Vous êtes sur la page 1sur 29

Epignese e epigentica

425

EPIGNESE E EPIGENTICA:
AS MUITAS VIDAS DO VITALISMO OCIDENTAL
Glucia Silva*
Universidade Federal Fluminense Brasil
Luiz Fernando Dias Duarte**
Museu Nacional, Universidade Federal do Rio de Janeiro Brasil

Resumo: A anlise da histria e dos usos contemporneos dos termos epignese, atribudo a Aristteles, e epigentica, criado no sculo XX pelo bilogo C. H.
Waddington, revela as tenses entre as perspectivas vitalistas e mecanicistas ou
epigenistas e pr-formacionistas que tm se contraposto regularmente no seio das
cincias da vida na cultura ocidental desde o sculo XVII. O campo demarcado pelo
ltimo termo abriga intensas discusses sobre os limites do neodarwinismo, abrindo espao para a influncia do meio na transmisso transgeracional. Essas tenses
e polmicas encontram fundo eco nas cincias humanas, por postularem diferentes
pesos e implicaes da herana natural para a vida mental, social ou cultural no
desenvolvimento e efetivao da humanidade.
Palavras-chave: antropologia da cincia, epignese, evolucionismo, vitalismo.
Abstract: A review of the history and contemporary use of the terms epigenesis,
coined by Aristotle, and epigenetics, proposed by the biologist C. H. Waddington
in the 20th century, brings to light the tensions between the vitalist and mechanist or
epigenist and preformationist competing tendencies in life sciences in Western culture since the 17th century. Epigenetics involves intense discussions about the limits
of neo-darwinism, opening space for the influence of the environment in transgenerational transmission. These tensions and polemics are of great interest for the

*
**

Contato: glaucia.o.silva@gmail.com
Contato: lfdduarte@uol.com.br

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016
http://dx.doi.org/10.1590/S0104-71832016000200015

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

426

humanities, since they imply different roles for natural heritage in mental, social
and cultural life through the development and actualization of humanity.
Keywords: anthropology of science, epigenesis, evolutionism, vitalism.

Introduo
As questes levantadas por Gregory Bateson na dcada de 1970 sobre a
evoluo orgnica e o processo de emergncia da mente esto sendo hoje retomadas luz de disciplinas como a epigentica e as neurocincias (Bateson,
1986). Contrariamente ao paradigma hegemnico poca, Bateson propunha
um retorno possibilidade da herana dos caracteres adquiridos, associada ao
pensamento de Lamarck, em interao com a aleatoriedade caracterstica do
modelo darwiniano da evoluo natural. Parecia assim retomar o fio da tradio vitalista, em contraponto s teorias pr-formacionistas prevalecentes. As
tenses entre perspectivas vitalistas e mecanicistas ou mais especificamente
entre epigenistas e pr-formacionistas tm um lugar cativo no seio das cincias da vida na cultura ocidental, embora, a cada momento, essas correntes
se contraponham com novas nuances. So controvrsias que no se repetem
simplesmente; perduram isto sim modeladas por marcantes alteraes de
sentido ao longo do tempo. Reverberam, alm do mais, constantemente nas
cincias humanas, por postularem diferentes pesos e implicaes para a vida
mental, social ou cultural no desenvolvimento e efetivao da humanidade.
Tratar-se- aqui de diversas acepes dos termos epignese, cunhado por
Aristteles, e epigentica, criado pelo bilogo C. H. Waddington em 1942.
O primeiro pode tanto se referir ao processo embrionrio (como sinnimo de
embriognese ou de ontognese) quanto pode designar a teoria de longo curso relativa ao desenvolvimento dos embries, segundo a qual os seres vivos
resultam do desdobramento sucessivo da clula-ovo premida por uma fora
imaterial.
J o termo epigentica foi criado para substituir epignese, no intuito de descrever tanto o processo da embriognese (ou ontognese) quanto a
disciplina que estuda o desenvolvimento embrionrio dos seres vivos, a embriologia. Com o bilogo Robin Holliday, a partir dos anos 1980, ela passou
a designar no s uma disciplina, mas toda uma gama de fenmenos empricos relativos ao funcionamento dos genes nos ncleos das clulas como ele
Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

427

mesmo comenta (Holliday, 2006, p. 78). O postulado mais usual da gentica


ainda o de que cada gene o responsvel pela codificao e pela sntese
de uma protena especfica. Mas, com as pesquisas sobre clonagem e com o
desenvolvimento do Projeto Genoma Humano, os cientistas passaram a concordar que a grande maioria dos genes no tem por funo a sntese proteica,
atuando especificamente na coordenao dos genes codificantes. O epigenoma veio a designar justamente o conjunto desses genes no codificantes.
O Projeto Epigenoma Humano vem estudando atualmente os fenmenos epigenticos (cf. www.epigenome.org).
Um dos efeitos da coordenao no nvel do epigenoma a possibilidade
de silenciar genes ativos e ativar outros que estavam inativos. Essas alteraes, que tambm so chamadas de mutaes epigenticas, podem ser passadas descendncia, exatamente como uma mutao gentica. A percepo
de que existe esse tipo de mutao epigentica um fato cientfico relativamente recente; mas ainda esto em discusso as suas consequncias para a
teoria evolutiva ortodoxa (e, desde os anos 1920, hegemnica), conhecida por
neodarwinismo, teoria sinttica ou ainda sntese moderna.
Todo esse campo fornece subsdios importantes para o permanente debate, na antropologia social e cultural, sobre a relao entre natureza (enquanto
suposto substrato permanente da vida humana, transmissvel pelos genes) e
cultura (aquilo que se acrescentaria pela experincia social e pelo simbolismo
cultural, sendo transmitido pelo aprendizado) ou sobre a possibilidade de
reordenao do binmio ou de sua superao.
O modelo neodarwinista hegemnico desde o comeo do sculo XX
solidrio da tradio mecanicista e determinista da linha mestra da cincia ocidental: a realidade existe fora da conscincia humana, ela organizada de um
modo que pode ser tornado compreensvel pela cincia (o que permite a sua
manipulao tecnolgica em favor da humanidade), e mxime o prprio
humano faz parte dela e compartilha de suas caractersticas universais.
Essa disposio monista foi continuamente contraditada desde o sculo
XVIII, graas em parte ao dualismo cartesiano entre a extenso e o pensamento; graas por outra parte s prprias crticas ao pensamento de Descartes e
sua mecanizao da matria. Chamou-se de vitalismo a uma determinada direo dessas crticas, tambm monista no limite, embora apoiada no princpio
oposto ao da matria. As verses de afirmao de um princpio vital, garantia do esprito englobante do universo, foram muito variadas, fornecendo parte

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

428

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

da argumentao do organicismo que, nas cincias biolgicas e mdicas,


acabou nuanando o universal mecanicismo (cf. Gusdorf, 1974; Reill, 2005).
Veremos como esse vitalismo esteve relacionado no sculo XVIII oposio
ao modelo pr-formacionista da gnese humana, associvel a uma disposio
mais fisicalista e determinista.
Na segunda metade do sculo XIX, a afirmao progressiva das cincias humanas se deu sob inspirao da filosofia romntica, em cujo mbito
se desenvolvia o vitalismo, ao lado do idealismo e do historicismo.1 O trao
comum a essas outras cincias seria justamente o da defesa da impossibilidade
de examinar a experincia humana com os mesmos parmetros e instrumentos
das cincias naturais e experimentais. Essa disposio ora se concentrou na
elaborao de teorias baseadas na liberdade de ao e no dinamismo especfico dos sujeitos individuais, na tradio do liberalismo iluminista, ora se concentrou na postulao de ordens de determinao abrangentes, como a cultura,
a sociedade ou o psiquismo, na tradio do holismo romntico. Num e noutro
plano, prevalecia a nfase na recusa de um determinismo linear da natureza ou
da dimenso fsica do humano.
O modelo da evoluo proposto por Darwin, apesar de seu dilogo com
as teorias individualistas e utilitaristas de Spencer, pesou fortemente na balana entre as duas disposies cientficas, permitindo que uma reduo materialista radical pudesse ganhar terreno, nutrindo-se da ideia da seleo natural
como um determinismo fsico. As teorias da evoluo natural, cujo peso se
tornou ainda maior com a estabilizao do neodarwinismo no comeo do sculo XX, continuaram a se apresentar como uma alternativa s teorias socioculturais e psicodinmicas, tendo se cristalizado em uma sociobiologia e, mais
recentemente, em uma antropologia e uma psicologia evolucionrias.
Por outro lado, os desenvolvimentos mais recentes da antropologia vm
incluindo com cada vez mais nfase a noo de vida como um recurso analtico (e no apenas como um termo descritivo) (cf. Ingold, 2006, 2013), o
que exige um esclarecimento de sua emergncia como categoria central da
cosmologia ocidental moderna (cf. Duarte, 2012), em boa parte graas luta
do vitalismo contra os determinismos materialistas.

o perodo em que se institucionaliza a oposio sistemtica entre as cincias da natureza e as cincias do esprito (ou morais) cf. Gusdorf (1974).

