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septembre 2016

LINDIVIDU
CONTRE LTATISME.
ACTUALIT DE LA PENSE
LIBRALE FRANAISE
e
XIX SICLE

Jrme PERRIER

www.fondapol.org

Lindividu contre ltatisme.


Actualit de la pense
librale franaise
XIXe sicle

Jrme PERRIER

La Fondation pour linnovation politique


est un think tank libral, progressiste et europen.
Prsident: Nicolas Bazire
Vice Prsident: Grgoire Chertok
Directeur gnral: Dominique Reyni
Prsidente du Conseil scientifique et dvaluation: Laurence Parisot
La Fondation pour linnovation politique publie la prsente note
dans le cadre de ses travaux sur les valeurs.

Fondation pour linnovation politique


Un think tank libral, progressiste et europen

La Fondation pour linnovation politique offre un espace indpendant


dexpertise, de rflexion et dchange tourn vers la production et la diffusion
dides et de propositions. Elle contribue au pluralisme de la pense et au
renouvellement du dbat public dans une perspective librale, progressiste
et europenne. Dans ses travaux, la Fondation privilgie quatre enjeux: la
croissance conomique, lcologie, les valeurs et le numrique.
Le site fondapol.org met disposition du public la totalit de ses travaux.
La plateforme Data.fondapol rend accessibles et utilisables par tous les
donnes collectes lors de ses diffrentes enqutes et en plusieurs langues,
lorsquil sagit denqutes internationales.
De mme, dans la ligne ditoriale de la Fondation, le mdia Anthropotechnie
entend explorer les nouveaux territoires ouverts par lamlioration humaine,
le clonage reproductif, lhybridation homme/machine, lingnierie gntique
et les manipulations germinales. Il contribue la rflexion et au dbat sur
le transhumanisme. Anthropotechnie propose des articles traitant des
enjeux thiques, philosophiques et politiques que pose lexpansion des
innovations technologiques dans le domaine de lamlioration du corps et
des capacits humaines.
Par ailleurs, le mdia Trop Libre offre un regard quotidien critique
sur lactualit et la vie des ides. Trop Libre propose galement une
importante veille ddie aux effets de la rvolution numrique sur les
pratiques politiques, conomiques et sociales dans sa rubrique Renaissance
numrique.
La Fondation pour linnovation politique est reconnue dutilit publique.
Elle est indpendante et nest subventionne par aucun parti politique.
Ses ressources sont publiques et prives. Le soutien des entreprises et des
particuliers est essentiel au dveloppement de ses activits.

Rsum

Mme si nombre de ses citoyens et de ses lites intellectuelles semblent lavoir


oubli, la France nest pas simplement le pays de Colbert et de la centralisation
napolonienne. Elle est aussi lun des principaux berceaux de la philosophie
librale contemporaine et compte dans son riche patrimoine intellectuel un
certain nombre dauteurs majeurs qui se sont attachs penser les rapports
complexes entre lindividu, la socit civile et ltat.
Ainsi, le XIXe sicle priode hante dans lHexagone par le souvenir de la
Rvolution franaise a vu lapoge du libralisme, mme si celui-ci tait
compos de courants distincts. ct du libralisme conservateur, autoritaire
et largement tatique, incarn par quelquun comme Guizot, cet ge dor de
la philosophie politique franaise a galement vu lclosion dun libralisme
de lindividu face ltat. Non pas contre ltat, ni mme contre un tat fort,
mais contre ltatisme, cest--dire contre un tat obse, instrumentalis par
les groupes de pression, et prtendant se mler de tout sans mme pouvoir
assumer convenablement ses fonctions lmentaires.
Ce faisant, les libraux franais du long XIXe sicle qui, de Benjamin Constant
Alain, en passant par lcole librale de Paris, ont cherch dfendre
rsolument les droits de lindividu face un tat jacobin et autoritaire hrit de
plusieurs sicles de centralisation ont trac la voie dune rflexion politique qui
reste minemment prcieuse aujourdhui, alors que nous traversons une trs
grave crise de la reprsentation, double dune quasi-faillite de notre modle
social.

Lindividu contre ltatisme.


Actualit de la pense
librale franaise
XIXe sicle
Jrme PERRIER
Normalien, agrg dhistoire et docteur en histoire de lIEP de Paris,
enseigne lhistoire du libralisme Sciences Po Paris et luniversit de Versailles-Saint-Quentin-en-Yvelines.

Introduction

La question de savoir quel est le poids des ides dans la vie politique dun pays
et dans llaboration des politiques publiques est un sujet de dbat rcurrent
au sein des sciences humaines et sociales. Au XXe sicle, des penseurs aussi
diffrents que Friedrich A. von Hayek et John M. Keynes nont cess de rpter
leur conviction selon laquelle les ides comptent (ideas matter), ce
quexpriment parfaitement ces clbres lignes tires de la Thorie gnrale
de lemploi, de lintrt et de la monnaie: Les ides, justes ou fausses, des
philosophes de lconomie et de la politique ont plus dimportance quon
ne le pense gnralement. vrai dire le monde est presque exclusivement
men par elles. Les hommes daction qui se croient parfaitement affranchis
des influences doctrinales sont dordinaire les esclaves de quelque conomiste
pass. Les visionnaires influents, qui entendent des voix dans le ciel, distillent
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des utopies nes quelques annes plus tt dans le cerveau de quelque crivailleur
de Facult. Nous sommes convaincus quon exagre grandement la force des
intrts constitus, par rapport lempire quacquirent progressivement les
ides1.
Rien nillustre mieux la pertinence dun tel propos que la situation prsente
de notre pays. En effet, beaucoup sinterrogent sur la rsistance des Franais
devant la perspective de rformes engages partout ailleurs depuis longtemps
et sur leur trange incapacit apprhender la mondialisation autrement
que sous la forme dune menace vitale pour notre modle social, voire notre
identit nationale. Daucuns attribuent cette singularit hexagonale au fait
que des pans entiers de la socit franaise jugeraient non sans raison
que la libralisation de lconomie remettrait profondment en cause certains
avantages acquis et que, par consquent, ils auraient plus y perdre qu
y gagner. En dautres termes, le rejet par des secteurs entiers de la socit
franaise de la mondialisation librale serait principalement le rsultat
dun intrt bien compris.
Un tel diagnostic soulve toutefois deux problmes. Dabord, nul ne peut
nier que le modle social franais, depuis dj un certain temps, a atteint
ses limites puisquil ne fonctionne gure plus pour une large partie de la
population, tout en vgtant au prix dun surendettement qui en transfre
la charge sur les gnrations futures, au point de nous conduire aujourdhui
au bord de la banqueroute. De plus, comme les marxistes jadis, nous avons
trop souvent tendance exagrer limportance des intrts dans lexplication
des phnomnes sociaux (la surprise du Brexit en a apport rcemment une
illustration clatante), aux dpens des passions idologiques, si vivaces dans
un pays comme la France. Pour parler comme le philosophe Alain que lon
a bien tort de ne pas relire davantage, les intrts transigent toujours,
linverse des passions, inflexibles par nature. Qui plus est, il ny a pas dintrt
en soi, mais uniquement lide que chacun se fait de ses intrts. Cest pourquoi
il parat chaque jour plus vident que le blocage franais est dabord et avant
tout un blocage de nature essentiellement idologique. Lincapacit franaise
percevoir la mondialisation autrement que comme une menace relve
dabord et avant tout dune idiosyncrasie idologique qui est profondment
1. The ideas of economists and political philosophers, both when they are right and when they are wrong,
are more powerful than is commonly understood. Indeed the world is ruled by little else. Practical men, who
believe themselves to be quite exempt from any intellectual influence, are usually the slaves of some defunct
economist. Madmen in authority, who hear voices in the air, are distilling their frenzy from some academic
scribbler of a few years back. I am sure that the power of vested interests is vastly exaggerated compared
with the gradual encroachment of ideas. John Maynard Keynes, The General Theory of Employment, Interest
and Money, London, Palgrave Macmillan, 1936, pp.383-384. On retrouve la mme ide dans un clbre texte
de Friedrich A. von Hayek, Les intellectuels et le socialisme [1949], repris dans Essais de philosophie, de
science politique et dconomie, Les Belles Lettres, 2007, p.292.

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enracine dans notre culture politique. Un biais conceptuel qui confre aux
lites intellectuelles franaises une immense responsabilit dans le profond
dsarroi que traverse notre pays ( ce propos, il ne faut pas hsiter parler
dune nouvelle trahison des clercs2), et qui rend dautant plus urgente la
ncessit de sinterroger sur les racines de cette fivre spculative obsidionale,
ainsi que sur les moyens dy remdier au plus vite.
Car, bien entendu, il ne suffit pas de constater lunicit de notre rapport
la mondialisation, encore faut-il lexpliquer. Lhypothse qui, de notre point
apprhension de la ralit conomique et sociale contemporaine est intimement
li une autre singularit franaise, bien plus ancienne, savoir notre rapport
ltat. Il est en effet assez manifeste que la mondialisation, telle quelle sest
dveloppe depuis une trentaine dannes, a trs profondment boulevers la
notion mme de souverainet tatique et la faon dont le pouvoir politique
national prtend rgir ou tout au moins orienter un phnomne aussi
puissant et subversif. Or il est vident que dans un pays o ltat occupe une
place aussi centrale et aussi ancienne que dans lHexagone, o la construction
nationale est historiquement, plus que nulle part ailleurs, le produit de longs
sicles de centralisation politique et administrative, la mondialisation actuelle
ne peut quengendrer un dsarroi intellectuel de trs grande ampleur.
Et pourtant, la France jacobine, le pays de Colbert et de la centralisation
napolonienne, est aussi le berceau de lune des plus riches traditions
librales aux cts du Royaume-Uni et des tats-Unis. Mieux, bien que les
Franais ( commencer par le monde intellectuel et acadmique) semblent
lavoir compltement oubli, notre pays a vu natre et se dvelopper, depuis
plus de deux sicles, une cole librale dune immense richesse et dont lune
des spcificits tient prcisment son rapport souponneux, et mme
franchement critique, ltat.

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

de vue, est la plus vraisemblable est que le biais intellectuel qui affecte notre

Qui sait par exemple que pour dsigner un libralisme dlibrment antiinterventionniste, les Anglo-Saxons utilisent communment un terme franais,
celui de laissez-faire3? Qui sait galement que lancien prsident des tatsUnis, le rpublicain Ronald Reagan (qui ne passait pourtant pas pour un
intellectuel fru de thorie), aimait citer un libral franais mort en 1850,
largement oubli chez nous mais immensment clbre ltranger: Frdric
Bastiat? Qui sait encore que, outre-Atlantique, les plus libraux ceux que
2. En rfrence louvrage de Julien Benda, La Trahison des clercs, Grasset, 1927.
3. Un terme qui est du reste ambigu et dont on dforme souvent le sens, comme nous le verrons.

