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La religion romaine dAuguste aux Antonins

Gaston Boissier
de lAcadmie franaise

1909

PRFACE
INTRODUCTION
CHAPITRE PREMIER
CARACTRE GNRAL DE LA
RELIGION R0MAINE

CHAPITRE DEUXIME
LA RELIGION ROMAINE LA
FIN DE LA RPUBLIQUE

I. De quelle manire les Italiens et les


Romains ont conu la Divinit. - Religion des
Italiens. - Pauvret de leurs lgendes. Religion des Romains. - Les dieux des
Indigimenta. - Caractre des dieux romains.
II. Le sentiment religieux chez les Romains. Pourquoi Rome n'est pas devenue une
thocratie. - Importance du culte. - Caractre
minutieux et formaliste des pratiques. - La
religion romaine se mfie de la dvotion. - Elle
diminue le rle du prtre. - Elle chercha
calmer les mes. - Faon dont les Romains
comprennent les rapports de l'homme avec
Dieu. - Efforts tents par les thologiens
romains pour rassurer les consciences et
diminuer les scrupules. - Succs qu'obtinrent
les efforts.
III. Opinion favorable des Grecs sur religion
romaine. - Raisons de cette opinion : la
religion romaine accoutume la discipline et
l'obissance. - Elle est plus morale que celle
des Grecs. - Elle se prte mieux aux
interprtations philosophiques.
I. La religion romaine s'altre sous la
rpublique. - Causes des changements qu'elle
subit : son mlange avec la religion grecque. Indiffrence ou hostilit des plbiens. Attaques des potes. - Rsultat de ces
attaques.
II. Tentatives pour arrter la dcadence de la
religion romaine. - Scipion milien et ses
amis. - Leurs opinions religieuses. Sparation qu'on tablit entre l'homme et la
citoyen, entre les sentiments qu'il est permis
d'avoir dans la vie prive et ceux qu'il faut
exprimer dans la vie publique. - Consquences
de cette sparation. - Opinions religieuses de
Cicron. - Indiffrence ou incrdulit de la
socit de Rome la fin de la rpublique.

LIVRE PREMIER LA RELIGION ROMAINE PENDANT LE


RGNE D'AUGUSTE
I. Politique d'Auguste au sujet de la religion
CHAPITRE PREMIER
RFORMES RELIGIEUSES ET
MORALES D'AUGUSTE

romaine. - tait-il un croyant sincre ? - Il


conoit le projet d'appuyer son gouvernement
sur la religion. - Signification religieuse du
nom d'Auguste.
II. Ce qu'Auguste fit pour la religion romaine.
- Respect qu'il tmoigne pour elle. - Il rebtit
les temples. - Il remet en honneur les anciens
usages. - Cultes nouveaux qu'il tablit. Vnus Mre. - Mars Vengeur. - Apollon Palatin.
- Ses rformes morales. - Lois Juliennes. Succs qu'obtinrent d'abord ses institutions
morales et religieuses. - Jeux sculaires.
III. Ce que la religion romaine a fait pour
Auguste. - L'empereur est associ tous les
sacerdoces. - Il est nomm grand pontife. Union de l'autorit civile et de la puissance
religieuse. - Dangers de cette union. - Ftes
nouvelles
qu'on
clbre
en
l'honneur

CHAPITRE DEUXIME
L'APOTHOSE IMPRIALE

CHAPITRE TROISIME
LE SICLE D'AUGUSTE

d'Auguste. - Son nom est introduit dans les


ftes anciennes. - Ce que le caractre
religieux ajoute au pouvoir imprial. Comment ce caractre fut accept du peuple
et des gens clairs.
I. Prcdents de l'apothose impriale. - En
gypte. - En Grce. - Rome. - Croyance que
les morts sont des dieux. - Opinion des
philosophes que les mes des sages montent
au ciel.
II. Naissance de l'apothose impriale. Honneurs accords Csar pendant sa vie. Ses funrailles. - Le peuple lui lve un autel.
- Sa divinit est officiellement reconnue par le
snat.
III. Effet produit par l'apothose de Csar. Sextus Pompe et Antoine se font donner les
honneurs divines. - Prudence d'Octave. - Il
permet aux provinces de lui lever des
temples en compagnie de la desse Rome. - Il
le tolre en Italie. - Il le dfend Rome. Efforts faits Rome pour le dcider se
laisser adorer. - Culte qu'on rend son gnie.
- Les Lares augusti. - Politique d'Auguste au
sujet de l'apothose. - Caractre qu'elle prend
chez les Romains. - Auguste reoit les
honneurs divins aprs sa mort par un dcret
du snat.
IV. Consquences politiques de l'apothose
impriale. - Le culte des Csars dans les
provinces. - Assembles provinciales qui se
forment autour des temples de Rome et
d'Auguste. - Prrogatives qu'elles s'attribuent.
- Caractre du culte de Rome et d'Auguste
dans les provinces. - Importance que prennent
les prtres de la province dans la hirarchie
sacerdotale. - Le culte des Csars dans les
municipes. - Dernier chelon du culte imprial,
les Augustales.
V.
Caractre
religieux
de
l'apothose
impriale. - Les hommages que reoivent les
empereurs
taient-ils
sincres ?
Les
provinciaux. - Les soldats. - La socit claire
de Rome. - De quelle faon fut accepte
Rome l'apothose d'Auguste. - Apothose de
Claude. - Discrdit de l'apothose. - Snque
et Lucain. Lapothose mieux accueillie sous
les Antonins. - Quel sens y attachent les gens
clairs. - Rsistance des Juifs et des
Chrtiens au culte des Csars. - L'apothose
est conserve sous Constantin et ses premiers
successeurs. - Ce qui en reste dans les
socits modernes.
I. Admiration des contemporains pour les
institutions d'Auguste. - tait-elle sincre ? Contradictions dans lesquelles tombent les
crivains qui les clbrent. - Tite-Live. - Les
Odes d'Horace. - Raisons qui font croire que
les rformes d'Auguste n'ont pas eu de
rsultat.
II. Autre aspect du sicle d'Auguste. - Got
srieux pour la philosophie. - Les ptres
d'Horace. - Admiration sincre du pass du
Rome. - Sentiment profond de la dcadence. -

