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7.5.

La expansi�n de los "felices" a�os veinte

El retorno a la paz en 1919, la urgencia de la reconstrucci�n y la liberaci�n de


la demanda contenida
durante la guerra reactivaron la econom�a mundial, singularmente la europea. El
crecimiento se detu-
vo sin embargo pronto, entre 1920 y 1921, como consecuencia de la crisis de
superproducci�n origi-
nada por la vuelta de los beligerantes a los mercados mundiales, una vez que
hubieran �stos acabado
con la tarea de de reconstruir sus econom�as dom�sticas. Pasada la crisis de
reconversi�n de una
econom�a de reconstrucci�n posb�lica a una situaci�n econ�mica normalizada, se
retom� la senda del
crecimiento, apuntalada con una fr�gil recuperaci�n de las relaciones econ�micas
internacionales. El
crecimiento comenz� por ello a ser m�s aut�rquico y cerrado que en las �pocas
precedentes.

7.5.1. El crecimiento econ�mico

La mayor parte del crecimiento se concentr� en los a�os 1925-1929 conocidos como
los �felices a�os
veinte�, si bien el boom fue relativamente d�bil, diverso y problem�tico. Las
regiones agr�colas de
asentamiento europeo vivieron un crecimiento m�s d�bil que Europa y �sta, a su
vez, menor que el
de Estados Unidos. En las dem�s regiones, el comportamiento fue bastante
irregular. En conjunto se
aprecia la misma tendencia com�n a todo el per�odo de entreguerras, la
sobrecapacidad, por el mayor
crecimiento de la oferta que el de la demanda, hecho que se revela por la
evoluci�n de los precios.

En la producci�n primaria aparecieron nuevas �reas de producci�n, en parte como


respuesta a la
escasez durante la guerra, al tiempo que el cambio tecnol�gico proporcionaba
importantes aumentos
de productividad en la agricultura gracias a la difusi�n de fertilizantes
inorg�nicos, forrajes, plaguici-
das y la mecanizaci�n (sustituci�n de caballos por tractores). En la miner�a se
aprovecharon yacimien-
tos de baja ley y se desarrollaron las t�cnicas de extracci�n y refino del
petr�leo. Adem�s, el aumento
de la renta per c�pita estaba provocando ya un cambio de la estructura de la
demanda de alimentos
(de bienes inferiores como el trigo a bienes superiores como los productos
hortofrut�colas y ganade-
ros). Los precios no reflejaban totalmente esas tendencias debido a las
condiciones monopol�sticas
que predominaban en el mercado de productos primarios (proyectos de cartelizaci�n
y control a esca-
la mundial en el petr�leo y otros minerales).
En la producci�n de manufacturas se vivi� un desarrollo veloz de la
industrializaci�n. Los pa�ses nue-
vos, productores de alimentos y materias primas se produjo un desarrollo de viejas
industrias (texti-
les): primero, mediante la sustituci�n de importaciones durante la guerra,
despu�s, debido al deterio-
ro de la relaci�n real de intercambio de los productos primarios, mediante el
proteccionismo (la recu-
peraci�n de los beligerantes hab�a incrementado la oferta).
Los pa�ses pioneros de la industrializaci�n, especialmente los Estados Unidos,
conocieron un r�pido
crecimiento de la construcci�n y de las industrias nuevas de bienes de consumo
duradero (tel�fono,
bicicleta, autom�vil, electrodom�sticos), cuyos efectos de arrastre estimulan un
crecimiento extraordi-
nario del consumo dom�stico e industrial de electricidad, as� como la inversi�n en
capital y energ�a. El
cambio tecnol�gico consist�a en la difusi�n generalizada de t�cnicas y
procedimientos industriales ya
conocidos desde el comienzo de la Segunda Revoluci�n Industrial: la eficiencia en
el consumo de
energ�a, materias primas y maquinaria, el uso de materiales nuevos (aleaciones
ligeras, pl�sticos), la
producci�n en serie de bienes de consumo duradero. El incremento de la
productividad, mayor que en
1873-1914, trajo consigo un aumento de la renta per c�pita, que en parte fue
destinada a la adquisi-
ci�n de la producci�n creciente de bienes de consumo, y en parte, al ahorro.
Ahora bien, la extensi�n del proceso de industrializaci�n y el cambio tecnol�gico
forzaron un ajuste en
las antiguas econom�as industriales, sobre todo la brit�nica. La expansi�n de las
industrias del hierro y
el acero, la ingenier�a, los bienes el�ctricos y la qu�mica, fue acompa�ada por la
fuerte ca�da de las
industrias tradicionales del textil, el carb�n y la construcci�n naval. La
competencia en los pa�ses nue-
vos, el uso del petr�leo y la sobrecapacidad de la flota, junto con el lento
crecimiento del comercio
internacional, frenaron el crecimiento de unos sectores en absoluto ajenos a la
modernizaci�n, pero
que todav�a representaban una parte fundamental de la estructura industrial
brit�nica. �El estanca-
miento de la econom�a brit�nica que de ello se deriv� y la p�rdida de sus ventajas
financieras y co-
merciales son factores fundamentales para explicar el fallo de la econom�a
internacional en sus inten-
tos de funcionar tan suavemente como hab�a hecho antes de 1914� (Kenwood y
Lougheed).

