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7.7.

Las pol�ticas econ�micas frente a la depresi�n

Un gran pesimismo se abat�a sobre los pa�ses en depresi�n: el horizonte de los


contempor�neos no
era la recuperaci�n, ni mucho menos el crecimiento econ�mico, sino la
estabilizaci�n en un nivel de-
primido, un equilibrio caracterizado por el estancamiento con un elevado
desempleo. Los observado-
res m�s l�cidos advirtieron el final de una �poca: en primer lugar, el final del
liberalismo econ�mico,
es decir, de una teor�a econ�mica seg�n la cual los mercados se ajustan por s�
mismos autom�tica-
mente (ley de Say: toda oferta crea su propia demanda, luego no caben
depresiones), pero la gran
empresa no puede ajustar la oferta a la demanda a la baja sin poner en peligro su
propia existencia
(coste del capital fijo), mientras que las organizaciones sindicales mantienen
r�gidos los costes salaria-
les debido a la negociaci�n colectiva. Adem�s, durante la gran depresi�n la
democracia liberal fue
cuestionada seriamente, ya que el paro masivo y la carencia de servicios sociales
provocaron graves
penurias y un gran descontento.
Las pol�ticas de recuperaci�n presentan dos rasgos comunes:
1)
La ruptura de la econom�a internacional: en el curso de la depresi�n, el d�ficit
de balanza de
pagos provoc� unos efectos deflacionistas tan graves que algunos pa�ses tuvieron
que sus-
pender la convertibilidad de su divisa a un tipo de cambio fijo y devaluar, y,
despu�s, elevar
las medidas proteccionistas con el fin de conservar las reservas de oro y divisas
que constitu-
yen la base monetaria. En general, la reacci�n ante la depresi�n inclu�a aranceles
m�s altos,
cuotas y control de cambios, es decir, racionamiento de importaciones y divisas,
as� como de-
valuaciones competitivas. En la pr�ctica, todos los pa�ses atendieron a su
situaci�n interna sin
ocuparse de las consecuencias en el exterior. Estados Unidos en particular no
asumi� la posi-
ci�n hegem�nica, es decir, el liderazgo que le correspond�a en la econom�a
internacional, a di-
ferencia de Gran Breta�a antes de 1914. En consecuencia, la ruptura de la econom�a
interna-
cional debido a la falta de acuerdo y concertaci�n entorpeci� el curso de la
recuperaci�n.
La sucesi�n de las devaluaciones competitivas rest� eficacia a los efectos
proteccionistas ini-
ciales: los efectos proteccionistas se deben a que la devaluaci�n del tipo de
cambio abarata
los productos del pa�s en t�rminos de otras divisas y encarece las importaciones
en t�rminos
de la divisa devaluada. La incertidumbre (tipos de cambio variables como
consecuencia de la
devaluaci�n) agudiz� la especulaci�n monetaria creando mayor incertidumbre. En
consecuen-
Las econom�as nacionales vivieron un creciente intervencionismo del Estado en el
sector exte-
rior y en el interior v�a gasto (pol�tica fiscal). Sin embargo, las experiencias
nacionales fueron
muy diferentes. El principal contraste fue el que distingu�a a las democracias
liberales, donde
imperaba el acuerdo voluntario entre los agentes econ�micos bajo regulaci�n
estatal, y los es-
tados fascistas, que protagonizaron una reacci�n violenta orientada hacia el
control monopo-
lista, la represi�n interna y la guerra. Los pa�ses especializados en la
producci�n de alimentos
y materias primas forman un grupo con caracter�sticas propias.

7.7.1. Las democracias liberales

En Gran Breta�a, la recuperaci�n fue temprana, sobre todo en nuevas industrias,


con importantes
ganancias de productividad. Los efectos de la devaluaci�n fueron anulados muy
pronto por las deva-
luaciones competitivas de otros pa�ses, incluso dentro del �rea de la libra. Por
tanto, la recuperaci�n
descans� en el mercado interior, gracias a la recuperaci�n de los beneficios
empresariales (salarios
estables) y al gasto p�blico. Sin el cors� del patr�n oro, la pol�tica econ�mica
pudo dirigirse al abara-
tamiento del cr�dito, esencial para estimular la inversi�n en nuevas industrias y
en la construcci�n. La
recuperaci�n de la construcci�n periurbana estimul� enseguida a la industria del
autom�vil y �sta a la
de bienes de capital. El gasto p�blico tambi�n se orient� a la recuperaci�n de las
regiones y los secto-

res deprimidos (sanidad, tierra, reorganizaci�n de empresas y mercados), al gasto