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

429

O desenvolvimento de uma epigentica, entendida como parte de um


processo evolutivo que admite a transmisso transgeracional de caracteres adquiridos na experincia ontogentica dos indivduos em relao com o seu
meio ambiente, permite retomar em novas bases as propostas pioneiras de
Gregory Bateson. A possibilidade de uma releitura vitalista de alguns aspectos da obra do prprio Darwin acompanha as propostas mais recentes de Tim
Ingold (1990, 2004, 2006, por exemplo), relativas imbricao entre o que a
cultura hegemnica ocidental ops como uma natureza e uma cultura.2

Vitalismo e epignese
Canguilhem observa que a histria natural e as cincias biolgicas se
constituram como um pensamento dividido e oscilante entre duas vises
concorrentes, conhecidas por mecanicismo e vitalismo, que se defrontam em
diferentes nveis e por meio de diferentes antinomias: estrutura e funo; continuidade e descontinuidade; forma, pr-formao e epignese; atomicidade
e totalidade; desenvolvimento do ser e individualidade (Canguilhem, 2012,
p. 87). A permanncia dessa oscilao evidencia que ambas as correntes levantam questes suficientemente importantes para perdurarem. Simptico ao
vitalismo, Canguilhem analisa as diversas feies que essa perspectiva veio
assumindo desde Aristteles, argumentando que h entretanto algo em comum que justifica a reunio de teorias e tcnicas medicinais e cientficas to
diversas, surgidas e praticadas ao longo de milnios, sob esse mesmo epteto.
A premissa de todos os vitalismos, comum a filsofos e outros pensadores
cujas contribuies conformam a histria natural, as cincias mdicas e as
cincias biolgicas, a de que existiria algo equivalente a um princpio vital,
responsvel pela diferena entre um ser bruto e um ser vivo.
As observaes de Aristteles sobre o ovo e o desenvolvimento embrionrio dos animais originaram a teoria que ele chamou de epignese, para dar
conta do surgimento de um novo ser vivo. A epignese aristotlica postulava

As reflexes aqui presentes foram inicialmente debatidas em um curso ministrado pelos autores em
2012, que reuniu alunos de seus dois programas de ps-graduao, e num segundo, de responsabilidade
de Silva, ocorrido em 2014, no PPGA/UFF, dando sequncia a algumas de nossas comuns inquietaes
anteriores. Neste ltimo curso, a aluna Karine Narahara, da UFRJ, merece agradecimento pela contribuio discusso.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

430

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

que o surgimento de um novo ente ocorria gradualmente a partir da ao de


um princpio a que denominou alma, capaz de transformar uma poro de
matria inicial em uma forma organizada e dotada de funes vitais. A influncia dessa teoria se estendeu at o sculo XVIII, quando os novos pressupostos
epistemolgicos relativos observao emprica mediada por engenhos tais
como o microscpio, surgido no sculo anterior foram legitimados, sem
nunca rechaarem totalmente a aceitao da epignese, numa modalidade de
vitalismo, isto , a assuno de uma fora vital ou alma presidindo o fenmeno da vida.
Canguilhem et al. (2003) consideram que os mecanicistas, em oposio
aos vitalistas, tinham em comum entre si a recusa de princpios abstratos, tais
como a existncia de alma (ou germe), supostamente responsvel pelo funcionamento dos organismos vivos. Os mecanicistas assumiam que somente
os mecanismos demonstrveis poderiam ser levados em conta na explicao
da vida como fenmeno; e os nomes de Descartes, Newton e Virchow foram
invocados como exemplos desse bom mtodo. As explicaes materialistas
ou mecanicistas postulavam que os seres vivos se originavam de molculas
orgnicas3 e defendiam que o surgimento de novos seres era resultante de
uma aposio ou justaposio de elementos. Prescindiam, assim, da figura do
princpio vital ou da pr-formao do ser; mas no conseguiam explicar
como se originavam da matria amorfa seres organizados em totalidades
preocupao central para os vitalistas.
Essa interpretao se distingue, em alguma medida, daquela em que se
baseia o neurobilogo Richard Francis (2011). Francis reflete a viso mais
consensual dos filsofos e historiadores da cincia de que a corrente de pensamento conhecida por pr-formacionismo, que se ops epignese e que
conheceu grande expanso no sculo XVIII, constituiu uma modalidade de
mecanicismo. Entretanto, epigenistas e pr-formacionistas acreditavam na
existncia de um germe; a principal diferena sendo que, para os primeiros,
esse germe se desenvolveria graas a uma fora vital e no conteria todas as
estruturas que evoluiriam (ou cresceriam) na direo de um novo ser. Haveria
uma formao sucessiva das diferentes partes do organismo cujo conjunto

A teoria materialista sobre o incio da vida conhecida como gerao espontnea s veio a ser experimentalmente desautorizada no sculo XIX.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

431

constitui o corpo do embrio. J para os segundos, o germe de um minsculo


ser (um homnculo ou animlculo), pr-formado no interior do ovo, seria
o responsvel pela origem do novo ser vivo. Por esse motivo, Canguilhem et
al. (2003) consideram tanto os adeptos da epignese quanto os do pr-formacionismo que vigorou antes de Darwin como vitalistas. Tendo ocorrido grande
variedade de vises pr-formacionistas nos sculos XVII e XVIII, entend-las
como mecanicistas implicaria maior simplificao de suas teorias do que reconhecer o denominador comum da crena em algo que j est presente no ovo
e responsvel pelo surgimento do novo ser.
Esses autores chamam a ateno ainda para a importante mudana de
sentido por que passou a ideia de epignese entre os sculos XVIII e XX, bem
como se alteraram os significados das noes de evoluo e de desenvolvimento no perodo que separa a Teoria das geraes de C. F. Wolf, publicada
em 1759, de A origem das espcies de Charles Darwin, em 1859. Explicam
que os termos evoluo ou desenvolvimento, ao longo do sculo XVIII e
primeira metade do sculo XIX, se referiam estritamente ao desenvolvimento
do ovo, ao nascimento de um ser vivo, nada tendo a ver com a evoluo das
espcies. As acepes daqueles termos compunham um iderio muito heterogneo, atravessado por discordncias entre pensadores como Malebranche
e Leibniz (citados como tericos pioneiros da evoluo Canguilhem et al.,
2003, p. 13), e ainda A. von Haller, C. Bonnet, Buffon e Lamarck. Assim, ao
longo daquele primeiro perodo, coexistiram trs tendncias explicativas do
processo de surgimento de um novo ser: a evolucionista (ou desenvolvimentista ou pr-formacionista), a epigenista e a materialista. A epignese e a viso
evolucionista eram, como j se viu, para Canguilhem et al. (2003), explicaes vitalistas do desenvolvimento do ovo.
Os conceitos de desenvolvimento e de evoluo, nos sculos XVII e
XVIII, no s eram semanticamente equivalentes, por se referirem ao crescimento de um ser pr-formado, como se opunham s explicaes mecanicistas
(ou materialistas) sobre a origem de um novo ser vivo. A noo de um corpsculo, defendida pelos evolucionistas pr-formacionistas, apresentava, aos
olhos de seus crticos mecanicistas, grande afinidade com a Criao Especial.
A teoria evolucionista, quela altura, no entrava em choque com as premissas
do criacionismo; ao contrrio, era a hiptese do germe original dotado de princpio vital que sofria generalizadas crticas, ora por sua falta de cientificidade,
ora por ser potencialmente questionadora da cosmologia crist. Implicava a