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lon qualifie de libertariens et danarcho-capitalistes4 se considrent


comme les hritiers du libralisme franais optimiste (une vertu bien
oublie aujourdhui chez nous) du XIXe sicle, par opposition un libralisme
britannique cens avoir abandonn la puret doctrinale franaise du laissezfaire au profit dun pragmatisme utilitariste, jug par eux synonyme de drive
sociale et interventionniste? Qui sait, enfin, que certains des courants libraux
rcents dans le monde ont dvelopp des thses qui avaient t largement
inities par des auteurs franais antrieurs?
Voil pourquoi cette note entend retracer succinctement les grandes lignes de
cette cole librale franaise, en privilgiant quelques auteurs importants, et ceci
dans le but de montrer combien cette tradition dlaisse peut tre aujourdhui
plus que jamais dune immense utilit pour affronter intellectuellement les
dfis de notre poque, ce qui est un pralable indispensable toute politique
digne de ce nom. Bien sr, le libralisme qui sera voqu ici nest pas le seul
courant de pense qui, depuis deux sicles, peut prtendre relever de la
famille5 librale. Pour dire les choses de manire synthtique, il est possible
de diviser le libralisme franais contemporain (cest--dire postrieur la
Rvolution franaise) en trois grands courants. Dabord, celui que Lucien
Jaume a appel le libralisme par ltat (ou libralisme tatique6),
et qui est certainement le mieux connu en France prcisment parce quil
donne le primat ltat par rapport lindividu et aussi parce quil a t
historiquement majoritaire au sein de la mouvance librale. Il est du reste le
seul tre vraiment tudi dans notre pays, dautant quil a eu une traduction
politique concrte, puisquil a compt en son sein quelques minents hommes
politiques, comme Franois Guizot et Adolphe Thiers au XIXe sicle, ou
encore Valry Giscard dEstaing, qui se voulait dans les annes 1970 le chantre
du libralisme avanc. Remarquons que ce libralisme a souvent pris un
visage conservateur, voire mme parfois autoritaire. Dans tous les cas, il sest
parfaitement accommod dun interventionnisme politique trs pouss, et
cest pourquoi il ne sera voqu ici quaccessoirement, dans la mesure o ce
libralisme tatique (voire tatiste) participe trs largement du paradigme quil
sagit prcisment, nos yeux, de remettre en question si lon veut pouvoir
apporter des rponses nouvelles aux dfis contemporains qui nous assaillent.
Il existe dans notre pays un deuxime courant libral, assez largement oubli
4. Voir Sbastien Car, La Pense libertarienne. Gense, fondements et horizons dune utopie librale, PUF,
2009, Les Libertariens aux tats-Unis. Sociologie dun mouvement asocial, PUR, 2010.
5. Nous empruntons cette expression Michael Freeden, The family of liberalism: a morphological analysis,
in James Meadowcroft, The Liberal Political Tradition. Contemporary Reappraisials, Edward Elgar, 1996, p.14-39.
6. Voir Lucien Jaume, LIndividu effac ou le paradoxe du libralisme franais, Fayard, 1997. Voir aussi, du mme
auteur, Aux origines du libralisme politique en France, Esprit, n 243, juin 1998, p.37-60.

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Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

de nos jours, savoir le catholicisme libral. Il sagit l dune mouvance trs


singulire dans lhistoire intellectuelle franaise, mme si elle a compt au XIXe
sicle quelques figures intellectuelles de grande envergure, comme Lamennais,
Lacordaire ou encore le comte de Montalembert. Reste que nous ne nous
attarderons pas sur ce courant trs spcifique, dans la mesure o, tout au
moins sur la question qui nous occupe ici, savoir le rapport ltat, il ne nous
parat pas avoir apport de contribution vritablement originale par rapport
aux deux autres.
Nous focaliserons donc notre analyse sur le troisime et dernier courant, qui
ne fut peut-tre jamais majoritaire au sein du libralisme franais mais qui
a limmense mrite dapporter les ides les mieux mme de nous aider
relever limmense dfi qui est aujourdhui le ntre, savoir la manire de
penser un autre rapport entre ltat, la socit civile et lindividu. Cest du reste
certainement cette ambition qui explique que malgr sa richesse vidente, ce
courant ait t largement oubli pour ne pas dire refoul dans notre pays,
alors mme quil na jamais cess dtre tudi ltranger. Ce courant, nous
pouvons le qualifier de diffrentes manires, puisquil sagit dun libralisme
essentiellement attach dfendre lindividu, si ce nest contre ltat, en tout
cas face ltat, et indniablement contre ltatisme. Nous verrons dailleurs
que cette philosophie a elle-mme connu diffrents avatars, de la frange la plus
laissez-fairiste et la plus anti-tatique (avec des accents que daucuns jugeront
plus ou moins anarchiques) jusquaux auteurs plus modrs, uniquement
soucieux de prvenir une emprise tatique trop forte, selon eux de nature
violer les droits fondamentaux de lindividu et freiner ses initiatives, source
ultime de toute prosprit.
Nous nous attacherons donc dessiner les contours de ce libralisme de
lindividu aux aguets face un tat virtuellement liberticide et objectivement
prolifrant. Pour ce faire, nous replacerons les diverses expressions de ce
courant de pense dans leur contexte prcis et nous privilgierons les auteurs
dont les uvres nous paraissent les plus importantes et les plus utiles relire
aujourdhui. De ce point de vue, nous nous concentrerons sur la priode
postrieure la Rvolution franaise, qui est lvnement fondateur de notre
modernit politique, mme si des auteurs antrieurs ce jalon dcisif des
penseurs du sicle des Lumires, en particulier pourront tre brivement
voqus dans la mesure o certains dentre eux sont des prcurseurs du
libralisme contemporain (le mot lui-mme apparaissant, comme chacun le
sait, au dbut du XIXe sicle).

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I. Le XIX e sicle ou lge dor du libralisme franais


de lindividu face ltat
Dans cette premire partie de notre enqute, consacre au XIXe sicle
(qui constitue une sorte dge dor pour la philosophie politique franaise
contemporaine)7, nous examinerons comment les plus perspicaces
reprsentants du libralisme de lindividu ont cherch (r)concilier
lavnement de la souverainet populaire et la sauvegarde des liberts, en
insistant tout particulirement sur la pense politique de Benjamin Constant,
qui reste sans conteste le meilleur thoricien de la dmocratie librale (A),
avant dtudier comment, sur le plan conomique cette fois, cette mme
mouvance individualiste et anti-tatiste a pens lavnement concomitant de
lre industrielle en dveloppant une philosophie dont lexpression laissezfaire ne rend que trs partiellement compte (B). Enfin, nous conclurons ce
premier volet de notre tude en nous arrtant sur la pense politique dun
libral de gauche, dfenseur intransigeant de la libert individuelle et censeur
opinitre des pouvoirs, Alain (C).

A. Comment, la lumire de la Rvolution franaise, concilier


dmocratie et libert?
On peine aujourdhui imaginer combien notre XIXe sicle a t empreint du
souvenir de la Rvolution franaise et combien les Franais de lpoque ont
t littralement obsds par cet vnement extraordinaire dont certains
se rjouissaient tandis que dautres sen dsolaient, mais dont personne
ne pouvait ignorer combien il avait stupfi le monde entier et laiss dans
notre pays des traces indlbiles. En particulier, toute personne qui, dans les
dcennies qui suivirent la Rvolution et lEmpire, entendait mditer sur la
politique se heurtait immanquablement cette question lancinante: comment
ce qui a commenc sous les auspices de la libert a-t-il pu dboucher sur la
Terreur, puis sur le rgime autoritaire de Napolon? Ou, pour dire les choses
autrement, comment la rvolution librale de 1789 a-t-elle pu dboucher sur
le gouvernement liberticide du Comit de salut public de 1793 et sur le rgime
dictatorial conscutif au 18 brumaire? La reconnaissance de la souverainet
nationale (cest--dire laffirmation du principe dmocratique) serait-elle donc
naturellement incompatible avec la prservation des liberts?

7. Nous partageons pleinement, de ce point de vue, lavis exprim par Pierre Manent dans Le Regard politique,
Flammarion, 2010, p.13-18.

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Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

Telle est incontestablement la question que se posrent tous les libraux


franais du XIXe sicle, mme si leur rponse na pas toujours t la mme, loin
de l. Un courant, parfaitement incarn par Guizot et ceux que lon appelle
alors les doctrinaires8, estime que tant que les masses (majoritairement
illettres) nauront pas acquis les moyens intellectuels et matriels ncessaires
pour apprhender des questions relevant de lintrt gnral et resteront donc
asservies leurs passions irrationnelles ou leurs intrts gostes, la libert
sera invitablement en danger. Do la volont, magnifie par Guizot, de
substituer la souverainet du peuple une souverainet de la raison, incarne
par la bourgeoisie, juge par les doctrinaires comme la seule classe sociale
apte garantir la libert politique contre les assauts conjugus de la caste
aristocratique (nostalgique de lAncien Rgime) et des masses populaires
(analphabtes et anarchiques)9. Quun fils de guillotin comme Guizot ait pu
nourrir de farouches rticences lgard du principe dmocratique et donc du
suffrage universel, une poque o aucun pays europen ne le reconnaissait,
se comprend aisment. Pour autant, ce nest nullement cder lanachronisme
que de juger une telle philosophie plus conservatrice que vritablement
librale, dautant que Guizot et ses amis restaient farouchement attachs une
centralisation administrative hrite de lAncien Rgime et encore renforce
par le trs illibral rgime napolonien (comme la opportunment rappel
rcemment Grard Grunberg dans un stimulant essai)10.
Juger Guizot et la classe politique de la monarchie de Juillet finalement
plus conservatrice et autoritaire que proprement librale est dautant plus
lgitime quil existait prcisment la mme poque un vigoureux courant
libral qui, lui, faisait de la dfense des droits individuels son absolue
priorit, tout en veillant rendre cette exigence compatible avec le principe
mme de la souverainet populaire. De cet esprit authentiquement libral
et vigoureusement individualiste, nul nest plus reprsentatif que Benjamin
Constant et ce que lon a appel le groupe de Coppet11 (du nom du lieu
de rsidence de sa compagne Germaine de Stal). Cet intellectuel peut tre
bon droit considr comme lun des plus grands thoriciens (et certainement
le plus grand thoricien franais) de la dmocratie librale, alors mme que sa
patrie dlection ne lui a pendant longtemps pas accord la place quil mrite.
8. Voir Aurelian Craiutu, Le Centre introuvable. La pense politique des doctrinaires sous la Restauration, Plon,
2006.
9. Ce qui na pas empch langlophile Guizot de plaider, ds la Restauration, en faveur dune intgration
institutionnalise de lopposition au sein du rgime parlementaire. Voir notamment Franois Guizot et la culture
politique de son temps. Colloque de la Fondation Guizot-Val Richer, Gallimard/Le Seuil, 1991.
10. Grard Grunberg, Napolon Bonaparte. Le noir gnie, CNRS ditions, 2015.
11. Voir Lucien Jaume (dir.), Coppet, creuset de lesprit libral. Les ides politiques et constitutionnelles du
groupe de Madame de Stal, Economica, 2000.

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Plus largement, force est de constater que dans les dbats franco-franais,
si le mot dmocratie est utilis avec une frnsie peine moins grande
que pour le mot rpublique, la notion mme de dmocratie librale est
rarement comprise, alors mme quelle savre plus que jamais indispensable
pour formuler convenablement les problmes qui sont les ntres. Raison
supplmentaire pour relire Benjamin Constant de toute urgence.