en infraestructura,
y, desde 1936, al rearme.
La pol�tica de recuperaci�n en los Estados Unidos fue impulsada por el New Deal
del presidente F.D.
Roosevelt. El New Deal era en realidad un conjunto heterog�neo y, a veces,
contradictorio de leyes
dirigidas a combatir los principales s�ntomas de la depresi�n y que persegu�an,
adem�s, la recupera-
ci�n de la confianza y las expectativas econ�micas de la poblaci�n.
La crisis bancaria fue atajada mediante una moratoria general en el pago de
deudas, el incremento
del cr�dito de la Reserva Federal y la devaluaci�n del d�lar en septiembre de 1933
para proteger las
reservas de oro, aunque fue sin duda exagerada en relaci�n con la balanza de
pagos. Adem�s, la
imposici�n a los bancos de coeficientes de reserva obligatoria pretend�a reducir
el riesgo y proporcio-
nar estabilidad al sistema bancario. La recuperaci�n de los precios fue inducida
mediante ayudas al
abandono de cultivos (Agricultural Adjustment Act) y restricciones a la
concurrencia y a la producci�n
concertadas voluntariamente entre los agentes econ�micos (National Industrial
Recovery Act). La
recuperaci�n de los beneficios pod�a descansar en la contenci�n de los salarios,
pero el est�mulo de la
demanda era imprescindible para recuperar la plena ocupaci�n de los factores de
producci�n, y para
ello fueron introducidos el seguro de desempleo (Work Progress Administration),
los derechos sindica-
les plenos y la negociaci�n colectiva generalizada (Wagner Act), al mismo tiempo
que el gasto p�blico
en infraestructuras de las distintas administraciones experimentaba un
considerable incremento (elec-
trificaci�n rural en Tennesee Valley, carreteras, obras municipales). Si la
contracci�n de la demanda
privada reduc�a las expectativas de beneficio y estas a su vez la inversi�n,
entonces el ahorro que
respond�a a la demanda de liquidez profundizaba la depresi�n creando un c�rculo
vicioso. En tales
circunstancias, el gasto p�blico en construcci�n deb�a ser el multiplicador que
ceba la inversi�n y, as�,
facilita la recuperaci�n de la demanda. El mismo resultado cab�a esperar de los
subsidios de paro y los
mayores salarios de los trabajadores activos, gracias a las reformas respectivas.
El New Deal inaugur� una nueva cultura progresista de intervenci�n estatal en
asuntos sociales.
Adem�s, el efecto fue positivo en la medida que mejor� el consumo y las
expectativas de los nego-
cios. Sin embargo, la recuperaci�n comenz� tarde (1935), y fue fr�gil (recesi�n de
1938) e incompleta
(respecto a beneficios, inversi�n y reabsorci�n del paro) debido a la falta de
concertaci�n (anulaciones
temporales de las principales leyes), a la pol�tica monetaria a�n restrictiva (las
reservas obligatorias,
pensadas para prevenir la imprudencia y las quiebras bancarias, fueron aumentadas
en 1936-37) y al
comienzo tard�o del rearme. A partir de 1938 ya se confunden las fuentes del
crecimiento: gasto
p�blico en infraestructuras y rearme, y flexibilizaci�n de la pol�tica monetaria.
La pol�tica econ�mica de Francia continu� descansando en el mantenimiento del tipo
de cambio me-
diante la acumulaci�n de reservas de oro por temor, aunque parezca sorprendente, a
las consecuen-
cias de la inflaci�n, pero esto supon�a en la pr�ctica la revalorizaci�n del
franco frente a las divisas
devaluadas, de manera que los efectos fueron desastrosos: la ca�da de las
exportaciones prolong� la
depresi�n hasta 1936. El programa del Frente Popular que gan� las elecciones de
ese a�o fue muy
contradictorio: en al exterior, la devaluaci�n del franco deb�a recuperar la
competitividad de las expor-
taciones, pero en el interior, el eje de la pol�tica descans� en el aumento de los
salarios nominales por
hora y la reducci�n de la jornada laboral con la esperanza de estimular la demanda
interior, mientras
que el gasto p�blico apenas fue incrementado. Ahora bien, los costes laborales
crecientes fueron
trasladados por los empresarios a los precios con el fin de mantener los
beneficios, de manera que los
salarios reales se estancaron entre 1935 y 1938. Sin embargo, el deterioro de las
relaciones interna-
cionales desde 1936 en adelante indujo tambi�n en Francia un incremento del gasto
p�blico en el
rearme.

7.7.2. La Alemania nazi y el Jap�n

La depresi�n en Alemania hab�a sido extremadamente grave (dependencia del pr�stamo


y el mercado
exterior, persistencia de pol�tica monetaria ortodoxa por razones pol�ticas
internas y externas), con
tasas de paro durante algunos meses del 35%, fuerte descontento y polarizaci�n
social (nazis y co-
munistas). La fuerte recuperaci�n del PNB y el empleo (incluso casi completa
desaparici�n del desem-
pleo) tendr�a despu�s un gran coste sociopol�tico: en realidad, la econom�a estaba
siendo organizada
para la guerra.

