigmatique de la description du mouvement exprime par ma =


U est lquation suivante qui parat presque insense :
v = dv/ds

Dfi 289 n

()

o s reprsente la longueur de la trajectoire du mouvement. Elle est appele formulation


par rayon des quations du mouvement de Newton. Pouvez-vous dcouvrir des exemples
de son application ?
**

Dfi 290 n

Vue depuis Neptune, la taille du Soleil est la mme que celle de Jupiter vue depuis la Terre
au moment o elle est le plus proche. Est-ce vrai ?
**

Rf. 123

Dfi 291 ny

Rf. 3

Quest-ce que la gravit ? Ce nest pas une question triviale. En , Nicolas Fatio de
Duillier et, en , Georges Louis Lesage suggrrent une explication pour la dpendance
en /r . Lesage argumenta que le monde est empli de petites particules il les appela des
corpuscules ultramondains voltigeant partout de manire alatoire et heurtant tous
les objets. Des objets ordinaires ne ressentent pas ces coups, puisquils sont continuellement frapps au hasard dans toutes les directions. Mais lorsque deux objets sont proches
lun de lautre, ils se font de lombre pour la partie du flux qui provient de la direction de
lautre corps, avec pour rsultat une attraction. Pouvez-vous montrer quune telle attraction possde une dpendance en /r ?
Toutefois, la proposition de Lesage pose un certain nombre de difficults. Cette hypothse ne fonctionne que si les collisions sont inlastiques. (Pourquoi ?) Cependant, cela
signifierait que tous les corps se rchaufferaient au cours du temps, comme Jean-Marc
Lvy-Leblond la expliqu.
Il y a deux problmes supplmentaires avec la suggestion de Lesage. Premirement, un

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**

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dynamique due la gravitation

133

**
Dfi 292 ny

Pour quels corps la gravit dcrot-elle lorsque vous vous en approchez ?


**

Dfi 293 ny

Pouvons-nous mettre un satellite en orbite en utilisant un canon ? La rponse dpend-elle


de la direction dans laquelle nous tirons ?
**
Deux informaticiens partagent leur exprience. Jai balanc mon Pentium III et mon
Pentium IV par la fentre. Et alors ? Le Pentium III tait plus rapide.
**

Dfi 294 n

quelle frquence la Terre se lve-t-elle et se couche-t-elle lorsquelle est vue depuis la


Lune ? La terre montre-t-elle des phases ?
**

Dfi 295 ny

Quel est le poids de la Lune ? Quelle est sa proportion par rapport au poids des Alpes ?
**

Dfi 296 n

En raison du lger aplatissement de la forme de la Terre, la source du Mississippi est


peu prs km plus proche du centre de la Terre que son embouchure. Leau coule
effectivement en courant ascendant. Comment est-ce possible ?
**

Dfi 297 n

Si un astre est constitu de matire de haute densit, la vitesse dune plante orbitant
autour de lui peut tre plus grande que celle de la lumire. Comment la nature fait-elle
pour esquiver cette trange possibilit ?
**

Rf. 124
Page 272

Quadviendra-t-il du Systme solaire lavenir ? Cette interrogation est tonnamment difficile rsoudre. Le principal spcialiste de cette question, le scientifique franais des
systmes plantaires Jacques Laskar, a simul quelques centaines de millions dannes
dvolution laide de calculs numriques raliss sur des ordinateurs. Il dcouvrit que les
orbites plantaires sont stables, mais qu petite chelle le chaos se manifeste dans lvolution du Systme solaire. Les diverses plantes sinfluencent entre elles de manire subtile

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corps libre de tout mouvement dans lespace devrait tre touch par un plus grand nombre
de particules, ou par des particules plus rapides, lavant qu larrire. Par consquent,
le corps devrait tre ralenti. Deuximement, la gravit devrait dpendre de la taille, mais
dune manire trange. En particulier, trois corps se trouvant le long dune droite ne devraient pas se faire de lombre, puisquune telle ombre nest pas observe. Mais ce modle
naf prdit le contraire.
Malgr toutes les critiques, cette clbre ide revient rgulirement sur la table en physique depuis son apparition, mme si de telles particules nont jamais t dtectes. Ce
nest que dans la troisime partie de notre escalade de la montagne que nous rsoudrons
cette question.

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134

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien


TA B L E AU 19 Une proprit inexplique de la

nature : les distances des plantes et les valeurs


donnes par la loi de TitiusBode.

Plante

,
,
,
,
,
,
,
,
,
,

,
,
,
,
, ,
,
,
,
,
,

mais toujours mal comprise. Les effets qui ont eu lieu par le pass sont toujours en cours
dtude, comme la variation dnergie de Jupiter, due au fait quil provoqua lexpulsion
de petits astrodes du Systme solaire, ou comme lacquisition dnergie par Neptune. Il
reste beaucoup de recherches faire dans ce domaine.
**
Un des problmes non rsolus sur le Systme solaire est lexplication de la distance des
plantes dcouverte en par Johann Daniel Titius () et diffuse par Johann
Elert Bode (). Titius dcouvrit que les distances d des plantes au Soleil peuvent
tre approches par
d = a + n b

Rf. 125
Rf. 126

avec

a = , UA , b = , UA

()

o les distances sont mesures en units astronomiques et n est le numro de la plante.


Lapproximation qui en rsulte est compare aux observations dans le Tableau .
De faon intressante, les trois dernires plantes ainsi que les plantodes furent dcouverts aprs la mort de Bode et de Titius. La loi a prdit la distance dUranus avec
succs, de mme que celle des plantodes. Malgr ces russites et lchec pour les deux
dernires plantes personne na encore trouv de modle pour la formation des plantes
qui explique la loi de Titius. Les gros satellites de Jupiter et dUranus sont rgulirement
espacs, mais ne saccordent pas avec la loi de TitiusBode.
Dmontrer ou rfuter cette loi est un des dfis qui demeurent en mcanique classique. Quelques chercheurs soutiennent que cette loi est une consquence de linvariance
dchelle, dautres affirment que cest un hasard ou mme une diversion. Cette dernire interprtation est galement suggre par le comportement contraire la loi de TitiusBode
de pratiquement toutes les plantes extrasolaires. Le dbat nest pas clos.

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Mercure

Vnus

Terre

Mars

Plantodes

Jupiter

Saturne

Uranus

Neptune

Pluton

d i s ta n c e e n UA
prdite mesure

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dynamique due la gravitation

135

TA B L E AU 20 Les priodes

orbitales connues des


Babyloniens.

Priode

Saturne
Jupiter
Mars
Soleil
Vnus
Mercure
Lune

a
a
j
j
j
j
j

F I G U R E 84 Une clipse solaire (11 aot 1999,

photographie depuis la station russe Mir).

**

Dfi 298 e
Rf. 127

Il y a environ ans, les Babyloniens avaient mesur les priodes orbitales des sept
corps clestes connus lpoque. Ordonns de la plus longue priode la plus courte, ils
les crivirent comme dans le Tableau .
Les Babyloniens introduisirent galement la semaine et la division de la journe en
heures. Ils avaient ddi chacune des heures de la semaine un corps cleste, en suivant lordre du tableau. Ils avaient galement ddi la journe entire au corps cleste qui
correspondait la premire heure de ce jour-l. Le premier jour de la semaine tait vou
Saturne, la disposition des autres jours de la semaine suivait alors le Tableau . Cette histoire fut conte par Cassus Dio (v. v. ). Vers la fin de lAntiquit, la disposition
fut modifie par lEmpire romain. Dans les langues germaniques, incluant langlais, les
noms latins des corps clestes furent remplacs par les dieux germains correspondants.
Lordre samedi, dimanche, lundi, mardi, mercredi, jeudi et vendredi est donc une consquence la fois de relevs astronomiques et de croyances astrologiques de la part des
Anciens.
**
En , le grand mathmaticien Leonhard Euler commit une erreur dans ses calculs qui
le conduisit conclure que, si un tunnel tait construit dun ple de la Terre lautre, une
pierre tombant lintrieur atteindrait le centre de la Terre, se retournerait alors immdiatement et rebrousserait chemin. Voltaire tourna en drision cette conclusion durant
plusieurs annes. Pouvez-vous corriger Euler et montrer que le vritable mouvement est
une oscillation entre les deux ples, et pouvez-vous valuer le temps de chute de ple

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Astre

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136

Dfi 299 n

Dfi 300 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

ple que cela prendrait (en supposant la densit homogne) ?


Quelle serait la priode doscillation pour un tunnel droit de longueur l partir dun
point quelconque de la surface au point oppos sur le globe, nallant pas de ce fait dun
ple lautre ?

Dfi 301 n

La Figure montre une photographie de lclipse solaire de prise par la station


spatiale russe Mir. Elle indique clairement que le point de vue gnral dun phnomne
peut tre compltement diffrent de celui qui est local. Quelle est la vitesse de lombre ?
**

Rf. 128

En , des mesures par satellites ont mis en vidence le fait que leau dans le fleuve
Amazone exerce une pression sur le terrain allant jusqu mm de plus pendant la saison
o il est en crue que pendant la saison o il est presque vide.

Quest- ce que la mcanique classique ?


Tous les types de mouvement dans lesquels on peut dcrire la masse dun corps comme
tant sa seule proprit invariable forment ce qui est appel la mcanique. La dnomination mcaniciens est aussi attribue aux spcialistes qui tudient ce domaine de la
physique. Nous pouvons imaginer la mcanique comme tant la branche athltique de la
physique* : la fois en athltisme et en mcanique les longueurs, les temps et les masses
sont les seules quantits mesures.
Plus prcisment, notre domaine dinvestigation actuel est appel la mcanique classique, pour la distinguer de la mcanique quantique. La principale diffrence est quen
physique classique des valeurs arbitrairement petites sont prsumes exister, alors que ce
nest pas le cas en mcanique quantique. Lutilisation de nombres rels pour les quantits
observables est donc primordiale en physique classique.
La mcanique classique est galement rgulirement appele physique galilenne ou
physique newtonienne. Le fondement de la mcanique classique, la description du mouvement en utilisant uniquement lespace et le temps, est appel la cinmatique. Un exemple
en est la description de la chute libre par z(t) = z +v (tt ) g(tt ) . Le reste, partie
majeure de la mcanique classique, est la description du mouvement comme une consquence des interactions entre les corps. Elle est nomme la dynamique. Une illustration
de la dynamique est la formule de lattraction universelle.
La distinction entre la cinmatique et la dynamique peut aussi tre faite en relativit,
en thermodynamique et en lectrodynamique. Mme si nous navons pas encore explor
ces domaines dinvestigation, nous savons quil ny a pas que la gravitation dans lUnivers. Une observation lmentaire permet de trancher : le frottement. Le frottement ne
peut pas tre caus par la gravit, parce quil nest pas observ dans les cieux, o le mou-

* Ceci est en contradiction avec la vritable provenance du terme mcanique , qui signifie science des
machines . Il drive du grec , qui signifie machine et qui se trouve mme tre lorigine du mot
franais machine lui-mme. Quelquefois, le terme mcanique est utilis pour ltude du mouvement
des corps solides uniquement, excluant par exemple lhydrodynamique. Cet usage eut la faveur des physiciens durant le sicle pass.

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**

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quest-ce que la mcanique classique ?

Dfi 302 e

137

vement suit uniquement les lois gravitationnelles*. Qui plus est, sur Terre, le frottement
est indpendant de la gravit, comme vous avez probablement dj pu lexprimenter. Il
doit exister une autre interaction responsable du frottement. Nous allons bientt ltudier.
Mais un sujet complmentaire mrite une explication tout de suite.

Lusage direct de la force est une solution si


misrable pour rsoudre nimporte quel
problme, quelle est en gnral employe
uniquement par les petits enfants et par les
grandes nations.
David Friedman

Tout le monde doit prendre position sur cette question, mme les tudiants en physique.
En fait, plusieurs sortes de forces sont utilises et observes dans la vie quotidienne.
Nous voulons parler des forces musculaire, gravitationnelle, spirituelle, sexuelle, malfique, supernaturelle, sociale, politique, conomique et de nombreuses autres. Les physiciens voient les choses plus simplement. Ils nomment interactions les diffrents types
de forces observs entre des objets. Ltude minutieuse de toutes ces interactions nous
montrera que, dans la vie courante, elles sont dorigine lectrique.
Pour les physiciens, tout changement est caus par le mouvement. Le mot force prend
alors galement une dfinition plus restrictive. La force (physique) est dfinie comme tant
la variation de la quantit de mouvement, cest--dire comme
F=

dp
.
dt

()

La force est le changement ou flux de la quantit de mouvement. Si une force agit sur
un corps, la quantit de mouvement circule vers celui-ci. De fait, la quantit de mouvement peut tre imagine comme tant un certain liquide invisible et impalpable. La force
mesure quelle quantit de ce liquide scoule depuis un corps vers un autre par unit de
temps.
En utilisant la dfinition galilenne de la quantit de mouvement de translation p =
mv, nous pouvons rcrire la dfinition de la force (pour une masse constante) comme
F = ma ,

()

o F = F(t, x) est la force agissant sur un objet de masse m et o a = a(t, x) = dv/dt =


d x/dt est lacclration du mme objet, cest--dire sa variation de vitesse**.
Page ??

