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Franois-Marie Arouet, dit Voltaire, n le 21 novembre 1694 Paris, ville o il est mort

le 30 mai 1778 ( 83 ans), est uncrivain et philosophe franais qui a marqu le XVIIIe sicle et qui
occupe une place particulire dans la mmoire collectivefranaise et internationale.
Figure emblmatique de la philosophie des Lumires, chef de file du parti philosophique, son
nom reste attach son combat contre le fanatisme religieux, quil nomme lInfme , pour
la tolrance et la libert de pense. Anticlrical etdiste en dehors des religions constitues, son
objectif politique est celui dune monarchie modre et librale, claire par les philosophes .
Intellectuel engag au service de la vrit et de la justice, il prend, sur le tard, seul et en se
servant de son immense notorit, la dfense de victimes de lintolrance religieuse et de
larbitraire dans des affaires quil a rendues clbres : Jean Calas, Pierre-Paul Sirven, chevalier
de La Barre, comte de Lally.
Son uvre littraire est varie : son thtre, sa posie pique, ses uvres historiques, firent de
lui lun des crivains franais les plus clbres au XVIIIe sicle mais elle comprend galement des
contes et romans, les Lettres philosophiques, le Dictionnaire philosophique et une importante
correspondance, plus de 21 000 lettres retrouves.
Tout au long de sa vie, Voltaire frquente les Grands et courtise les monarques, sans dissimuler
son ddain pour le peuple, mais il est aussi en butte aux interventions du pouvoir, qui
lembastille et le contraint lexil en Angleterre ou lcart de Paris. En 1749, aprs la mort
dmilie du Chtelet, avec laquelle il a entretenu une liaison houleuse pendant quinze ans, il part
pour la cour de Prusse mais, du dans ses espoirs de jouer un grand rle auprs
de Frdric II Berlin, se brouille avec lui aprs trois ans et quitte Berlin en 1753. Il se rfugie un
peu plus tard aux Dlices, prs de Genve, avant dacqurir en 1759 un domaine Ferney, sur
la frontire franco-genevoise, labri des puissants. Il ne reviendra Paris quen 1778, ovationn
par le peuple aprs une absence de prs de vingt-huit ans. Il y meurt 83 ans.
Voltaire aime le confort, les plaisirs de la table et de la conversation quil considre, avec le
thtre, comme lune des formes les plus abouties de la vie en socit. Soucieux de son aisance
matrielle, qui garantit sa libert et son indpendance, il acquiert une fortune considrable dans
des oprations spculatives qui prfigurent les grandes spculations boursires sous Louis
XVI et dans la vente de ses ouvrages, ce qui lui permet de sinstaller en 1759 au chteau de
Ferney et d'y vivre sur un grand pied, tenant table et porte ouvertes. Le plerinage Ferney fait
partie en 1770-1775 du priple de formation de llite europenne claire. Investissant ses
capitaux, il fait du village misrable de Ferney une petite ville prospre. Gnreux, d'humeur
gaie, il est nanmoins chicanier et parfois froce et mesquin avec ses adversaires comme JeanJacques Rousseau ou Crbillon1.
Considr par la Rvolution franaise avec Jean-Jacques Rousseau, son frre ennemi
comme un prcurseur, il entre au Panthon en 1791, le deuxime aprs Mirabeau. cette mme
priode, sur l'initiative du marquis de Villette qui l'hbergeait, le quai des Thatins o l'crivain

habitait Paris au moment de sa mort sera baptis quai Voltaire . Clbr par
la IIIe Rpublique (ds 1870, Paris, un boulevard et une place portent son nom), il a nourri,
au XIXe sicle, les passions antagonistes des adversaires et des dfenseurs de la lacit de ltat
et de lcole publique, et, au-del, de lesprit des Lumires.