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Benjamin Constant, le grand thoricien franais de la dmocratie librale

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Pour bien comprendre combien le libralisme de Benjamin Constant se


distingue clairement, par la profonde mfiance quil exprime vis--vis du
Lviathan tatique, de la vision autoritaire et centralisatrice de Guizot et des
doctrinaires, il faut dabord rappeler le contexte historique prcis dans lequel
sest dveloppe cette pense entirement ddie la sauvegarde des liberts
individuelles.
N Lausanne en 1767 et mort Paris en 1830, quelques mois aprs la
fin de la Restauration et lavnement de la monarchie de Juillet, Benjamin
Constant crit dans une France qui, en quelques annes, est passe de la
monarchie absolue dAncien Rgime la monarchie parlementaire, aprs
avoir expriment successivement la dictature de Salut public de la Terreur,
lanarchie du Directoire et lautocratie napolonienne. Durant cette priode
combien agite, la France na cess dalterner violemment entre anarchie
et tyrannie. Or, aux yeux de Constant et de ses amis du groupe de Coppet,
il sagit l de deux formes darbitraire aussi condamnables lune que lautre.
Et cest prcisment ce jugement qui va conduire ces authentiques libraux
remettre fondamentalement en cause, non pas tant la souverainet nationale
que la notion de souverainet elle-mme, pourtant si prgnante dans la culture
politique franaise.
Comme chacun le sait, le concept de souverainet a t historiquement
labor lpoque moderne dans le but de mettre fin lanarchie qui rgnait
au temps des guerres de religion. En effet, les penseurs de la souverainet
comme Jean Bodin au XVIe sicle ou Thomas Hobbes au sicle suivant, ont
jug quune socit ne pouvait exister durablement sans linstitution dun
pouvoir suprme qui aurait le monopole de la puissance publique et qui, par
la force si ncessaire, serait mme de trancher les conflits, afin de garantir
la paix civile. Tel est bien le sens du mot souverain: un pouvoir suprme,
qui na rien au-dessus de lui. Source unique de lautorit, le Lviathan (pour
reprendre une image hobbesienne que nombre de libraux reprendront pour
mettre en garde contre sa toute-puissance) est donc pens comme le remde
imparable lanarchie. En ce sens, la notion de souverainet a pu sduire un

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

certain nombre dauteurs pourtant rputs libraux, dans la mesure o elle


semble devoir mettre les individus labri de la violence anarchique et de la
peur de la mort, deux maux caractristiques de ltat de nature, o lhomme
est suppos tre un loup pour lhomme.
Nanmoins, il est facile de comprendre que dans une conception de ce genre,
le pouvoir souverain peut aisment devenir tyrannique, comme lont montr la
monte de labsolutisme au XVIIe sicle puis, plus tard, lpisode de la Terreur
et de lautocratie napolonienne. Cest dailleurs bien cette drive qui explique
quaux yeux de Benjamin Constant le seul moyen dviter tout la fois
lanarchie et le despotisme rside in fine dans la limitation de la notion mme
de souverainet. En effet, pour cet minent reprsentant du libralisme de
lindividu face ltat, ce qui importe nest pas tant la forme du gouvernement
(monarchie parlementaire ou rpublique, rgime censitaire ou dmocratique)
que la stricte limitation dont le pouvoir (cest--dire la souverainet) doit faire
lobjet, que ce pouvoir soit dorigine monarchique ou populaire. En effet et
cest l une ide chre aux penseurs se rattachant au libralisme de lindividu,
la source dmocratique du pouvoir nest pas une condition suffisante pour
garantir le respect des droits et des liberts des personnes. Aprs tout, on peut
trs bien imaginer quun gouvernement lu par une majorit dcide de priver
de ses droits lgitimes la minorit y compris la plus petite des minorits
quest lindividu. En effet, si on limite la dmocratie la stricte rgle de la
majorit et si lon applique de surcrot un positivisme juridique radical selon
lequel la loi et le droit ne sont rien dautres que les dcisions du lgislateur,
quest-ce qui empcherait 51% des votants de spolier ou dopprimer les 49%
restant? En ce sens, un gouvernement de forme dmocratique prsente les
mmes risques et les mmes dangers quun gouvernement monarchique.
Voire mme davantage, diront nombre de libraux individualistes la suite
de Constant, dans la mesure o, imbu de son assise populaire, le gouvernement
issu du peuple peut tre davantage enclin cder une forme de hubris
quun rgime moins assur de sa lgitimit.
On peut noter en apart que la difficult que nous avons le plus souvent en
France pour raisonner ainsi en termes de dmocratie librale plutt que
de dmocratie tout court explique trs largement lembarras qui a nagure
t celui de nombre dobservateurs hexagonaux lorsquil sest agi danalyser
correctement ce qui sest pass au moment des printemps arabes. Daucuns
ont alors oubli que le pouvoir de la rue ne pouvait dboucher sur un
authentique tat de droit que sil tait strictement canalis par la sauvegarde
inconditionnelle des liberts individuelles. Do des circonvolutions assez
hasardeuses pour expliquer, par exemple, que le vrai peuple gyptien

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navait pas voulu llection du prsident Morsi, mais quil se trouvait en


revanche dans la rue pour renverser celui-ci (pourtant lu par les urnes). Faute
dutiliser le cadre conceptuel de la dmocratie librale (mais il est vrai que,
chez nous, ladjectif fait figure de gros mot), certains en taient donc rduits
postuler lexistence dun bon (ou vrai) peuple et dun mauvais (ou faux)
peuple
Mais pour revenir Benjamin Constant et comme cela a t plusieurs fois
soulign12, sa pense politique peut tre prsente comme une synthse et un
dpassement des deux rflexions politiques parmi les plus profondes du XVIIIe
sicle franais, savoir celle, dessence librale, de Montesquieu, et celle,
dessence dmocratique, de Jean-Jacques Rousseau. En effet, pour lauteur de
LEsprit des lois, ce nest pas la forme du pouvoir, cest--dire le nombre de
ses dtenteurs, qui importe (monarchie, aristocratie ou dmocratie), mais bien
plutt la manire dont celui-ci est exerc. En dautres termes, le pouvoir est
lgitime lorsquil nest pas illimit autrement dit lorsquil est modr. Et le
meilleur moyen de le brider est encore la sparation et lquilibre des pouvoirs
(un message que les rdacteurs de la Constitution amricaine retiendront en
1787). Rousseau, comme chacun le sait, rflchit tout fait diffremment.
Lessentiel pour lauteur du Contrat social (qui raisonne dans le cadre dune
dmocratie directe, il est vrai) est lautonomie, cest--dire le fait quun acte
soit le rsultat de la volont de son sujet, ou, pour dire les choses autrement,
que lon vive sous une loi que lon sest soi-mme donne. Chez Jean-Jacques
Rousseau, ce nest pas la manire dont est exerc le pouvoir qui le rend
bon, mais la manire dont il est institu. Cest pourquoi, ses yeux, seule
la rpublique est lgitime, puisquen permettant lexpression de la volont
gnrale elle autorise le peuple souverain dcider de la loi sous le rgne de
laquelle il vivra.
Si Benjamin Constant accepte le postulat dmocratique rousseauiste selon
lequel le pouvoir doit tre lexpression de la volont du peuple, il ne sen
contente pas et y ajoute la ncessit dune stricte limitation de ce pouvoir,
rejoignant ainsi la grande proccupation librale de Montesquieu. Pour
Constant, en effet et cest l un thme qui sera au cur de la rflexion de
trs nombreux libraux franais tout au long du XIXe sicle, il ne suffit
pas que le pouvoir soit lgitime dans son origine, encore faut-il quil le reste
dans son mode dexercice. Autrement dit, un pouvoir ne saurait tre lgitime
sil nest pas lu, mais il ne saurait ltre davantage sil nest pas strictement
limit, cantonn dans ses attributions et maintenu distance de lespace
12. Voir notamment Thierry Chopin, Benjamin Constant. Le libralisme inquiet, Michalon, 2002, et Stephen
Holmes, Benjamin Constant et la gense du libralisme moderne, PUF, 1994.

18

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

priv individuel (la fameuse libert des Modernes compare celle des
Anciens loccasion dune clbre confrence prononce en 1819
lAthne royal). Ainsi, en cumulant les exigences dmocratiques de Rousseau
et les exigences librales de Montesquieu, Benjamin Constant devient le
premier grand thoricien franais de la dmocratie librale que lon pourrait
tout aussi bien dfinir comme une dmocratie limite par les droits inalinables
de lindividu. Ce qui conduit aussitt Constant dvelopper trois autres ides
qui, elles aussi, vont tre au cur du libralisme de lindividu face ltat au
cours des deux sicles suivants: laffirmation selon laquelle les droits sacrs
de lindividu sont de nature arrter le pouvoir; la remise en cause de lide
de majorit toute-puissante; et, enfin, la critique de la dfinition positiviste
du droit. Reprenons rapidement chacun de ces trois points, qui heurtent de
plein fouet la culture politique franaise, minemment lgicentrique jusqu
la Ve Rpublique.
Si des thoriciens libraux comme Montesquieu ou Madison fondent
dabord et avant tout la limitation du pouvoir sur sa division en plusieurs
instances destines se contrler et se neutraliser mutuellement par le jeu
des freins et des contrepoids (les fameux checks and balances au cur des
institutions amricaines), Benjamin Constant, pour sa part, cherche dabord
et avant tout limiter lamplitude du champ dintervention lgitime du
pouvoir et circonscrire rigoureusement ce domaine partir dune rgle
intangible et absolue: les droits naturels de lindividu qui dessinent une
sphre prive rpute inviolable par lautorit sociale. On peut, dira-t-on,
par des combinaisons ingnieuses, limiter le pouvoir en le divisant, crit ainsi
Constant. On peut mettre en opposition et en quilibre ses diffrentes parties.
Mais par quel moyen fera-t-on que la somme totale nen soit pas illimite?
Comment borner le pouvoir autrement que par le pouvoir?13 Pour celui que
lon peut bon droit considrer comme le fondateur du libralisme franais de
lindividu face ltat, le point essentiel est la limitation de la somme totale
de lautorit, autrement dit le strict endiguement du Lviathan tatique,
qui constitue la sauvegarde ultime des droits et des liberts individuelles. Ce
rigoureux cantonnement du pouvoir politique passe en effet par laffirmation
de la souverainet (au sens de suprmatie) de lindividu, dont les droits
fondamentaux constituent une limite hors datteinte de la comptence lgitime
de la puissance publique.
Laffirmation de la suprmatie des droits de lindividu sarticule chez Benjamin
Constant avec la critique rcurrente de lide de majorit, corollaire de son
13. Benjamin Constant, Principes de politique applicables tous les gouvernements, liv. II, chap.4, in tienne
Hofmann, Les Principes politiques de Benjamin Constant, t. II, Droz, 1980, p.55.