El giro de la pol�tica deflacionista a la expansionista data de mediados de 1932,


una vez liberada del
peso de las reparaciones, gracias a la inspiraci�n reformista del gobierno
liberal, que inici� un t�mido
plan de obras p�blicas.
Los nazis ampliaron esa pol�tica, incluyendo desde noviembre de 1934 el rearme: la
prioridad de la
inversi�n en infraestructuras, siderurgia y qu�mica (productos sustitutivos de
s�ntesis, derivados del
carb�n) desplaz� a partir de entonces a las industrias de bienes de consumo. El
desarrollo de una
econom�a dirigida se hac�a en cooperaci�n estrecha con las grandes empresas, que
absorb�an los
pedidos, impon�an precios a las peque�as empresas y gozaban de privilegios de
exportaci�n. Adem�s,
la concentraci�n de la riqueza avanza tambi�n por medio de expropiaciones a los
jud�os por precios
insignificantes.
Las relaciones laborales se endurecieron dr�sticamente: el corporativismo, es
decir, la integraci�n
forzosa de empresas y trabajadores en la organizaci�n del Estado, que es un
aspecto esencial del
fascismo, significa la imposici�n del arbitraje estatal, as� como la aceptaci�n
forzosa de cualquier ofer-
ta de empleo, el libro del obrero y otras medidas entre las que destaca obviamente
la suspensi�n de
sindicatos y derechos laborales. El paro se redujo espectacularmente gracias sobre
todo a la inversi�n
p�blica, pero tambi�n secundariamente a la restricci�n del empleo femenino y la
emigraci�n campo-
ciudad, y a la introducci�n del servicio militar obligatorio, pese a la
prohibici�n impuesta por los alia-
dos en los Acuerdos de Paz.
La financiaci�n del crecimiento nazi descans� en tres pilares que deb�an permitir
la contenci�n de las
tensiones inflacionistas inherentes a un fuerte crecimiento y, sobre todo, al
pleno empleo:
la emisi�n de letras especiales con poder liberatorio restringido al pago de
impuestos y la po-
sibilidad de descuento en el banco central,
el control de precios y salarios mediante controles sever�simos (inflaci�n
reprimida),
el control del sector exterior mediante acuerdos bilaterales de compensaci�n
(clearing) entre
Alemania y los pa�ses de Europa central y oriental, con los que ten�a una posici�n
dominante
(principal comprador y vendedor): la imposici�n de precios y plazos, retrasando el
pago, signi-
fica que estos pa�ses financiaban a Alemania.
Al mismo tiempo, la agresividad exterior iba
in crescendo
(presi�n militar hasta anexi�n de Austria,
parte de Checoslovaquia y Polonia), pues �c�mo liquidar las letras especiales
acumuladas a medida
que aumentan los pedidos gubernamentales? En �ltimo t�rmino, la producci�n de
armas ser� pagada
con el bot�n de guerra (tierras, mano de obra, reservas de oro).
El llamado milagro alem�n debe ser matizado para situarlo en sus justos t�rminos:
los incrementos de
producci�n fueron destinados a bienes de capital en mayor medida que a bienes de
consumo, y las
ganancias de productividad fueron inferiores a las de otros pa�ses, mientras que
la recuperaci�n con
salarios constantes favorec�a el aumento de los beneficios empresariales y de los
ingresos fiscales, as�
como a los antiguos desempleados que ahora trabajaban. En realidad, el descontento
acumulado
desde la guerra, la derrota, la hiperinflaci�n y el desempleo masivo de 1932, as�
como la salvaje re-
presi�n de toda oposici�n pol�tica y sindical y m�s tarde el expolio de los pa�ses
ocupados explican el
aire de orden, bienestar y seguridad que reinaba aparentemente en Alemania,
incluso durante la gue-
rra
Jap�n es otro ejemplo tan ilustrativo como el alem�n de �xito a corto plazo y
consecuencias destructi-
vas del militarismo. La depresi�n fue un problema relativamente pasajero (1930-
31), porque en 1932
comenz� una intensa recuperaci�n del comercio exterior (econom�a de bajos
salarios, fuerte devalua-
ci�n), que arrastr� a la marina mercante induciendo un incremento de la demanda de
bienes de capi-
tal (siderurgia, construcci�n naval). Asimismo, el gasto p�blico (militar) aument�
financiado por
pr�stamo bancario y emisi�n monetaria. En 1936 Jap�n alcanz� el pleno empleo: la
escasez de ciertos
factores implicaba un riesgo de inflaci�n, pero el intento aperturista y de
control del gasto militar

fracas� tras el asesinato del primer ministro Takahashi, aceler�ndose la v�a


militarista (1937) y el
enfrentamiento con Estados Unidos por el control del mercado en Asia y el
Pac�fico.

7.7.3. Los pa�ses exportadores de productos primarios


Las experiencias nacionales fueron muy diferentes, pero, en general, el proceso de
sustituci�n de
importaciones que hab�a comenzado en 1914-1918 continu� m�s deprisa. Como las
balanzas de pa-
gos continuaron en tensi�n, las devaluaciones competitivas obligaron a reforzar el
proteccionismo. A
pesar de un crecimiento demogr�fico m�s r�pido que en otras partes, la renta per
c�pita progres�
m�s deprisa en Am�rica Latina que en el resto del mundo. En Asia, el car�cter de
enclave de la eco-
nom�a moderna era todav�a m�s fuerte (dependencia pol�tica): la recuperaci�n
proporcion� mayores
ganancias a los inversores extranjeros.