Rf. 24

* Ce nest pas parfaitement exact : dans les annes , le premier cas de frottement gravitationnel fut rvl :
lmission des ondes gravitationnelles. Nous discuterons de ceci en dtail plus tard.
** Cette quation fut crite ainsi pour la premire fois par le mathmaticien et physicien suisse Leonhard
Euler () en , plus de ans aprs la premire loi de Newton et ans aprs le dcs de celui-ci,
et qui elle est gnralement attribue par erreur. Ctait Euler, et non pas Newton, qui comprit le premier
que cette dfinition de la force est fonctionnelle dans tous les cas o il y a du mouvement, quelles quen soient
les apparences, quil sagisse de particules ponctuelles ou dobjets tendus, et quil sagisse de corps rigides, dformables ou fluides. De faon surprenante et contrairement aux affirmations qui sont faites rgulirement,

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Devrait-on employer la force ?

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138

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

TA B L E AU 21 Quelques valeurs mesures de force.

Force

Valeur de force mesure dans un microscope rsonance magntique


Force maximale exerce par des dents
Force typique exerce par une massue
Force exerce par des quadriceps
Force prouve par un excellent adhsif de cm
Force ncessaire pour sectionner une bonne corde utilise pour lescalade
Force maximale mesurable dans la nature

zN
, kN
kN
jusqu kN
jusqu kN
kN
, N

Cette expression tablit en termes prcis que la force est ce qui modifie la vitesse des
masses. La quantit est appele force parce quelle correspond de nombreux aspects
de la force musculaire, mais pas tous. Par exemple, plus la force est importante, plus une
pierre peut tre lance loin.
Cependant, chaque fois que la notion de force sera employe, nous devrons nous souvenir que la force physique est diffrente de la force ordinaire ou de leffort courant. Leffort
est probablement la meilleure approximation du concept de puissance (physique), gnralement note P, et dfinie (pour une force constante) comme
P=

Dfi 303 n

Dfi 304 n
Dfi 305 d
Rf. 129

dW
= Fv
dt

()

dans laquelle le travail (physique) W est dfini comme tant W = F s. Le travail physique
est une forme dnergie, comme vous pouvez le vrifier. Remarquez quun homme qui
marche en portant un sac dos trs lourd ralise cet effort avec beaucoup de peine. Donc
pourquoi se sent-il si fatigu ? Le travail, comme toute forme dnergie, doit tre pris en
considration quand on cherche vrifier la conservation de lnergie.
Avec la dfinition du travail donne ci-dessus, vous pouvez rsoudre les nigmes suivantes. Quarrive-t-il la consommation lectrique dun escalier roulant si vous marchez
dessus au lieu de rester debout immobile ? Quelle est lincidence de la dfinition du travail
sur le salaire des scientifiques ?
Lorsque des tudiants en examen disent que la force agissant sur une pierre lance
est moindre au point le plus haut de la trajectoire, on a coutume de rpondre quils utilisent un point de vue erron, savoir la vision aristotlicienne, dans laquelle la force est
proportionnelle la vitesse. De temps autre il est mme dit quils utilisent un concept
diffrent de ltat de mouvement. La critique accentue alors, avec un air de supriorit, le
fait que cela est faux. Cest une image typique de la mconnaissance intellectuelle. Chaque
tudiant sait, en faisant du vlo, en jetant une pierre ou en tirant un objet, que laugmentation de leffort produit une augmentation de la vitesse. Les tudiants ont raison, tous
les thoriciens qui en dduisent que ces tudiants ont une conception errone de la force
ont tort. En ralit, la place du concept physique de la force, llve utilise simplement la
lquation () est toujours valide en relativit, comme indiqu la page .

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O b s e r va t i o n

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quest-ce que la mcanique classique ?

version quotidienne, savoir leffort. De ce fait, leffort exerc par la gravit sur une pierre
en vol est moindre au point le plus haut de la trajectoire. Bien saisir la diffrence entre
la force physique et leffort quotidien est la principale embche dans lapprentissage de la
mcanique*.
Rgulirement, le flux de la quantit de mouvement, lquation (), nest pas reconnu
comme tant la dfinition de la force. Cest d principalement une observation courante : il semble y avoir des forces sans aucune acclration associe, ou variation dans
la quantit de mouvement, comme dans une corde sous tension ou dans de leau haute
pression. Lorsque nous nous appuyons contre un arbre, il ny a aucun mouvement, bien
quune force soit applique. Si la force est lcoulement de la quantit de mouvement, o
celle-ci va-t-elle ? Elle se rpartit dans les minuscules dformations des bras et de larbre.
En fait, quand nous commenons pousser et donc dformer, la variation associe de
la quantit de mouvement des molcules, des atomes ou des lectrons des deux corps
peut tre mise en vidence. Aprs que la dformation est tablie, et en regardant sous un
grossissement encore plus important, nous pouvons effectivement constater quun flux
de quantit de mouvement continu et quivalent se propage dans les deux directions. La
nature de cet coulement sera lucide dans la partie sur la thorie quantique.
Puisque la force est le flux net de la quantit de mouvement, elle est ncessaire comme
concept distinct seulement dans la vie quotidienne, o elle est utile dans des situations
o les flux nets de la quantit de mouvement sont infrieurs aux flux totaux. lchelle
microscopique, la quantit de mouvement seule est suffisante pour la description du mouvement. Par exemple, la notion de poids dcrit la circulation de la quantit de mouvement
due la gravit. Ainsi nous nutiliserons presque jamais le mot poids dans la partie microscopique de notre aventure.
travers sa dfinition, le concept de force est clairement distinct de la masse , de
la quantit de mouvement , de l nergie et de la puissance . Mais o les forces
trouvent-elles leur origine ? En dautres termes, quels effets dans la nature ont la capacit dacclrer des corps en puisant de la quantit de mouvement dans des objets ? Le
Tableau en donne un aperu.
Chaque exemple de mouvement, de celui qui nous permet de choisir la direction de
notre regard celui qui transporte un papillon travers un paysage bucolique, peut tre
class dans lune des deux colonnes de gauche du Tableau . Dun point de vue physique,
les deux colonnes sont spares par le critre suivant : dans le premier ensemble, lacclration dun corps peut tre dirige dans une direction diffrente de sa vitesse. Le second
ensemble dexemples ne produit que des acclrations qui sont exactement opposes la
vitesse du corps en mouvement, comme nous pouvons le constater dans le rfrentiel
dun milieu qui freine. Une telle force de rsistance est appele frottement, force de trane
ou amortissement. Tous les exemples du second ensemble sont des types de frottement.
Vrifiez-le.
Le frottement peut tre si fort que le mouvement dun corps tout entier par rapport
son environnement est rendu impossible. Ce type de frottement, appel frottement statique ou frottement dadhrence, est familier et important : sans lui, faire tourner les roues
* Ce palier est si lev que de nombreux physiciens professionnels ne lont jamais rellement franchi euxmmes. Ceci est confirm par les innombrables commentaires dans les articles qui proclament que la force
physique est dfinie daprs la masse, et, en mme temps, que la masse est dfinie en utilisant la force (la
dernire partie de la phrase tant une erreur fondamentale).

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Dfi 307 e

139

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140

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

TA B L E AU 22 Slection de processus et de dispositifs qui modifient le mouvement des corps.

S i t uat i o n s q u i
peuvent conduire
u n e a c c l r at i o n

ac -

pizolectricit
quartz sous tension lectrique

thermoluminescence

trpied pizo en marche

gravitation
chute

ondes gravitationnelles

poulie

accident de voiture

moteur de fuse

collision de mtorites

nage des larves

collisions
satellite tombant vers une
plante
extension des montagnes
effets magntiques
aiguille de boussole et aimant
magntostriction
courant dans un fil et aimant

freinage lectromagntique pistolet lectromagntique


pertes des transformateurs moteur linaire
chauffement lectrique
galvanomtre

effets lectriques
peigne frott prs de cheveux
bombes

frottement entre solides


feu

tube de tlviseur
lumire
lvitation par la lumire
voiles solaires pour satellites

microscope lectronique

moteur lectrostatique
muscles, flagelle du spermatozode
moteur brownien

refroidissement par laser


(vritable) moulin solaire
pression lumineuse (toiles) capteur solaire

lasticit
arc et flche
bretelles de pantalons
arbres cambrs qui se redressent oreiller, airbag

moteur ultrasons
bimorphes

osmose
sve qui monte dans les arbres
lectro-osmose

conservation par le sel

pendule osmotique
projection de rayons X

rsistance dune planche


de surf
sables mouvants
parachute
rsistance au glissement
absorbeurs de chocs

pistons hydrauliques
machine vapeur
fusil air comprim, voilier
sismomtre
turbine eau

nuclaire
radioactivit

sengouffrer dans le Soleil

explosion dune supernova

biologie
croissance du bambou

trouvez ! Dfi 306 ny

moteurs molculaires

chaleur & pression


champagne rfrigr
bouilloire
baromtre
sismes
appel dair prs dun train

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S i t uat i o n s q u i
Moteurs et
conduisent unitionneurs
quement une dc l r at i o n

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quest-ce que la mcanique classique ?

Rf. 130

Rf. 131

des bicyclettes, des trains ou des voitures naurait absolument aucun effet. Pas une seule vis
ne resterait serre. Nous ne pourrions pas plus courir ou marcher dans une fort, puisque
le terrain serait encore plus glissant que la glace polie. En ralit, non seulement notre
propre mouvement, mais tous les mouvements volontaires des tres vivants sont fonds
sur le frottement. Le cas est similaire pour les machines qui se dplacent toutes seules.
Sans frottement statique, les hlices des navires, des avions et des hlicoptres ne seraient
daucune utilit et les ailes des avions ne produiraient aucun soulvement pour les garder
dans les airs. (Pourquoi ?) En rsum, le frottement statique est requis toutes les fois que
nous souhaitons nous dplacer relativement notre environnement.
Une fois quun objet se dplace travers son environnement, il est entrav par un autre
type de frottement : le frottement dynamique, qui agit sur des corps en mouvement relatif.
Sans lui, des corps en chute libre rebondiraient toujours la mme hauteur, sans jamais
parvenir sarrter. Ni les parachutes ni les freins ne fonctionneraient ; pire encore, nous
naurions aucune mmoire, comme nous le verrons plus loin*.
Puisque les exemples de mouvement de la deuxime colonne du Tableau incluent le
frottement, lnergie macroscopique nest pas conserve dans ceux-ci : ces systmes sont
dissipatifs. Dans la premire colonne, lnergie macroscopique est constante : ces systmes
sont conservatifs.
Les deux premires colonnes peuvent galement
tre distingues lune de lautre en utilisant un cri- forme idale, c = 0,0168
w
tre mathmatique plus abstrait : sur la gauche se
trouvent des acclrations qui peuvent tre drives
dun potentiel, sur la droite, des dclrations qui
ne le peuvent pas. Comme dans le cas de la gravitation, la description de nimporte quelle sorte de
avion de ligne classique, cw = 0,03
mouvement est nettement simplifie par lutilisation
dun potentiel : chaque position dans lespace, nous
navons besoin que de lunique valeur du potentiel
pour calculer la trajectoire dun objet, au lieu des
vhicule de sport classique, cw = 0,44
trois nombres de lacclration ou de la force. Qui
plus est, la grandeur de la vitesse dun objet nimporte quel point peut tre calcule directement
partir de la conservation de lnergie.
Les processus lorigine de la seconde colonne
dauphin, cw = 0,035
ne peuvent pas tre dcrits par un potentiel. Ce sont
les cas dans lesquels nous devons ncessairement
employer la force si nous voulons dcrire le mouve- F I G U R E 85 Formes et rsistance leau
ment dun systme. Par exemple, la force F due et lair.
la rsistance de lair sur un corps est approximativement donne par

()
F = c w Av

* Une rcente tude suggre quil est possible que dans certains systmes cristallins, tels des lments en
tungstne sur du silicium, dans des conditions idales, un frottement glissant puisse tre extrmement petit
et puisse mme disparatre dans certaines directions du mouvement. Ce phnomne, dnomm superlubrification, est actuellement un sujet de recherches.

