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2.1.1.

Les possibilits de production et l'offre


La frontire des possibilits de production
Dfinition et interprtation
On suppose que chaque pays produit deux types de biens : un bien industriel et un bien agricole.
La frontire des possibilits de production de chaque pays peut tre reprsente par une courbe
concave par rapport l'origine, la courbe FF. FF prcise les quantits des biens industriel et agricole
qu'une conomie peut techniquement produire en utilisant l'ensemble de ses ressources (pleinemploi des facteurs de production). La surface rose dlimite par FF et les axes est dnomme bloc
des possibilits de production. Elle reprsente les quantits de biens que l'conomie peut produire
sans ncessairement utiliser la totalit de ses ressources (sous-emploi des facteurs).
Le point A ou B correspond une production avec plein-emploi des ressources. En C, il y a sous
emploi. Enfin, D correspond une combinaison de produits techniquement inaccessible pour
l'conomie en l'absence de nouvelles ressources ou de progrs technique.
La pente de la frontire s'interprte comme un cot li aux modifications des productions, c'est-dire au remplacement partiel de la production d'un bien par un autre. Ce cot est appel le cot
d'opportunit. Lorsque la frontire FF est concave par rapport l'origine, il est dit croissant.
Imaginons que, suite un changement dans les gots des mnages, la production industrielle
augmente. Du fait de la raret des ressources, la production agricole doit donc diminuer. Cependant,
hausse et baisse des productions ne seront pas proportionnelles. A mesure que l'on glisse de A B
le long de la frontire FF, chaque unit supplmentaire produite par l'industrie rduit davantage le
nombre d'units produites par l'agriculture.

La raison des cots d'opportunit croissants


Gnralement, la production de chaque bien ncessite le concours d'au moins deux facteurs de
production prsents dans chaque conomie, le travail et le capital. Il suffit, pour crer des cots
d'opportunits croissants, que les deux secteurs exigent ces facteurs de production dans des
proportions diffrentes. Faisons alors l'hypothse raisonnable que l'industrie est un secteur
relativement intensif en capital alors que l'agriculture est un secteur relativement intensif en travail.
Cela revient dire que le rapport (capital/travail) est plus lev dans l'industrie que dans
l'agriculture.
Que se passe-t-il donc lorsque l'conomie produit davantage de quantits du bien industriel I et
moins de quantits du bien agricole A (passage de A B) ? La demande pour le facteur capital, le
plus utilis dans l'industrie, devient excdentaire, ce qui hausse son prix, alors que celle pour le
facteur travail, le moins utilis, devient dficitaire, ce qui diminue son prix. En effet, comme
l'agriculture rduit sa production, elle offre sur le march les deux facteurs. Mais son offre de
capital reste trop faible et celle de travail trop importante par rapport aux nouveaux besoins en
facteurs de l'industrie. Si les prix sont flexibles, le plein-emploi des ressources est assur par un
ajustement la baisse de la rmunration du travail et un ajustement la hausse de celle du capital.
Il se produit donc une raffectation intersectorielle des ressources productives. Le cot du
capital augmente et celui du travail diminue. Au final, le cot moyen total de l'industrie augmente ;

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inversement, l'abaissement du cot du travail rduit le cot moyen total de l'agriculture1. En


consquence, il faut sacrifier des quantits de plus en plus grandes de bien agricole pour accrotre
d'une unit la production industrielle. Le cot d'opportunit est donc croissant2.
Production
industrielle

.D

B
I

C
A
I

QBA

QAA

Production
agricole

La valeur de la production
La droite d'isovaleur
Nous savons que si l'conomie n'est pas affecte par des pratiques anticoncurrentielles
(recherche de rentes de monopole) ou par des dfaillances des marchs (chmage, sous-emploi des
capacits de production...), elle produira une combinaison des biens I et A correspondant un point
de la frontire FF. Maintenant, pour connatre prcisment ce point, il nous faut avoir la valeur de
march de cette production, V. Posons pI et pA, Q I et QA, respectivement les prix et les productions
des biens industriel et agricole. La valeur de la production totale de l'conomie est donc donne
par lexpression :
(2.1)

V = pA .QA + pI .QI

Ce qui quivaut encore crire, pour V donn, l'expression de la droite d'isovaleur :

Ce rsultat est tout fait normal, puisque le demande plus forte des consommateurs pour le produit de l'industrie
doit augmenter son prix relatif (c'est--dire son prix compar celui du produit agricole). Comme n concurrence pure et
parfaite, les producteurs ne ralisent aucun surprofit, les prix des biens sont le reflet fidle de leur cot moyen de
production.
2
Dans le modle ricardien, le cot d'opportunit demeure constant ; chaque secteur n'utilise qu'un seul facteur de
production (travail) et la rallocation des travailleurs d'une activit l'autre n'affecte pas les cots moyens de
production. La frontire FF des possibilits de production devient alors une simple droite, de pente ngative. En rgle
gnrale, l'existence d'une frontire des possibilits de production concave est indissociable de l'hypothse de
rendements d'chelle dcroissants ou constants (cots moyens croissants ou constants avec la croissance de la
production) associe l'utilisation par chaque secteur de plusieurs facteurs de production dans des proportions
diffrentes.
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(2.2)

QI =

V pA
V
.QA =
p.QA
pI pI
pI

La droite d'isovaleur a une pente ngative, dont la valeur absolue n'est rien d'autre que le prix
relatif du bien agricole, p. Comme les prix sont fixs par le march, (march local si l'conomie est
ferme aux changes mondiaux ou march international dans le cas contraire), le prix relatif reflte
les prfrences des mnages (mnages domestiques en autarcie ou l'ensemble des mnages
mondiaux en situation de libre-change) en matire de consommation. La valeur maximale de la
production et sa division entre agriculture et industrie sont donc donnes par le point de tangence
entre la droite d'isovaleur et la frontire des possibilits de production (point A par exemple).

QI
F

QBI

QAI

QBA

QAA

QA

L'impact d'une variation du prix relatif


Le graphique ci-dessus permet de comprendre l'impact d'un changement du prix relatif agricole
sur la structure de l'offre. Si les gots des mnages voluent vers une prfrence accrue pour le bien
I, le prix relatif agricole p va diminuer. En vertu de l'criture (2.2), la pente de la droite d'isovaleur
va diminuer, et le nouveau point de tangence correspondra une production plus leve de
l'industrie et une production plus faible de l'agriculture relativement au point A, par exemple en B.

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