CHAPITRE QUATRIME
VIRGILE

CHAPITRE CINQUIME
LE
SIXIME
L'NIDE

LIVRE

DE

Craintes pour l'avenir et ennui du prsent. Dispositions


favorables
au
succs
des
rformes d'Auguste.
I. Virgile est, de tous les crivains, celui qui a
le mieux servi les desseins d'Auguste. Premires annes de Virgile. - Ses dispositions
naturelles. - Influence d'Auguste sur lui. - Les
Gorgiques.
II. L'nide. - En quoi elle servait les desseins
d'Auguste. - L'nide est un pome religieux. Opinion des critiques anciens. - Sujet vritable
de l'nide. - Caractre d'ne.
III. La religion de Virgile. - Elle est un mlange
d'lments divers. - lments antiques :
Plaisir qu'prouve Virgile revenir aux plus
anciennes croyances. - lments modernes :
Modifications qu'il fait subir la mythologie
d'Homre pour la rendre conforme aux ides
de son temps. - Virgile semble pressentir les
croyances de l'avenir. - Rapports de la religion
de Virgile avec le Christianisme. - La
quatrime glogue. - En quel sens on peut
dire que Virgile tait pour le Christianisme une
sorte de prcurseur.
I. Croyance des anciens Romains la
persistance de la vie.- Comment ils se
reprsentaient d'abord la vie future. Introduction

Rome
des
croyances
trangres. - Opinion des trusques. Lgendes
grecques.
Systmes
des
philosophes. - L'picurisme. - Raisons de son
succs. - Pourquoi il est en dcadence au
commencement de l'empire.
II. La sixime livre. - D'o viennent les
incohrences qu'on y remarque. - Entre
d'ne dans les enfers. - Le Tartare. L'lyse. - Le systme du monde. - Difficult
d'accorder ensemble les diverses parties du
sixime livre.
III. Influence du sixime livre sur les
contemporains. - Lee Romains de l'empire
croyaient-ils

la
vie
future
?
Renseignements que nous donnent cet
gard les inscriptions. - Ide qu'on se faisait
de cette autre existence. - La prire pour les
morts dans le paganisme. - Ce qu'il y avait de
nouveau
dans
la
sixime
livre.
Rapprochements entre les opinions de Virgile
et les doctrines chrtiennes.

LIVRE SECOND LA RELIGION APRS AUGUSTE


Politique des successeurs d'Auguste au sujet
CHAPITRE PREMIER
CE
QUI
RESTA
RFORMES D'AUGUSTE

DES

CHAPITRE DEUXIME
LES RELIGIONS TRANGRES

de la religion.- Tibre et Claude. - Vespasien


et la reconstruction du Capitole. - Les
Antonins. - Persistance des anciens rites dans
les corporations religieuses. - Les frres
Arvales. - Leur dvouement dynastique. Clbration de la fte de mai. - Les lments
anciens et les lments nouveaux dans la
religion romaine au IIe sicle.
I. Comment les Romains traitaient les dieux
des nations vaincues. - Les religions de
l'antiquit n'ont pas connu le proslytisme et
l'intolrance. - Tendance de tous les cultes

CHAPITRE TROISIME
LA PHILOSOPHIE
APRS AUGUSTE

ROMAINE

CHAPITRE QUATRIME
L'ENSEIGNEMENT
SNQUE

DE

CHAPITRE CINQUIME
SNQUE ET SAINT PAUL

anciens s'unir entre eux.


II. Les religions trangres Rome. - De
quelle faon elles s'y propagent. - Facilits
qu'elles trouvent s'y tablir. - Lois
promulgues contre elles. - Comment elles
sont appliques. - Politique de l'empire leur
gard. - Quels taient les cultes trangers
pratiqus Rome au IIe sicle.
III. Caractre commun de tous les cultes
orientaux. - Importance attribue au prtre. Influence des femmes. - Recherche des
motions religieuses. - Purifications et
expiations. - Tauroboles. - Mystres.
IV. Popularit des cultes trangers sous
l'empire. - Raisons qui les firent bien accueillir.
- Facilit qu'ils montrent pour s'accorder entre
eux. - Leurs prvenances envers la religion
romaine. - Ce qu'avaient au fond de commun
la religion romaine et les cultes trangers. Cultes intermdiaires qui servirent les relier.
- Comment les cultes trangers en pntrant
dans la religion romaine la modifirent. Changements qu'ils subiront eux-mmes
Rome. - Union de toutes les religions au IIe
sicle. - Le Judasme et la Christianisme
restent seuls volontairement en dehors de
cette union.
Impopularit de la philosophie pendant la
rpublique. - Elle se rtablit dfinitivement
Rome qu'avec Cicron. - Rsum des
doctrines religieuses et morales de Cicron. Elles sont le fond sur lequel a vcu la
philosophie romaine pendant le Ier sicle de
l'empire. - Caractre nouveau que prend
l'enseignement
philosophique

partir
d'Auguste. - La philosophie sous Tibre. L'ducation de Snque.
I. Comment la situation politique de Snque
a pu servir au succs de son enseignement. Il se concilie l'opinion publique par ses
premiers crits. - Ce qu'il fait pour conserver
sa popularit quand il est au pouvoir. Attaques dont il est l'objet et rponses qu'il y
oppose. - Sa disgrce et sa mort.
II. Caractre de l'enseignement de Snque. Il prfre la direction la prdication. - Il ne
veut qu'un petit nombre de disciples choisis. Il les prend parmi les gens du monde. Comment les qualits de son esprit le
rendaient propre cette faon d'enseigner.
III. L'enseignement de Snque s'enferme
dans la morale. - Caractre de la morale de
Snque. - Elle est moins svre qu'elle ne le
parat. - Affection qu'il inspire ses disciples. Rsultat de son enseignement.
I. Snque a-t-il connu saint Paul ? Comment a-t-on t amen imaginer qu'ils
ont eu des rapports ensemble ? - Leur
correspondance apocryphe. - Raisons qu'on
donne pour supposer qu'ils ont dal se
connatre. - Rponses qu'on fait ces raisons.
- Le Christianisme tait-il aussi ignor au Ier
sicle qu'on le prtend ?
II. Snque a-t-il emprunt ses doctrines

