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Dpartement de Linguistique romane et

Communication interculturelle
TECHNOLOGIES DE COMMUNICATION
Cours S01A3
Master de professionnalisation
tudes franaises

Civilisation, histoire d'un mot qui fche


(Article du journal LE FIGARO , par Laura Raim. Publi le 06/02/2012)
En dclarant que toutes les civilisations ne se valent pas, Claude Guant a employ un terme
controvers que les anthropologues vitent soigneusement d'utiliser depuis 50 ans.
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Nous prfrons parler de cultures. Pour Franois Flahault, anthropologue directeur de
recherche mrite au CNRS, ce terme est le plus appropri pour dsigner tout ce que les
gnrations humaines se transmettent les unes aux autres de manire non biologique.
Civilisation, le mot employ samedi par Claude Guant -pour dire que toutes ne se valent
pas- est en effet plus problmatique. Il est difficilement dissociable des idologies les plus
meurtrires du XXe sicle qui avaient une ide trs prcise de la hirarchie des civilisations et de
leur diffrence de valeur, explique Marc Crepon, philosophe l'ENS.
Quelle est donc la diffrence entre ces deux mots? Contrairement la culture', la civilisation'
ne peut tre pense seule, car elle comporte toujours implicitement un jugement de valeur en
opposition un autre, plus barbare, explique l'anthropologue Maurice Godelier, directeur
d'tudes l'EHESS. Par exemple, dans 'civilisation' il y a 'civis', c'est--dire citoyen. Il y a l'ide
grecque et romaine que les civiliss sont ceux qui vivent dans les cits ou les tats, par
opposition aux barbares qui sont nomades ou paysans.
De fait, les dbuts de l'anthropologie moderne au XIXe sont marqus par ce type de jugements
de valeur. Dans Ancient society publi en 1877, l'amricain Lewis Morgan montre comment
l'volution de l'humanit suit un schma caractris par trois stades successifs: la sauvagerie, la
barbarie et la civilisation. Les plus civiliss taient, selon lui, les Amricains. Les Europens
l'taient moins car ils conservaient encore des vestiges fodaux, explique Maurice Godelier.
Ethnocentrisme
C'est bien l qu'apparat clairement le problme: ceux qui utilisaient la notion de civilisation se
plaaient toujours, comme par hasard, dans la catgorie la plus avance, souligne Franois
Flahault, ce qui peut faire douter de la pertinence scientifique du concept...

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C'est Claude Levi-Strauss qui, dans son ouvrage de 1952 Race et Histoire, a point en premier
cet ethnocentrisme qui engendrait forcment une vision biaise envers les autres cultures.
Dynamitant les thories volutionnistes, l'ethnologue structuraliste a dmontr comment la
thorie de la hirarchie des cultures n'tait qu'un des masques emprunts par la thorie de
l'ingalit des races, explique Marc Crepon. On considre prsent qu'il existe plusieurs
lignes d'volution, et que toutes ne mnent pas l'Occident et aux tats-Unis! poursuit Maurice
Godelier.
Mais si les universitaires ont banni depuis cinquante ans ce mot de leur vocabulaire, cela
n'empche pas le terme de revenir dans l'arne politique. On l'a par exemple vu rapparatre au
dbut des annes 2000 dans la bouche des no-conservateurs amricains, qui voquaient le choc
des civilisations pour justifier la ncessaire guerre contre le terrorisme.
Ce n'est donc pas tonnant que le mot ressurgisse dans un contexte de campagne lectorale. En
dclarant que toutes les civilisations ne se valent pas, Claude Guant introduit ainsi un
jugement de valeur agressif qui laisse supposer que certaines sont infrieures d'autres avec
comme sous-entendu que la civilisation islamique est infrieure la civilisation franaise,
estime l'historien Alfred Grosser. De fait, le Conseil franais du culte musulman a demand lundi
au ministre de l'Intrieur de dire qu'il ne visait pas la civilisation musulmane dans ses propos.
EHESS = cole des hautes tudes en sciences sociales.