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

432

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

ideia de que haveria algo de imaterial em toda parte, podendo ensejar o surgimento de novos seres: A ideia de epignese remete quela de omnignese e
contradiz a Gnese (Canguilhem et al., 2003, p. 16, traduo nossa).
Segundo Canguilhem et al. (2003, p. 63, traduo nossa) foi apenas sob
a influncia da teoria de Darwin que a palavra evoluo abandonou o plano
do desenvolvimento dos embries para abarcar o do transformismo, havendo
a subordinao do conceito de epignese ao conceito de evoluo das espcies. Os autores chamam a ateno para o fato de Darwin ter acrescentado a
dimenso geogrfica anatmica e embriolgica, em sua formulao de espcie (ou de variedade), graas ao seu trabalho de campo (Canguilhem et al.,
2003, p. 64-65). No entanto, para Darwin, as reas geogrficas no poderiam
proporcionar nada alm de equilbrios provisrios para seus habitantes. Desse
modo, as espcies compostas de indivduos sempre diferentes uns dos outros (ainda que ligeiramente) seriam, para o naturalista, unidades dinmicas.
Canguilhem et al. argumentam que, assim como a viso epigenista pressupunha a ideia de tipo, quer dizer, de algo cuja marca seria a fixidez de certas
caractersticas, a mudana de significado de evoluo acabou impondo a nova
ideia da espcie, como um conjunto que muda ao longo do tempo.
Darwin no foi um estudioso da embriologia, mas usou os estudos de
Hckel para evidenciar sua convico na origem comum de todos os seres
vivos. Graas a seu apreo, no entanto, pela referncia s totalidades, considerado epigenista por Canguilhem e tambm por Francis (2011). O neodarwinismo, todavia, no pode ser assim caracterizado, devido influncia das
propostas de Gregor J. Mendel e de August Weismann;4 decisiva, esta ltima,
para a identificao da teoria moderna como pr-formacionista. Na ltima
dcada do sculo XIX, Weismann estabeleceu que um organismo se originava
de uma nica clula fertilizada, em cujos cromossomos se encontraria toda a
informao necessria para a origem do novo ser. O pr-formacionismo de
Weismann estabeleceu ainda que era exatamente o ncleo de cada clula a
sede de onde emanavam as determinaes para sua funo e estrutura, a salvo

Weismann refutou claramente a possibilidade de herana dos caracteres adquiridos, sustentada por
Lamarck, ao estabelecer que somente as alteraes ocorridas nos cromossomos das clulas germinativas
(ou gametas) poderiam ser passadas descendncia e que as alteraes nos cromossomos das clulas
somticas no eram herdveis pelos descendentes.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

433

de qualquer alterao ensejada a partir de seu exterior, ou seja, de qualquer


outro ponto do citoplasma ou de fora da clula.
Uma outra anlise que enriquece a de Canguilhem et al. (2003) e auxilia
a entender por que a noo de evoluo passou a designar a transformao das
espcies e no mais o desenvolvimento do ovo a de Robin Holliday (2006).
Ele explica que, ao longo do sculo XIX, os estudos sobre herana dos caracteres legados descendncia, ou seja, o que chamamos hoje de gentica, no
eram dissociados de pesquisas sobre embriologia (ou desenvolvimento ontogentico), e endossa a hiptese de que Gregor Mendel no teve a importncia
de seu trabalho imediatamente reconhecida devido ao fato de ter se restringido
ao estudo do processo de herana. S nos primeiros anos do sculo XX, 30
anos aps os estudos de Mendel, a gentica viria a ganhar impulso, ao retomar
os seus trabalhos pioneiros.
Canguilhem et al. (2003) remetem basicamente a Darwin quando explicam a transformao da noo de evoluo na passagem do sculo XIX
para o XX. certo que sua interpretao est atenta mudana de significado do conceito e ao desprestgio sofrido poca pela viso vitalista, mas
o deslocamento de enfoque da embriognese para o transformismo parece
ter sido menos uma consequncia direta das colocaes de Darwin do que o
fruto de uma reapropriao de suas ideias por cientistas que, nos laboratrios,
conseguiam meios experimentais de compreenso do funcionamento do ncleo do ovo, a organela que parecia ditar suas sucessivas divises celulares
(cf. Holliday, 2006).
A hiptese da existncia dos genes como entidades responsveis pelas
caractersticas hereditrias ensejou algo que, at ento, parecia contraditrio:
uma variedade de pr-formacionismo isenta da pecha de vitalismo. A chancela
cientfica foi certamente causa e efeito do sucesso da gentica, que demonstrou grande habilidade para se expressar em termos mecanicistas, ao passo
que o mesmo no ocorreu nem com a embriologia nem com a biologia do
desenvolvimento, conforme atesta a anlise de Donna Haraway (2004) sobre
o processo pelo qual a representao do organismo como uma mquina foi
substituda pela metfora do organismo como um sistema (orgnico), na
primeira metade do sculo XX. Embriologistas e bilogos do desenvolvimento tiveram dificuldades em instrumentalizar suas disciplinas segundo os cnones do mecanicismo contemporneo, devido ao desafio representado pelos
experimentos de Hans Driesch, dentro do programa de pesquisa de Wilhelm

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

434

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

Roux ambos importantes cientistas mecanicistas empenhados em derrubar


experimentalmente o vitalismo.
O objetivo dessas experincias era a verificao de hipteses sobre a
embriognese animal, realizando experimentos com vrios animais, entre
eles ourios-do-mar. Para Roux, se as duas clulas resultantes da primeira
diviso celular, ocorrida depois da fecundao, fossem separadas, cada clula originaria meio ourio-do-mar. Esse resultado comprovaria o pressuposto
materialista-pr-formacionista, partilhado tanto por Roux quanto por Driesch,
de que no haveria princpio vital presidindo o desenvolvimento embrionrio
de um ser vivo. Roux acreditava que quando a clula-ovo, que se supe conter
toda a informao necessria para o crescimento do novo ser, se dividisse em
duas, o conjunto original das informaes seria distribudo entre elas, e assim
sucessivamente, de forma que, ao final da formao do organismo, cada clula
possuiria apenas uma parte das informaes iniciais, conforme suas funes
especficas.
Driesch conseguiu realizar a separao das duas clulas resultantes da
diviso do zigoto; entretanto, cada uma originou um ourio inteiro e normal,
para surpresa do cientista. Driesch tambm manipulou o embrio e deslocou
algumas clulas da parte dorsal (dos espinhos) para a ventral, que fica em
contato com o solo; e deslocou para cima algumas clulas ventrais, que do
origem boca. Mais uma vez o ourio originado veio a ser normal, sem espinhos no ventre nem boca no dorso. As clulas deslocadas funcionavam, portanto, de acordo com uma lgica geral determinada pelo local para onde foram
deslocadas experimentalmente. Driesch entendeu que o embrio se desenvolvera segundo uma hierarquia estabelecida pela totalidade; abandonou ento
suas ideias pr-formacionistas iniciais e postulou a existncia de uma fora
diretora do desenvolvimento dos seres vivos, a que denominou entelquia,
endossando as ideias vitalistas que pretendia inicialmente contradizer. No s
a surpresa dos resultados experimentais, mas tambm o rigor lgico com que
Driesch, o recm-convertido neovitalista, os interpretava, exigiram esforos
suplementares dos cientistas do incio do sculo XX para uma formulao
materialista do fenmeno (Haraway, 2004).
Em 1942, o embriologista e geneticista britnico C. H. Waddington
criou o vocbulo epigentica para substituir o de epignese, com o intuito
de descrever o processo de embriognese (ontognese), mas tambm seu
prprio campo de pesquisa, a embriologia. Contrrio ao pr-formacionismo,
Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

435

corrente j hegemnica poca, e livre das premissas que antes permitiam


identific-la com o vitalismo, Waddington acreditava que o desenvolvimento embriolgico atravs do qual a clula resultante da unio de gametas origina um ser deveria ser entendido como um ato de vir a ser, uma construo
de algo novo sobre um estgio anterior: a suitable name for the branch
of biology which studies the causal interactions between genes and their
products which bring the phenotype into being (Waddington, 1968 apud
Francis, 2011, p. 179).
A criao de um novo termo para designar seu prprio campo de estudos
e o fenmeno em si pode ter sido um esforo para desembara-los da aura de
misticismo que acompanhava a epignese, condenando-a condio de viso
anticientfica. Mas Waddington, segundo Holliday (2006, p. 76), almejava
tambm a unidade das duas disciplinas embriologia e gentica no interior
das cincias biolgicas.
Se a viso pr-formacionista, para a qual o desenvolvimento do ovo
apenas o desdobramento de algo que j est l, passou a ser hegemnica nas
cincias biolgicas do sculo XX, foi graas ideia de genes entendidos como
estruturas reais, cientificamente aceitveis e dotadas de capacidade de execuo autnoma em relao ao ambiente externo. Entretanto, Bateson (1986,
p. 54-55) comenta que o desenvolvimento do ovo, sob a tica do pr-formacionismo, no passa de uma complexa tautologia, uma vez estabelecidos
os axiomas e definies da evoluo. Assim, como Canguilhem et al. (2003)
apontaram, os genes passaram a exibir tal valor explicativo que a embriologia
saiu do centro da cena cientfica para dar lugar ideia de seleo natural, de
evoluo das espcies sob o efeito das frequncias genticas.