19

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refus de toute souverainet absolue et illimite (y compris populaire). ses


yeux, on la compris, le principe du consentement majoritaire est une condition
ncessaire mais non suffisante de la validit dun acte lgislatif: pour quun
texte issu du pouvoir politique puisse recevoir le titre de loi, encore faut-il
que ses dispositions nempitent pas sur les bornes dfinies par les droits
individuels, fondamentaux et donc intangibles. Le droit de la majorit est le
droit du plus fort crit-il, avant dajouter: Lorsquune autorit quelconque
porte une main attentatoire sur la partie de lexistence individuelle qui nest
pas de son ressort, il importe peu de quelle source cette autorit se dit mane,
il importe peu quelle se nomme individu ou nation. Elle serait la nation tout
entire, sauf le citoyen quelle vexe, quelle nen serait pas plus lgitime14.
Cette crainte de la tyrannie de la majorit que partageront dautres libraux
franais comme Tocqueville conduit Benjamin Constant critiquer la
conception de la loi qui est celle du positivisme juridique. La formulation la
plus abrupte et la plus vulgaire de cette doctrine assimilant strictement le
droit nimporte quel texte de circonstance ds lors quil est adopt par le
lgislateur selon une procdure formellement dmocratique a t donne
dans les annes 1980 par le dput socialiste Andr Laignel, lorsquil a
voulu faire taire les critiques de lopposition en scriant en plein PalaisBourbon: Vous avez juridiquement tort parce que vous tes politiquement
minoritaire! Rien ne peut tre plus loign de la conception du droit que
se font les reprsentants du libralisme de lindividu face ltat lgislateur.
Pour eux, en effet, le droit (celui qui touche aux liberts fondamentales) ne
saurait dpendre du prsent rapport de force politique, qui nest que le rsultat
conjoncturel (et donc provisoire) des dernires chances lectorales. Un tel
refus conduit ncessairement le thoricien de la dmocratie librale quest
Benjamin Constant dsacraliser sciemment la loi positive cest--dire la
loi de circonstance qui peut tre adopte par tel ou tel gouvernement, tel ou
tel moment, selon telle ou telle considration particulire. En effet, pour les
libraux appartenant sa famille de pense, lobissance la loi ne saurait tre
aveugle et le citoyen ne saurait abdiquer son droit de la juger en conscience
(une ide que lon retrouvera, un sicle plus tard, chez cet autre libral
individualiste quest Alain)15. Pour reprendre les mots mmes de Constant, la
conscience de chaque individu [] constitue un tribunal inflexible, qui juge
les actes de lautorit16.
14. Ibid., chap.1, p.50.
15. Voir Lucien Jaume, La fonction de juger dans le Groupe de Coppet et chez Alain, in Alain dans ses uvres
et son journalisme politique. Actes du colloque organis Paris l'occasion du cinquantenaire de la mort
d'Alain les 30 novembre et 1er dcembre 2001, Institut Alain, p.205-214.
16. Benjamin Constant, op.cit., liv. XIV, ch. 4, p.366.

20

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

Ainsi, le fondement de lobligation dobissance la loi repose sur lapprciation


de son contenu par le citoyen libre. Si cest l une ide fort ancienne comme
le montre lexemple bien connu dAntigone, il nen demeure pas moins que
les libraux du groupe de Coppet, et Benjamin Constant au premier chef,
oprent ainsi un changement essentiel par rapport au lgicentrisme,
caractristique de la culture politique franaise. Par l mme, ils jettent un
doute dcisif sur la sacralit dont jouit la loi, rpute tre lexpression de
la volont gnrale. Dailleurs, cette mfiance des libraux lgard de
la sacralit de la loi sexprime trs concrtement de deux manires. Dune
part, beaucoup vont affirmer que les droits fondamentaux exposs dans une
dclaration de principe doivent pouvoir tre opposables la loi positive: cest
ce que lon appelle le contrle de constitutionnalit, qui aura toujours la
faveur des libraux, mais qui mettra presque deux sicles simposer dans
notre pays, tant il heurte notre culture politique lgicentrique17. Dautre part,
les libraux vont sattacher dfendre la socit civile face la toute-puissance
de ltat et ne vont cesser de critiquer linflation lgislative (et rglementaire),
qui sest dailleurs considrablement accentue au fil du temps. Dj, son
poque, Benjamin Constant jugeait quen multipliant les lois, on multipliait
ncessairement les agents de lautorit, donnant ainsi un plus grand
nombre dhommes du pouvoir sur leurs semblables et doublant ainsi les
chances darbitraire18. On imagine sans peine ce quil penserait aujourdhui.
Mais il est vrai que la frnsie lgislative actuelle est en partie compense par
le fait que nombre de lois relvent du pur affichage mdiatique puisque leurs
dcrets dapplication ne sont souvent jamais adopts, sans mme parler de
linnarrable susmulgation19 invente nagure par lun de nos monarques
rpublicains.
Si nombre daspects de la rflexion politique de Benjamin Constant se
retrouvent chez dautres penseurs (comme la crainte dune tyrannie de la
majorit qui hante luvre dAlexis de Tocqueville), lauteur des Principes
de politique reste indniablement le penseur de la dmocratie librale le plus
consquent et par consquent le plus utile relire pour apprhender les
problmes daujourdhui. Il reste aussi le meilleur reprsentant franais du
libralisme de lindividu au XIXe sicle, tout au moins pour ce qui concerne

17. Sur la manire dont le Conseil constitutionnel est devenu, de sa propre initiative, lacteur dcisif en matire
de contrle de la constitutionalit des lois dans notre pays, voir Francis Hamon et Cline Wiener, La Loi sous
surveillance, Odile Jacob, 1999.
18. Benjamin Constant, op.cit., liv. IV, chap.3, p.85.
19. Tout le monde aura reconnu Jacques Chirac qui, loccasion de la crise du Contrat premire embauche
(CPE), en 2005, a promulgu la loi tout en la suspendant instantanment.

21

les questions strictement politiques20. Car si lon veut avoir un aperu complet
de ce courant injustement oubli de nos jours, il convient daborder galement
les questions conomiques, dans la mesure o, l encore, une trs vivante cole
librale franaise sest alors illustre par des contributions minentes, dont la
relecture savre aujourdhui prcieuse.

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B. Lcole librale franaise dconomie lre de lindustrialisation


La question consistant savoir quand faire dbuter le libralisme conomique
franais est malaise, dans la mesure o certains auteurs des Lumires
dveloppent des ides qui, sur bien des points, annoncent leurs successeurs
du sicle suivant. Turgot, dArgenson (connu pour avoir notamment crit
quil convenait de gouverner le moins possible), Vincent de Gournay,
les physiocrates ( commencer par leur chef de file Franois Quesnay), voil
autant dauteurs que lon pourrait bon droit classer comme libraux,
ceci prs que lappellation nexistait pas encore21. De plus, pour ce qui est des
physiocrates (dont on sait quils eurent beaucoup dinfluence sur quelquun
comme Adam Smith), force est de constater que leur volont de librer
lconomie dAncien Rgime de ses multiples carcans en dmantelant le vieux
systme mercantiliste saccompagnait chez eux dun loge, bien peu libral, du
pouvoir fort voire du despotisme clair et de linterventionnisme tatique,
deux lments peu compatibles avec la tradition que nous nous attachons
mettre en valeur dans ces pages. Surtout, les physiocrates crivant avant la
premire industrialisation, ils dveloppent une conception de lconomie qui
repose sur lide selon laquelle seule lagriculture est rellement productrice
de richesses, ce qui limite bien videmment la porte de leurs analyses. Cest
pourquoi il nous semble que lon peut, sans trop forcer la ralit, considrer
que le vritable fondateur de lcole librale franaise dconomie est JeanBaptiste Say, qui sera dailleurs considr tout au long du XIXe sicle comme
lquivalent hexagonal dAdam Smith, ce qui ne fait que renforcer le sentiment
dtonnement et dinjustice face au quasi-oubli dans lequel il est tomb
aujourdhui dans son propre pays22.

20. Notons, toutefois, que Benjamin Constant a aussi crit sur lconomie et dfendu en la matire un
libralisme tout fait cohrent avec sa vision des rapports que ltat, lindividu et la socit civile devraient
selon lui entretenir (voir son Commentaire sur louvrage de Filangieri, Les Belles Lettres, 2004).
21. Sur ce sujet, voir lexcellente synthse de Philippe Steiner, La Science nouvelle de lconomie politique, PUF,
1998.
22. Il serait exagr de dire quil nexiste pas de travaux scientifiques franais sur Jean-Baptiste Say, mais force
est de constater que les ouvrages de rfrence publis en anglais nont toujours pas t traduits en franais.
Voir, par exemple, Richard Whatmore, Republicanism and the French Revolution. An Intellectual History of JeanBaptiste Says Political Economy, Oxford University Press, 2000.

22

Jean-Baptiste Say a t lexact contemporain de Benjamin Constant, puisque les


deux hommes sont ns la mme anne (1767) et morts deux ans de distance
(Say est mort en 1832). Ce nest du reste pas leur seul point commun, car les
deux hommes taient protestants, viscralement attachs lide de libert
individuelle, acquis aux principes libraux de 1789, et ils allaient tous deux se
heurter lautoritarisme napolonien (Say, comme Constant, a t rvoqu du
Tribunat en 1804, pour avoir refus damender son Trait dconomie politique
dans le sens voulu par Bonaparte, qui dtestait lindpendance desprit des
idologues)23. Encore aujourdhui moins lu dans son propre pays que
Benjamin Constant, Jean-Baptiste Say nen mrite pas moins doccuper dans
lhistoire de la pense conomique une place minente, dans la mesure o
lhomme est bien plus que le simple pigone dAdam Smith, auquel on le
rduit trop souvent. En effet, si pour Say la science conomique commence
vritablement avec La Richesse des nations, il est injuste de ne voir en lui que
le simple vulgarisateur de lconomiste cossais. En ralit, sur un certain
nombre de points importants, il a su prendre ses distances avec son matre
et faire preuve dune indniable originalit. Il suffit pour sen convaincre de
prendre quelques exemples, qui aideront mieux comprendre pourquoi JeanBaptiste Say a t considr par les conomistes libraux franais du XIXe
sicle comme leur incontestable inspirateur et pourquoi son Cours dconomie
politique leur a pour ainsi dire servi de bible.
Contrairement Adam Smith et creusant ainsi un sillon dessin avant
lui par des conomistes franais du XVIIIe sicle, comme Cantillon, Say
estime que le principe de la valeur nest pas le travail (notion objective),
mais lutilit (notion subjective). Loin dtre anodin, ce point est absolument
dcisif puisque, ce faisant, Say montre la pense conomique le chemin
de lavenir. En effet, cette ide centrale sera reprise et approfondie dans les
annes 1870 (simultanment par lAnglais Jevons, lAutrichien Menger et
le Franais Walras) pour donner naissance la rvolution marginaliste,
lorigine de toute lconomie contemporaine. Jean-Baptiste Say a l une
bonne longueur davance sur lconomie politique anglaise de son poque,
puisquil largit et prcise la notion de richesse. Pour lui, en effet, tout ce qui
est utile mrite dtre appel richesse: les services du mdecin, de lavocat, de
lartiste ou encore du fonctionnaire (les stars du football ou de la tlvision,
pourrait-on ajouter aujourdhui) sont des produits immatriels qui, du

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

Jean-Baptiste Say, le fondateur de lcole librale franaise dconomie

23. Cest la raison pour laquelle, entre autres, lEmpereur dtestait Germaine de Stal, qui prsentait la
circonstance aggravante dtre une femme.