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Dfi 308 n

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142

Rf. 133
Dfi 311 ny

o A reprsente laire de sa surface expose au frottement et v sa vitesse relativement lair,


est la masse volumique de lair. Le coefficient de trane c w est un nombre adimensionnel
qui dpend de la forme de lobjet en mouvement. (Quelques exemples en sont donns
dans la Figure .) Vous devez vrifier que la rsistance arodynamique ne peut pas tre
drive dun potentiel*.
Le coefficient de trane c w est mesur exprimentalement comme tant toujours suprieur ,, qui correspond un profil arodynamique optimal. Une voiture arodynamique a une valeur comprise entre , et ,, mais de nombreux vhicules de sport
partagent avec les camionnettes des valeurs de , et plus**.
La rsistance du vent est galement importante pour les hommes, en particulier en
athltisme. Il est estim que des sprinteurs du m consacrent entre % et % de leur
puissance surmonter la rsistance de lair. Ceci conduit des temps de courses t w variables lorsque la vitesse w du vent est implique, ils sont associs par la relation
t
wt w
= , , (
) ,
tw

Dfi 312 ny

Dfi 313 n

Rf. 134

Dfi 309 n

Rf. 132

()

dans laquelle lestimation la plus prudente de % est utilise. Un vent contraire dune
vitesse de m/s provoque un accroissement du temps de , s, suffisant pour transformer un record mondial potentiel en un rsultat seulement excellent. ( partir de cette
formule tes-vous capable de dterminer la valeur de c w pour des coureurs ? )
De faon analogue, le parachutage fonctionne grce la rsistance de lair. Pouvez-vous
prciser comment la vitesse dun corps qui chute varie dans le temps, en supposant que
le coefficient de trane et la forme sont constants ?
A contrario, le frottement statique possde des proprits diffrentes. Il est proportionnel la force qui presse les deux corps lun contre lautre. Pourquoi ? En tudiant le
phnomne plus en dtail, nous trouvons que le frottement dadhrence est proportionnel la surface relle de contact. Cela souligne le fait que mettre deux solides en contact
est presque identique prendre la Suisse, la retourner lenvers et la poser contre
lAutriche : la surface de contact est beaucoup plus petite que celle estime macroscopiquement. Le point crucial est que la vritable surface de contact est proportionnelle la
force normale. Lanalyse de ce qui se passe au niveau de la surface de contact est toujours
un sujet actif de recherches, les chercheurs sont en train dtudier ces problmes en utilisant des instruments tels que des microscopes force atomique, des microscopes force
latrale et des triboscopes. Tous ces efforts trouvent des applications dans les disques durs
* Une telle affirmation concernant le frottement nest exacte quen trois dimensions, comme cest le cas dans
la nature. Dans le cas dune unique dimension, un potentiel peut toujours tre trouv.
** Calculer les coefficients de trane laide dordinateurs, en donnant la forme du corps en question et les
proprits du fluide, est une des tches les plus ardues de la science. Le problme nest toujours pas compltement rsolu.
Le thme des formes arodynamiques est encore beaucoup plus captivant pour des corps fluides. Ceuxci gardent leur forme grce la tension superficielle. Par exemple, la tension superficielle laisse les cheveux
dune brosse humide ensemble. La tension superficielle dtermine galement la forme des gouttes de pluie.
Les expriences montrent quelle est sphrique pour des gouttes infrieures mm de diamtre, et que les
gouttes de pluie plus grosses sont en forme de lentille, avec une partie aplatie vers le bas. Cette forme classique
en larme nest pas rencontre dans la nature, quelque chose de vaguement similaire celle-ci survient lors
du dtachement de la goutte, mais jamais pendant sa chute.

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Dfi 310 ny

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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quest-ce que la mcanique classique ?

143

Et quavons-nous besoin de ce moteur, quand


ltude rflchie de la nature nous prouve que le
mouvement perptuel est la premire de ses
lois ?
Donatien de Sade, Justine ou Les Malheurs de la
vertu.

tats complets conditions initiales

Quid sit futurum cras, fuge quaerere...***


Horace, Odi, lib. I, ode , v. .

Nous dcrivons souvent le mouvement dun corps en prcisant la dpendance par rapport
au temps de sa position, par exemple comme
x(t) = x + v (t t ) + a (t t ) + j (t t ) + ... .

Rf. 135
Rf. 56

()

* Le premier scientifique qui limina la force dans la description de la nature fut Heinrich Rudolf Hertz
(n. Hambourg , d. Bonn ), le clbre dcouvreur des ondes lectromagntiques, dans son manuel
de mcanique, Die Prinzipien der Mechanik, Barth, , republi par Wissenschaftliche Buchgesellschaft,
Darmstadt, . Son ide fut fortement critique lpoque, et ce nest quune gnration plus tard, lorsque
la mcanique quantique se dbarrassa sereinement de ce concept une bonne fois pour toutes, que lide fut
communment admise. (Nombreux sont ceux qui ont spcul sur le rle que Hertz aurait pu jouer dans le
dveloppement de la mcanique quantique et la relativit gnrale, sil ntait pas dcd si jeune.) Dans son
livre, Hertz avait galement formul le principe de la trajectoire la plus courte : les particules suivent des
godsiques. Cette description est un des piliers mme de la relativit gnrale, comme nous le verrons plus
loin.
** Dans le cas des relations humaines, lvaluation devrait tre quelque peu prcise, comme le montre ltude
mene par James Gilligan.
*** De quel futur sera fait demain, ne demandez jamais... Horace est Quintus Horatius Flaccus (
av. J.-C. ), le grand pote romain.

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dordinateurs qui durent plus longtemps, car le frottement entre le disque et la tte de lecture est une variable essentielle qui dtermine la dure de vie.
Toutes les formes de frottement sont accompagnes dune augmentation de la temprature du corps en mouvement. La raison devint vidente suite la dcouverte des atomes.
Le frottement nest pas observ dans des systmes ne comportant que quelques particules
par exemple, , ou . Le frottement apparat seulement dans les systmes ayant un
grand nombre de particules, gnralement de lordre de plusieurs millions, voire plus. De
tels systmes sont appels systmes dissipatifs. Les changements de temprature et le frottement lui-mme sont tous les deux dus au mouvement dun grand nombre de particules
microscopiques les unes contre les autres. Ce mouvement nest pas intgr dans la description galilenne. Lorsque cest le cas, le frottement et la perte dnergie disparaissent,
et des potentiels peuvent alors tre employs dans tout ceci. Des acclrations positives
dampleur microscopique apparaissent alors galement, et le mouvement se rvle tre
conserv. Ainsi, tout mouvement est conservatif un ordre de grandeur microscopique.
Par consquent, cette chelle, il est possible dexpliquer tout mouvement sans le concept
de force*. La morale de cette histoire est que nous devrions utiliser la force uniquement
dans une situation : dans le cas du frottement, et seulement lorsque nous ne voulons pas
plonger dans les dtails microscopiques**.

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144

Page 51

Dfi 314 ny

Dfi 315 n

Dfi 316 n
Dfi 317 n

Dfi 318 n

Les variables dotes dun indice , comme la position de dpart x , la vitesse initiale
v , etc., sont appeles conditions initiales. Des conditions initiales sont ncessaires pour
nimporte quelle description du mouvement. Des systmes physiques distincts ont des
conditions initiales diffrentes. Celles-ci spcifient donc le caractre exclusif dun systme
donn. Les conditions initiales nous permettent aussi de distinguer la situation actuelle
dun systme de celle nimporte quel instant pass : les conditions initiales prcisent les
aspects variables dun systme. En dautres termes, elles rsument le pass dun systme.
Les conditions initiales sont de cette faon prcisment les proprits que nous avions
cherches pour une description de ltat dun systme. Pour trouver une description complte des tats, nous avons donc besoin uniquement dune description complte des conditions initiales. Il apparat que, pour la gravitation comme pour toutes les autres interactions microscopiques, il ny a pas besoin de lacclration initiale a , du jerk initial j
ou de quantits initiales dordre plus important. Dans la nature, lacclration et le jerk dpendent seulement des proprits des objets et de leur environnement, elles ne dpendent
pas du pass. Par exemple, lexpression a = GM/r , donnant lacclration dun petit corps
proximit dun autre plus grand, ne dpend pas du pass, mais seulement du milieu. La
mme chose se produit pour les autres interactions fondamentales, comme nous allons
bientt le dcouvrir.
Ltat complet dune masse ponctuelle en mouvement est donc prcis en donnant sa
position et sa quantit de mouvement chaque instant du temps. Ainsi nous avons atteint une description complte des proprits intrinsques des objets ponctuels, savoir
par leur masse, et de leurs tats de mouvement, savoir par leur quantit de mouvement,
leur nergie, leur position dans le temps. Pour les objets rigides tendus, nous avons galement besoin de lorientation, de la vitesse angulaire et du moment cintique. Pouvez-vous
prciser les quantits ncessaires dans le cas de corps tendus lastiques ou fluides ?
Lensemble de tous les tats possibles dun systme est dsign par un nom particulier :
il est appel lespace des phases. Nous utiliserons ce concept plusieurs reprises. Comme
tout espace, il possde un nombre de dimensions. Pouvez-vous le trouver pour un systme comportant N particules ponctuelles ?
Cependant, il y a des situations dans la nature o le mouvement dun objet dpend de
caractristiques autres que sa masse, le mouvement peut dpendre de sa couleur (pouvezvous trouver un exemple ?), de sa temprature et de quelques autres proprits que nous
dcouvrirons bientt. Pouvez-vous donner un exemple dune proprit intrinsque que
nous avons omise jusqu prsent ? Et pour chaque proprit intrinsque il y a des variables dtat dcouvrir. Ces nouvelles proprits sont les fondements du champ de linvestigation physique sous-jacente la mcanique. Nous devons par consquent conclure
que pour linstant nous ne sommes pas parvenus une description complte du mouvement.
Il est intressant de rappeler un dfi plus ancien et de le formuler nouveau : lunivers at-il des conditions initiales ? Possde-t-il un espace des phases ? Comme conseil, rappelezvous que, lorsquune pierre est lance, les conditions initiales rsument les effets du lanceur, son histoire, la manire dont il est arriv l, etc. ; en dautres termes, les conditions
initiales rsument les effets que lenvironnement a eus pendant lhistoire dun systme.

Un optimiste est quelquun qui pense que le


futur est incertain.

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Page 13

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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quest-ce que la mcanique classique ?

145

Les surprises existent-elles ? Lavenir est-il dj tout trac ?

Dfi 319 e

La libert cest de savoir reconnatre le


ncessaire.
Friedrich Engels ()

Si, aprs avoir grimp dans un arbre, nous sautons sur le sol, nous ne pouvons stopper
notre saut au milieu de sa trajectoire. Une fois que le saut est commenc, il est invitable et
dtermin, comme tous les mouvements passifs. Pourtant, lorsque nous commenons
bouger un bras, nous pouvons arrter son mouvement ou transformer une gifle en une caresse. Le mouvement volontaire ne semble pas tre invitable ou prdtermin. Laquelle
de ces deux situations est la plus gnrale ?
Commenons avec lexemple que nous pouvons dcrire le plus prcisment possible
pour le moment : la chute dun corps. Une fois que le potentiel agissant sur une particule
est fix et pris en compte, en utilisant
a(x) = = GMr/r ,

()

et ltat un instant donn qui est fourni par les conditions initiales comme
x(t ) = x

et v(t ) = v ,

()

nous pouvons alors dterminer le mouvement lavance. La trajectoire complte x(t)


peut tre calcule avec ces deux renseignements. En raison de cette faisabilit, une quation telle que () est appele une quation dvolution pour le mouvement de lobjet. (Remarquez que le mot volution possde une signification diffrente en physique et en
biologie.) Une quation dvolution exprime toujours lide que lon nobserve pas dans la
nature tous les types de changements possibles, mais seulement certaines situations prcises. Toutes les successions possibles et imaginables dvnements ne sont pas observes,
mais seulement un nombre limit dentre elles. En particulier, lquation () explicite
que, dun instant au suivant, les objets modifient leur mouvement par le truchement du
potentiel qui agit sur eux. Donc, en fixant une quation dvolution et un tat initial, le
mouvement tout entier dun systme est fix de manire unique. Cette proprit du mouvement est souvent nomme dterminisme. Puisque ce terme est familirement utilis
avec des connotations diffrentes, distinguons-le prudemment de plusieurs concepts similaires pour viter tout malentendu.
Le mouvement peut tre dterministe et en mme temps rester imprvisible. Cette dernire caractristique peut avoir quatre origines : un nombre norme de particules impliques qui rend tout calcul inexploitable, la complexit des quations dvolution, des informations insuffisantes concernant les conditions initiales, et des formes de lespace-temps
* Nous ne pouvons pas dduire les vnements du futur partir de ceux du prsent. La superstition nest
rien dautre que la croyance dans les liens de cause effet.

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Die Ereignisse der Zukunft knnen wir nicht aus


den gegenwrtigen erschlieen. Der Glaube an
den Kausalnexus ist ein Aberglaube*.
Ludwig Wittgenstein, Tractatus, .