Mutao gentica, conceito-chave do neodarwinismo; mutao epigentica,


nova chance para Lamarck
Alguns pesquisadores, entre eles Ernest Mayr, Theodosius Dobzhansky
e George Gaylord Simpson, elaboraram, ao longo das primeiras dcadas do
sculo XIX, a teoria conhecida como sinttica (ou sntese moderna ou
neodarwinismo), que goza ainda hoje de uma aceitao praticamente unnime no campo das cincias biolgicas e das cincias sociais (cf. Silva, 2012).
A evoluo das espcies, ou seja, o processo atravs do qual a multiplicidade
Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

436

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

de formas vivas hoje existentes teria surgido, explicada ento pela associao do legado de Charles Darwin gentica posterior. A teoria sinttica moderna sustenta ainda um dogma central, formulado pelo geneticista F. Crick,
muito inspirado nas ideias de Weismann, e tambm na ideia darwinista de que
o mundo vivo se diversifica devido a mutaes genticas aleatrias, acumuladas pelos organismos graas ao da seleo natural. A aleatoriedade que
preside o processo evolutivo passou para a histria da biologia como sendo
a grande diferena entre a proposta do naturalista vitoriano e aquela de seu
antecessor, Jean-Baptiste de Lamarck, para quem as modificaes por que os
seres vivos passam seriam dirigidas pelo meio, passando as caractersticas
incorporadas a ser transmitidas aos descendentes. A viso de Darwin defende
o oposto: o papel mais importante do meio no processo evolutivo no seria
o de induzir o surgimento de caractersticas, mas o de selecionar aquelas que
fossem vantajosas para a sobrevivncia de seu portador. Aparecendo sempre
de forma aleatria, cada pequena variao que acomete um indivduo faz dele
um ser singular (Darwin, 2004a). A ideia de que o surgimento de uma nova
espcie seja resultado de mudanas genticas aleatrias e acidentais tem sido
tratada pelos cientistas como um princpio inquestionvel. As mutaes genticas so conhecidas e estudadas desde o final do sculo XIX, tendo o importante papel na teoria neodarwinista de constiturem a fonte da variabilidade
sobre a qual a seleo natural atua.
As mutaes genticas constituem uma alterao na ordem das bases
nitrogenadas, as estruturas qumicas que formam os genes, com a modificao
do formato e do funcionamento dos mesmos e, consequentemente, das protenas que sintetizam. Tais mutaes podem decorrer de eventos espontneos,
como eventuais imperfeies ocorridas no momento de cpia do DNA, ou de
danos causados por substncias da prpria clula. Ocorrem, entretanto, com
pouca frequncia, exceto quando agentes externos (a radiao, por exemplo)
atuam de forma sistemtica. H mecanismos comuns de proteo e reparao para compensar possveis erros no momento da cpia do DNA (Jablonka;
Lamb, 2010, p. 111). Alm disso, as mudanas desvantajosas tendem a ser
eliminadas; as incorporadas pelos seres vivos ao longo do processo de evoluo biolgica so justamente aquelas que aumentariam a aptido dos seus
portadores.
Assim, pesquisas que, nas dcadas de 1940 e 1950, como a de Barbara
McClintock, apontavam para a existncia de mutaes genticas no aleatrias,

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

437

eram tidas como heterodoxas por grande parte da comunidade cientfica.


McClintock, entretanto, foi laureada em 1983, por seu trabalho experimental
em citogentica, com o Prmio Nobel de Fisiologia e Medicina. A equipe de
McClintock props a existncia de elementos mveis (tambm conhecidos
por genes saltadores ou transpsons5), que mudam de um lugar para o outro no
genoma. Alm de ter proposto a existncia dessa estrutura, a pesquisadora observou que o estresse ambiental levava a um deslocamento macio desses elementos mveis dos genomas das plantas, sugerindo que as clulas mobilizam
sistemas que alteram seu DNA quando no conseguem responder ao estresse
com eficincia. A descoberta dos transpsons fez com que McClintock merecesse o prmio, mas sua interpretao, baseada na observao desses genes saltadores, de que o genoma seria uma organela celular extremamente
sensvel, frequentemente em processo de reestruturao e de monitoramento
das atividades citoplasmticas e genticas, assim como de correo de erros
comuns e de resposta a eventos incomuns, no foi muito bem aceita (Jablonka;
Lamb, 2010, p. 114).
Tambm nos anos 1980, a equipe do bilogo John Cairns afirmou ter
encontrado mutaes dirigidas em bactrias e a da biloga Brbara Wright
encontrou mutaes no aleatrias na bactria E. coli. Essas bactrias possuem genes para a produo de determinado aminocido, que tambm pode
ser obtido quando a bactria se alimenta. H bactrias que possuem um defeito
no gene que fabrica esse aminocido, exigindo que absorvam, do meio, maior
quantidade de nutrientes. Quando a pesquisadora diminuiu drasticamente a
oferta do aminocido para as bactrias com genes defeituosos, observou um
grande aumento na taxa de mutao gentica justamente nos genes defeituosos responsveis pela produo do aminocido, o que foi interpretado por
Wright como uma tentativa de ampliao das chances de a bactria encontrar a
mutao certa que lhe permitisse sobreviver. H, igualmente, evidncias experimentais de que, algumas vezes, as mutaes genticas ocorrem em locais
precisos do DNA e esto sob controle do ambiente, no ocorrendo portanto
aleatoriamente; elas acometem certas regies do genoma denominadas, no
jargo gentico, de pontos quentes mutacionais, justamente por terem uma

gren e Stephen (2011) e Lippmann et al. (2004) so exemplos de trabalhos esclarecedores sobre
transpsons.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

438

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

taxa de mutao muito mais elevada em comparao ao conjunto dos cromossomos (Jablonka; Lamb, 2010, p. 121).
A interpretao dada pelo mainstream das cincias biolgicas para essas pesquisas que a clula sob estresse perde sua capacidade de manter o
DNA estvel por falta de material, e comea a produzir, por isso, mutaes
em maior nmero. O que essas pesquisas destoantes teriam verificado seria
um estado patolgico e no uma estratgia bioqumica regular, com possveis
consequncias para a adaptao ao meio (Jablonka; Lamb, 2010, p. 120).
Explicar a ocorrncia de mutaes dirigidas por um estado patolgico, ao invs de imagin-lo como um dispositivo fisiolgico comum, permite salvaguardar o dogma central. Entretanto, h darwinistas que, sem questionarem
totalmente a validade do neodarwinismo e da importncia evolutiva do mecanismo de seleo natural, defendem a hiptese de tais mutaes genticas
serem adaptativas; em outras palavras, de terem relevncia para a explicao
da evoluo biolgica, exigindo alguma reviso das premissas do neodarwinismo. As mutaes genticas dirigidas entram em conflito com o dogma
central porque este defende a impossibilidade de haver um fluxo de informao que v do meio externo em direo ao DNA, de modo a alter-lo e aumentar, consequentemente, as chances de sobrevivncia do organismo. O dogma
central proclama a existncia de um fluxo unidirecional que parte do DNA
para formar uma protena.
Os bilogos consideram que um gene forma uma protena, mas nenhuma
protena tem a capacidade de formar um gene. Em outras palavras h traduo,
mas no h retrotraduo. Essa frmula estrutura o dogma central. Outra
forma de express-lo afirmar que adaptaes ocorridas durante o desenvolvimento de um ser em resposta s condies de vida no podem afetar o que
transmitido gerao seguinte. Embora a retrotraduo nunca tenha sido
observada experimentalmente, nem mesmo quando foram descritas mutaes
dirigidas, as mutaes epigenticas podem ser a via da transmisso descendncia de caracteres adquiridos, ou seja, a porta que se abre ao lamarckismo
como um palpite fundamentado, nos termos de Jablonka e Lamb (2010).
As mutaes epigenticas ocorrem de maneira bem diferente das genticas. Elas so produto do silenciamento ou ativao de um gene e no da
alterao na ordem das bases nitrogenadas; elas apenas ligam e desligam os
genes. Alm disso, as mutaes epigenticas so sempre dirigidas, dando resposta a mudanas do meio. Algumas formas de mutao epigentica podem