CHAPITRE SIXIME
LA PHILOSOPHIE
APRS SNQUE

ROMAINE

CHAPITRE SEPTIME
LA THOLOGIE ROMAINE

saint Paul ? - clectisme de Snque. - Ses


irrsolutions sur la nature de Dieu et de l'me.
- Conclusions qu'on en tire. - Rponse ces
conclusions. - Peut-on voir dans les crits de
Snque quel moment il a connu le
Christianisme ? - Les ressemblances qu'on
signale entre ses doctrines et celles de l'glise
sont-elles aussi relles qu'on le suppose ? - De
quelle manire on peut expliquer ces
ressemblances.
III. Snque aurait-il t favorable au
Christianisme s'il avait connu ? - Services qu'il
lui rend sans le savoir. - Impulsion qu'il donne
aux mes. - Attaques contre la mythologie. Il n'est pas seulement l'ennemi des cultes
populaires, il l'est aussi en gnral des
religions positives. - Quelles taient les
dispositions
d'esprit
qui
prparaient
ordinairement devenir chrtien ? - En quoi
Snque cde et en quoi il rsiste aux
influences religieuses de son temps.
Popularit de la philosophie Rome et dans
les provinces sous les Antonins. - Elle continue
s'occuper surtout de la morale. - Importance
qu'elle laisse prendre la casuistique et la
rhtorique. - Pourquoi elle parle plutt grec
que latin. - Elle se rapproche de plus en plus
des religions populaires. - Epictte. - Apule.
I. loignement naturel des Romains pour la
thologie. - Comment ils furent amens s'en
occuper. - Travaux accomplis sur la religion
romaine par les jurisconsultes et les
grammairiens. - L'cole de Varron. - Caractre
et importance de cette cole.
II. Systmes imagins par les philosophes
pour interprter les religions populaires. L'vhmrisme. - Pourquoi il est bien accueilli
des Romains. - cole stocienne. - Efforts
qu'elle fait pour se rpandre. - De quelle
manire elle accepte les dieux et les lgendes
de la mythologie. - Affinits naturelles de la
thologie des stociens et de la religion
romaine. - Son succs Rome pendant tout
l'empire.
III. La thologie platonicienne. - En quoi elle
se distingue de celle des autres coles. Doctrines d'Apule, qui la popularisa Rome.
- Les dmons. - Comment leur intervention
permet d'accepter et d'expliquer toutes les
fables de la mythologie. - Les Pres de l'glise
acceptent les donnes principales de la
thologie platonicienne.

LIVRE TROISIME LA SOCIT ROMAINE DU TEMPS


DES ANTONINS
I. Jugements contradictoires que les crivains
CHAPITRE PREMIER
LES CLASSES LEVES

de
cette
poque
portent
sur
leurs
contemporains. - Difficult qu'on prouve
apprcier son temps. - Opinion de Juvnal. Ce qui doit la rendre suspecte. - Opinion de
Pline le Jeune. - Pourquoi il convient de la
prfrer.
II. Dfauts que la lecture de Pline fait
dcouvrir dans la haute socit de ce temps. -

CHAPITRE DEUXIME
LES FEMMES

CHAPITRE TROISIME
LES CLASSES INFRIEURES
ET LES ASSOCIATIONS
POPULAIRES

Apathie politique. - Pdantisme littraire. Croyance l'astrologie et la magie. Qualits qu'il est difficile de lui refuse. - Cette
socit est devenue plus religieuse et plus
simple.- Grand nombre d'honntes gens qu'on
y trouve.
III. Ide leve que les moralistes de ce sicle
se font du devoir et de la vertu. - Thories
morales de Juvnal. - Consquences pratiques
qu'ont eues ces thories. - Le sort de l'esclave
est adouci. -On se proccupe de l'ducation
des
enfants.
tablissement
d'coles
publiques. - On prend souci des pauvres. - Les
institutions alimentaires de Trajan. - Comment
on pratique alors la bienfaisance dans les
classes leves.
I. La situation des femmes dans la socit
romaine tait-elle aussi mauvaise qu'on le
suppose ? - gards qu'on leur tmoigne dans
la maison. - Importance qu'elles prennent
dans la vie publique. - Sous l'empire, elles ont
part au gouvernement. - La philosophie
continue leur tre contraire. - Dans la
pratique, leur condition devient presque gale
celle des hommes. - Usage qu'elles font du
droit d'association.
II. Attachement des femmes romaines la
religion de leur pays. - Part que leur fait cette
religion. - Cultes qui leur sont rserve. Services que la religion essaye de leur rendre.
- Elle rend le mariage plus solennel et plus
srieux. - Elle leur donne l'occasion d'tre plus
libres et plus importantes. - Comment peut-on
expliquer que les Romaines, si attaches
leur religion nationale, aient embrass avec
tant d'ardeur les cultes trangers ?
III. Les Romaines de l'empire mritent-elles
les reproches que leur font les moralistes de
leur temps ?. - Ide que les anciens Romains
se faisaient de la femme. - ducation qu'ils lui
donnaient. - Consquences de cette ducation.
- Faon de vivre des Grecs dans leur famille. Les Romains commencent imiter la facilit
des murs grecques. - Ce qui les arrta dans
cette imitation. - Changement dans l'ducation
et les habitudes des femmes sous l'empire. Ce
changement
explique
pourquoi
les
moralistes leur sont si svres. - Que faut-il
penser des reproches qu'ils leur adressent ? Dmentis que se donnent eux-mmes
Snque et Tacite.
I. Attachement du peuple ses dieux. Divinits et ftes populaires. - Comment et
par qui les cultes trangers se rpandent dans
le peuple. - Caractre de la dvotion du
peuple des campagnes.
II. Origine des associations romaines. - Elles
sont tolres pendant la rpublique. Restrictions que l'empire apporte au droit de
s'associer. - Ces restrictions n'empchent pas
les associations de devenir plus nombreuses. Classifications qu'on peut tablir entre elles. Associations ouvrires et industrielles. - En
quoi elles diffrent de nos corporations. -

