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Les Berbres, la mmoire des sables

Bernard Lugan
Matre de confrence l'universit de Lyon III Directeur-diteur de la revue L'Afrique relle
Expert auprs du tribunal pnal international pour le Rwanda (ONU)
Arrivs d'Orient en Afrique du Nord il y a neuf mille ans pour occuper ce territoire dans son
intgralit, les Berbres y fondrent de puissants royaumes, forms de tribus confdres. Ils
connurent ensuite l'occupation romaine, la christianisation, la domination vandale avant d'tre
convertis par les conqurants arabes la religion islamique, ceci de faon extrmement rapide et
profonde. Bernard Lugan auteur de L'Atlas historique de l'Afrique des origines nos jours
(ditions du Rocher, 2001), fait ici le point sur l'histoire de cette population en grande partie
mconnue quoique forte aujourd'hui de quelque seize millions d'individus exposant notamment
les raisons de sa fulgurante assimilation par la civilisation arabo-musulmane.
Les Berbres, qui occupaient jadis toute l'Afrique du Nord, depuis l'ouest de l'gypte jusqu'
l'Atlantique et la totalit du Sahara, sont entrs dans notre histoire avec la fondation de Carthage,
vers 800 avant J.-C.et celle de Cyrne, vers 630 avantJ.-C., mais leur propre histoire est bien plus
ancienne.
L'tude de la ralit berbre pose un problme immdiat de dfinition, comme l'a bien remarqu
Gabriel Camps: En fait il n'y a aujourd'hui ni une langue berbre, dans le sens o celle-ci serait
le reflet d'une communaut ayant conscience de son unit, ni un peuple berbre et encore moins
une race berbre [] et cependant les Berbres existent (Les Berbres, mmoire et identit,
Paris, 1987).
Les Berbres taient appels Libyens par les Grecs, qui donnaient d'ailleurs ce nom tous les
peuples blancs vivant au nord de l'Afrique, depuis les franges dsertiques de l'Ouest gyptien
jusqu'au dtroit de Gibraltar les colonnes d'Hercule. Vers le sud, les Grecs ne connaissaient pas
les limites des zones que ces populations occupaient; pour eux, le monde libyque prenait fin l o
dbutait le pays des Noirs, ceux qu'ils appelaient les thiopiens de Aethiops, peau fonce.
Des Proto-Mditerranens venus d'Orient
Les anctres des actuels Berbres arrivent sans doute en Afrique du Nord il y a environ neuf mille
ans. Les anthropologues les identifient comme des Proto-Mditerranens progressant de l'est vers
l'ouest. Cette donne semble d'ailleurs confirme par la linguistique puisque, l'intrieur du
groupe afrasien nouvelle appellation de l'ancien afro-asiatique de Joseph Greenberg on
classe sous le mme ensemble le berbre, l'gyptien et le smitique, ce qui atteste une origine
orientale commune, dont l'mergence aurait pu se faire dans la zone occupe par l'actuelle
rythre.
L'archologie constate en outre que les nouveaux venus sont porteurs d'une industrie lithique qui
leur est propre et qui, introduite de l'est vers l'ouest et connue sous le nom de capsien de Capsa,
nom antique de Gafsa se maintient du VIIIe au Vemillnaire.
Ces nouveaux arrivants repoussent, liminent ou absorbent les populations qui les ont prcds,
les Mechtoides hommes de Mechta el-Arbi dont l'industrie lithique est l'ibromaurusien,
contemporain du magdalnien et de l'azilien europens.