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

439

passar descendncia, funcionando como uma mutao gentica; mas, diferentemente dessas ltimas, elas podem ser reversveis. O termo epigentica,
aplicado a esse tipo de mutao, pouco guarda ento do sentido proposto por
Waddington.6
Passou-se assim de uma especializao disciplinar ocupada com o desenvolvimento do embrio aps o processo da concepo, para uma especializao voltada para o desenvolvimento de processos genticos que ocorrem
aps o surgimento dos organismos individuais. O que est sendo chamado
atualmente de mutao epigentica um conjunto de fenmenos que poderia estar na origem de muitas doenas e perturbaes das espcies naturais.
Esses fenmenos do margem a muitas novas interpretaes sobre o funcionamento da clula e dos organismos e poderiam at vir a explicar a eficcia de
procedimentos tidos como heterodoxos pela medicina ocidental (como a acupuntura) ou desvendar os mecanismos psicossomticos indutores de doenas
metablicas e degenerativas (cf. Tost, 2010). Como a m nutrio e a poluio
ambiental so fontes de mudanas epigenticas desvantajosas, h socilogos
que querem a identificar o elo que propiciaria a desejada interao entre as
cincias naturais e as sociais (Landecker; Panofsky, 2013). Jablonka e Lamb
(2010) denominam as mutaes epigenticas de mutaes interpretativas,
j que no so aleatrias e respondem a alteraes no meio e nas condies
de vida das clulas ou organismos. Elas so encontradas especialmente em
bactrias, mas ocorrem tambm em clulas de animais superiores.
Richard Francis (2011) ilustra o modo pelo qual uma mutao epigentica opera, ao analisar os efeitos de um episdio ocorrido no fim da Segunda
Grande Guerra, o da fome que vitimou grande parte da populao rural da
Holanda ocidental, sob a ocupao alem. Os descendentes das mulheres que
sobreviveram guerra integram, desde aquela poca, uma amostra para estudos sobre os efeitos da inanio materna sobre os fetos. Aos 50 anos, homens
e mulheres que estavam no tero de suas mes durante o perodo de fome
apresentaram doenas cardacas, hipertenso e diabetes do tipo II em maior
proporo do que a mdia da populao. As meninas cujas mes sofreram
fome no primeiro trimestre de gravidez tiveram mais tendncia ao cncer de
6

No blog do bilogo lamarckista Eduardo B. Sequerra possvel ter fcil acesso ao artigo de Robin
Holliday (2006, p. 76) em que ele descreve como retomou o termo criado por Waddington epigentica
para definir o que ele prprio veio a investigar cf. http://biologiadoenvolvimento.blogstop.com.br.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

440

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

mama; as que foram expostas subnutrio no segundo trimestre de gestao


apresentaram maior incidncia de problemas nos pulmes e rins. Como explicar os efeitos sentidos na fase adulta de situaes que existiram apenas na
vida intrauterina? E, mais, como explicar que netos e netas das grvidas em
questo tambm exibam as mesmas tendncias de seus pais?
Os pesquisadores observaram que o surgimento da diabetes ocasionada
pelas privaes alimentares do feto estava correlacionado a genes que funcionavam de forma atpica em clulas do fgado. Os resultados da pesquisa indicaram que o que fazia a diferena entre o funcionamento dos organismos dos
holandeses que no haviam experimentado essa privao e os daqueles que a
sofreram no era a presena de genes diferentes, pois os genes no variavam
de pessoa para pessoa. O que variou foi o estado de ativao dos mesmos.
A inanio materna e, consequentemente, a do feto, estimulou a atividade de
genes que normalmente seriam inativos (Francis, 2011, p. 1-8).
A ativao ou o silenciamento dos genes atravs de processos bioqumicos intracelulares constituem um importante processo regulatrio que acontece graas a trs processos bioqumicos: metilao gentica, metilao de
histonas e interferncia de RNAi. O estudo sobre a fome holandesa verificou que, sendo o estado de silenciamento de certos genes o responsvel pela
tendncia a certas doenas apresentadas pela primeira gerao nascida logo
aps o perodo de fome, o modo silencioso foi mantido pelos genes ao longo
de toda a vida dos indivduos, sendo, inclusive, passado descendncia. Isso
tudo sugere um importante papel desempenhado pelo ambiente sobre o DNA
das clulas do feto (Francis, 2011, p. 43).
Os bilogos esto encarando os resultados dessas pesquisas em epigentica de maneiras diversas. Jablonka e Lamb (2010), por exemplo, sustentam que
esse novo entendimento do funcionamento dos cromossomos questiona, parcialmente, o neodarwinismo, na medida em que traz de volta cena as ideias
de Lamarck. Outros cientistas (e.g. Godfrey-Smith, 2007) nela veem uma importante alternativa para o avano da medicina, j que, por exemplo, a interao entre os sistemas gentico e epigentico no desenvolvimento de alguns
tipos de cncer hoje amplamente aceita; sem entretanto concordarem com o
potencial evolutivo desse mecanismo. A existncia de um tipo de mutao
dirigida questiona o pressuposto de que a evoluo biolgica repousa estritamente sobre uma base estocstica e, como afirmam Jablonka e Lamb (2010,
p. 103), a ideia de que novas variantes genticas as mutaes pudessem

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

441

ser produzidas especificamente onde e quando fossem necessrias tem sido


considerada uma heresia lamarckista. Para se avaliar o impacto que a mutao epigentica pode ter na recuperao das ideias de Lamarck preciso no
descuidar da distino entre a descrio de um fenmeno e sua aceitao pelos
cientistas como um fato cientfico. Entre um e outro h todo um processo
de endurecimento (cf. Latour, 2000), que ocorre frequentemente em meio a
controvrsias sobre seu estatuto de matter of fact e tambm sobre o que esse
fato representa para as teorias em vigor. A percepo de que existe um tipo
de mutao denominada epigentica um fato cientfico relativamente
recente e vem trazendo, desde a ltima dcada, mudanas no rumo das pesquisas da gentica e nas explicaes sobre a herana do material gentico (ou
DNA), mas a interpretao das consequncias gerais para o neodarwinismo
parece longe de alcanar consenso.
As mutaes epigenticas tambm constituem um caminho para se compreender o processo de epignese, ou seja, de diferenciao (ou especializao) celular. So as mutaes epigenticas que podem explicar como, de
uma nica clula-ovo, surge um novo ser. Tambm ajudam a formular mais
claramente como os bilhes de clulas de um ser vivo, de contedo gentico idntico, adquirem formatos e funes to distintas. Os cientistas tambm
atribuem aos sistemas epigenticos a manuteno da memria celular,7 graas qual as linhagens de clulas-filhas mantm as mesmas caractersticas
da clula-me, como garantia da evoluo de um desenvolvimento complexo (Jablonka; Lamb, 2010, p. 299-300). Jablonka e Lamb argumentam que a
mutao epigentica pode ter tido um papel evolutivo to importante quanto a
mutao gentica sob o efeito da seleo natural que, assim, no agiria inteiramente s cegas, mas em resposta s condies de vida (Jablonka; Lamb,
2010, p. 129).
Jablonka e Lamb querem conciliar darwinismo e lamarckismo no intuito
de dedicarem ao meio e ao aprendizado a importncia que consideram devida no mbito da teoria evolucionista. Elas procuram explicar as causas das
transformaes e adaptaes dos seres vivos, de modo a incluir tambm a o
surgimento da mente (ou capacidade simblica) especfica da espcie humana.

A propsito de mecanismos de memria celular (tambm referida por memria epigentica) ver, por
exemplo, os artigos de Maurange e Paro (2002) e de Fantappi (2013), mais geral e didtico.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

442

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

Podemos interpretar a empreitada das pesquisadoras como uma tentativa de


recuperar o primeiro Darwin: aquele que lanou mo da ideia de seleo natural, mas no descartou as ideias lamarckistas, e que afirmou que um hbito
poderia se transformar em instinto (Darwin, 2004b). E tambm buscam dar
resposta para o grande vazio da teoria darwinista (e neodarwinista) no tocante
compreenso do surgimento do crebro humano por mutao e seleo natural, buscando desenvolver o que Darwin (2004b) j havia postulado, isto ,
que esse rgo se formou sob presso seletiva da prpria cultura.8
Apesar de reconhecerem a novidade que as mutaes epigenticas representam no que tange s possibilidades de inter-relao entre as dimenses
cultural e biolgica, as autoras se apoiam em princpios j bastante difundidos
entre os bilogos, como a ideia de que as prticas culturais so adaptativas.
E como prticas culturais poderiam se inscrever nos genes enquanto caractersticas genticas se estabilizariam em hbitos? Jablonka e Lamb respondem
que atravs do efeito de memria celular e de outros mecanismos epigenticos, teis para explicar por exemplo as preferncias alimentares, que
podem tanto ser supostamente transmitidas geneticamente como induzidas
pelo ambiente. Esse seria o caso do gosto que manifestam algumas crianas
por alimentos que compuseram a dieta de suas mes enquanto grvidas. As
pesquisadoras argumentam, enfim, reunindo ideias e pesquisas desenvolvidas
por outros geneticistas, que um hbito adquirido pode se tornar hereditrio.
O imunologista australiano Ted Steele concluiu de suas experincias que,
em clulas somticas responsveis pela produo de anticorpos, as molculas de DNA originais so cortadas, alteradas, coladas, desdobradas, para dar
origem a linhas de clulas somticas com DNAs diferentes, produtoras de
diversos anticorpos. H ento, segundo Steele, um processo de seleo natural
entre tais clulas, e as mais teis passam a ser as mais numerosas. Steele sugere ento que essa sequncia selecionada pode ser carregada por vrus at as
clulas que formam os gametas, passando assim descendncia, numa clssica materializao da herana dos caracteres adquiridos de Lamarck.
Waddington sugeriu a existncia de um processo que denominou assimilao gentica. Quando animais se deparam com situaes novas, tendem a superar as dificuldades atravs do aprendizado; se o comportamento

Ideia notoriamente endossada e bem defendida por Clifford Geertz (1978).