CHAPITRE QUATRIME
LES ESCLAVES

Ressemblances que prsentent toutes les


associations romaines.
III. Comment se formaient les associations. Rglements qu'elles se donnaient. - La loi du
collge. - lection des chefs. - Rdaction de
l'album. - Choix du lieu de runion. - La
chapelle de la schola. - Caractre religieux des
associations romaines.
IV. Les associations romaines se rattachent
la religion par le soin qu'elles prennent de la
spulture des associs. - Collges funraires. Les columbaria. - Collges dont les membres
prennent la titre de cultores deorum. Comment les collges funraires se fondent. La loi des adorateurs de Diane et d'Antinos. Comment ils finissent.
V. Les collges funraires sont autoriss par
un
snatus-consulte
au
Ier
sicle.
Consquences
de
cette
autorisation.
Runions mensuelles des associs. - Runions
irrgulires pour motifs religieux. - Les repas
de corps. - De quelle manire les associations
subviennent aux dpenses de leurs repas
communs. - Choix des pafroni. - Honneurs
qu'on leur prodigue. - Libralits qu'ils font
aux associs. - Devoirs qu'ils leur imposent
envers leur tombe et leur mmoire.
VI. L'habitude des repas communs resserre les
liens qui unissent les associs. - Fraternit qui
rgne dans les collges. - Services qu'ils ont
rendus aux classes laborieuses et aux
esclaves. - Sont-ils jamais devenus de
vritables socits de secours mutuels ? - Les
collges forms par les soldats sont ceux qu1
paraissent se rapprocher le plus de nos
socits charitables. - Les associations
paennes et le Christianisme.
I. Comment l'esclave entre dans la famille. Sources de l'esclavage Rome. - Grand
nombre des esclaves dans les maisons
romaines. - Comment on les faisait vivre. - A
quoi on les employait. - Consquences pour le
matre de ce grand nombre de serviteurs.
II. Rapports de l'esclave avec le matre. - La
loi donne au matre toute sorte de droite sur
lui. - L'humanit corrige les rigueurs de la loi.
- La religion traite favorablement l'esclave. Dvotion des esclaves. - La philosophie et
l'esclavage. - Adoucissement du sort des
esclaves sous les Antonins. - L'esclave des
champs. - L'esclave de la ville. - Comment il
supporte son sort. - L'esclavage antique et
l'esclavage moderne.
III. Rapporte des esclaves attire eux. Hirarchie entre les esclaves. - La maison d'un
riche Romain ressemble une cit. - Le
mariage de l'esclave. - L'esclave sa fait une
famille. - Le mariage entre les esclaves et les
matres.
IV. Comment l'esclave sort de la famille. Mort
et
spulture
des
esclaves.
Affranchissement
pay.
Affranchissement
gratuit. - Influence dtestable de l'esclavage
sur la socit romaine. - Personne dans

l'antiquit n'a
l'esclavage.

eu

l'ide

de

l'abolition

de

CONCLUSION LA RELIGION ROMAINE AU IIe SICLE


I. Rformes accomplies dans la religion
romaine au Ier sicle. - Elles n'atteignent pas
les rites et les pratiques du culte. - De quelle
manire et par quelle influence la religion se
modifie. - La philosophie essaye de ramener la
polythisme l'unit de Dieu. - Elle travaille
rendre les religions populaires plus morales. Elle introduit des opinions nouvelles sur la
nature de Dieu et la culte qu'il faut lui rendre.
- Les progrs religieux accomplis alors par la
socit paenne doivent-ils tre attribue
l'influence du Christianisme ? - Comment ces
progrs ont permis aux gens clairs de rester
plus longtemps fidles L'ancienne religion.
II. Ce qu'il y a d'imparfait et d'incomplet dans
toutes ces rformes religieuses. - On ne
parvient pas tout fait s'entendre sur l'unit
de Dieu. - On ne corrige pas entirement
l'immoralit des cultes antiques. - La dvotion
populaire reste matrielle et intresse. - La
philosophie ne fait pas assez d'efforts pour
clairer le peuple. - L'enseignement des
cyniques et le peu de rsultats qu'il obtient. Dans les classes leves, besoin de croyances
prcises et certaines que la philosophie et la
religion ne peuvent satisfaire.
III. Comment le Christianisme achve l'uvre
commence par la philosophie. - Services que
lui rend le mouvement philosophique et
religieux du Ier sicle. - Conclusion.