23

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point de vue conomique, peuvent parfaitement tre assimils aux fruits de la


terre ou aux fabrications industrielles, en ceci quils rpondent un besoin et
ont donc une utilit sociale. Ds lors, il ne saurait y avoir de classe strile
ou doccupations striles, et seule loisivet mrite une telle pithte.
Mieux, alors quAdam Smith reste largement influenc par les physiocrates
qui professent que lindustrie est moins productive que lagriculture, JeanBaptiste Say mesure quant lui parfaitement ce qua chang la premire
industrialisation. Pour dire les choses autrement, Say est un homme de son
temps, qui sattache penser la socit industrielle de son poque, comme le
feront certains de ses disciples libraux, limage de Charles Comte (17821837) ou Charles Dunoyer (1786-1862), eux aussi totalement oublis de nos
jours dans leur propre pays, alors mme que leurs crits annoncent, par bien
des aspects, certains courants libraux contemporains, y compris les plus
radicaux24.
Pour illustrer la modernit du fondateur de lcole franaise librale dconomie
quest Jean-Baptiste Say, on pourrait aussi invoquer sa fameuse loi sur
les dbouchs (ou loi de Say, selon laquelle loffre cre sa propre
demande), mais un autre aspect de son uvre, moins connu, est encore
plus rvlateur de son importance dans lhistoire de la science conomique.
Il sagit du rle central que lauteur du Cours dconomie politique donne,
dans ses analyses, la figure de lentrepreneur. En effet, en distinguant le
revenu de lentrepreneur (quil appelle le profit) du revenu du capitaliste (quil
appelle lintrt), Say fait de ce personnage le pivot de lactivit conomique,
l o, outre-Manche, les deux conomistes libraux qui dominent largement
le XIXe sicle, David Ricardo (1772-1823) et John Stuart Mill (1806-1873),
vont largement ignorer ce point de vue, pourtant si fructueux.
dire vrai, le mot entrepreneur na pas t invent par Say, puisquil est
dj utilis au XVIIIe sicle par des conomistes franais comme Cantillon
ou Turgot. Loriginalit de Jean-Baptiste Say vient plutt de ce que lanalyse
quil en fait dpasse largement le sens banal que ce mot peut avoir dans le
langage courant, savoir celui dun individu dsireux dinvestir et de fonder
une entreprise, que ce soit dans le secteur industriel ou tertiaire. Chez lui,
lentrepreneur est un acteur central du dveloppement conomique, et cest
pourquoi ses crits annoncent sur ce point ceux que dvelopperont au sicle
suivant les conomistes libraux autrichiens, en particulier Ludwig von Mises
(1881-1973) et son lve Israel Kirzner (n en 1930). Le premier cit considre
24. Il nest pas anodin que ce soit un universitaire canadien, Robert Leroux, que lon doive la seule synthse
rcente sur le sujet en franais: Aux fondements de lindustrialisme. Comte, Dunoyer et la pense librale en
France, Hermann, 2015. Voir aussi Leonard Liggio, Charles Dunoyer et le libralisme classique franais [1977],
Institut Coppet, 2014.

24

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

en effet que le passage de la thorie classique de la valeur (la valeur-travail)


la thorie subjective de la valeur (la valeur-utilit de Say approfondie plus
tard par les notions de raret et dutilit marginale) a constitu une vritable
rvolution qui va bien au-del de lconomie. Ainsi, explique Mises25, la
production des richesses nest pas le rsultat de laction dun seul facteur de
production ( savoir le travail), mais elle est le fruit de la combinaison de
plusieurs facteurs (comme la terre, le travail et le capital). Or cest prcisment
lentrepreneur qui est charg de combiner ces diffrents facteurs, afin de servir
au mieux les consommateurs. Ds lors, pour Mises et Kizner, les profits de
lentrepreneur sont dautant plus importants quil russit mieux procurer
aux consommateurs ce quils demandent le plus intensment. Ainsi la russite
entrepreneuriale consiste anticiper lvolution dun march en combinant
et en recombinant de manire intelligente et efficace, voire prmonitoire, ces
facteurs de production, en vue de satisfaire soit des besoins existants, soit
des besoins nouveaux. In fine, lentrepreneur peut esprer simposer face
ses concurrents et saisir de nouvelles occasions de profit ignores jusque-l
en offrant au consommateur le meilleur produit au meilleur prix. Cest dans
la pertinence dun tel pari (dune telle spculation, au sens propre du terme)
que rside la qualit principale de lentrepreneur qui, chez les conomistes
autrichiens, possde les mmes attributs que lui attribuait dj Jean-Baptiste
Say plus dun sicle auparavant: lattention aux dsirs souverains des
consommateurs, lesprit de combinaison agenant au mieux les facteurs de
production et, enfin, lintuition ncessaire pour deviner lvolution du march.
Voil donc un exemple concret mais il serait possible den trouver dautres
du caractre la fois original et novateur de luvre de Jean-Baptiste Say,
quon ne saurait dcidment rduire au statut de simple vulgarisateur dAdam
Smith. Et lon comprend mieux ds lors que son uvre ait pu, durant presque
un sicle, faire office de rfrence et de pierre angulaire pour ce quil convient
dappeler lcole librale franaise dconomie. Celle-ci que lon appelle
aussi parfois cole de Paris a compt un grand nombre de figures, souvent
trs clbres leur poque (et encore tudies aujourdhui ltranger), mais
largement mprises en France, aussi bien dans les milieux acadmiques
quditoriaux.

25. Notamment dans son ouvrage majeur, Human Action. A treatise on economics (trad.fr.: LAction humaine.
Trait dconomie, PUF, 1985).

25

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Lcole de Paris26, bastion continental dun libralisme optimiste et


inbranlable
Cette cole franaise est gnralement affuble dune double caractristique,
quil convient toutefois dexpliciter: elle est rpute tre optimiste et
laisser-fairiste, par opposition un libralisme utilitariste dominant outreManche et beaucoup plus pragmatique concernant la question centrale pour
les libraux de lintervention de ltat dans lconomie. Ce dernier point
mrite que lon fasse demble une prcision: lexpression laissez faire (ou
laisser faire) est bel et bien dorigine franaise, et elle est devenue dusage
courant dans la littrature anglo-saxonne (dans sa langue dorigine), mais le
mot na pas le sens quon lui donne le plus souvent. Il ne veut pas dire que ces
libraux entendent refuser tout rle ltat. En ralit, la maxime originelle
est: laissez faire, laissez passer. Attribue par Turgot Vincent de Gournay
(lors de lloge funbre quil fit de celui-ci en 1759), cette expression remonte
au XVIIe sicle, lorsque le marchand Legendre avait rpondu Colbert, qui
lui demandait ce que ltat pouvait faire pour laider: Laissez-nous faire
sous-entendu: laissez-nous produire et changer librement, sans interfrer
inutilement dans nos affaires. En dautres termes, lexpression de libralisme du
laissez-faire peut bon droit entendre rsumer la philosophie du libralisme
de lindividu face ltat que nous dcrivons ici, mais si et seulement si nous
lentendons dans son sens originel: non pas le refus daccorder ltat le
moindre rle, mais bien plutt la volont de prserver linitiative de la socit
civile face un tat aux prtentions dirigistes et interventionnistes croissantes.
Ce point mrite que lon sy attarde, car la caricature du laissez-fairisme
des libraux franais a toujours t un moyen pour leurs adversaires de les
discrditer en prfrant linvective au dbat.
Ces conomistes libraux franais du XIXe sicle, disciples dclars de JeanBaptiste Say, vont ds les annes 1840 se regrouper autour dune revue, le
Journal des conomistes, qui, de 1841 1940, sera le point de ralliement
de tous les libraux dfendant vigoureusement la libert individuelle contre
lemprise croissante de ltat. Leur actif rseau va aussi se structurer autour
dun cercle de rflexion, la Socit dconomie politique, et dune trs active
maison ddition, la librairie Guillaumin27. Ce faisant, ils vont parvenir
former, en marge de luniversit, un puissant lobby libral, que daucuns vont
appeler cole de Paris ou encore cole librale de Paris.
26. Voir ce propos la trs intressante contribution du regrett Michel Leter, lments pour une tude de
lcole de Paris (1803-1852), in Philippe Nemo et Jean Petitot (dir.), Histoire du libralisme en Europe, PUF,
coll Quadrige Manuels, 2006, p.429-509.
27. Pour une approche sociologique du mouvement, voir Lucette Le Van Lemesle, Le Juste ou le Riche.
Lenseignement de lconomie politique, 1815-1950, Comit pour lhistoire conomique et financire de la
France, 2004.

26

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

Au risque de dranger bien des ides reues, force est dadmettre que cette
cole librale franaise du XIXe sicle incarne une vision souvent plus inflexible
dans son refus de linterventionnisme tatique que son pendant britannique.
Cest que la plupart des libraux hexagonaux, en bons hritiers des Lumires,
considrent la libert comme un droit naturel, l o leurs homologues
doutre-Manche, influencs par lutilitarisme benthamien et millien, rejettent
cette notion de droit naturel, tout en acceptant un degr non ngligeable
dinterventionnisme tatique ds lors que celui-ci est destin favoriser le
plus grand bonheur du plus grand nombre (objectif dclar de la doctrine
utilitariste)28. tel point quun sicle plus tard des libertariens amricains
verront dans ces libraux franais de lcole de Paris des prcurseurs, voire
des modles29. Le cas le plus extrme tant celui du Franco-Belge Gustave
de Molinari (1819-1912), un temps directeur du Journal des conomistes
et qui, dans un article rest fameux mais qui rencontrera lhostilit de
tous ses amis libraux, ira jusqu thoriser la privatisation de la police!
On comprend aisment quune prise de position aussi radicale puisse tre
invoque aujourdhui par des anarcho-capitalistes amricains pour faire de
Molinari leur prcurseur, mais lhonntet oblige ajouter que tous les crits
de lintress sont loin dtre aussi extrmistes et quune telle spculation est
apparue comme parfaitement marginale, pour ne pas dire incongrue, la
plupart des libraux franais de lpoque, mme les plus anti-tatistes. En
ralit, Molinari a fortiori dans ce texte trs particulier incarne la frange la
plus radicale, voire la plus extrme, dune mouvance trs riche en individualits
diverses et varies quant leur temprament et leurs prises de position, mais qui
partagent tous un attachement viscral la libert individuelle et une mfiance
instinctive lgard dun tat qui se voudrait trop interventionniste et/ou
paternaliste. Il ne saurait tre question, ici, de mentionner tous les noms plus
ou moins clbres en leur temps qui peuvent tre rattachs cette mouvance
individualiste et anti-tatiste, mais on peut nanmoins en citer quelques-uns,
en distinguant globalement trois gnrations qui couvrent lensemble du
XIXe sicle. La premire est celle des prcurseurs, comme Benjamin Constant,
Germaine de Stal, Jean-Baptiste Say, Charles Comte ou encore Charles
Dunoyer. La gnration suivante va globalement de la fin de la monarchie
de Juillet au dbut du second Empire, et comporte nombre de reprsentants,
dont les plus illustres sont Frdric Bastiat, Adolphe Blanqui, Michel Chevalier,
28. Sur la question de lutilitarisme britannique, louvrage de rfrence reste le chef-duvre du grand historien
libral lie Halvy, La Formation du radicalisme philosophique [1901-1904], PUF, 3 vol., 1995-1996.
29. Murray N. Rothbard, An Austrian Perspective on the History of Economic Thought, vol. II, Classical
Economics, Edward Elgar Publishing Ltd., 1995 (voir notamment le chapitre 1, J.-B. Say: the French
tradition in Smithian clothing, et le chapitre 14, After Mill: Bastiat and the French laissez-faire tradition).