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

443

que da surgir, decorrente do investimento desses indivduos na tentativa de


adaptao, tiver sucesso, as novas mudanas orgnicas que surgirem com o
passar do tempo, e que mimetizarem o comportamento aprendido, sero
tambm selecionadas e, com o tempo, podero se tornar instintivas, tornando
o aprendizado desnecessrio. Teria sido ento, segundo as autoras, esse processo, por meio do qual a base orgnica gentica assimila o que foi desenvolvido por aprendizado, que teria desenvolvido a faculdade simblica humana
e sua sede, a mente. Para Jablonka e Lamb, a epigentica se mostra assim rica
de oportunidades para uma complexificao da teoria evolucionista. J para
Richard Francis, embora a epigentica seja tambm uma grande novidade,
ela teria apenas um potencial papel renovador do entendimento do processo
da embriognese. Se a epigentica, por um lado, redimensiona o poder pr-formacionista dos genes, por outro lado, ao lhes conferir o papel de charneira
entre o meio interno e o meio externo, torna essas molculas ainda mais
poderosas.

Controvrsia infinda
Os crticos do pr-formacionismo atual observam que o neodarwinismo
fez dos genes resposta para tudo, mesmo sem esclarecer como eles estariam
implicados nos processos em que atuariam. Hoje, o pressuposto de que o genoma funciona como um cdigo e que a embriognese e outros processos do
organismo vivo decorrem da sua decodificao pela clula como um todo
aceito pela maior parte da comunidade cientfica, mesmo que s uma pequena
parcela de tantos processos seja conhecida. Algumas hipteses como no
exemplo do j referido dogma da biologia j so aceitas como teorias
experimentalmente comprovadas antes de serem evidenciadas. Os pr-formacionistas fazem portanto algo equivalente ao que os epigenistas faziam antes,
ao trabalharem com noes vagas, sem demonstrao experimental. Um dos
crticos do pr-formacionismo contemporneo, o antroplogo Tim Ingold, argumenta que, para o senso comum, informao o contedo de uma mensagem, mas para a teoria da informao (desenvolvida, nos anos 1940, por
Norbert Wiener, John von Neumann e Claude Shannon) a informao no est
associada a nenhum contedo semntico especfico. Como o DNA do genoma no codifica nada, no haveria, portanto, mensagem. Para Ingold (2004,
p. 215, traduo nossa), essa viso foi inteiramente perdida pelos bilogos
Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

444

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

moleculares que, tendo percebido a molcula de DNA como a forma de informao digital num sentido terico e informacional, imediatamente passaram
concluso de que o cdigo poderia ser tratado como um cdigo de contedo
semntico. O autor conclui assim que o gentipo humano uma fabricao
da imaginao cientfica moderna (Ingold, 2004, p. 215, traduo nossa).
Podemos complementar afirmando que os genes cumprem dessa forma uma funo imaginria semelhante do princpio vital ou da entelquia
dos vitalistas, o que permite aproximar sua concepo daquela, descrita
por Canguilhem et al. (2003) para o pr-formacionismo dos sculos XVII
e XVIII, que postulava a existncia de um homnculo dentro do ovo, cujo
crescimento redundaria em um novo ser. Outra maneira de colocar a questo assinalar que os pr-formacionismos, seja aquele que antes postulava
a existncia de um prottipo que apenas cresceria para originar um novo
organismo, seja aquele que agora acredita na traduo de um cdigo que
guarda todas as informaes necessrias ao surgimento do novo ser, partem
do princpio de que o ovo uma unidade autossuficiente, um sistema fechado
em relao ao seu entorno, que depende de poucos processos fsico-qumicos
para sua manuteno. A epigentica vem dar justamente um novo sentido
epignese.
Richard Francis acredita que a epigentica encerra definitivamente a
discusso entre pr-formao e epignese. Argumenta que os epigenistas no
haviam conseguido demonstrar seus argumentos de forma suficientemente
cientfica, ficando suas ideias envoltas por uma aura mstica, vitalista; algo
que abriria espao, no mnimo, para a pressuposio da existncia de um
plano ou desenho inteligente. Com as pesquisas em epigentica, ocorre
uma reformulao do papel e mesmo da definio de genes,9 pois apenas
uma pequena parte deles que funciona de acordo com sua atribuio oficial
9

Um dos efeitos das pesquisas ligadas ao conhecido Projeto Genoma Humano, iniciado na dcada de
1990, foi a surpreendente constatao de que uma imensa poro do material gentico dos seres vivos
composta por genes no codificantes, i.e., a maior parte do DNA tem funo diferente daquela de produzir protenas. Essa parcela no codificante vem tendo sua importncia reconhecida com o desenrolar
de novos experimentos (Rabinow, 2002, p. 138). Paralelamente ao Projeto Genoma Humano, assiste-se
a grande impulso nas pesquisas sobre memria celular e herana epigentica, iniciadas na dcada de
1970, com implicaes para os empreendimentos em clonagens, projetos de engenharia gentica e para
a expectativa da cura de muitas doenas. As limitaes do Projeto Genoma Humano ensejaram a criao
de um outro consrcio, do qual participam empresas e cientistas do Reino Unido, Alemanha e Frana,
envolvidos no j mencionado Projeto Epigenoma Humano.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

445

de sintetizadores de protena. Uma grande parte deles coordena as funes


da clula e do organismo, uma vez que se comea a admitir que o interior do
ncleo onde o material gentico est localizado sensvel s informaes que
chegam do exterior. Os genes, tal como vistos pela epigentica, no podem
ser mais considerados software, programas de ao, diz Francis, devendo ser
entendidos antes como hardware metfora mais fiel dupla condio de
instrutores e instrudos, ao mesmo tempo. O desenvolvimento no algo completamente programado e a diferenciao celular um processo que resulta da
interao da clula com o ambiente externo.
Para o autor, ento, as mutaes epigenticas podem, com toda certificao cientfica, substituir ideias pouco claras tais como fora vital ou
entelquia. Uma experincia que pretende contradizer a existncia dessas
figuras obscuras a do toque de uma agulha sobre a membrana de um vulo
de ourio-do-mar: o toque desencadeia um processo de embriognese e o vulo no fecundado d origem a um ourio normal. Para os cientistas, o vulo
interpreta a perfurao como a entrada de um espermatozoide e inicia sua
diviso, e o local tocado pela agulha passa a ser o eixo equatorial do zigoto,
que se desenvolve orientado pelos polos norte e sul, normalmente, como se
tivesse havido fecundao. Se, num estgio mais avanado de embriognese, clulas forem trocadas de lugar, em experimento de laboratrio, nada de
anormal acontece. Os cientistas observaram que essas clulas deslocadas se
comportam situacionalmente e no como se possussem informaes substantivas sobre que parte do embrio iro formar. Alm disso, puderam testar que
as clulas-tronco humanas podem induzir a desdiferenciao10 de diferentes
tipos de clulas j especializadas graas a uma reprogramao de natureza
epigentica, pois a estrutura dos genes permanece inalterada. Em laboratrio
percebeu-se ainda que clulas humanas cancerosas voltaram a ser ss quando
introduzidas em tecidos sos; observou-se tambm que, sob certas condies,
a clula pode se desdiferenciar, isto , voltar a funcionar como se fosse uma
clula-tronco (Francis, 2011, p. 131-132). Ento, para Francis (2011, p. 135),
os pr-formacionistas de hoje que parecem ocupar o lugar de msticos, antes

10

A desdiferenciao acontece no caso de reparao de uma injria, como na regenerao de membros


amputados de anfbios. Em mamferos a desdiferenciao acontece apenas em resposta injria cartilagem e ao sistema nervoso central. Atualmente, acredita-se que a desdiferenciao pode causar o cncer
e, por isso mesmo, ser o caminho para se procurar formas de sua cura (Francis, 2011).