PRFACE
Un lecteur qui passerait brusquement de ltude des lettres de Cicron celle de
la correspondance de Marc-Aurle se trouverait dans un monde nouveau. En
deux sicles, la socit romaine est entirement change ; et de tous les
changements quelle a subis, lun des plus remarquables et des moins attendus,
cest quelle a pass de lincrdulit la dvotion.
La religion est tout fait absente des lettres que scrivent Cicron et ses amis ;
on ny trouve pas un mot qui la rappelle. Elle tenait sans doute une certaine
place dans la vie de ces grands personnages, qui appartenaient dordinaire
quelque collge de prtres et qui accomplissaient rgulirement leurs fonctions
sacres, mais elle nen avait pas dans leur cur : ils taient presque tous
sceptiques ou indiffrents. Au contraire, quand Marc-Aurle et son matre
scrivent, le nom des dieux revient tout moment dans leurs lettres. Ils ne
forment pas un projet sans ajouter : si les dieux le veulent. Nous partirons de
Rome avec laide des dieux... Grce aux dieux, nous nous portons bien1. La joie
de Fronton clate quand il apprend que Verus, le frre de lempereur, qui venait
dtre trs malade, est guri. A cette bonne nouvelle, dit-il2, je me suis rendu
dans les chapelles, au pied de tous les autels, et, comme jtais la campagne,
jai visit tous les bois, jai fait mes dvotions tous les arbres consacrs aux
dieux. Marc-Aurle partage les sentiments de son matre et sexprime comme lui.
La sant des siens, qui le proccupe toujours, amne sans cesse le nom des
dieux sous sa plume : Tous les matins je les prie pour Faustine ; nous dit-il3. Et
ailleurs4 : La maladie de ma mre ne me laisse aucun repos, et voici de plus que
les couches de Faustine approchent ; mais il faut mettre sa confiance dans les
dieux, sed confidere dis debemus. Tout ce que nous savons de la socit de ce
temps confirme lopinion que nous en donne cette correspondance. La religion sy
mle tout, mme ce qui lui avait t dabord le plus contraire. A lpoque de
Cicron, la philosophie tait en gnral incrdule, et lon regardait comme une
vrit dmontre que ceux qui sen occupent ne croient pas lexistence des
dieux5. Au IIe sicle, les philosophes sont presque tous croyants et mme
superstitieux. Marc-Aurle, dans ses Penses, remercie les dieux avec effusion
de lui avoir communiqu en songe des remdes efficaces pour ses maladies6.
Ainsi, de Cicron Marc-Aurle, une sorte de rvolution sest opre dans la
socit romaine, et elle a suivi sous lempire une route tout fait diffrente de
celle quelle semblait prendre la fin de la rpublique. Que sest-il donc pass,
durant cet intervalle, qui puisse expliquer ce changement ? Quels vnements et
quelle influence ont pouss Rome dans une voie doris elle semblait dabord si
loigne ? Comment et par quels progrs, dincrdule est-elle ainsi devenue
croyante ? Cest la question laquelle je vais essayer de rpondre dans cet
ouvrage.
Mais avant dentreprendre cette tude, jai besoin dindiquer en quelques mots
de quelle faon je la comprends et quelle tendue je crois devoir lui donner. Si je
menfermais troitement dans lhistoire de la religion romaine proprement dite,
1
2
3
4
5
6

Fronton, Epist. ad M. Csarem, V, 10 (d. Naber).


Fronton, Epist. ad Verum, II, 6.
Epist. ad M. Cs., V. 25
Epist. ad M. Cs., V, 45.
Cicron, De invent., I, 29.
Penses, I, 17.

comme le titre de ce livre pourrait le faire croire, je devrais me contenter de


signaler les changements que le temps apporta dans les pratiques du culte
depuis le rgne dAuguste jusqu celui de Marc-Aurle. Ainsi conu, le sujet
serait de peu dimportance ; mais je compte embrasser pendant ces deux sicles
le mouvement religieux tout entier. Je ltudierai partout o il se manifeste, dans
les coles de philosophie aussi bien que dans les temples. Je ne ngligerai
dexposer ni les systmes imagins alors par les philosophes pour rsoudre les
questions religieuses, ni les efforts tents par les moralistes pour corriger leur
temps. En ralit, ils rentrent dans le sujet que je traite, et jespre montrer que
la religion romaine, quoiquelle se tienne en dehors de cette activit
philosophique, en a ressenti les atteintes.
Quant aux limites dans lesquelles jai circonscrit mon travail, je crois quelles
nont rien darbitraire. Lhistoire du paganisme romain, depuis Auguste jusqu
ses derniers moments, me parait se diviser en deux priodes distinctes, celle o
il se dveloppe lui-mme, daprs son principe et sa nature, et celle o il essaye
de se rformer sur le modle de la religion qui le menace et quil combat. De ces
deux priodes, je ntudie ici que la premire. Je marrte Marc-Aurle, cest-dire au moment o les apologistes font connatre le Christianisme au monde1. Je
ne voudrais pourtant pas affirmer quavant ratte poque des communications
naient pas eu lieu dune religion lautre par des voies secrtes et dtournes,
ni que les doctrines chrtiennes naient exerc dj une certaine influence sur le
paganisme ; mais sil est permis de le souponner, je ne crois pas quil soit
possible de ltablir. Les Pres de lglise eux-mmes ne se prononcent pas sur
cette question dune faon prcise ; ce ne fut, dans tous les cas, quune influence
indirecte et indistincte, qui ne pouvait gure modifier la direction que le
paganisme suivait de lui-mme et dans laquelle il stait engag depuis Auguste,
cest--dire avant la naissance du Christ. Au contraire, partir du rgne de
Commode, et surtout de celui de Septime Svre, les rapports entre les deux
cultes sont vidents ; ils rayonnent, pour ainsi dire, lun sur lautre. Une priode
nouvelle tome mente alors pour la religion romaine pendant laquelle,
volontairement ou non, elle subit laction du Christianisme.
La premire de ces deux poques, celle qui a prcd cette influence directe et
puissante dont je viens de parler, forme un ensemble complet et peut tre
tudie isolment. Je nai pas besoin de montrer quil est trs important de la
connatre : il sagit de savoir en prsence de quelles croyances le Christianisme
naissant sest rencontr, qutait vritablement ce culte quil avait vaincre, et
quelles facilits ou quelles rsistances il a trouves dans ltat religieux et moral
du monde romain au ne sicle. Malheureusement, ce qui fait lintrt de ce sujet
en fait aussi le danger. Ces questions qui touchent de prs ou de loin lhistoire
religieuse sont toujours dlicates traiter, et il est rare quon les aborde avec
une entire libert desprit. Dans celle qui va nous occuper, les prjugs ont t
si forts, quon a vu des historiens, suivant lopinion laquelle ils appartenaient,
tirer avec la meilleure foi du monde des mmes documents des conclusions tout
d fait contraires. Les uns numrent avec complaisance tous les crimes dont les
crivains de lantiquit nous ont conserv le rcit et en viennent nier
entirement les vertus de la socit paenne, oubliant que les Pres de lglise en
ont plus dune fois rendu tmoignage2. Les autres, sobstinant ne voir que les
1 Il est question dapologies prsentes dj lempereur Hadrien par Quadratus et Aristide, mais elles sont
perdues. Lapologie de S. Justin, la plus ancienne de celles que nous avons conserves, est adresse Antonin
et Marc-Aurle.
2 Voyez surtout S. Justin, Apologie, II, 6.