27

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fondapol

Charles Coquelin, Gilbert Guillaumin, Jean-Gustave Courcelle-Seneuil,


Joseph Garnier, douard Laboulaye, Hyppolite Passy ou encore Horace Say
(fils de Jean-Baptiste). Enfin, une troisime gnration correspond la fin du
second Empire et au dbut de la IIIe Rpublique, avec des gens comme Henri
Baudrillart, Maurice Block, mile Boutmy (le fondateur de lcole libre des
sciences politiques), Clment Colson, Gustave de Molinari, Yves Guyot, Paul
Leroy-Beaulieu, Frdric Passy, Lon Say (fils dHorace et petit-fils de JeanBaptiste), Edmond Villey, etc.
Autant dauteurs qui sinscrivent parfaitement dans cette famille idologique
du libralisme de lindividu face ltat auquel nous consacrons cette note,
malgr la nature trs diverse de leurs crits (tous ne sont pas des conomistes
de profession) et malgr leurs diffrences, voire leurs dsaccords, sur des sujets
non ngligeables. Ainsi, la grande majorit dentre eux sont farouchement
anticolonialistes, mme sil y a des exceptions comme Paul Leroy-Beaulieu
(pourtant toujours cit, comme si son apologie du colonialisme tait
reprsentative de lensemble du libralisme franais).
Il convient par ailleurs de remarquer que la pense librale des publicistes
de lcole de Paris est une philosophie du droit, avant dtre une rflexion
conomique sintressant la production, la distribution et la consommation
de richesses. En effet, si nombre dentre eux se considrent comme des
conomistes, une poque o, rappelons-le, la professionnalisation du
mtier tait bien moindre quaujourdhui, cela ne veut en aucune faon dire
quils ont une conception technicienne de ce que lon appelle alors lconomie
politique (et qui recouvre un domaine largement plus extensif que la science
conomique actuelle). De fait, les libraux franais du XIXe sicle crivent sur
tous les sujets qui ont un rapport de prs ou de loin avec les grandes questions
de nature politique, conomique et sociale, et force est de constater que les
crits qui nous parlent encore aujourdhui sont ceux qui dveloppent une
vritable thorie de ltat et de la dmocratie. En effet, ce sont ces textes-l
qui mritent amplement quon les relise avec la plus grande attention, dans la
mesure o ils conservent de surprenants chos jusque dans lactualit la plus
immdiate.

Des libraux hostiles ltatisme et linstrumentalisation du pouvoir


politique, pas ltat
ce propos, une vision trop rapide des choses suggrerait que ce qui spare les
libraux laissez-fairistes de lcole de Paris du libralisme gouvernemental,
autoritaire et tatiste des doctrinaires, cest que le premier, dans une veine quasi

28

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

anarchisante, militerait contre ltat, tandis que le second saccommoderait


volontiers dun pouvoir fort, centralis et interventionniste. Or les choses
sont infiniment plus complexes, dans la mesure o, comme nous lavons dj
dit, les libraux de lcole de Paris sont bien davantage opposs ltatisme
qu ltat lui-mme. En effet, ils dnoncent moins un tat fort quun tat
obse et tatillon, qui prtendrait intervenir tout bout de champ, et cela dans
des domaines qui, selon lorthodoxie librale, devraient rester en dehors de
ses comptences lgitimes essentiellement rgaliennes. Pour dire les choses
autrement, les libraux franais qui gravitent autour du Journal des conomistes
veulent en ralit remettre ltat sa place, cest--dire strictement parler,
le replacer dans lespace public, alors mme que laction des gouvernants,
trop permables aux groupes de pression (en qute de subventions et/ou de
protections tarifaires), aboutit une vritable privatisation de ltat au profit
de castes ou de catgories professionnelles privilgies. Ainsi, loin de cultiver
linaction de ltat, le laissez-fairisme de lcole de Paris repose moins
sur une passivit revendique que sur le refus dinstrumentaliser les pouvoirs
publics en couvrant de sordides intrts privs et particuliers du manteau
rutilant de lintrt gnral.
Qui sont, dailleurs, aux yeux des libraux franais, ceux qui profitent ainsi
de ltat des fins prives? L encore, rebours de certaines ides reues,
il convient de noter une diffrence majeure avec le Royaume-Uni. En effet,
outre-Manche, les libraux affrontent surtout une aristocratie foncire
dtermine dfendre ses privilges et ses rentes par le biais dune lgislation
protectionniste rigoureuse (elle le peut dautant mieux quelle occupe une
place centrale au sein de la classe politique anglaise, notamment la chambre
des Lords). En France, les libraux orientent davantage leur dnonciation de
linstrumentalisation de ltat vers une critique sans concession dun patronat
trop souvent en qute de subventions et de protections alors mme quaux
yeux des libraux consquents les authentiques patrons devraient sadonner
aux activits de lentrepreneur, tel que le dcrivait Jean-Baptiste Say. Cest ce
que rsume fort bien lhomme de lettres et homme politique Louis Reybaud
(qui se fit connatre grce un roman succs, Jrme Paturot la recherche
dune position sociale) dans un article paru en 1842: Toute industrie se
repose dsormais sur ltat du soin de lui assurer des bnfices tranquilles,
uniformes, constants. Au moindre trouble apport dans lquilibre de son
existence, cest vers le Trsor public quelle se tourne en criant laide et en
invoquant les droits acquis. [] Habituer les industries prives aux largesses
de ltat, cest leur rendre un dtestable service, cest tourner leur activit vers

29

| linnovation politique
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lintrigue, cest dplacer le mobile qui les animait. [] Cela durera jusqu
ce que ce systme prisse par ses excs, et quil ny ait plus en France que des
industries mourantes auprs dun Trsor tari30.
Cette pratique consistant soutenir ce que lon appelle aujourdhui des
canards boiteux (cest--dire des entreprises non comptitives) coups
de subventions et de protections (et donc aux frais du contribuable et du
consommateur) aura un bel avenir dans notre pays, notamment au nom de la
lutte contre le chmage et du patriotisme conomique.
Les libraux franais de lcole de Paris, dont beaucoup sont des hommes de
gauche, ne cessent quant eux de rappeler que cest au plus grand nombre
et donc aux plus modestes que les hommes de ltat demandent de payer
ce dont bnficient quelques riches privilgis, choisis selon des critres plus
ou moins avouables, qui relvent parfois du pur copinage politique. Et
les gens modestes payent doublement: en tant que contribuables, dabord
(cest en effet par limpt que lon finance les subventions), et en tant que
consommateurs, ensuite (la protection tarifaire dont jouissent quelques happy
few se traduit par des produits plus chers sur le march national). Cest l
un point dcisif que rsumera parfaitement le plus clbre des membres de
lcole de Paris, Frdric Bastiat, fondateur en 1846 de la Ligue du librechange, inspire de lAnti-Corn Law du Britannique Richard Cobden.
Dans un texte justement clbre, Bastiat rappellera ses concitoyens quen
toutes circonstances il convient de faire la part entre ce que lon voit (en
loccurrence les quelques emplois sauvs coups de taxes et de subventions)
et ce que lon ne voit pas (les emplois plus nombreux encore, qui sont
dtruits du fait de la perte de pouvoir dachat que provoquent ces taxes et
ces subventions chez des consommateurs qui ne peuvent ds lors consacrer
cette partie de leur revenu aux consommations quils avaient pralablement
prvues).
Frdric Bastiat est aussi clbre (tout au moins ltranger) pour avoir donn
cette mmorable dfinition: Ltat, cest la grande fiction travers laquelle
tout le monde sefforce de vivre aux dpens de tout le monde31. Si la formule
est bien connue, on en sous-estime gnralement la porte en voulant la
rduire une sorte de boutade. Or lorsquon regarde attentivement comment
fonctionne la socit contemporaine et les rclamations tous azimuts qui
assaillent quotidiennement les responsables politiques, on comprend aisment

30. Louis Reybaud, Des largesses de ltat envers les industries prives, Journal des conomistes, t. II,
1842, p.115 et 117.
31. Frdric Bastiat, Ltat, Journal des dbats, 25 septembre 1848 (reproduit in Frdric Bastiat,
Pamphlets, Les Belles Lettres, 2009).

30

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

que lon puisse crditer Bastiat et plus largement lcole de Paris dune
certaine forme de prophtisme. Qui plus est, ses mises en garde sont dautant
plus prcieuses qu lheure de linformation immdiate et continue il est plus
que jamais facile de vendre lopinion ce que lon voit sur les images
(tels salaris heureux de pouvoir conserver provisoirement leur emploi) que
de lui faire comprendre ce que lon ne voit pas (tous ceux qui ne trouveront
pas demploi du fait de la dilapidation de largent public).
Il convient par ailleurs de souligner que lcole librale de Paris semploie
critiquer le systme des primes et autres subventions, non pas au nom
don ne sait quel anarcho-capitalisme avant la lettre, mais bien au nom de
lintrt public ou, si lon prfre, au nom dun service public authentique,
correspondant la vision dun tat au service de tous (de lintrt gnral), et
non pas au profit de minorits agissantes (puissantes parce quayant de solides
rseaux au sein de lestablishment politico-administratif ou parce quayant une
forte capacit de nuisance politique). Ainsi, lorsquils dnoncent avec fougue
la politique protectionniste qui vise protger un petit groupe de producteurs
nationaux de la concurrence trangre, les libraux franais rputs laissezfairistes entendent dabord et avant tout dfendre le modeste consommateur,
qui se voit condamn acheter un prix plus lev ce quil aurait pu, sans
interfrence politique, se procurer meilleur compte sur un march libre. Il
ne sagit donc pas, pour nos libraux, de dfendre la libre concurrence au
nom dune obsession dordre idologique, mais parce quils constatent que
les consommateurs sont infiniment plus nombreux que les producteurs. Ds
lors, en bons dmocrates, ils jugent que lintrt de ceux-l, rellement gnral,
devrait prvaloir sur celui des petites mais puissantes minorits agissantes que
constituent les riches producteurs et leurs relais politiques, incarnations dun
scandaleux capitalisme de connivence.
Pour dire les choses plus simplement, les libraux de lcole de Paris prtendent
dfendre les masses contre les lites, les gens modestes contre les capitalistes, les
petits contre les gros! Ou, si lon veut raisonner en termes purement partisans
et au risque l encore de surprendre, les libraux dits laissez-fairistes se
situent indniablement gauche de lchiquier politique. Croire dailleurs quil
y a l quelque paradoxe, cest faire preuve danachronisme, comme nous le
verrons un peu plus loin avec lexemple dAlain, autre libral de gauche. En
attendant, remarquons quen affirmant que lintrt gnral nest pas incarn
par le producteur (voire mme par le travailleur), mais par le consommateur,
les libraux franais du XIXe sicle anticipent une fois de plus lune des
affirmations les plus rcurrentes du libralisme conomique du sicle suivant,
telle quon la retrouvera formule chez des auteurs aussi diffrents que

31

| linnovation politique
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lAutrichien Ludwig von Mises ou lAmricain Milton Friedman, sans oublier


lcole du Public Choice qui, la suite de James Buchanan et de Gordon
Tullock, dveloppera partir des annes 1960 une critique du march
politique qui ne fera quapprofondir la problmatique gnrale que nous
venons dexposer.
La critique de linstrumentalisation de ltat des fins prives saccompagne
aussi chez les libraux franais de lcole de Paris dune dfense intransigeante
de la proprit (considre par la plupart dentre eux comme un droit naturel)
et dune condamnation virulente de ce que certains dentre eux appellent
alors la spoliation lgale. En effet, si Jean-Baptiste Say ( la suite dAdam
Smith) sest beaucoup interrog sur le processus de cration des richesses,
ses disciples qui gravitent autour du Journal des conomistes entendent
prolonger les rflexions du matre en sinterrogeant sur les diffrents modes
dacquisition des subsistances dans la socit moderne. Cest ainsi que, ds
1825, dans LIndustrie et la Morale, Charles Dunoyer estime que, dans la
socit postrvolutionnaire de son temps, le progrs sidentifie la victoire de
lindustrie (un mot qui a alors le sens gnral dactivit productive) sur la
passion des places, nouvel avatar des privilges dAncien Rgime.
Une vingtaine dannes plus tard, Frdric Bastiat reprendra son combat,
mme si sa mort prmature, en 1850, lge de 49 ans, ne lui permettra que
desquisser la philosophie de la spoliation quil entendait tablir. Selon
Bastiat, les nations modernes sont souvent prsentes comme divises en trois
classes: laristocratie, la bourgeoisie et le peuple. Mais l o les socialistes
concluent quil y a le mme antagonisme entre les deux dernires classes
quentre les deux premires (la bourgeoisie ayant simplement pris la place
de laristocratie pour mieux dominer et exploiter le peuple des proltaires),
Bastiat pour sa part ne voit dans la socit que deux classes: les gens qui
gagnent leur vie par leur propre travail, et ceux qui subviennent leurs besoins
en captant des revenus prlevs par ltat sur lensemble de ses concitoyens,
que ce soit par le couple impts-subventions ou par une politique de protection
douanire. Cest l du reste une ide que lon retrouve chez pratiquement tous
les auteurs reprsentant la mouvance individualiste et anti-tatiste de lcole
de Paris. Cest le cas par exemple dAmbroise Clment, qui est dailleurs
lorigine de lexpression spoliation lgale. Dans un article portant ce titre
et paru dans Journal des conomistes en juillet 184832 (soit donc un mois
aprs les journes rvolutionnaires de juin), Clment explique ainsi que le
Vol est la violation de la proprit, et que si ses formes sont extrmement
varies (la violation de proprit pouvant tre illgale lorsquelle est pratique
32. Ambroise Clment, De la spoliation lgale, Journal des conomistes, n 83, 1er juillet 1848, p.363-374.