l'poque nolithique, la limite sud du peuplement berbre semble tre la zone des 25e-27e
parallles, qui spare le nolithique de tradition capsienne du nolithique saharo-soudanais: en
d'autres termes, elle constitue la frontire entre les peuplements blancs et noirs. C'est d'ailleurs
cette poque que la pousse des Blancs mditerranens se produit au Tassili, jusque-l
essentiellement occup par des populations mlanodermes non-ngrodes, probables anctres des
Peuls actuels. Le mouvement ne fera que s'amplifier par la suite.
Par-del ses diversits, le monde libyco-berbre constitue un ensemble ethnique dont l'unit
linguistique, culturelle et religieuse transcende les multiples divisions tribales. Malgr cela,
dresser la carte d'tablissement de ces peuples est une tche impossible, en raison de leur
nomadisme, d'une part, et des lacunes dans les sources, d'autre part.
L'apoge des Berbres en Afrique du Nord: la priode maurtanienne
En Afrique du Nord, l'apoge des Berbres est la priode dite maurtanienne, qui prcde les
temps romains et voit se constituer, probablement ds le IVesicle avantJ.-C., trois principaux
royaumes.
Dans le nord-ouest de la rgion, c'est--dire dans l'actuel Maroc, se forme une fdration de
peuples et de tribus berbres qui donne naissance au royaume de Maurtanie ou royaume des
Maures qui s'tend de l'Atlantique au fleuve Mulucha (Moulouya). Entre le Mulucha et la rivire
Amsaga l'actuel Oued el-Kbir s'tablit le royaume des Masaesyles. Enfin, entre la rivire
Ampsaga et les territoires de Carthage prend place celui des Massyles. Au IIIesicle avantJ.-C.,
ces deux derniers sont runis dans le royaume de Numidie.
Ces trois royaumes sont dirigs par des souverains qui portent le titre d'Aguellid: le pouvoir de
ces chefs de confdration, qui sont aussi des chefs de guerre disposant d'armes nombreuses, se
voit gnralement remis en cause aprs leur mort, faute de rgles de transmission clairement
dfinies. Parmi les tribus, jalouses de leur autonomie, qui composent ces royaumes, la fin de
chaque rgne est donc l'occasion de mouvements de contestation politique, qui dgnrent souvent
en guerre civile.
La romanisation de l'Afrique berbre
Avant 148 avantJ.-C., Masinissa, le chef des Massyles, devient l'alli de Rome, ce qui lui permet
d'unifier la Numidie par l'annexion du royaume des Masaesyles. Plus l'est, la Maurtanie
demeure un moment encore indpendante.
En 113 avantJ.-C., Rome s'engage dans une guerre totale contre le roi numide Jugurtha, la
faveur de laquelle elle assure son pouvoir sur une grande partie de l'actuel Maghreb.
Sous le rgne de Juba II (25 avant J.-C.-23 aprs J.-C.) et sous celui de son fils Ptolme (23-40
aprs J.-C.), la Maurtanie connat un brillant essor. La capitale du royaume est alors Caesarea
l'actuelle Cherchell tandis que Volubilis est leve au rang de rsidence royale. En 40
aprsJ.-C., des rvoltes clatent; en 44, l'empereur Claude, les ayant crases, scinde le territoire
en deux, crant la Maurtanie Csarienne partie occidentale de l'actuelle Algrie, Algrois et
Oranais, c'est--dire l'ancien royaume masaesyle et la Maurtanie Tingitane, correspondant au
Maroc actuel, avec Tanger comme chef-lieu.
Cette Afrique berbre, en partie romanise et en partie christianise, va bientt subir la conqute
arabo-musulmane. La question se pose de savoir comment elle est devenue en quelques sicles
un ensemble de pays entirement musulmans et trs largement arabiss, au point que la majeure
partie de la population se dit et se croit d'origine arabe (Gabriel Camps).
La conqute arabo-musulmane

Peu de Berbres ont chapp l'arabisation, l'exception de ceux de la Kabylie algrienne et de


l'Atlas marocain, deux rgions montagneuses. En dfinitive, en dpit de rsistances souvent
acharnes dont celle de la Kahina, hrone berbre des Aurs la conqute arabo-musulmane
semble avoir t facile.
La raison principale en est peut-tre que les Berbres sdentaires ne sont plus, alors, les matres de
leur propre destin et cela depuis dj des sicles. En effet, leur monde est en proie l'anarchie,
amplifie par les conqurants vandales et partir de 520, par les dvastations des chameliers
nomades, que chasse du Sahara la dgradation climatique. Il ne faut pas oublier non plus les
querelles thologiques qui divisent profondment la chrtient berbre, ni l'opposition aux
Byzantins, lesquels, rejets par les Berbres ruraux, n'exercent leur autorit que dans les villes.
cause de tout cela, les cavaliers d'Allah, anims par une puissante volont de conqute, ne
trouvent pas en face d'eux un front uni, mais des rsistants successifs, qu'ils rduisent les uns aprs
les autres: troupes byzantines, tribus ou confdrations berbres, villes fortifies.
Conquise, l'Afrique du Nord berbre est rapidement islamise; l'arabisation, en revanche, est plus
tardive et plus lente, telle enseigne que la berbrit demeure encore vive dans certaines
rgions. Ethniquement parlant, l'apport arabe est en effet une goutte d'eau dans l'ocan berbre:
les invasions ultrieures des Beni Hillal, Beni Solaim et Beni Mqil (XIe-XIIIe sicles) ne sont
fortes, au total, que de deux trois cent mille personnes, ce qui est peu, compar aux millions
d'indignes berbres.
Pourtant, au lieu de se berbriser eux-mmes, les nouveaux venus arabisent les Berbres
arabisation culturelle et cultuelle avant d'tre ethnique, dans la mesure o le fidle musulman a
pour obligation de prononcer en langue arabe les phrases fondamentales qui consacrent son
adhsion l'islam.
Les Berbres aujourd'hui
L'ancienne aire de rpartition des Berbres s'tendait sur toute l'Afrique du Nord, depuis les oasis
situes l'ouest de la valle du Nil jusqu'aux les Canaries et, du nord au sud, depuis la
Mditerrane jusqu'au pays des Noirs. Par rapport ces immensits passes, l'actuelle zone
berbrophone est aujourd'hui considrablement rduite. clate, ingalement rpartie depuis
certaines oasis de l'Est saharien jusqu' l'ocan Atlantique, elle connat cependant des zones de
forte concentration: ainsi, dans les massifs montagneux de Kabylie en Algrie, ou du Rif et de
l'Atlas, au Maroc.
En dpit du recul de leur aire historique d'occupation, on estime que les berbrophones sont
aujourd'hui environ seize millions, dont neuf millions au Maroc, cinq millions en Algrie, quatre
cent mille en Mauritanie, deux cent cinquante mille en Tunisie et deux cent mille en Libye.
Bernard Lugan
Septembre2000
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Bibliographie

Les Berbres
Gabriel Camps
Edisud,Aix-en-Provence,1996

Encyclopdie berbre ( 24 fascicules parus ce jour )


Sous la direction de Gabriel Camps
Edisud,2001