grands principes proclams par les philosophes, sans chercher sils ont t
appliqus, font de ce sicle des tableaux si sduisants et mettent la sagesse
ancienne si haut, que la rvolution chrtienne devient inutile, ou plutt quil ny a
plus de rvolution chrtienne, et que la religion nouvelle se trouve tre une sorte
de continuation naturelle des religions et des philosophies antiques. Ce sont l
des exagrations auxquelles le bon sens rsiste et que lhistoire dment ; je puis
promettre quon ne les retrouvera pas dans cet ouvrage. Je ny cherche que la
vrit. Ma seule proccupation est de runir le plus de faits possible, de les
transcrire sans les altrer, de leur conserver leur caractre et leur couleur
vritables, afin que chacun, en me lisant, puisse se former lui-mme sa
conviction.
On ne peut pas dire dune manire absolue que le sujet de ce travail soit
nouveau. Sil a rarement t trait part et avec les dveloppements que je lui
donne, on la plus dune fois abord propos dautres tudes. En France, des
crivains de talent y ont touch en racontant lhistoire gnrale de ce temps1, ou
celle des origines du Christianisme2. On sapercevra que je les ai lus avec soin et
que jai profit de leurs recherches. Je me suis aussi beaucoup servi des travaux
savants de lAllemagne, surtout de la Mythologie romaine de Preller3, du Manuel
des antiquits de Becker, continu par M. Marquardt4, de lHistoire de la
philosophie grecque de M. Zeller5 et du Tableau des moeurs romaines de M.
Friedlnder6.
Je ne me suis pas content de dpouiller avec soin les auteurs anciens ; on la
fait si souvent avant moi que je ne pouvais gure esprer y dcouvrir des faits
inconnus. Jai voulu aussi recueillir dans les inscriptions les renseignements
nouveaux quelles peuvent contenir et dont quelques-uns navaient pas t
encore mis profit. Je les dois soit la grande collection des Inscriptions latines
publie par lAcadmie de Berlin7, soit au Recueil dOrelli, corrig et achev par
M. Henzen8, soit enfin aux inscriptions du royaume de Naples de M. Mommsen9,
et celles de lAlgrie de M. Lon Renier10. Je tiens tmoigner dabord toute
ma reconnaissance pour ces savants dont les ouvrages nous rendent les
recherches si faciles. Jai cherch ne faire des renseignements que jai trouvs
chez eux quun usage lgitime ; si, malgr tous mes soins, il mest chapp des
erreurs dans lapprciation des faits ou dans linterprtation des textes, je
remercie davance ceux qui, en me les signalant, me permettront de les corriger.

1 M. de Champagny, par exemple, sen est souvent occup, surtout dans la troisime volume des Csars, qui
contient le tableau religieux et moral du monde romain la fin du Ier sicle.
2 Parmi les ouvrages de ce genre, il en est un dont je dois faire une mention spciale : cest celui de mon
ancien matre, M. Bavet (le Christianisme et ses origines ; lHellnisme). Quelques, controverses que ce livre
soulve, on sera, je crois, daccord reconnatre quon ne peut mettre en doute la sincrit de lauteur, et quil
nest pas possible de nier son talent. M. Bavet traite tout fait, dans son second volume, le mme sujet que
moi, mais on verra que ltude des faits ma conduit des conclusions diffrentes des siennes.
3 Rmische Mythologie, 2e dit. Une traduction, malheureusement un peu abrge, de cet excellent ouvrage a
t publie sous ce titre : Les Dieux de lancienne Rome. Paris, 1855.
4 Handbuch der rmischen Alterthmer. Leipzig, 5 volumes.
5 Die Philosophie der Griechen. Leipzig, 5 volumes. M. Boutroux a commenc la traduction de cet important
ouvrage. Il vient den faire paratre le premier volume.
6 Darstellungen ans der Sittengeschichte Roms. Leipzig, 8 vol. Cet ouvrage a t traduit en franais sous ce
titre : Murs romaines du rgne dAuguste la fin des Antonins. [Pendant que simprimait la premire
dition de cet ouvrage, M. Hausrath, professeur Hiedelberg, a fait paratre un livre en trois parties, intitul :
Neutestamentliche Zietgeschichte, dans lequel il soccupe des questions qui sont traites ici].
7 Corpus inscriptionum latinorum. Berlin.
8 Inscriptionum latinarum selectarum amplissima collectio. Zurich. Les deux premiers volumes sont dus
Orelli, le troisime M. Henzen. Jai dsign le recueil entier sous le nom dOrelli.
9 Inscriptiones regni Neapolitani. Leipzig.
10 Inscriptions romaines de lAlgrie. Paris.