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146

Rf. 136

qui ne sont pas familires. La prvision mtorologique est un exemple o les trois premires conditions sont vrifies en mme temps*. Nanmoins, son mouvement est toujours dterministe. proximit des trous noirs, les quatre conditions sappliquent toutes
ensemble. Pourtant, proximit des trous noirs, le mouvement est encore dterministe.
Le mouvement peut tre la fois dterministe et alatoire dans le temps, cest--dire
avoir des rsultats diffrents partir dexpriences identiques. Le mouvement dune bille
de roulette est dterministe, mais est galement alatoire**. Comme nous le verrons plus
tard, les situations de la mcanique quantique tombent dans cette catgorie, de mme que
tous les exemples de mouvements irrversibles, comme une goutte dencre qui se rpand
dans de leau claire. Dans tous ces cas le hasard et la non-reproductibilit ne sont quapparents, ils disparaissent lorsque nous prenons en compte la description des tats et des
conditions initiales au niveau microscopique. En rsum, le dterminisme nentre pas en
contradiction avec lirrversibilit (macroscopique). Toutefois, lchelle microscopique,
le mouvement dterministe est toujours rversible.
Une dernire notion qui doit tre discerne du dterminisme est la non-causalit. La
causalit est lexigence quune cause doit prcder son effet. Cela reste superficiel en physique galilenne, mais devient primordial en relativit restreinte, dans laquelle la causalit
entrane que la vitesse de la lumire est une limite dans la propagation des effets. En ralit, il semble impossible davoir un mouvement dterministe (de matire et dnergie) qui
soit non causal, cest--dire plus rapide que la lumire. Pouvez-vous confirmer cela ? Ce
sujet sera plus profondment tudi dans la section sur la relativit restreinte.
Dire que le mouvement est dterministe signifie quil est fix une fois pour toutes
dans le futur mais galement dans le pass. Il est parfois affirm que des prdictions dobservations futures reprsentent un test dcisif pour une description exacte de la nature.
En raison de notre capacit frquente et impressionnante influencer lavenir, ce nest pas
forcment un bon test. Toute thorie doit, avant tout, dcrire correctement les observations passes. Cest notre impuissance pouvoir modifier le pass qui a pour rsultat notre
impossibilit de choisir la bonne description de la nature, qui est si centrale en physique.
En ce sens, lexpression situation initiale est un choix malheureux, parce quil nous
conduit automatiquement rechercher la situation initiale de lunivers et tenter ainsi
de rpondre des questions qui peuvent trouver une rponse sans cette information. Le
principal ingrdient dune description dterministe est que tout mouvement peut tre rduit une quation dvolution plus un tat explicite. Cet tat peut aussi bien tre initial,
intermdiaire ou final. Le mouvement dterministe est dfini de manire unique dans le
pass et dans le futur.
Pour avoir une ide claire du dterminisme, il est utile de rappeler pourquoi la notion
de temps sest immisce dans notre description du monde. Nous avons introduit le
temps parce que nous observons en premier lieu que nous sommes capables de dfinir
des successions dans les observations, et, en second lieu, que le changement sans limites
nexiste pas. Cest loppos des films, o un individu peut passer une porte pour ressortir
* Pour des images magnifiques de nuages, consultez le site Web http://www.goes.noaa.gov.
** Les mathmaticiens ont dvelopp une large palette de tests pour dterminer si un ensemble de nombres
peut tre qualifi dalatoire. Les rsultats de la roulette passent tous ces tests avec succs uniquement dans
les casinos honntes, toutefois. De tels tests vrifient typiquement la distribution identique des nombres, des
paires de nombres, des triplets de nombres, etc. Dautres tests sont le test du chi-deux , le(s) test(s) de
Monte Carlo, et le test du gorille.

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I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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quest-ce que la mcanique classique ?

Page ??

sur un autre continent ou dans un autre sicle. Dans la nature, nous nobservons pas de
mtamorphoses, comme des individus se transformant en grille-pain ou des chiens en
brosses dents. Nous introduisons le temps uniquement parce que les changements
successifs que nous observons sont extrmement restreints. Si la nature ntait pas reproductible, le temps ne pourrait pas tre employ. En rsum, le dterminisme exprime
lide que des changements successifs ne sont limits chaque fois qu une unique occurrence possible.
Puisque le dterminisme est reli lusage de la notion du temps, de nouvelles interrogations surgissent ds que le concept temporel est modifi, comme cela se produit dans
la relativit restreinte, en relativit gnrale et dans la physique thorique des hautes nergies. Ces questions sont trs amusantes.
En rsum, chaque description de la nature qui utilise la notion de temps, telles celle de
la vie quotidienne, celle de la physique classique et celle de la mcanique quantique, est intrinsquement et invitablement dterministe, puisquelle relie des observations passes
et futures, bannissant toute alternative. En bref, lusage du temps implique le dterminisme,
et vice versa. Lorsque nous formulons des conclusions mtaphysiques, comme il est si familier de nos jours en discutant de la thorie quantique, nous ne devrions jamais oublier
cette relation. Quiconque utilise des horloges mais renie le dterminisme entretient une
double personnalit* !
Lide que le mouvement est fix produit souvent de la crainte, parce que nous avons
t duqus pour associer le dterminisme avec un manque de libert. Dun autre ct,
nous faisons lexprience de la libert dans nos actions et nous appelons cela le libre arbitre. Nous savons quil est indispensable pour notre crativit et pour notre bonheur. Par
consquent il semblerait que le dterminisme soit oppos au bonheur.
Mais quest-ce que prcisment le libre arbitre ? Beaucoup dencre a coul pour tenter
de trouver une dfinition prcise. Nous pouvons essayer de dfinir le libre arbitre comme
la libert dans le choix des conditions initiales. Toutefois, des conditions initiales doivent
elles-mmes rsulter des quations dvolution, de telle faon quil ny a en ralit pas de
libert dans leur choix. Nous pouvons tenter de dfinir le libre arbitre partir de lide
de limprvisibilit, ou partir de proprits similaires, comme lincalculabilit. Mais ces
dfinitions se heurtent au mme problme de base : quelle que soit cette dfinition, il
ny a aucune voie pour dmontrer exprimentalement quune action a t ralise librement. Les ventuelles dfinitions sont inutiles. En rsum, le libre arbitre ne peut pas tre
observ. (Les psychologues possdent galement un grand nombre de donnes qui leur
sont propres pour appuyer cela, mais cest une autre histoire.)
Aucun processus graduel par opposition instantan ne peut tre d au libre arbitre. Les processus graduels sont dcrits par le temps et sont dterministes. En ce sens, la
question concernant le libre arbitre en devient une concernant lexistence de changements
instantans dans la nature. Ce sera un sujet rcurrent dans la suite de notre promenade.
La nature a-t-elle le potentiel de surprendre ? Dans notre vie courante, elle ne la pas. Des
modifications subites ne sont pas observes. Bien entendu, nous aurons toujours examiner cette question dans dautres domaines, dans linfiniment petit et dans linfiniment
grand. En ralit, nous changerons dopinion plusieurs fois. Labsence de surprise dans
la vie quotidienne est fonde de manire profonde dans notre corps : la notion de curio* Cela peut malgr tout faire lobjet de nombreux divertissements.

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Rf. 137

Rf. 138
Dfi 324 e

sit est base sur lide que toute chose dcouverte est utile par la suite. Si la nature nous
surprenait constamment, la curiosit naurait aucun sens.
Une autre remarque contredit lexistence des aberrations : au dbut de notre excursion,
nous dfinissions le temps en faisant usage de la continuit du mouvement, plus tard
nous avions exprim cela en disant que le temps est une consquence de la conservation
de lnergie. La conservation est le contraire de la surprise. Dailleurs, un dfi demeure :
pouvez-vous montrer que le temps ne serait pas dfinissable mme si les surprises nexistaient que rarement ?
Succinctement, jusqu prsent nous navons aucune preuve que les surprises existent
dans la nature. Le temps existe parce que la nature est dterministe. Le libre arbitre ne
peut pas tre dfini avec la prcision requise par la physique. En formulant quil ny a
aucun changement instantan, nous formulons implicitement quil nexiste quune dfinition consistante du libre arbitre : cest une sensation, en particulier dindpendance
par rapport aux autres, dindpendance par rapport la peur et dacceptation des consquences de nos actions. Le libre arbitre est une sensation de satisfaction. Cela rsout le
paradoxe apparent : le libre arbitre tant une impression, il existe en tant quexprience
humaine, mme si tous les objets se dplacent sans aucune possibilit de choisir. Il ny a
aucune contradiction*.
Mme si laction humaine est prdtermine, elle reste authentique. Alors pourquoi le
dterminisme est-il si effrayant ? Cest une question que chacun doit se poser lui-mme.
Quelle distinction le dterminisme implique-t-il pour votre vie, pour les actions, les choix,
les responsabilits et les plaisirs que vous rencontrez** ? Si vous concluez qutre conditionn est diffrent dtre libre, vous devez changer votre manire de vivre ! La peur du
dterminisme provient gnralement du refus de considrer le monde tel quil est. Paradoxalement, cest prcisment celui qui insiste sur lexistence du libre arbitre qui cherche
chapper aux responsabilits.
Vous avez la capacit de vous surprendre
vous-mme.
Richard Bandler et John Grinder

Une conclusion trange sur le mouvement

Dfi 323 e

Dfi 325 n

Darum kann es in der Logik auch nie


berraschungen geben***.
Ludwig Wittgenstein, Tractatus, .

* Le fait que le libre arbitre soit une sensation peut galement tre confirm par une introspection attentive.
Lide du libre arbitre survient toujours aprs quune action a t entame. Cest une exprience magnifique
que de sasseoir dans un environnement paisible, avec lintention de faire, dans un nombre indtermin de
minutes, un petit geste, comme fermer sa main. Si vous observez attentivement, dans tous ses dtails, ce
qui se passe lintrieur de vous-mme aux alentours du vritable moment de la dcision, vous trouvez soit
un mcanisme qui a conduit la dcision, soit une vague impression obscure et diffuse. Vous ne trouvez
jamais de libre arbitre. Une telle exprience est une voie magnifique pour exprimenter avec profondeur les
prodiges de la personnalit. Des expriences de ce genre peuvent galement tre une des origines possibles
de la spiritualit humaine, puisquelles indiquent la relation que chacun entretient avec le reste de la nature.
** Si les lois de la nature sont dterministes, sont-elles en contradiction avec les lois morales ou
thiques ? Les gens peuvent-ils toujours tre tenus pour responsables de leurs actions ?
*** Par consquent il ne peut jamais y avoir de surprises dans la logique.

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Dfi 322 n

I Le Mouvement Galilen 2. physique galilenne le mouvement au quotidien

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quest-ce que la mcanique classique ?

Dfi 327 n

La mcanique classique dcrit la nature dune manire relativement simple. Les objets
sont invariables et sont des entits massives situes dans lespace-temps. Les tats sont les
proprits variables des objets, dcrites par la position dans lespace et linstant dans le
temps, par lnergie et la quantit de mouvement, et par leurs quivalents rotationnels.
Le temps est la relation mesure par une horloge entre des vnements. Les horloges sont
des dispositifs en mouvement non perturb dont la position peut tre observe. Lespace,
et la position, est la relation mesure par une rgle gradue entre des objets. Les rgles
gradues sont des appareils dont la forme est subdivise par quelques marques, figes de
manire invariante et observable. Le mouvement est la variation de la position dans le
temps (fois la masse), il est dtermin, ne rvle aucune surprise, il est conserv (mme
aprs la mort), et est provoqu par la gravitation et dautres interactions.
Mme si cette description fonctionne plutt bien, elle contient une dfinition en
boucle. Pouvez-vous lidentifier ? Chacun des deux concepts centraux du mouvement est
dfini laide de lautre. Les physiciens sescrimrent pendant environ ans sur la mcanique classique sans remarquer ou sans vouloir remarquer ce fait. Mme les penseurs qui
avaient un intrt discrditer la science ne lont pas relev. Une science exacte peut-elle
tre fonde sur une dfinition circulaire ? Manifestement, la physique sen est plutt bien
sortie jusqu prsent. Certains ont mme affirm que cette situation est en principe invitable. Malgr ces jugements, dfaire cette boucle logique est une des aspirations du reste
de notre promenade. Pour laccomplir, nous avons besoin daccrotre considrablement
le niveau de prcision de notre description du mouvement.
chaque fois que la prcision est accrue, limagination est restreinte. Nous dcouvrirons que de nombreux types de mouvement qui paraissent ralisables ne le sont pas. Le
mouvement est limit. La Nature limite la vitesse, la taille, lacclration, la masse, la force,
la puissance et un grand nombre dautres quantits. Ne persvrez dans votre lecture que
si vous tes prpar troquer la fantaisie pour la prcision. Cela ne sera pas perdu, puisque
vous obtiendrez alors quelque chose dautre : les rouages de la nature vous merveilleront.