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

446

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

destinados aos vitalistas, quando argumentam que um zigoto humano seja um


ser humano. O autor sustenta ainda que as experincias nas quais o tecido sadio induz a desdiferenciao e a cura de clulas cancerosas nele transplantadas
contradizem inteiramente as expectativas dos pr-formacionistas, para quem
o que est fora do ovo no poderia contribuir para a formao do ser, pois o
desenvolvimento (do ovo) seria apenas um crescimento do que j l est de
forma latente (Francis, 2011, p. 133).
A suspeita levantada por Gregory Bateson, no fim dos anos 1970, de que
as ideias lamarckistas foram rechaadas precocemente e que o dogma central
da biologia no era uma ideia to inquestionavelmente evidente quanto deveria ser para poder ascender ao olimpo dos dogmas hoje objeto explcito de
investigao da epigentica. Bateson, ao refletir sobre a possibilidade de se
pensar, em conjunto, os processos biolgicos e os processos mentais/culturais, considerou que h aleatoriedade tanto quanto conservao de estruturas
preexistentes no contexto da evoluo biolgica e tambm no do aprendizado. O autor props, ento, que no s a mutao aleatria, tal como aceita
pelos neodarwinistas, mas tambm o mecanismo do uso e desuso, conhecido
princpio lamarckista, seriam constitutivos da lgica natural capaz de explicar
a forma pela qual a evoluo orgnica ocorre. Analogamente, os processos
mentais/culturais (a aprendizagem, por exemplo) tambm seriam constitudos, ao mesmo tempo, de aspectos criativos e tautolgicos. O pensamento e a
vida envolveriam sempre duas dimenses: uma estocstica, responsvel pelo
surgimento do novo, do inesperado, e outra conservativa, que propiciaria a
perpetuao, por repetio, das formas antigas e j comprovadamente teis
(Bateson, 1986).
Bateson, portanto, acreditava que, em alguma medida, as ideias formuladas por Lamarck poderiam ter valor explicativo para o entendimento das
transformaes das formas vivas, a despeito do franco descrdito com que
foram descartadas pelos neodarwinistas. Para ele, tais ideias seriam aceitveis no concernente s mudanas somticas momentneas (como a aclimatao), mas estas no teriam capacidade de ser incorporadas diretamente
bagagem gentica e consequentemente de passarem descendncia. Bateson,
conjugando as duas proposies, tratadas usualmente como excludentes pelos
bilogos ao longo do sculo XX, considerou a possibilidade de existir um
mecanismo biolgico que gerasse uma genocpia, isto , um gentipo que
surgisse a partir de um processo aleatrio, como qualquer mutao gentica,

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

447

mas que fosse selecionado graas ao fato de ensejar um fentipo que imitasse
uma mudana somtica positiva precedente.11
Bateson no tinha dvida de que o mundo biolgico parecia ser produto de uma evoluo lamarckista. Entretanto, para ele, se o tipo de adaptao
lamarckista fosse o dispositivo corriqueiro na natureza, sem a fundamental
contribuio do evento aleatrio e criativo, teria ocorrido grande perda da
flexibilidade dos organismos (Bateson, 1986, p. 156-157), o que o afasta definitivamente dos enunciados de Lamarck. Para o antroplogo haveria ento
dois grandes sistemas estocsticos que esto parcialmente em interao e parcialmente isolados um do outro. Um sistema est dentro do indivduo e chamado de aprendizado; o outro imanente na hereditariedade e nas populaes
e denominado evoluo (Bateson, 1986, p. 155, grifo do autor).
No tocante aos mecanismos vivos, Bateson concebeu a existncia de
dois nveis lgicos e hierarquicamente relacionados. No nvel mais alto haveria informaes sobre o estabelecimento dos limites de variao dentro dos
quais o organismo seria capaz de mudar sua aparncia e seu funcionamento.
Acreditava que o DNA no encerraria propriamente mensagens relativas a
caractersticas concretas e sim informaes sobre sistemas relacionais dessas
caractersticas, constituindo o nvel lgico mais elevado e tendo a capacidade
de se reproduzir por hereditariedade. O que um ser herdaria de seus ancestrais
seria a capacidade para expressar certa caracterstica e no a caracterstica
em si. Bateson entendia que o comando gentico habilitaria o organismo
flexibilidade em suas alteraes somticas, devendo, por isso, ser classificado,
em termos lgicos, como hierarquicamente superior s alteraes corporais
e capacidade do organismo em atingir aprendizado. Seria prprio daquele
nvel lgico que Bateson considerou mais elevado que suas alteraes fossem
hereditrias e ocorressem aleatoriamente. Sem o aleatrio, no pode haver
coisas novas, afirmou o autor (Bateson, 1986, p. 153), para quem o processo
de epignese12 constituiria uma tautologia, por ser um processo basicamente
conservativo.

11

12

Isso j havia sido pensado por Waddington nas suas formulaes sobre assimilao gentica (Bateson,
1986, p. 167).
A palavra epignese, nesse texto de Bateson, significa ontognese.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

448

Consideraes finais
A seo de Comentrios de um dos nmeros de 2014 da revista Nature
rev as linhas gerais do debate sobre a magnitude da transformao que os
fenmenos epigenticos podem representar para a sntese moderna. O artigo
expe as vises dos dois grupos de pesquisadores que se opem quanto necessidade de reformulao da teoria hegemnica. No artigo, Gregory Wray e
Hopi Hoekstra (cf. Laland et al., 2014) afirmam, juntamente com outros cientistas, que a epigentica enriquece mas no questiona a atual teoria evolucionria, ao passo que Kevin Laland, Eva Jablonka e outros bilogos (cf. Laland
et al., 2014) defendem sua total reformulao. Estes ltimos propem uma
nova teoria, denominada extended evolutionary synthesis (EES), que recupera
pressupostos lamarckistas e clama pela reviso do dogma central proposto por
Crick (cf. Fodor et al., 2008; Godfrey-Smith, 2007), nos termos vistos acima.
O artigo evidencia que a discusso tem envolvido no s geneticistas, como
Jablonka, mas tambm, a exemplo de Hoekstra, pesquisadores da biologia do
desenvolvimento,13 designao alternativa para a embriologia vista sob a tica
da sntese moderna.
O incremento das investigaes sobre desenvolvimento ensejou recentemente o surgimento de um campo de pesquisa denominado evo-devo.14 Os
cientistas afiliados evo-devo retomam as disposies iniciais das cincias
da vida, ligando as elaboraes tericas j acumuladas sobre evoluo das
espcies quelas reunidas a propsito do desenvolvimento ontogentico ou
embriolgico. Nota-se a ento a permanncia da distino semntica, analisada por Canguilhem et al. (2003), ocorrida no sculo XIX, quando o termo
evoluo passou a no mais significar desenvolvimento, vindo, no sculo
XX, a servir ao neodarwinismo para designar a gentica de populaes e suas
mudanas ao longo do tempo. Durante este incio do sculo XXI, a diferena entre os termos se mantm, mas, associados por um hfen, passam agora

13

14

Conforme o Oxford Dictionary of Biology (2008), as subdisciplinas biologia do desenvolvimento e embriologia constituem a rea da biologia que estuda os seres individualmente, sobretudo em suas fases
embrionrias, incluindo a atuao dos genes responsveis pelo crescimento e a maturao dos animais
at seu nascimento.
Contrao de evoluo do desenvolvimento. Para um histrico sobre o surgimento desse campo de
pesquisa ver Hoekstra e Coyne (2007).