32

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

par un particulier recourant la violence physique, ou officielle lorsquelle


est organise par ltat recourant la force lgale), on peut toujours le
reconnatre ce caractre, quil prive de tout ou partie de la proprit ceux
qui lont cre par le travail, ou qui elle a t librement transmise par ses
fondateurs, pour la donner dautres qui ny ont aucun de ces titres. Outre
quil y voit une chose immorale, Clment comme tous ses amis libraux
juge que cette iniquit est aussi un non-sens conomique, puisquelle contribue
affaiblir (ou mme supprimer entirement) les motifs du travail et de
lpargne, dcourageant ds lors irrmdiablement les habitudes dactivit
et de prvoyance en les privant de leur rcompense naturelle.
Ce faisant, Clment est assurment emblmatique du courant le plus
radical du libralisme franais du XIXe sicle, comme lorsquil numre les
diffrents types de spoliations lgales pratiques via linstrumentalisation
prive de ltat: les vols aristocratiques et monarchiques ( vrai dire plus
prgnants outre-Manche quen France, o la Rvolution a considrablement
affaibli le pouvoir de nuisance de la noblesse); les vols rglementaires (le
pouvoir que sest attribu le gouvernement de rgir certaines professions,
den soumettre lexercice son autorisation pralable et de limiter le nombre
des personnes qui peuvent sy livrer); les vols industriels (ce que
Frdric Bastiat appelle pour sa part le sisyphisme et que lon appellera
plus tard la politique de lemploi, cest--dire une politique consistant
subventionner les entreprises non comptitives ou les protger coups de
barrires douanires); les vols philanthropiques (la charit lgale, cest-dire opre par le gouvernement au moyen des contributions publiques);
et, enfin, les vols administratifs (que lcole du Public Choice sattachera
dcrire un sicle plus tard en montrant que lHomo bureaucraticus, comme
lHomo politicus et lHomo conomicus, obit des mobiles qui relvent plus
souvent de lintrt personnel bien compris que de lintrt gnral).
Il serait erron comme on la fait trop souvent de rduire ces critiques
librales la simple expression des intrts dune classe bourgeoise peu
encline partager les richesses tires de ses proprits ou de son travail
avec les nouvelles classes laborieuses et dangereuses. Cest ce que montre
parfaitement le rquisitoire sans concession dress par nombre de libraux
contre un pouvoir bureaucratique alors en plein essor. Il sagit en effet l
dun trait commun tous les courants du libralisme, mais que lon retrouve
aussi par exemple chez le philosophe Alain. Un penseur qui, au tournant des
XIXe et XXe sicles, incarne un individualisme farouchement dmocratique et
rpublicain, passionnment de gauche et rsolument attach la dfense des
faibles contre les puissants.

33

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C. Un libralisme de lindividu, farouchement de gauche: le cas Alain


Il peut paratre surprenant, au premier abord, de vouloir rapprocher Alain
de lcole de Paris (ou, plus largement, de la tradition librale), dans la
mesure o linventeur des Propos na jamais revendiqu une telle filiation
intellectuelle. Et pourtant, comme nous lavons montr ailleurs33, celui qui
aimait se dfinir comme radical tait tout autant un dmocrate affirm quun
libral cach.
De fait, durant toute sa vie, mile Chartier est rest le petit boursier, fils dun
modeste vtrinaire et pur produit de la mritocratie rpublicaine, furieusement
attach la dfense du petit peuple contre les Importants (cest--dire les
puissants: ministres, gnraux, acadmiciens, bureaucrates et autres riches
propritaires). Cest dailleurs cette volont de rsister aux pouvoirs, quels
quils soient, qui est lorigine de son engagement politique, ce qui lloigne
indiscutablement du libralisme litiste, conservateur et viscralement mfiant
lgard des masses (tel quon le trouve chez un Guizot ou un Tocqueville,
par exemple). Mais cela le rapproche en revanche du libralisme de lindividu
face ltat, tel que nous venons de le dcrire. Cest du moins ce que nous
allons essayer de dmontrer.

Dfendre le citoyen-contribuable
Il existe diffrentes voies pour aborder le libralisme dAlain, dans la mesure
o il sagit dun libralisme qui, tout en ne disant pas son nom, savre complet,
tout la fois conomique, politique et philosophique (au sens large du terme).
Mais commenons par ce qui est peut-tre chez lui le moins important (encore
quil y ait consacr beaucoup de Propos)34: son libralisme conomique.
Lardent rpublicain quest Alain rappelle dabord trs souvent que le citoyen
est aussi un contribuable et que les initiatives des gouvernants ne peuvent
exister que pour autant quils ont le pouvoir de les financer en piochant
leur guise dans les poches de leurs mandants. Do la ncessit, pour ces
derniers, de tenir la bride serre sur le cou des hommes de ltat (politiciens et
bureaucrates), volontiers dilapidateurs de largent des autres. Alain dnonce
ainsi de manire rcurrente la frnsie de travaux publics en tous genres,
comme dans ce Propos typique du 6 janvier 1907, o il dplore: Le
sous-sol de Paris est ravag dans tous les sens par dinvisibles taupes. Quand
je pense au prix du mtre courant, je me demande toujours si les voyageurs
33. Jrme Perrier, Le Libralisme dmocratique dAlain, Institut Coppet, 2015 (avec une prface dAlain
Madelin).
34. Voir notamment Alain, Propos dconomique, Gallimard, 1935.

34

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

se multiplieront aussi vite que les voies de communication. [] Ainsi se font


beaucoup dentreprises, non par leffet des besoins du consommateur, mais par
leffet des besoins du producteur.
Comme on la vu, la dfense intransigeante des consommateurs face aux
puissants groupes de pression des producteurs est un thme rcurrent de
la littrature librale, qui saccommode merveille du souci dmocratique
consistant prendre systmatiquement la dfense du citoyen modeste contre
tous les pouvoirs. Cest donc dans une veine tout la fois librale et de gauche,
et dans un style nul autre pareil, quAlain prend sans relche la dfense des
pauvres consommateurs/contribuables pressurs par les riches producteurs
allis (au sens parfois familial du terme) aux puissants bureaucrates et aux
prodigues politiciens. Ici, comment ne pas penser au clbre pamphlet de
Frdric Bastiat, que nous avons dj voqu, consacr ce quon voit et
ce quon ne voit pas? En effet, ceux qui disent que les grands travaux
crent des emplois, il est facile de rtorquer que ces grands travaux ont aussi
tu des emplois: ceux qui auraient t crs grce un autre usage que les
gens auraient pu faire (volontairement) de largent affect (autoritairement)
par les pouvoirs publics aux ouvrages de leur choix. En dautres termes, pour
faire vivre les entreprises de travaux publics, on sacrifie les marchands de
chaussures ou les vendeurs de livres, dont les produits ne trouveront pas
preneurs, puisque le pouvoir dachat ncessaire leur consommation a t
redirig autoritairement vers les constructions, dont lutilit a t dcrte
den haut. L encore, comment ne pas penser une foule dexemples,
depuis les lignes de TGV (de plus en plus nombreuses et de moins en moins
rentables) jusquau Concorde (bijou supersonique sorti de brillants cerveaux
dingnieurs, tout leurs prouesses technologiques, mais assez peu soucieux
de rentabilit), en passant par lpidmie de ronds-points dont notre pays a
le record en Europe, sous limpulsion la connivence? conjugue des lus
locaux et des entreprises de BTP.Mais on pourrait tout aussi bien citer nos
centrales nuclaires, autre record franais, combien plus problmatique! En
effet, aprs avoir construit un parc de centrales totalement surdimensionn,
les pouvoirs publics ont bien d leur trouver un dbouch. Cest pourquoi, les
ministres successifs, conseills par un hyperactif corps des Mines, ont dcid
de dvelopper le tout lectrique, au point que la France dtient dsormais
un autre record europen: celui du pourcentage de personnes se chauffant
llectricit.
Si cette frnsie a atteint son apoge aux riches heures de la technocratie
gaulliste triomphante, elle a des racines bien plus anciennes et lon comprend
aisment pourquoi Alain revient frquemment sur cette ide, qui lui vaudra

35

la rputation tenace dincarner la quintessence du grincheux contribuable


gaulois. Ainsi, le 18 juin 1907, lauteur des propos reprend son combat
contre le lobby des ingnieurs dtat par ces mots: Et il me parat vident,
quand je vois ces taupinires lever partout leurs petits tas de terre remue,
que toute cette production de tunnels a t abandonne aux inspirations des
ingnieurs, intresss, comme les vignerons, produire le plus possible sans
voir au-del. Et je mimagine que le bureaucrate et le lgislateur nont pas song
un seul moment quil pt y avoir trop de tunnels sous Paris. Abondance de
mtro ne nuit pas, telle a t leur maxime; absolument de la mme manire
quils avaient dit, aprs le phylloxra abondance de vin ne nuit pas.

fondapol

| linnovation politique

Dfendre le citoyen-consommateur

36

Mais le libralisme conomique dAlain ne saurait se mesurer uniquement


sa dnonciation ritre du gaspillage de largent public et aux multiples
lphants blancs financs avec largent du contribuable. Il saccompagne
chez lui dune critique plus pointue des mfaits de linterventionnisme, comme
on le voit par exemple dans sa dfense du libre-change. Et l encore, ce combat
place lauteur des Propos du ct des libraux les plus cohrents a fortiori
une poque o le protectionnisme mliniste domine une large partie de la
classe politique franaise, y compris chez ses amis radicaux. Cest ainsi que lon
peut lire sous sa plume, le 2 aot 1906: Lorsque le lgislateur se met en tte
de protger lindustrie nationale, alors commence pour le consommateur lre
des privations physiques et des satisfactions morales. Dabord, les douanes
barrent la route aux produits trangers, qui seraient moins chers et meilleurs
que les produits nationaux. Le consommateur se console en dgustant, par les
yeux, ltiquette aux couleurs nationales; ces choses-l nourrissent lme. Les
producteurs nationaux se faisaient concurrence; ctait qui fabriquerait le
mieux, et au meilleur march; mais bientt ils comprennent les bienfaits de
lunion; ils sentendent donc pour fabriquer moins bien et vendre plus cher. Ici
le consommateur grogne, parce que les satisfactions morales lui manquent; et
cest une priode difficile pour le protectionnisme. Mais le prudent lgislateur,
en mme temps quil aperoit le mal, aperoit le remde: payer des primes
lexportation, de faon que le producteur national trouve encore du bnfice
vendre vil prix ltranger ce quil vend trs cher ses compatriotes. Et
voil les produits nationaux vendus et achets dans tout lunivers; et voil les
statisticiens qui notent un excdent de lexportation sur limportation. Il nen
fallait pas plus au noble consommateur, pour le consoler de tous ses maux.
Il se dit quil appartient une grande nation []. Pendant ce temps, il y a de
lautre ct de la frontire des consommateurs qui vivent trs bon compte, et