Avant de finir, jprouve le besoin de rappeler encore une fois dans quel esprit ce
livre a t compos. Il na pas t entrepris avec une ide prconue ; jai fait
tous mes efforts pour me tenir autant en garde contre cette paresse desprit qui
nous attache trop aux opinions revues que contre la sduction quexercent sur
nous les opinions nouvelles. Rien nest plus loin de ma pense que dcrire une
uvre de polmique : les ouvrages de ce genre sont en gnral striles ; ils ne
font quenraciner chacun dans ses prjugs et nont dautre rsultat que de
rendre plus profondes encore les divisions qui nous sparent. Il me semble au
contraire quen traitant les questions avec le calme et limpartialit qui
conviennent la science, on a plus de chance de sentendre. Cest mon sens un
succs mdiocre pour un auteur que son livre devienne une arme de guerre dans
la main des partis qui se combattent ; ce quil doit plutt dsirer, ce que je
souhaite avec passion pour celui que je donne en ce moment au public, cest de
lui voir produire, suivant la belle expression de M. de Rossi, des fruits de paix et
de vrit.
Novembre 1874.

INTRODUCTION
CHAPITRE PREMIER CARACTRE GNRAL DE LA RELIGION
ROMAINE
La religion romaine, quoiquelle ait beaucoup chang, na jamais entirement
perdu la marque de ses origines on retrouve chez elle, tous les moments de sa
longue existence, non seulement les mmes rites, mais un fonds de croyances
semblables, une certaine faon de comprendre les rapports de Dieu avec
lhomme et le culte quil faut lui rendre, qui sont sa nature mme, et quelle tient
videmment des peuples auxquels elle doit sa naissance. Aussi convient-il,
mme quand on ne se propose pas de ltudier dans son ensemble et quon ne
prtend embrasser quune partie de sa dure, de faire dabord un retour rapide
sur la pass. On connatrait mal lpoque dont on va spcialement soccuper, si
on lisolait tout fait du reste. Commenons donc, avant de chercher ce que la
religion romaine est devenue pendant les premiers sicles de lempire, par jeter
au moins un regard en arrire, et disons quelques mots de ces caractres
primitifs et persistants quelle avait ses premires annes, quelle a gards
jusqu" la fin et qui la distinguent des autres.

I
La religion primitive des Italiens, dans ses croyances essentielles, ressemblait
celle des autres nations indo-europennes. Ils adoraient les forces de la nature,
favorables ou nuisibles, et se les figuraient comme des tres anims, de sexe
diffrent, dont les rivalits se reproduisent dans les luttes des lments, et dont
lunion explique lternelle fcondit du monde. Cest aussi le fond de la religion
des Grecs ; mais celle des Italiens portait lempreinte des peuples qui lavaient
faite. Ces peuples taient en gnral graves, senss, prudents, fort proccups
des misres de la vie prsente et des dangers de lavenir. Comme ils taient plus
naturellement ports vers la crainte que vers lesprance, sils respectaient
beaucoup loure dieux, ils les redoutaient encore davantage, et le culte quils leur
rendaient consistait surtout eu supplications timides et en expiations rigoureuses.
Leur Imagination manquait dabondance et dclat : aussi nont-ils rien cr qui
ressemble au riche dveloppement de lgendes potiques quon admire chez les
Grecs. Les leurs sont pauvres et natives ; nes dans les rudes labeurs de la vie
agricole, elles ont souvent un caractre trangement prosaque. Elles manquent
surtout da varit : dans les diverses villes, les mmes histoires se retrouvent,
appliques des dieux diffrents. Le hros fondateur ou bienfaiteur de la cit est
dordinaire quelque enfant de naissance merveilleuse, fils du dieu Lare qui
protge quelque famille illustre, conu prs du foyer de cette famille, quelquefois
dune tincelle qui sen est chappe1. Quand il est jeune, un miracle rvle sa
grandeur future ; ce miracle est partout le mme, cest une flamine qui brille
autour de sa tte sans la consumer2. Pendant sa vie, il est sage, piteux, rang ;
il fait des lois quitables, il enseigne le respect des dieux et de la justice. Aprs
1 Cest ce quon raconte de la naissance de Romulus (Plut., Romulus, 2), de celle de Servius Tullius (Denys
dHal., IV, 2), de celle de Cculua, le fondateur de Prneste (Servius, n., VII, 678).
2 Ce miracle est rapport par Tite-Live propos de Servius Tullius (I, 39) ; il se trouve deux fois dans lEnide
de Virgile, attribu des personnages diffrents (II, 682 ; VII, 73). A lpoque des guerres puniques, on crut
que le vaillant soldat Marcius avait t dsign par les dieux de la mme faon dans sa jeunesse (Tite-Live,
XXV, 39).