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

449

a (re)unir os estudos sobre evoluo queles relativos ao desenvolvimento/


embriologia.
Se confrontarmos a anlise de Canguilhem com a viso de Tim Ingold a
propsito de Darwin, nota-se, sem surpresa, que h concordncia a respeito do
fato de o pensamento do naturalista ser um marco para o crescente interesse
nos estudos sobre evoluo, em detrimento daqueles dedicados embriognese. Mas, diferentemente de Canguilhem, para quem o carter inovador da contribuio de Darwin o torna um pesquisador sem predecessores, Ingold (2004,
p. 212) v no cientista vitoriano um homem de seu tempo racista, racionalista e imbudo do evolucionismo de Spencer e que, nessa condio, veio a
reforar a crena na coexistncia de dois processos de evoluo distintos: um
que teria originado os seres humanos, a partir de seus ancestrais simiescos, e
outro, caracterstico da cultura ou histria, que teria possibilitado humanidade primitiva atingir a civilizao. Ingold (2004, p. 219) considera ainda que o
naturalista no pde escapar da maneira de pensar que trata cada criatura viva
como uma entidade cuja natureza essencial prefigurada antecipadamente
sua existncia concreta. Para Ingold (2004, p. 215), os neodarwinistas s fizeram aprofundar as caractersticas pr-formacionistas do patrono.
As crticas de Ingold vo no mesmo sentido daquela formulada por
Francis e se contrapem ideia da metfora dos genes como software, como
se os organismos resultassem diretamente de sua ao, de forma anloga ao
resultado final de um cdigo decifrado. A psicloga Susan Oyama (2000) tambm se coloca criticamente frente s teorias mecanicistas/pr-formacionistas,
que vm vigorando na biologia ps-Darwin, e prope a developmental systems theory DST (cf. Oyama; Griffiths; Gray, 2001, p. 1-11), em busca de um
modelo menos polarizado entre o exterior e o interior das clulas, entre ncleo
e citoplasma celulares e tambm entre organismos e seu meio. H muitos indcios de que as novas proposies, a exemplo da evo-devo e da DST, que se
manifestam como refinamentos do neodarwinismo, ou ainda, a EES, que se
coloca como uma alternativa ao dogma vigente nas cincias da vida, configuram uma busca pela compreenso da totalidade dos fenmenos da vida, que
pode ser entendida como um retorno busca pela unidade vitalista.
Se Ingold , por um lado, um entusiasta das tentativas de superao
das barreiras disciplinares entre antropologia (social/cultural) e biologia (cf.
Silva, 2006), por outro lado, um crtico irredutvel do neodarwinismo, rejeitando a noo filogentica de evoluo a favor de uma ideia topolgica

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

450

de desenvolvimento. Tambm se coloca como uma exceo internamente ao


campo da prpria antropologia atual, por considerar a noo de cultura, ainda
to cara e popular entre antroplogos, obsoleta.
Para ele, tentar ir alm dos limites disciplinares exige que os antroplogos pensem as formas culturais como aspectos das formas vivas, reconhecendo que aquelas aparecem dentro de uma teia da vida em atividade conjunta. Os
bilogos, por sua vez, deveriam passar a entender evoluo topologicamente, como uma tapearia que se desdobra, e no como quanta de informaes
bioqumicas que passam atravs das geraes por organismos individuais. As
formas de vida no seriam ento nem gentica nem culturalmente preconfiguradas e emergiriam como propriedades da dinmica da auto-organizao.
O momento parece propcio a uma aproximao heurstica, j iniciada
por Bateson e mantida por Ingold, entre as humanidades e as cincias naturais, ou a uma reconsiderao, dentro do pensamento ocidental, do estatuto da sua natureza. Entretanto a distncia parece permanecer invencvel
enquanto a unidade se fizer em torno da noo de evoluo sustentada pelo
neodarwinismo.

Referncias
GREN, J. A.; STEPHEN, I. W. Co-evolution between transposable elements
and their hosts: a major factor in genome size evolution?. Chromossome
Research, Oxford, v. 19, n. 6, p. 777-786, 2011.
BATESON, G. Mente e natureza. Rio de Janeiro: Francisco Alves, 1986.
CANGUILHEM, G. O conhecimento da vida. Rio de Janeiro: Forense
Universitria, 2012.
CANGUILHEM, G. et al. Du dveloppement lvolution au XIX sicle.
Paris: PUF, 2003.
DARWIN, C. A origem das espcies. So Paulo: Martin Claret, 2004a.
DARWIN, C. A origem do homem e a seleo sexual. Belo Horizonte: Itatiaia,
2004b.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

451

DUARTE, L. F. O paradoxo de Bergson: diferena e holismo na antropologia


do Ocidente. Mana, Rio de Janeiro, v. 18, n. 3, p. 417-448, 2012.
FANTAPPI, M. Epigentica e memria celular. Carbono, n. 3, 2013.
Disponvel
em:
<http://revistacarbono.com/artigos/03-epigenetica-ememoria-celular-marcelofantappie/>. 2013. Acesso em: 15 abr. 2015.
FODOR, J. et al. Against Darwinism. Mind & Language, Oxford, v. 23, n. 1,
p. 1-24, 2008.
FRANCIS, R. Epigenetics: the ultimate mystery of inheritance. New York:
Norton & Company, 2011.
GEERTZ, C. A interpretao das culturas. Rio de Janeiro: Zahar, 1978.
GODFREY-SMITH, P. Is it a revolution? Biology & Philosophy, Dordrecht,
v. 22, n. 3, p. 429-437, 2007.
GUSDORF, G. Introduction aux Sciences Humaines: essai critique sur leurs
origines et leur dveloppement. Paris: Ophrys, 1974.
HARAWAY, D. Crystals, fabrics, ans fields: metaphors that shape embryos.
Berkeley: North Atlantic Books, 2004.
HOEKSTRA, H. E.; COYNE, J. A. The locus of evolution: EVO-DEVO and
the genetics of adaptation. Evolution, Hoboken, v. 61, n. 5, p. 995-1016, 2007.
HOLLIDAY, R. Epigenetics: a historical overview. Epigenetics, Philadelphia,
v. 1, n. 2, p. 76-80, 2006.
INGOLD, T. An anthropologist looks at biology. Man, London, v. 25, n. 2,
p. 208-229, 1990.
INGOLD, T. Beyond biology and culture. The meaning of evolution in a
relational world. Social Anthropology, Cambridge, v. 12, n. 2, p. 209-221,
2004.
INGOLD, T. Sobre a distino entre evoluo e histria. Antropoltica, Niteri,
n. 20, p. 17-36, 2006.
Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

452

Glucia Silva e Luiz Fernando Dias Duarte

INGOLD, T. Prospect. In: INGOLD, T.; PALSSON, G. (Ed.). Biossocial


becomings: integrating social and biological anthropology. Cambridge:
Cambridge University Press, 2013. p. 1-21.
JABLONKA, E.; LAMB, M. Evoluo em quatro dimenses. So Paulo:
Companhia das Letras, 2010.
LALAND, K. et al. Does evolutionary theory need a rethink?. Nature, London,
v. 514, n. 7521, p. 161-164, 2014.
LANDECKER, H.; PANOFSKY, A. From social structure to gene regulation,
and back: a critical introduction to environmental epigenetics for sociology.
Annual Review of Sociology, Palo Alto, v. 39, p. 333-357, 2013.
LATOUR, B. Cincia em ao: como seguir cientistas e engenheiros sociedade
afora. So Paulo: Ed. Unesp, 2000.
LIPPMANN, Z. et al. Role of transposable elements in heterochromatin and
epigenetic control. Nature, London, v. 430, n. 6998, p. 471-476, 2004.
MAURANGE, C.; PARO, R. A cellular memory module conveys epigenetic
inheritance of hedgehog expression during Drosophila wing imaginal disc
development. Genes & Development, Cold Spring Harbor, n. 16, p. 26722683, 2002. Disponvel em: <http://www.genesdev.org/cgi/doi/10.1101/
gad.242702>. Acesso em: 13 mar. 2015.
OXFORD DICTIONARY OF BIOLOGY. Oxford: Oxford University Press,
2008.
OYAMA, S. Evolutions eye: a systems view of the biology-culture divide.
Durham: Duke University Press, 2000.
OYAMA, S.; GRIFFITHS, P.; GRAY, R. (Ed.). Cycles of contingency:
developmental systems and evolution. Cambridge: Massachusetts Institute of
Technology Press, 2001.
RABINOW, P. Antropologia da razo: ensaios de Paul Rabinow. Rio de
Janeiro: Relume Dumar, 2002.

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016

Epignese e epigentica

453

REILL, P. H. Vitalizing nature in the enlightenment. Berkeley: University of


California Press, 2005.
SILVA, G. A sociobiologia e a crtica dos antroplogos. ComCincia: Revista
Eletrnica de Jornalismo Cientfico, n. 80, 2006.
SILVA, G. Os antroplogos devem, sim, falar de biologia: a contribuio de
Tim Ingold para uma reflexo sobre o darwinismo hoje. In: STEIL, C. A.;
CARVALHO, I. (Org.). Cultura, percepo e ambiente: a contribuio de Tim
Ingold para uma mudana de paradigma. So Paulo: Terceiro Nome, 2012.
p. 121-136.
TOST, J. DNA methylation: an introduction to the biology and the diseaseassociated changes of a promising biomarker. Molecular Biotechnology,
Totowa, v. 44, n. 1, p. 71-81, 2010.

Recebido em: 28/07/2015


Aprovado em: 09/03/2016

Horizontes Antropolgicos, Porto Alegre, ano 22, n. 46, p. 425-453, jul./dez. 2016