La main invisible alinienne

Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

se flicitent de linvasion des produits trangers. Mais ce sont des mes molles,
qui prfrent le plaisir la gloire.
Un tel Propos, tout empli dune ironie mordante, aurait pu tre crit
par Bastiat. Cest bien la verve du crois du libre-change que lon croit
retrouver dans cette dnonciation alerte des mensonges de toute politique
protectionniste qui, derrire la rhtorique bien huile de lintrt national et/
ou gnral, ne fait que dshabiller le consommateur Pierre pour habiller le
producteur Paul, le tout enrob de flonflons patriotiques qui laissent de marbre
le pacifiste Alain. Comme elle laisse de marbre tous les libraux individualistes
(eux aussi dardents pacifistes, pour la plupart), qui savent quune nation est
compose de personnes diffrentes et que ce qui sert les intrts des uns ne
sert pas forcment ceux des autres. Ici, le point commun entre Alain et les
libraux de lcole de Paris, cest quils visent tous un systme de connivence
entre les hommes de ltat et certains industriels qui ont lheur de disposer
des relais adquats au sein de lestablishment politico-administratif, tout ceci
aux dpens du consommateur-contribuable qui trinque comme toujours. De
mme quil donne du travail certains producteurs chargs de ldification des
lphants blancs voulus par le pouvoir (aux frais de tous les contribuables),
le capitalisme de connivence, par sa politique protectionniste, nourrit
certains producteurs politiquement privilgis, aux dpens de lensemble des
consommateurs.
Mais il serait toutefois erron de penser quAlain, lorsquil parle dconomie,
ne se fait que le porte-parole acrimonieux du consommateur-contribuable.
Son authentique libralisme senracine en effet beaucoup plus profondment
dans une philosophie morale et sociale, qui nest dailleurs pas sans rappeler
Adam Smith et sa fameuse main invisible. Une philosophie celle de
lharmonisation naturelle des intrts dont se rclament dailleurs volontiers
les libraux de lcole de Paris.

Cest sans doute dans le Propos paru le 11 aot 1909 que la parent entre
la pense dAlain et celle dAdam Smith est la plus vidente, au point que le
philosophe franais, la prose toujours fleurie, semble y esquisser sa propre
parabole de la clbre main invisible (mme sil est vraisemblable que,
contrairement son grand ami lie Halvy, il nait jamais eu la curiosit de
se plonger dans la Richesse des nations, qui ne faisait pas partie du Panthon
des uvres quil aimait relire indfiniment)35. La scne se droule sur le quai
35. Pour un aperu plus dvelopp de ces questions, voir Jrme Perrier, Le problme de lintrt gnral
dans la pense dAlain: un utilitariste libral au pays de Rousseau?, Revue franaise dhistoire des ides
politiques, n 41, 2e semestre 2015, p.231-260.

37

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dune gare: Cet employ naime pas mes malles, crit Alain, mais il aime
le pourboire. Tout lheure vous verrez tous ces gens trs civiliss prendre
les wagons dassaut, occuper les meilleures places et boucher les portires.
Voyez cet homme qui court du guichet la consigne. Cest sans doute un
homme doux et pacifique. Voyez pourtant comme ses talons frappent la terre,
et comme il se prcipite en buffle, le front en avant. Croyez-vous quil pense
lordre public, la justice, aux rglements? Pas le moins du monde; il fait son
trou dans la foule; il cherche son bien, sa malle, sa place. Et ma foi, venez; jen
vais faire autant. Et Alain dajouter: Cest pourtant vrai, me disais-je, que,
sur toute la terre, chacun marche tte baisse vers son plaisir; ce sont tous ces
obstins dsirs qui tissent, hissent, tranent, poussent. Et il faut bien que cela
sarrange en une espce dordre, comme lorsque lon secoue le bl dans le van;
le grain va ici, la balle senvole plus loin. Ainsi se tassent les foules, ralisant
ainsi une espce de bien gnral, auquel pourtant personne ne pense.
Il est bien difficile, en lisant ces lignes, de ne pas penser celles-ci, tires de
La Richesse des nations dAdam Smith, et qui constituent sans doute le plus
clbre passage de la littrature conomique mondiale: Ce nest pas de la
bienveillance du boucher, du marchand de bire et du boulanger, que nous
attendons notre dner, mais bien du soin quils apportent leurs intrts. Nous
ne nous adressons pas leur humanit, mais leur gosme; et ce nest jamais de
nos besoins que nous leur parlons, cest toujours de leur avantage. QuAlain
ait pens ou non Adam Smith en crivant ces lignes importe finalement
assez peu. Ce qui est sr, cest quil aime opposer les apparents gostes aux
altruistes de faade, dont les discours sirupeux, saturs de rfrences lintrt
gnral, masquent en ralit des intentions autrement moins avouables. Pour
Alain, en effet, il ne suffit pas dinvoquer tout instant lintrt gnral ou
dafficher ostensiblement une abngation blante pour servir rellement
son prochain. Ce sont mme l, la plupart du temps, des ruses trop faciles,
uniquement destines lgitimer lgosme des puissants, si habiles cacher
leurs desseins vritables. Derrire linvocation grandiloquente de lintrt
gnral se devine en effet neuf fois sur dix, quelque intrt particulier36.
Autrement dit, lorsque certains politiciens en manque de popularit disent
vouloir, au nom de lintrt gnral, lutter contre les intrts particuliers que
seraient supposs incarner les milieux conomiques, il convient dtre on ne
peut plus prudent ne serait-ce que parce que, aux yeux dAlain, toutes les
lites sont lies les unes aux autres, et que les politiques et les grands capitaines
dindustries sont intimement mls, frquentant les mmes salons et se mariant
36. Propos du 12 dcembre 1911.

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Lindividu contre ltatisme. Actualit de la pense librale franaise (XIXe sicle)

mme entre eux. Qui plus est, il ny a aucune raison de penser que lHomo
politicus, tout comme lHomo conomicus, ne poursuit pas un intrt qui
lui est propre (tre lu ou rlu, par exemple). Il ny a aucune raison non
plus de penser que les reprsentants de la haute administration (lHomo
bureaucraticus), si prompts eux aussi sorner du manteau chamarr de
lintrt gnral, nont pas, leur tour, des objectifs beaucoup moins altruistes
et avouables (augmenter leur prestige ou leur budget, par exemple). Il sagit
l dune analyse que dveloppera aux tats-Unis, partir des annes 1960,
lcole du Public Choice, fonde par le futur prix Nobel James Buchanan et
son collgue Gordon Tullock.
Pour autant, tout ce que nous venons de voir ne veut pas dire que pour
lauteur des Propos, tous les actes individuels sont uniquement motivs par
lintrt. Malheureusement non, devrions-nous ajouter. En effet, ce serait
paradoxalement une excellente nouvelle, dans la mesure o, ses yeux, les
intrts transigent toujours, linverse des passions. Or, pour le plus grand
malheur des hommes, ce sont bien trop souvent ces dernires qui dictent le
comportement des acteurs sociaux, comme en attestent la plupart des guerres
(et contrairement ce quavanait nagure la vulgate marxiste, qui voulait y
voir le simple rsultat des calculs amoraux des marchands de canons). Cest
dailleurs l un constat qui nous conduira, dans le second volet de notre tude,
examiner un autre thme (qui, une fois encore, rattache clairement la pense
dAlain la famille librale), savoir que le vritable pouvoir est politique et
non pas conomique, et que par consquent lindividu a moins redouter le
riche et la libert conomique que le militaire et lhomme politique, qui seuls
disposent du monopole de la violence lgitime et donc du vrai pouvoir de
contrainte (ce que montreront avec clat les totalitarismes).
Ds lors, reliant le XIXe et le XXe sicle, Alain nous conduira examiner
dautres grands penseurs franais de lindividu, qui nous montreront comment
durant des dcennies des annes 1930 aux annes 1970, ce courant libral,
que nous avons jusque-l dcrit comme particulirement dynamique et
prolifique, va tre peu peu marginalis, essentiellement cause de sa critique
intransigeante de linflation tatique et de ses dimensions liberticides. Avant
de retrouver une nouvelle vigueur la fin du sicle la faveur de la chute du
communisme et de lentre dans la mondialisation, deux phnomnes qui vont
profondment branler les certitudes des plus statophiles. Ce faisant, nous
verrons que leur pense reste plus utile que jamais pour penser le monde actuel
et sortir enfin du marasme intellectuel qui est actuellement le ntre.

39

Lindividu contre ltatisme.


Actualit de la pense librale franaise
XXe sicle
Jrme Perrier, septembre 2016
40

Ltat administratif et le libralisme.


Une histoire franaise
Lucien Jaume, juin 2009

La comptence morale du peuple


Raymond Boudon,novembre2010

L'glise catholique et le libralisme

Libert, galit, Fraternit

mile Perreau-Saussine, octobre 2009

Andr Glucksmann,mai2011

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LINDIVIDU CONTRE LTATISME.


ACTUALIT DE LA PENSE LIBRALE FRANAISE
XIXe SICLE
Par Jrme PERRIER
Mme si nombre de ses citoyens et de ses lites intellectuelles semblent lavoir
oubli, la France nest pas simplement le pays de Colbert et de la centralisation
napolonienne. Elle est aussi lun des principaux berceaux de la philosophie
librale contemporaine et compte dans son riche patrimoine intellectuel un
certain nombre dauteurs majeurs qui se sont attachs penser les rapports
complexes entre lindividu, la socit civile et ltat.
Ainsi, le XIXe sicle priode hante dans lHexagone par le souvenir de
la Rvolution franaise a vu lapoge du libralisme, mme si celui-ci tait
compos de courants distincts. ct du libralisme conservateur, autoritaire
et largement tatique, incarn par quelquun comme Guizot, cet ge dor de
la philosophie politique franaise a galement vu lclosion dun libralisme
de lindividu face ltat. Non pas contre ltat, ni mme contre un tat fort,
mais contre ltatisme, cest--dire contre un tat obse, instrumentalis par
les groupes de pression, et prtendant se mler de tout sans mme pouvoir
assumer convenablement ses fonctions lmentaires.
Ce faisant, les libraux franais du long XIXe sicle qui, de Benjamin Constant
Alain, en passant par lcole librale de Paris, ont cherch dfendre
rsolument les droits de lindividu face un tat jacobin et autoritaire hrit
de plusieurs sicles de centralisation ont trac la voie dune rflexion politique
qui reste minemment prcieuse aujourdhui, alors que nous traversons une
trs grave crise de la reprsentation, double dune quasi-faillite de notre
modle social.

Les mdias

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Le site internet

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ISBN: 978 2 36408 109 3


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