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Dfi 326 n

149

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I Le Mouvement Galilen

Biblio graphie

1 Pour un historique des sciences pendant lAntiquit, voir Lucio Russo, La rivoluzione

2
3

Page ??

dimenticata, Feltrinelli , galement disponible dans plusieurs autres langues. Cit en


page .
Un aperu des illusions sur le mouvement peut tre consult sur lexcellent site Web http://
www.michaelbach.de/ot/. Cit en page .
Un magnifique livre expliquant la physique et ses nombreuses applications dans la nature
et la technologie de manire vivante et exhaustive : Paul G. Hewitt, John Sucho cki
& Leslie A. Hewitt, Conceptual Physical Science, Bejamin-Cummings, .
Un ouvrage clbre pour sa passion et sa curiosit est celui-ci : Richard P. Feynman,
R.B. Leighton & M. Sands, The Feynman Lectures on Physics, Addison Wesley, .
On peut en apprendre normment sur le mouvement dans les livres de casse-tte. Un
des meilleurs est la collection bien organise de problmes admirables qui ne ncessitent aucune mathmatique, rdige par Jean-Marc Lv y-Leblond, La physique en questions
mcanique, Vuibert, .
Un autre recueil excellent dnigmes se trouve dans Yakov Perelman, Oh, la physique,
Dunod, , une traduction de loriginal russe.
Le livre suivant est galement une merveilleuse compilation de problmes : W.G. Rees,
Physics by Example : Problems and Solutions, Cambridge University Press, .
Un bon historique des ides en physique est expos dans lexcellent ouvrage de David
Park, The How and the Why, Princeton University Press, .
On trouve une admirable introduction la physique dans Robert Pohl, Pohls Einfhrung in die Physik, Klaus Lders & Robert O. Pohl editors, Springer, , en deux volumes
avec CD. Cest une nouvelle dition dun livre vieux de plus de ans, mais sa qualit pdagogique, en particulier concernant le ct exprimental de la physique, est sans gale. Cit
aux pages , , et .
Un principe bien connu en sciences sociales stipule que, tant donn une question, pour
chaque rponse possible, aussi mystrieuse quelle puisse paratre, il y a un individu et souvent mme un groupe tout entier qui la tient pour vraie. Nous avons simplement besoin
de compulser la littrature (ou Internet) pour en avoir la confirmation.
propos des comportements grgaires en gnral, consultez R. Axelrod, The Evolution of Cooperation, Harper Collins, . La diffusion et lacceptation des ides, comme
celles de la physique, sont galement des exemples de la coopration humaine, avec tous les
risques potentiels et les dfauts quelle contient. Cit en page .
Tous les textes connus de Parmnide et dHraclite peuvent tre trouvs dans Jean-Paul
Dumont, Les coles prsocratiques, Folio-Gallimard, . Les visions sur linexistence du
mouvement ont galement t avances par des auteurs beaucoup plus rcents et beaucoup
plus contestables, comme Berkeley en . Cit en page .
Un exemple de la perplexit occasionne par les ides de Znon est donn par William
McL aughlin, Resolving Zenos paradoxes, Scientific American pp. , Novembre .

* Lisez beaucoup, mais pas nimporte quoi. Ep. , , . Gaius Plinius Secundus (n. Novum Comum /,
d. ruption du Vsuve ), auteur romain, notamment clbre pour son uvre scientifique majeure et monumentale, Histoire naturelle, qui a t traduite et est reste la rfrence principale durant presque
ans.

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Aiunt enim multum legendum esse, non multa.


Pline lAncien, Epistulae.*

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biblio graphie

151

Le vritable argument ne concernait pas une main qui donnait une claque sur la joue, mais
plutt une flche atteignant sa cible. Consultez aussi Rf. . Cit en page .
7 Le texte complet de La Beaut et les autres pomes tirs des Fleurs du mal, un des meilleurs

8 Le texte le plus clbre est Jearl Walker, The Flying Circus of Physics, Wiley, . Pour

des consquences physiques plus captivantes dans notre vie quotidienne, lisez Erwein
Flachsel, Hundertfnfzig Physikrtsel, Ernst Klett Verlag, . Ce livre cite galement
plusieurs nigmes dhorloges, dans les nigmes numros . Cit en page .
9 Une introduction concise et instructive lhistoire de la physique classique est fournie dans

le premier chapitre du livre de F.K. Richtmeyer, E.H. Kennard & J.N. Co oper,
Introduction to Modern Physics, McGrawHill, . Cit en page .
10 Un bon tour dhorizon sur les arguments utiliss pour dmontrer lexistence de Dieu partir

du mouvement est donn par Michael Buckley, Motion and Motions God, Princeton
University Press, . Lintensit des luttes qui firent rage autour de ces tentatives avortes
constitue un des chapitres tragiques de lhistoire. Cit en page .
11 Thomas dAquin, Somme Thologique ou Summa Theologica, , en ligne en latin

sur http://www.newadvent.org/summa, en franais sur le site Web http://docteurangelique.


free.fr/index.html. Cit en page .
12 Pour une explication des mouvements intrieurs , consultez le magnifique ouvrage de

Richard Schwartz, Internal Family Systems Therapy, The Guilford Press, . Cit en
page .
13 Lisez par exemple le texte fascinant de David G. Chandler, The Campaigns of Napoleon

- The Mind and Method of Historys Greatest Soldier, Macmillan, . Cit en page .
14 Richard Marcus, American Roulette, St Martins Press, , un rcit haletant tir dune

histoire vraie. Cit en page .


15 Un livre agrable et divertissant sur le changement de comportement est le manuel connu de

R. Bandler, Using Your Brain for a Change, Real People Press, . Consultez galement
Richard Bandler & John Grinder, Frogs into princes Neuro Linguistic Programming, Eden Grove Editions, . Cit aux pages et .
16 Le livre suivant est un livre admirable sur les mcanismes de la croissance humaine depuis la

cellule originelle jusqu la taille dfinitive : Lewis Wolpert, The Triumph of the Embryo,
Oxford University Press, . Cit en page .
17 Sur le thme de la grce et de lquilibre, lisez par exemple les nombreux livres sur la tech-

nique Alexander, tels que M. Gelb, Body Learning An Introduction to the Alexander Technique, Aurum Press, , et Richard Brennan, Introduction to the Alexander Technique,
Little Brown and Company, . Entre autres, lide de la technique Alexander est de revenir la situation o les groupes de muscles ncessaires la sustentation et ceux ncessaires
au mouvement sont utiliss uniquement pour leurs fonctions respectives, et non linverse.
Toute tension musculaire inutile, telle que le durcissement du cou, est un gaspillage dnergie d lusage de muscles de la sustentation pour le mouvement et de muscles du mouvement pour la sustentation. La technique enseigne la manire de revenir lusage naturel des
muscles.
Le dplacement des animaux fut considrablement dbattu dj au dix-septime sicle
par G. B orelli, De motu animalium, . Un exemple dune approche plus moderne est
J.J. Collins & I. Stewart, Hexapodal gaits and coupled nonlinear oscillator models,

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ouvrages de posie jamais crits, peuvent tre lus sur le site Web http://hypermedia.
univ-paris.fr/bibliotheque/Baudelaire/Spleen.html. Cit en page .

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152

I Le Mouvement Galilen

GraphicsAnimation
Nxpixels=72 ; Nypixels=54 ; Nframes=Nxpixels 4/3 ;
Nxwind=Round[Nxpixels/4] ; Nywind=Round[Nypixels/3] ;
front=Table[Round[Random[]],{y,1,Nypixels},{x,1,Nxpixels}] ;
back =Table[Round[Random[]],{y,1,Nypixels},{x,1,Nxpixels}] ;
frame=Table[front,{nf,1,Nframes}] ;
Do[ If[ x>n-Nxwind && x<n && y>Nywind && y<2Nywind,
frame[[n,y,x]]=back[[y,x-n]] ],
{x,1,Nxpixels}, {y,1,Nypixels}, {n,1,Nframes}] ;
film=Table[ListDensityPlot[frame[[nf ]], Mesh-> False,
Frame-> False, AspectRatio-> N[Nypixels/Nxpixels],
DisplayFunction-> Identity], {nf,1,Nframes}]
ShowAnimation[film]
Mais notre systme de dtection du mouvement est beaucoup plus puissant que lexemple
montr dans les coins infrieurs gauches. Le film suivant, diffrent, souligne ce point.
GraphicsAnimation
Nxpixels=72 ; Nypixels=54 ; Nframes=Nxpixels 4/3 ;
Nxwind=Round[Nxpixels/4] ; Nywind=Round[Nypixels/3] ;
front=Table[Round[Random[]],{y,1,Nypixels},{x,1,Nxpixels}] ;
back =Table[Round[Random[]],{y,1,Nypixels},{x,1,Nxpixels}] ;
frame=Table[front,{nf,1,Nframes}] ;
Do[ If[ x>n-Nxwind && x<n && y>Nywind && y<2Nywind,
frame[[n,y,x]]=back[[y,x]] ],
{x,1,Nxpixels}, {y,1,Nypixels}, {n,1,Nframes}] ;
film=Table[ListDensityPlot[frame[[nf ]], Mesh-> False,
Frame-> False, AspectRatio-> N[Nypixels/Nxpixels],
DisplayFunction-> Identity], {nf,1,Nframes}]
ShowAnimation[film]
Des expriences identiques, par exemple en utilisant des motifs alatoires se modifiant au
hasard, montrent que lil peroit le mouvement mme dans les cas o toutes les composantes de Fourier de limage sont pratiquement nulles. Un tel effet du mouvement est qualifi de non-Fourier. De nombreux exemples sont prsents dans J. Z anker, Modelling

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Biological Cybernetics , pp. , . Voyez aussi I. Stewart & M. Golubitsky,


Fearful Symmetry, Blackwell, . Cit aux pages et .
18 Les rsultats sur le dveloppement des enfants mentionns ici et dans les lignes suivantes
ont t esquisss principalement partir des recherches inities par Jean Piaget. Pour plus
de dtails sur le dveloppement de lenfant, lisez lintermde qui suit ce chapitre, la page
??. Sur http://www.piaget.org vous pouvez dcouvrir le site Web maintenu par lassociation
Jean Piaget Society. Cit aux pages , et .
19 Le cerveau reptilien (manger ? senfuir ? ignorer ?), appel galement larchipallium ou Rcomplex, contient le tronc crbral, le cervelet, les noyaux gris centraux et le thalamus. Le
cerveau palo-mammalien (motions), appel aussi systme limbique, contient lamygdale,
lhypothalamus et lhippocampe. Le cerveau humain (et primate) (raisonnement logique),
dit no-mammalien ou nocortex, est constitu de la clbre matire grise. Pour des images
du cerveau, consultez latlas de John Nolte, The Human Brain : An Introduction to its
Functional Anatomy, Mosby, fourth edition, . Cit en page .
20 Le film du coin infrieur gauche peut tre reproduit sur un ordinateur aprs avoir tap les
lignes suivantes dans le logiciel Mathematica : Cit en page .

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biblio graphie

153

human motion perception I : Classical stimuli, Naturwissenschaften , pp. , ,


et J. Z anker, Modelling human motion perception II : Beyond Fourier motion stimuli,
Naturwissenschaften , pp. , .
21 Une introduction ltude de la perception : E.

Bruce Goldstein, Perception,

22 Toutes les citations dHraclite sont tires de John Mansley Robinson, An Introduction

to Early Greek Philosophy, Houghton Muffin , chapitre . Cit en page .


23 Une introduction lalchimie selon Newton se trouve dans les deux ouvrages de Betty Jo

Teeter Dobbs, The Foundations of Newtons Alchemy, Cambridge University Press,


, et The Janus Face of Genius, Cambridge University Press, . Newton y apparat
comme tant une sorte de magicien hautement intellectuel, cherchant dsespremment des
exemples de processus divins qui interagissent avec le monde matriel. Cest un rcit profond
mais tragique. Un bon aperu en est donn par R.G. Keesing, Essay Review : Newtons
Alchemy, Contemporary Physics , pp. , .
La thologie purile de Newton, caractristique de ceux qui sont en qute de Dieu et
qui ont grandi sans avoir de pre, peut tre releve dans les nombreux livres rcapitulant
les changes de lettres entre Clarke, son secrtaire, et Leibniz, le rival de Newton pour la
renomme. Cit en page .
24 Une introduction lhistoire de la mcanique classique, qui destitue galement un certain

nombre de lgendes qui tournent autour delle telles que lide que Newton pouvait rsoudre des quations diffrentielles ou celle quil introduisit lexpression F = ma est conte
par Clifford A. Truesdell, Essays in the History of Mechanics, Springer, . Cit
aux pages , et .
25 C. Liu, Z. Dutton, C.H. Behro ozi & L. Vestergaard Hau, Observation of co-

Dfi 328 n

herent optical information storage in an atomic medium using halted light pulses, Nature
, pp. , . Il existe aussi un commentaire sur cet article dans E.A. Cornell,
Stopping light in its track, , pp. , . Toutefois, malgr la prtention, les pulsations lumineuses nont bien sr pas t stoppes. Pouvez-vous en donner au moins deux
raisons sans avoir lu cet article, et peut-tre une troisime aprs lavoir lu ?
Le travail tait un perfectionnement dune exprience prcdente dans laquelle une vitesse de groupe de la lumire de m/s a t atteinte, dans un gaz ultra-froid datomes de
sodium, des tempratures de lordre du nanokelvin. Ceci a t rapport par L. Vestergaard Hau, S.E. Harris, Z. Dutton & C.H. Behro ozi, Light speed reduction to
meters per second in an ultracold atomic gas, Nature , pp. , . Cit aux
pages et .
26 R ainer Flindt, Biologie in Zahlen Eine Datensammlung in Tabellen mit ber .