7.5.2. La econom�a internacional

La tendencia a una creciente apertura de las econom�as nacionales que hab�a


caracterizado la �poca
anterior a la guerra se vio frenada en esta �poca por el frenazo en la expansi�n
del comercio interna-
cional en relaci�n con la producci�n, los controles a las migraciones
internacionales y los problemas
del sistema monetario internacional.
El comercio internacional creci� a un ritmo m�s moderado por causas en parte
estructurales (servicios
y bienes de consumo duradero no participan tanto en el comercio exterior,
econom�as de materiales
de importaci�n mediante productos sint�ticos sustitutivos), pero sobre todo debido
a la difusi�n de
restricciones arancelarias, cuotas, cupos y control de cambios. En realidad, los
gobiernos ampliaron y
diversificaron los objetivos del proteccionismo, pasando de la protecci�n de la
industria infantil a la
defensa del empleo en general y, ahora, el equilibrio de la balanza de pagos. Sin
embargo, en el caso
de Estados Unidos un arancel fuertemente proteccionista como el Fordney-McCumber
de 1922 no
estaba justificado, de hecho era incompatible con su papel como principal acreedor
mundial. En efec-
to, las elevadas tarifas aduaneras dificultaban que los pa�ses deudores obtuvieran
d�lares para el
servicio de la deuda, ya que el oro escaseaba, y s�lo la tendencia de los
americanos a seguir prestan-
do en el extranjero aliviaba las dificultades de los deudores. Otro tanto cabe
decir, pero a menor esca-
la, de Gran Breta�a respecto a la ley de salvaguardia de la industria (1921) y del
arancel McKenna.

Los movimientos migratorios retrocedieron debido a los efectos de las pol�ticas


restrictivas del princi-
pal pa�s de emigraci�n: el temor al empobrecimiento tras el cierre de la frontera,
la escasez de tierras
f�rtiles y los crecientes problemas de sobreproducci�n primaria llevaron al
gobierno de Estados Unidos
a imponer cupos y cuotas a la inmigraci�n en los a�os 1921-1925, aunque los
salarios estaban su-
biendo m�s lentamente que en los tradicionales pa�ses europeos de partida.

La tendencia a la sobrecapacidad y las crecientes restricciones al comercio


exterior provocaron algu-
nos desequilibrios en la econom�a internacional. En efecto, los pa�ses
exportadores de materias primas
y alimentos encontraban dificultades para equilibrar sus balanzas de pagos debido
a que el exceso de
la oferta mundial �agravada por el proteccionismo norteamericano� tend�a a
depreciar el valor de
las exportaciones y, por tanto, a reducir la capacidad de importar y de amortizar
las inversiones exte-
riores. Otro tanto cabe decir respecto a la capacidad de Alemania para continuar
pagando las repara-
ciones de guerra. Estos pa�ses deb�an elegir entre el ajuste caracter�stico del
patr�n oro, es decir, la
deflaci�n consiguiente a la contracci�n de las reservas monetarias, y la
financiaci�n del d�ficit median-
te los pr�stamos exteriores.
Una vez restaurado el patr�n oro, los movimientos de capital recuperaron la
libertad del per�odo ante-
rior. Ahora bien, el sistema monetario internacional encontraba dificultades para
acomodar los des-
equilibrios de balanza de pagos de algunos pa�ses. Adem�s, el patr�n-oro
restaurado durante el per-
�odo de entreguerras era inestable fundamentalmente por tres razones: 1) la
restauraci�n del patr�n-
oro en Gran Breta�a al tipo preb�lico (excesivo) pero con reservas decrecientes
debido al deterioro
continuo de la balanza de pagos e insuficientes para cubrir las emisiones
exteriores que exist�an en el
mercado financiero londinense, 2) la acumulaci�n de reservas de oro por Francia y
Alemania, debido
al temor a la inflaci�n, supon�a una virtual esterilizaci�n monetaria, 3) Estados
Unidos rehuy� desem-
pe�ar el papel de liderazgo que le correspond�a, ya que el proteccionismo era
incompatible con su
posici�n internacional como principal mercado mundial de mercanc�as y mayor
prestamista.

En realidad, los desequilibrios mundiales (proteccionismo, sobrecapacidad)


provocaron un aumento
del endeudamiento internacional. En consecuencia, el equilibrio de la econom�a
internacional descan-
saba sobre el cr�dito norteamericano, es decir, sobre el ahorro interno y el
super�vit de la balanza de
pagos de los Estados Unidos. En 1929, el volumen de activos exteriores era mayor
que en 1914, sien-
do Estados Unidos el principal inversionista. Ahora bien, el pr�stamo exterior,
especialmente el nor-
teamericano, se caracterizaba por la volatilidad (grandes fluctuaciones seg�n tipo
de inter�s y especu-
laci�n burs�til), el destino no siempre productivo (lo que generaba m�s deuda),
los tipos de inter�s
fijos y altos, la denominaci�n o en oro o en d�lares cuando los precios estaban
tendiendo a la baja
(sobre todo los de los productos primarios) y el corto plazo, todo lo cual, en
definitiva, aumentaba la
vulnerabilidad de los pa�ses deudores como Alemania, Austria, Am�rica Latina y los
pa�ses nuevos de
ultramar ante una eventual retirada del pr�stamo norteamericano, sobre todo porque
numerosos
bancos centrales y comerciales constitu�an reservas con ese tipo de pr�stamos.