Einzelwerten, Spektrum Akademischer Verlag, . Cit en page .


27 Deux jets cosmiques de cette vitesse ont t observs par I.F. Mirabel & L.F. Rodr-

guez, A superluminal source in the Galaxy, Nature , pp. , , en plus des commentaires de la p. . Cit en page .
28 Une admirable introduction aux mouvements les plus lents dans la nature, les modifications

des paysages, est dans Detlev Busche, Jrgen Kempf & Ingrid Stengel, Landschaftsformen der Erde Bildatlas der Geomorphologie, Primus Verlag, . Cit en page
.
29 Une introduction la perception du temps comme consquence des horloges dans le cer-

veau est fournie dans R.B. Ivry & R. Spencer, The neural representation of time, Current Opinion in Neurobiology , pp. , . Les horloges chimiques qui se trouvent

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Books/Cole, th edition, . Cit aux pages et .

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I Le Mouvement Galilen

154

dans notre corps sont dcrites dans John D. Palmer, The Living Clock, Oxford University Press, , ou dans A. Ahlgren & F. Halberg, Cycles of Nature : An Introduction
to Biological Rhythms, National Science Teachers Association, . Consultez aussi le site
Web http://www.msi.umn.edu/~halberg/introd/. Cit en page .
dans lintermde qui suit ce chapitre, la page ??. Le best-seller passionn de lauteur chomskien Steven Pinker, The Language Instinct How the Mind Creates Language, Harper
Perennial, , discute galement des sujets relatifs cette question, rfutant entre autres
la page laffirmation fausse souvent ritre que la langue hopi est une exception. Cit
en page .
31 Aristote repoussait lide de lcoulement du temps dans le chapitre IV de sa Physique. Lisez

le texte complet sur le site Web http://classics.mit.edu/Aristotle/physics..iv.html. Cit en


page .
32 Le livre le plus instructif de tous les livres sur la flche du temps est probablement

Hans Dieter Z eh, The Physical Basis of the Direction of Time, Springer Verlag, th edition, . Cest toujours le meilleur livre sur le sujet. La plupart des autres textes regardez
sur le Web manquent de clart dans les ides.
Un compte rendu caractristique de confrence est J.J. Halliwell, J. Prez
Mercader & Wojciech H. Zurek, Physical Origins of Time Asymmetry, Cambridge
University Press, . Cit en page .
33 Sur le thme du mouvement absolu et relatif il existe de nombreux manuels qui traitent de

certains problmes. Par exemple John Barbour, Absolute or Relative Motion ? Vol. : A
Study from the Machian Point of View of the Discovery and the Structure of Spacetime Theories,
Cambridge University Press, , John Barbour, Absolute or Relative Motion ? Vol. :
The Deep Structure of General Relativity, Oxford University Press, , ou John E arman,
World Enough and Spacetime : Absolute vs Relational Theories of Spacetime, MIT Press, .
Cit en page .
34 R. Dougherty & M. Foreman, Banach-Tarski decompositions using sets with the pro-

perty of Baire, Journal of the American Mathematical Society , pp. , . Voir galement Alan L.T. Paterson, Amenability, American Mathematical Society, , et Robert M. French, The Banach-Tarski theorem, The Mathematical Intelligencer , pp.
, . Enfin, il y a les livres de Bernard R. Gelbaum & John M.H. Olmsted,
counter-examples in Analysis, HoldenDay, , et leur Theorems and counter-examples in
Mathematics, Springer, . Cit en page .
35 Ce magnifique ouvrage, qui nest pas facile lire, est Stan Wagon, The Banach Tarski

Paradox, Cambridge University Press, . Cit en page .


36 propos des formes des bactries deau sale, lisez la section approprie dans le livre capti-

vant de Bernard Dixon, Power Unseen How Microbes Rule the World, W.H. Freeman,
. Le livre possde environ sections, dans lequelles plusieurs micro-organismes sont
prsents de manire vivante. Cit en page .
37 Les distances les plus petites sont sondes dans les acclrateurs de particules, la distance

peut tre dtermine daprs lnergie du flux des particules incidentes. En , la valeur de
m (pour la limite suprieure la taille des quarks) fut frle dans lexprience dcrite
dans F. Abe & al., Measurement of dijet angular distributions by the collider detector at
Fermilab, Physical Review Letters , pp. , . Cit en page .
38 Alexander K. Dewdney, The Planiverse Computer Contact with a Two-dimensional

World, Poseidon Books/Simon & Schuster, . Plusieurs autres auteurs de fictions ont au-

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30 Ceci a t montr, entre autres, par le travail dAnna Wierzbicka cit avec plus de dtails

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biblio graphie

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40 Andrea Frova, La fisica sotto il naso pezzi facili, Biblioteca Universale Rizzoli, Mi-

lano, . Cit en page .


41 Ltude des excrments projets (cest--dire, la merde) et de ses mcanismes forme une par-

tie de la biologie moderne. Les raisons pour lesquelles les chenilles en font ainsi ont t
dtermines par M. Weiss, Good housekeeping : why do shelter-dwelling caterpillars fling
their frass ?, Ecology Letters , pp. , , qui donne galement le record actuel de
, m pour des boulettes de mg de Epargyreus clarus. La photographie des fces volantes
est tire de S. Caveney, H. McLean & D. Surry, Faecal firing in a skipper caterpillar
is pressure-driven, The Journal of Experimental Biology , pp. , . Cit en page
.
42 Ceci fut discut dans le Frankfurter Allgemeine Zeitung du aot , au mme moment

que le Championnat du monde dathltisme. Ces valeurs concernent la partie la plus rapide
de la course dun sprinteur du m, les valeurs exactes cites furent qualifies de records
mondiaux de la course de vitesse en , et sont donnes comme valant , m/s =
, km/h par Ben Johnson pour les hommes, et , m/s = , km/h pour les
femmes. Cit en page .
43 La littrature et les donnes sur le saut en longueur peuvent tre consultes dans trois articles
tous intituls Is a good long jumper a good high jumper ?, dans American Journal of Physics
, pp. , . En particulier, les sauteurs en longueur de rang mondial courent
, , m/s, avec une vitesse verticale de dcollage de , , m/s, fournissant des
angles de dcollage denviron (seulement). Une nouvelle technique pour atteindre des
angles de dcollage plus importants permettrait daccrotre considrablement le record mondial de saut en longueur. Cit en page .
44 Les hypothses de Znon peuvent tre consultes dans Aristote, Physique, VI, . On peut

en trouver la traduction dans la plupart des langues. Le site Web http://classics.mit.edu/


Aristotle/physics..vi.html en fournit une version en ligne en anglais. Cit aux pages
et .
45 Ltymologie peut se rvler tre un domaine fascinant, par exemple lorsque des chercheurs
dcouvrirent lorigine du mot allemand Weib ( femme , reli la traduction anglaise
de pouse , wife ). Il a t dcouvert, via quelques textes en Tokharien une langue
indo-europenne teinte issue dune rgion situe lintrieur de la Chine moderne , quil
signifiait lorigine honte . Il tait utilis pour dsigner la partie gnitale de la femme
dans une expression qui signifiait zone de la honte . Avec le temps, cette expression fut
utilise pour dire femme en gnral, tout en tant rduite au second terme uniquement.
Ce lien de parent fut dcouvert par le linguiste allemand Klaus T. Schmidt, il explique
notamment pourquoi le mot nest pas fminin mais neutre, cest--dire pourquoi il utilise
larticle allemand das (le) au lieu de die (la). (Julia Simon, communication prive.)
Ltymologie peut galement tre un divertissement simple et accessible, par exemple
lorsque nous dcouvrons dans le dictionnaire Oxford English Dictionary que testimony
( tmoignage ) et testicle ( testicule ) ont la mme origine, cest--dire quils drivent

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paravant explor la possibilit dun univers bidimensionnel, rpondant toujours, de manire


incorrecte, par laffirmative. Cit en page .
39 Il y a toute une histoire masque derrire les variations de g. Elle peut tre trouve dans
Chuji Tsuboi, Gravity, Allen & Unwin, , ou dans Wolf gang Torge, Gravimetry,
de Gruyter, , ou dans Milan Bura & Karel P, The Gravity Field and the Dynamics of the Earth, Springer, . La variation de la hauteur du sol denviron , m cause
par la Lune est un des effets intressants dcouverts par ces recherches. Cit aux pages
et .

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156

I Le Mouvement Galilen
du mme mot latin testis qui tait utilis pour les deux la fois. Cit aux pages et .

46 Une synthse des derniers dveloppements en est donne par J.T. Armstrong, D.J.

47 Un excellent manuel de biologie sur la croissance : Arthur F. Hopper & Nathan H.

Hart, Foundations of Animal Development, Oxford University Press, . Cit en page


.
48 Ceci est discut par exemple dans C.L. Stong, The amateur scientist how to supply elec-

tric power to something which is turning, Scientific American pp. , dcembre . Il


dcrit galement comment raliser une image immobile dun objet en rotation simplement
en utilisant quelques prismes, que lon appelle des prismes de Dove. Dautres exemples dobjets attachs un corps en rotation sont donns par E. Rieflin, Some mechanisms related
to Diracs strings, American Journal of Physics , pp. , . Cit en page .
49 James A. Young, Tumbleweed, Scientific American , pp. , mars . Le buisson

pineux est en ralit extrmement rare, except dans les westerns de Hollywood, dans lesquels tous les metteurs en scne se sentent obligs de leur donner leur aspect si particulier.
Cit en page .
50 Les premires expriences qui ont mis en vidence la rotation des flagelles taient de M.

Silverman & M.I. Simon, Flagellar rotation and the mechanism of bacterial motility, Nature , pp. , . Pour voir quelques belles images des molcules impliques, consultez K. Namba, A biological molecular machine : bacterial flagellar motor and filament,
Wear , pp. , , ou le site Web http://www.nanonet.go.jp/english/mailmag/
/a.html. Le record actuel de vitesse de rotation, rotations par seconde, est signal par Y. Magariyama, S. Sugiyama, K. Muramoto, Y. Maekawa, I. Kawagishi, Y. Imae & S. Kud o, Very fast flagellar rotation, Nature , p. , .
On peut en apprendre davantage sur les bactries dans David Dusenbery, Life at a
Small Scale, Scientific American Library, . Cit en page .
51 Sur les ombres, lisez le texte populaire agrable de Roberto Casati, Alla scoperta dellom-

bra Da Platone a Galileo la storia di un enigma che ha affascinato le grandi menti dellumanit, Oscar Mondadori, , et ses sites Web situs sur http://www.shadowmill.com et
http://roberto.casati.free.fr/casati/roberto.htm. Cit en page .
52 Il y a galement le magnifique ouvrage de Penelope Farrant, Colour in Nature, Bland-

ford, . Cit en page .


53 Les lois de la physique des dessins anims peuvent aisment tre dbusques en utilisant

nimporte quel moteur de recherche sur Internet. Cit en page .


54 Pour les curieux, une vue densemble des illusions utilises au cinma et la tlvision, qui

conduisent quelques-unes des tranges proprits des images mentionnes ci-dessus, est
donne dans Bernard Wilkie, The Technique of Special Effects in Television, Focal Press,
, et dans ses autres livres, ou dans le magazine Cinefex. Cit en page .
55 Aetius, Opinions, I, XXIII, . Voir Jean-Paul Dumont, Les coles prsocratiques, Folio

Essais, Gallimard, p. , . Cit en page .


56 Giuseppe Fumagalli, Chi lha detto ?, Hoepli, . Cit aux pages et .
57 Pour le rle et la chimie de ladnosine triphosphate (ATP) dans les cellules et dans les tres

vivants, lisez nimporte quel livre de biochimie, ou cherchez sur le Web. La rvlation des

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Hunter, K.J. Johnston & D. Mozurkewich, Stellar optical interferometry in the


s, Physics Today pp. , Mai . Plus de diamtres stellaires taient dj recenss en . Plusieurs instruments de haute prcision spcialement ddis ont t prvus.
Cit en page .

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biblio graphie

157

59 Une tude de Shell a estim la consommation mondiale totale dnergie en lan EJ.

Le dpartement amricain de lnergie la estime autour de EJ. Nous avons pris ici la
valeur la plus basse. Une discussion et une analyse de lusage de llectricit ( EJ) et dautres
formes dnergie, avec des variations par pays, peuvent tre consultes dans S. Benka, The
energy challenge, Physics Today , pp. , avril , et dans E.J. Monitz & M.A.
Kenderdine, Meeting energy challenges : technology and policy, Physics Today , pp.
, avril . Cit en page .
60 Pour une synthse, lisez larticle de J.F. Mulligan & H.G. Hertz, An unpublished lecture by Heinrich Hertz : On the energy balance of the Earth, American Journal of Physics
, pp. , . Cit en page .
61 Pour une magnifique photographie de cette prouesse fline, regardez la couverture du jour-

nal et larticle de J. Darius, A tale of a falling cat, Nature , p. , . Cit en page


.
62 Natthi L. Sharma, A new observation about rolling motion, European Journal of Physics

, pp. , . Cit en page .


63 C. Singh, When physical intuition fails, American Journal of Physics , pp. , .

Cit en page .
64 Serge Gracovetsky, The Spinal Engine, Springer Verlag, . Il est aussi maintenant
tabli que la dmarche humaine est chaotique. Cela est expliqu par M. Perc, The dynamics
of human gait, European Journal of Physics , pp. , . Cit en page .
65 Thomas Heath, Aristarchus of Samos the Ancient Copernicus, Dover, , rimpres-

sion de ldition originale de . Le trait dAristarque est disponible en grec et en anglais.


Aristarque fut le premier instigateur du systme hliocentrique. Il avait mesur la dure du
jour (en fait, en dterminant le nombre de jours par an) la prcision ahurissante de moins
dune seconde. Cet excellent ouvrage fournit galement un tour dhorizon de lastronomie
grecque avant Aristarque, dcrite en dtail pour chaque penseur grec. Le texte dAristarque
est aussi reproduit dans Aristarchos, On the sizes and the distances of the Sun and the
Moon, v. av. J.-C. dans Michael J. Crowe, Theories of the World From Antiquity
to the Copernican Revolution, Dover, , particulirement aux pp. . Cit en page .
66 Linfluence de la force de Coriolis sur les icebergs fut tudie de manire plus approfondie
par le physicien sudois qui devint ocanographe par la suite Walfrid Ekman ().
Ce sujet fut suggr par le grand explorateur Fridtjof Nansen, qui fit galement les premires
observations. En son honneur, nous parlons de la couche dEkman, du transport dEkman
et des spirales dEkman. Nimporte quel texte sur locanographie ou sur la gographie physique fournit plus dinformations ce propos. Cit en page .
67 Une synthse des consquences de lacclration de Coriolis a = v dans le rfrentiel
en rotation est donne par Edward A. Deslo ge, Classical Mechanics, Volume , John
Wiley & Sons, . Mme le courant dnomm Gulf Stream, ce courant deau chaude qui
circule de la mer des Carabes vers la mer du Nord, est influenc par celui-ci. Cit en page
.
68 La publication originale est de A.H. Shapiro, Bath-tub vortex, Nature , pp. ,
. Il produisit aussi deux films de lexprience. Lexprience a t reproduite de nom-

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mcanismes relatifs lATP fut rcompense par des prix Nobel en chimie en et en .
Cit en page .
58 Une photographie de cette horloge unique au monde peut tre trouve dans larticle de A.
Garrett, Perpetual motion a delicious delirium, Physics World pp. , dcembre
. Cit en page .

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breuses fois dans les hmisphres Nord et Sud, o leau scoule dans le sens des aiguilles
dune montre. Le premier test dans lhmisphre Sud a t fait par L.M. Trefethen &
al., The bath-tub vortex in the southern hemisphere, Nature , pp. , . Une
bibliographie complte se trouve dans les notes aux diteurs de American Journal of Physics
, p. , . Cit en page .
Les astuces sont expliques par H. Richard Crane, Short Foucault pendulum : a way
to eliminate the precession due to ellipticity, American Journal of Physics , pp. ,
, et plus particulirement dans H. Richard Crane, Foucault pendulum wall clock,
American Journal of Physics , pp. , . Le pendule de Foucault a t galement le
sujet de la thse de Heike Kamerling Onnes, Nieuwe bewijzen der aswenteling der
aarde, Universiteit Groningen, . Cit en page .
La rfrence est J.G. Hagen, La rotation de la terre : ses preuves mcaniques anciennes et
nouvelles, Sp. Astr. Vaticana Second. App. Rome, . Son autre exprience est publie dans
J.G. Hagen, How Atwoods machine shows the rotation of the Earth even quantitatively,
International Congress of Mathematics, aot . Cit en page .
R. Anderson, H.R. Bilger & G.E. Stedman, The Sagnac-effect : a century of Earthrotated interferometers, American Journal of Physics , pp. , .
Lisez galement larticle exhaustif et limpide de G.E. Stedman, Ring laser tests of fundamental physics and geophysics, Reports on Progress in Physics , pp. , . Cit
en page .
propos de la dure du jour, consultez le site Web http://maia.usno.navy.mil ou les livres de
K. L ambeck, The Earths Variable Rotation : Geophysical Causes and Consequences, Cambridge University Press, , et de W.H. Munk & G.J.F. MacDonald, The Rotation of
the Earth, Cambridge University Press, . Concernant une installation rcente de laser
en anneau, voyez http://www.wttzell.ifag.de. Cit aux pages et .
Un exemple de donnes exprimentales se trouve dans C.P. Sonett, E.P. Kvale, A. Z akharian, M.A. Chan & T.M. Demko, Late proterozoic and paleozoic tides, retreat of
the moon, and rotation of the Earth, Science , pp. , juillet . Les auteurs
concluent partir des analyses de sdiments marins que les jours duraient heures
seulement durant le protrozoque, cest--dire il y a millions dannes. Ils supposent
que lanne est longue de millions de secondes depuis cette priode jusqu aujourdhui.
Une autre dtermination fut donne par G.E. Williams, Precambrian tidal and glacial
clastic deposits : implications for precambrian EarthMoon dynamics and palaeoclimate,
Sedimentary Geology , pp. , . En utilisant une configuration gologique appele rythmites tidales, il dduisit quil y a environ millions dannes il y avait mois par
an et que la journe comportait heures. Cit en page .
Le rcit de cette association entre lhistoire et lastronomie est conte dans Richard Stephenson, Historical Eclispes and Earths Rotation, Cambridge University Press, . Cit
en page .
Sur cette rotation et lhistoire du Systme solaire, lisez S. Brush, Theories of the origin of
the solar system , Reviews of Modern Physics , pp. , . Cit en page .
Le site Web http://maia.usno.navy.mil montre le mouvement de laxe de la Terre durant les
dix dernires annes. Le Service international des latitudes fond par Kstner fait maintenant partie du Service international de la rotation terrestre, plus dinformations peuvent
tre trouves sur le site Web http://www.iers.org. La dernire avance est que les deux tiers
de la composante circulaire du mouvement polaire, qui est dnome oscillation de Chandler aux USA daprs la personne qui sattribua la dcouverte de Kstner, sont dus aux fluctuations de la pression des ocans au fond de ceux-ci et un tiers est d aux variations de

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pression dans latmosphre terrestre. Lexplication en est fournie par R.S. Gross, The excitation of the Chandler wobble, Geophysical Physics Letters , pp. , . Cit en
page .
77 Pour avoir plus dinformations sur Alfred Wegener, lisez le texte (accessible) de Klaus

78 J.D. Hays, J. Imbrie & N.J. Shackleton, Variations in the Earths orbit : pacemaker

of the ice ages, Science , pp. , . Ils dcouvrirent ce rsultat en senfonant littralement dans la vase qui recouvre le plancher des ocans certains endroits. Remarquez
que le Web regorge dinformations sur les res glaciaires. Tapez simplement Milankovitch
dans un moteur de recherche. Cit en page .
79 Roberta Humphreys & Jeffrey L arsen, The suns distance above the galactic plane,

Astronomical Journal , pp. , novembre . Cit en page .


80 C.L. Bennet, M.S. Turner & M. White, The cosmic rosetta stone, Physics Today ,

pp. , novembre . Cit en page .


81 Un bon rcit des prdictions sur le jeu de roulette des annes est relat par Thomas A.

Bass, The Eudaemonic Pie galement publi sous le titre The Newtonian Casino, Backinprint, . Un tour dhorizon jusquen en est donn dans larticle dEdward O.
Thorp, The invention of the first wearable computer, Proceedings of the Second International Symposium on Wearable Computers (ISWC ), - octobre , Pittsburgh, Pennsylvania, USA (IEEE Computer Society), pp. , , tlchargeable sur http://csdl.computer.
org/comp/proceedings/iswc////toc.htm. Cit en page .
82 Les articles originaux sont A.H. Compton, A laboratory method of demonstrating the

Earths rotation, Science , pp. , , A.H. Compton, Watching the Earth revolve, Scientific American Supplement no. , pp. , , et A.H. Compton, A
determination of latitude, azimuth and the length of the day independent of astronomical
observations, Physical Review (second series) , pp. , . Cit en page .
83 Ceci, ainsi que de nombreuses autres surprises en physique, est dcrit dans la magnifique

retranscription de la confrence de Josef Zweck, Physik im Alltag, notes de ses cours qui
se tinrent en - luniversit de Regensburg (Ratisbonne). Cit aux pages et .
84 Lquilibre des navires, si primordial dans les car-ferries, est une partie captivante de la

construction navale, une introduction en tait dj faite par Leonhard Euler, Scientia
navalis, . Cit en page .
85 K.R. Weninger, B.P. Barber & S.J. Putterman, Pulsed Mie scattering measure-

ments of the collapse of a sonoluminescing bubble, Physical Review Letters , pp.


, . Cit en page .
86 Sur le site http://www.sff.net/people/geoffrey.landis/vacuum.html, vous pourrez lire une

description de ce qui se passe. Regardez aussi les sites http://www.sff.net/people/geoffrey.


landis/ebullism.html et http://imagine.gsfc.nasa.gov/docs/ask_astro/answers/.html.
Ils fournissent tous des dtails sur les effets du vide sur les tres humains. Cit en page .
87 R. McN. Alexander, Leg design and jumping technique for humans, other vertebrates

and insects, Philosophical Transactions of the Royal Society in London B , pp. ,


. Cit en page .

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Rohrbach, Alfred Wegener Erforscher der wandernden Kontinente, Verlag Freies Geistesleben, . propos de la tectonique des plaques, allez sur le site Web http://www.scotese.
com. Pour les sismes, voir les sites http://www.geo.ed.ac.uk/quakexe/quakes et http://www.
iris.edu/seismon. Consultez les sites http://vulcan.wr.usgs.gov et http://www.dartmouth.
edu/~volcano/ pour avoir plus dinformations sur les volcans. Cit en page .

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I Le Mouvement Galilen

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88 J. W. Glasheen & T. A. McMahon, A hydrodynamic model of locomotion in the

89 A. FernandezNieves & F.J. de las Nieves, About the propulsion system of a kayak

and of Basiliscus basiliscus, European Journal of Physics , pp. , . Cit en page


.
90 M. Wittlinger, R. Wehner & H. Wolf, The ant odometer : stepping on stilts and

stumps, Science , pp. , . Cit en page .


91 Le dbat sur cette histoire tnbreuse est tir du livre de Robert M. Pryce, Cook and

Peary, Stackpole Books, . Voir aussi Wally Herbert, The Noose of Laurels, Doubleday . Le rcit dplorable de Robert Peary est galement relat dans le numro centenaire
de National Geographic, septembre . Comme la National Geographic Society avait financ leffort de Peary et lavait soutenu jusqu ce que le Congrs amricain lait dclar
premier homme avoir atteint le ple, la rtractation (partielle) fut remarque. (Le magazine changea davis une nouvelle fois un peu plus tard, pour vendre plus de numros.) Par
ailleurs, les photographies de Cook, qui prtendit avoir atteint le ple Nord avant mme
Peary, ont le mme problme de longueur dombre. Lhistoire des deux hommes est truffe
de duperies concernant leurs exploits . Par consquent, le premier homme avoir atteint
le ple Nord fut probablement Roald Amundsen, qui y arriva quelques annes plus tard, et
qui fut galement le premier homme rallier le ple Sud. Cit en page .
92 Lhistoire se trouve dans M. Nauenberg, Hooke, orbital motion, and Newtons Principia,

American Journal of Physics , , pp. . Cit en page .


93 Plus de dtails sont donns par D. R awlins, dans Doubling your sunsets or how anyone

can measure the Earths size with wristwatch and meter stick, American Journal of Physics ,
, pp. . Une autre valuation simple du rayon de la Terre, en utilisant uniquement
un sextant, est fournie par R. OKeefe & B. GhavimiAlagha, dans The World Trade
Centre and the distance to the worlds centre, American Journal of Physics , pp. ,
. Cit en page .
94 Plusieurs informations sur les mesures de distances astronomiques peuvent tre compulses

dans le merveilleux petit ouvrage de A. van Helden, Measuring the Universe, University
of Chicago Press, , et dans Nigel Henbest & Heather Co oper, The Guide to the
Galaxy, Cambridge University Press, . Cit en page .
95 Une foule de dtails peut tre releve dans M. Jammer, Concepts of Mass in Classical and

Modern Physics, rimprim par Dover, , et dans Concepts of Force, a Study in the Foundations of Mechanics, Harvard University Press, . Ces manuels clectiques qui traitent
le sujet de manire approfondie fournissent un grand nombre de dtails et exposent divers
points de vue philosophiques, mais manquent de formulations et de conclusions claires sur
la description exacte de la nature, il napportent donc quune aide restreinte sur les problmes
fondamentaux.
Jean Buridan (v. v. ) critiqua la distinction entre les mouvements sublunaires
et supralunaires dans son uvre De Caelo, un de ses nombreux travaux. Cit en page .
* Oiseaux des marcages ou des rivages marins [N.d.T.].

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basilisk lizard, Nature , pp. , Pour des photographies, consultez aussi New Scientist, p. , mars , ou Scientific American, pp. , septembre , ou encore le
site Web de lauteur sur http://rjf.biol.berkeley.edu/Full_Lab/FL_Personnel/J_Glasheen/
J_Glasheen.html.
Divers limicoles* ont galement laptitude courir sur leau, en utilisant le mme procd.
Cit en page .

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96 D. Topper & D.E. Vincent, An analysis of Newtons projectile diagram, European Jour-

nal of Physics , pp. , . Cit en page .


97 Lhistoire insense du mtre est relate dans le roman historique de Ken Alder, The Mea-

98 H. Edelmann, R. Napiwotzki, U. Heber, N. Christlieb & D. Reimers, HE

- : an unbound hyper-velocity B-type star, The Astrophysical Journal , pp. L


L, . Cit en page .
99 Ceci est expos par exemple par D.K. Firpi & I.V. Aniin, The planets, after all, may

run only in perfect circles but in the velocity space !, European Journal of Physics , pp.
, . Cit en page .
100 Concernant la mesure du nombre de dimensions spatiales via la gravit et lchec de la

dcouverte dun indice pour un nombre diffrent de trois , lisez la revue de E.G. Adelberger, B.R. Heckel & A.E. Nelson, Tests of the gravitational inverse-square law,
Annual Review of Nuclear and Particle Science , pp. , , aussi sur http://www.
arxiv.org/abs/hep-ph/, ou la revue de J.A. Hewett & M. Spiropulu, Particle
physics probes of extra spacetime dimensions, Annual Review of Nuclear and Particle Science
, pp. , , http://www.arxiv.org/abs/hep-ph/. Cit en page .
101 Il existe de nombreux livres expliquant lorigine de la forme prcise de la Terre, tel le livre

de poche S. Anders, Weil die Erde rotiert, Verlag Harri Deutsch, . Cit en page .
102 La forme de la Terre est dcrite avec plus de prcision laide du Systme godsique

mondial. Pour une prsentation plus tendue, consultez le site http://www.eurocontrol.be/


projects/eatchip/wgs/start.html. Allez aussi sur le site du Service international de la rotation terrestre sur http://hpiers.obspm.fr. Cit en page .
103 W.K. Hartman, R.J. Phillips & G.J. Taylor, editors, Origin of the Moon, Lunar and

Planetary Institute, . Cit en page .


104 Si vous dsirez vous informer sur le mouvement de la Lune dans tous ses dtails fascinants,

jetez un il sur Martin C. Gutzwiller, MoonEarthSun : the oldest three body


problem, Reviews of Modern Physics , pp. , . Cit en page .
105 Dietrich Neumann, Physiologische Uhren von Insekten Zur kophysiologie lunar-

periodisch kontrollierter Fortpflanzungszeiten, Naturwissenschaften , pp. , .


Cit en page .
106 Lorigine de la dure du cycle menstruel nest pas encore dtermine avec exactitude, toute-

fois, nous avons des explications sur la faon dont elle se synchronise avec dautres cycles.
Pour un expos gnral, lisez Arkady Pikovsky, Michael Rosenblum & Jrgen
Kurths, Synchronization : A Universal Concept in Nonlinear Science, Cambridge University Press, . Cit en page .
107 J. L askkar, F. Joutel & P. Robutel, Stability of the Earths obliquity by the moon,

Nature , pp. , . Cependant, ce sujet nest pas entirement compris, et dautres


opinions existent. Cit en page .
108 Neil F. Comins, What if the Moon Did not Exist ? Voyages to Earths that Might Have

Been, Harper Collins, . Cit en page .


109 Lisez par exemple lexplication de J.J. Lissauer, It is not easy to make the moon, Nature

, pp. , . Cit en page .


110 Paul A. Wiegert, Kimmo A. Innanen & Seppo Mikkola, An asteroidal compa-

nion to the Earth, Nature , pp. , juin , en mme temps que le commentaire

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sure of All Things : The Seven-Year Odyssey and Hidden Error that Transformed the World,
The Free Press, . Cit en page .

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aux pp. . Des dtails sur lorbite et sur le fait que les points de Lagrange ne forment
pas toujours des triangles quilatraux peuvent tre comsults dans F. Namouni, A.A.
Christou & C.D. Murray, Coorbital dynamics at large eccentricity and inclination,
Physical Review Letters , pp. , . Cit en page .
Simon Newcomb, Astronomical Papers of the American Ephemeris , p. , . Cit en
page .
Une admirable introduction en est donne dans le classique G. Falk & W. Ruppel, Mechanik, Relativitt, Gravitation ein Lehrbuch, Springer Verlag, Dritte Auflage, . Cit
en page .
J. Soldner, Berliner Astronomisches Jahrbuch auf das Jahr , , p. . Cit en page
.
Lquivalence fut teste avec prcision dabord par Roland von Etvs, Annalen der
Physik & Chemie , p. , , et par R. von Etvs, V. Pekr & E. Fekete, Beitrge zum Gesetz der Proportionalitt von Trgheit und Gravitt, Annalen der Physik , Leipzig , pp. , . Il trouva un accord de parties pour . Dautres expriences furent
ralises par P.G. Roll, R. Krotkow & R.H. Dicke, The equivalence of inertial and
passive gravitational mass, Annals of Physics (NY) , pp. , , un des articles de
recherche les plus intressants et les plus divertissants en physique exprimentale, et par
V.B. Braginsky & V.I. Panov, Soviet Physics JETP , pp. , . Des rsultats rcents, avec des erreurs de moins dune partie pour , sont donns par Y. Su & al.,
New tests of the universality of free fall, Physical Review D, pp. , . Diverses
expriences ont t proposes pour tester lquivalence dans lespace moins dune partie
pour . Cit en page .
Voir L. Hod ges, Gravitational field strength inside the Earth, American Journal of Physics
, pp. , . Cit en page .
P. Mohazzabi & M.C. James, Plumb line and the shape of the Earth, American Journal
of Physics , pp. , . Cit en page .
De Neil de Gasse Tyson, The Universe Down to Earth, Columbia University Press, .
Cit en page .
Cest un petit exemple tir du magnifique livre de Mark P. Silverman, And Yet It Moves :
Strange Systems and Subtle Questions in Physics, Cambridge University Press, . Cest un
vritable coffre au trsor pour quiconque est intress par les rouages de la physique. Cit
en page .
G.D. Quinlan, Planet X : a myth exposed, Nature , pp. , . Cit en page .
Voir http://en.wikipedia.org/wiki/_Sedna. Cit en page .
Voir Robert Matthews, Not a snowballs chance..., New Scientist juillet ,
pp. . Laffirmation originale est due Louis A. Frank, J.B. Sigwarth & J.D.
Craven, On the influx of small comets into the Earths upper atmosphere, parts I and II,
Geophysical Research Letters , pp. , pp. , . Les dernires observations
ont discrdit cette thse. Cit en page .
La formulation par rayon est merveilleusement explique dans J. Evans, The ray form of
Newtons law of motion, American Journal of Physics , pp. , . Cit en page .
G.-L. Lesage, Lucrce Newtonien, Nouveaux Mmoires de lAcadmie royale des sciences
et belles-lettres pp. , , ou http://www.bbaw.de/bibliothek/digital/struktur/
-nouv//jpg-/.htm. Cit en page .
J. L askar, A numerical experiment on the chaotic behaviour of the solar system, Nature
, pp. , , et J. L askar, The chaotic motion of the solar system A numerical

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125 B. Dubrulle & F. Graner, Titius-Bode laws in the solar system. : Scale invariance

explains everything, Astronomy and Astrophysics , pp. , , et Titius-Bode laws


in the solar system. : Build your own law from disk models, Astronomy and Astrophysics
, pp. , . Cit en page .
126 M. Lecar, Bodes Law, Nature , pp. , , et M. Henon, A comment on The

resonant structure of the solar system by A.M. Molchanov, Icarus , pp. , . Cit
en page .
127 Cassius Dio, Historia Romana, v. , livre , . Pour une traduction anglaise, voir le site

http://penelope.uchicago.edu/Thayer/E/Roman/Texts/Cassius_Dio/*.html. Cit en page


.
128 M. Bevis, D. Alsd orf, E. Kendrick, L.P. Fortes, B. Forsberg, R. Malley & J.

Becker, Seasonal fluctuations in the mass of the Amazon River system and Earths elastic
response, Geophysical Research Letters , p. L, . Cit en page .
129 D. Hestenes, M. Wells & G. Swackhamer, Force concept inventory, Physics Teacher

, pp. , . Les auteurs ont dvelopp des tests pour vrifier la comprhension du
concept de force physique chez les tudiants ; ce travail a attir beaucoup dattention dans le
champ de lenseignement de la physique. Cit en page .
130 Pour une vue densemble du frottement, de la physique aux sciences conomiques, larchi-

tecture et la thorie de lorganisation, lisez N. kerman, editor, The Necessity of Friction


Nineteen Essays on a Vital Force, Springer Verlag, . Cit en page .
131 Voir M. Hirano, K. Shinjo, R. Kanecko & Y. Murata, Observation of superlubricity

by scanning tunneling microscopy, Physical Review Letters , pp. , . Voir


galement la discussion de leurs rsultats donne par Serge Fayeulle, Superlubricity :
when friction stops, Physics World pp. , mai . Cit en page .
132 C. Donald Ahrens, Meteorology Today : An Introduction to the Weather, Climate, and

the Environment, West Publishing Company, . Cit en page .


133 Ce thme est abord avec clart par J.R. Mureika, What really are the best m per-

formances ?, Athletics : Canadas National Track and Field Running Magazine, juillet .
Larticle peut galement tre trouv sur http://www.arxiv.org/abs/physics/, avec
dautres articles du mme auteur sur des sujets similaires. Cit en page .
134 F.P. B owden & D. Tabor, The Friction and Lubrication of Solids, Oxford University Press,

Part I, dition corrige, , et part II, . Cit en page .


135 Un livre saisissant sur la violence humaine de James Gilligan, Violence Our Deadly

Epidemic and its Causes, Grosset/Putnam, . Cit en page .


136 Les principaux tests sur le hasard dans les sries numriques et parmi eux le test du gorille

peuvent tre trouvs dans larticle de rfrence de G. Marsaglia & W.W. Tsang, Some
difficult-to-pass tests of randomness, Journal of Statistical Software , p. , . Il peut aussi
tre tlcharg depuis ladresse http://www.jstatsoft.org/v/i/tuftests.pdf. Cit en page
.

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estimate of the size of the chaotic zones, Icarus , pp. , . Le travail de Laskar fut
dvelopp plus tard par Jack Wisdom, en utilisant des ordinateurs spcialement conus et
en considrant uniquement les plantes, sans prendre en compte les corps plus petits. Pour
plus de dtails, consultez G.J. Sussman & J. Wisd om, Chaotic Evolution of the Solar
System, Science , pp. , . Aujourdhui, de tels calculs numriques peuvent tre
raliss sur votre PC domestique laide dun programme source disponible gratuitement
sur Internet. Cit en page .

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I Le Mouvement Galilen

137 Pour un aspect de ce problme, consultez par exemple le livre fascinant de Bert Hel-

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linger, Zweierlei Glck, Carl Auer Systeme Verlag, . Lauteur explique comment vivre
avec srnit et avec la responsabilit la plus grande possible concernant nos agissements,
en rduisant notre implication dans le destin des autres. Il dcrit une technique simple et
performante pour atteindre ce but.
Un point de vue compltement diffrent est donn par le laurat du prix Nobel de la paix
Aung San Suu Kyi, Freedom from Fear, Penguin, . Cit en page .
138 Henrik Walter, Neurophilosophie der Willensfreiheit, Mentis Verlag, Paderborn .
galement disponible en traduction anglaise. Cit en page .

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