quelques exploits utiles, il disparat tout dun coup, on cesse de le voir1, sans
quon puisse bien dire de quelle manire il sest vanoui. Il est sans doute all se
perdre dates le sein de la grande Divinit dont tout mane ici-bas (divus Pater
Jupiter) ; il se confond avec elle, il perd son nom mortel et prend dsormais celui
du dieu dans lequel il sabsorbe. Cest ainsi quon honora ne aprs sa
disparition sous le nom de Jupiter Indiges, et Latinus sous celui de Jupiter
Latiaris.
LItalie avait donc t assez peu fconde en inventions religieuses ; ce mlange
de peuples italiens, qui donna naissance freine, fut plus pauvre encore. Rome
se contenta de prendre les croyances des nations diverses dont elle tait sortie,
en essayant de les unir et de les accorder ensemble : elle nprouva pas le
besoin den crer de nouvelles. La seule innovation quon lui attribue, cest
davoir inscrit sur des registres appels indigitamenta la liste des dieux qui sont
affects chaque vnement de la vie de lhomme depuis sa conception jusqu
sa mort, et de ceux qui pourvoient ses besoins les plus indispensables, comme
la nourriture, la demeure, le vtement2. Ils y taient rangs dans un ordre
rgulier, avec quelques explications sur le nom quils portent et la formule des
prires quil convient de leur adresser. Les dieux des Indigitamenta ont un
caractre particulier et entirement romain ; je ne crois pas quon en trouve
ailleurs qui soient tout fait semblables. Sans doute on a prouv dans dautres
pays le besoin de mettre les principaux actes de la vie sous la protection divine,
mais dordinaire on choisit pour cet office des dieux connus, puissants, prouvs,
afin dtre sr que leur secours sera efficace. Cest la grande Athne, cest le
sage Herms quon invoque en Grce, pour que lenfant devienne habile et
savant. A Route, on a prfr des dieux spciaux, crs pour cette circonstance
mme et qui nont pas dautre usage : il y a celui qui fait pousser lenfant son
premier cri (Vaticanus), et celui qui lui fait prononcer sa premire parole (Fabulinus)
; lun et lautre ne font pas autre chose et ne sont invoqus quen cette occasion.
Aussi ne portent-ils en gnral dautre nom que celui de leurs fonctions mmes,
comme si lon voulait faire entendre quils nont pas dexistence relle en dehors
de lacte auquel ils prsident. Leur comptence est extrmement borne ;
laction la plus simple donne souvent naissance plusieurs divinits. Quand
lenfant est sevr, il y en a une qui lui apprend manger (Educa), une autre qui
lui apprend boire (Potina) ; une troisime le fait tenir tranquille dans le petit lit
o il repose (Cuba). Lorsquil commence marcher, quatre desses sont charges
de protger ses premiers pas ; deux laccompagnent quand il sort de la maison,
deux le ramnent quand il y rentre (Abeona et Adeona ; Iterduca et Pomiduca). Les
listes taient donc interminables et les noms multiplis linfini. Les pres de
lglise sgayent beaucoup de cette populace de petits dieux condamns des
emplois infimes, et les comparent ces ouvriers qui divisent entre eux la
besogne pour quelle soit plus vite faite. Il nen est pas moins trs curieux de les
tudier : ce sont aprs tout les dieux les plus originaux de home. Elle navait pas
subi encore linfluence souveraine de la Grce quand les pontifes rdigrent les
Indigitamenta, et les dbris qui nous restent de ces registres sacrs peuvent
seuls nous faire connatre quelle ide les vieux Romains se faisaient de la Divinit
et de quelle faon ils entendaient le sentiment religieux.
1 Non comparuit, cest lexpression employe dans toutes ces lgendes.
2 Augustin, De civ. Dei, VI, 9 : Varro commemorare et enumerare deos pit a conceptione hominis... deinde
cpit deos alios ostendere qui pertinerent non ad ipsum hominem, sed ad ea qu sunt hominis, sicuti est
victus, vestitus et qucumque alia qu huic vit sunt necessaria. Dans cette numration, il est plus que
probable que Varron suivait lordre mme des registres des pontifes. - On peut consulter sur les Indigitamenta :
Ambrosch, Religionsbcher der Rmer, et Bouch-Leclercq, Les Pontifes de lancienne Rome, Paris, 1871.

Ce qui frappe dabord, cest de voir combien tous ces dieux sont peu vivants. On
na pas pris la peine de leur faire une lgende, Ils nont pas dhistoire. Tout ce
quon sait deux, cest quil faut les prier un certain moment et quils peuvent
alors rendre service. Ce moment pass, on les oublie. Ils ne possdent pas du
nom vritable ; celui quon leur donne ne les dsigne pas eux-mmes, il indique
seulement les fonctions quils remplissent. On a remarqu quordinairement ce
nom la forme dune pithte ; il est donc probable quil ne sest pas toujours
employ seul et que ce ntait dabord quun simple attribut. On en peut conclure
avec beaucoup de vraisemblance que dans lorigine il qualifiait une divinit
puissante, ou mme la Divinit en gnral, le Pre cleste, divus Pater, comme
on lappelait, entant quil borne son action un effet spcial et limit. Ainsi ce
dieu Vaticanus et ce dieu Fabulinus, dont il vient dtre question, ne seraient
autres que la Divinit mme quand elle veut bien veiller aux premiers cris et aux
premires paroles dun enfant1. Les dieux ntant pas en aussi grande quantit
dans les premiers temps, il tait ncessaire de donner chacun deux des
attributs plus nombreux. Ces attributs furent exprims, comme dans les litanies
chrtiennes, par des pithtes, dont la liste plus ou moins longue, suivant
limportance du dieu, se droulait la suite de son nom. Comme chaque
invocation faisait appel, non pas toute la puissance du dieu, mais une de ses
facults, lpithte tait, dans la pratique, beaucoup plus importante que le nom
et fut employe isolment. Bientt le souvenir de la relation qui existait
primitivement entre le nom et ses qualifications se perdit et les dieux ouvrirent
leurs rangs aux pithtes divinises2. Voil comment les attributs divers dun
mme dieu finirent par tre rigs en dieux indpendants. Cest au moment o
ce changement saccomplissait que les Indigitamenta furent rdigs ; ils ont donc
pour nous le grand intrt de nous faire saisir le polythisme romain en vole de
formation ; mais ils nous montrent aussi que cest un polythisme inachev.
Aprs avoir cr tous ces dieux, Rome ne sut pas les faire vivre ; ils restrent
vagues, indcis, flottants ; ils ne sont jamais arrivs, comme ceux de la Grce,
prendre des formes bien prcises et des traits tout fait distincts.
Cest, du reste, le caractre gnral de la religion romaine, et les dieux de Rome
ont toujours un peu ressembl ceux des Indigitamenta. La dvotion de lItalien
tait plus timide ou plus respectueuse que celle du Grec ; il se tenait plus loin de
ses dieux, il nosait pas les aborder, il aurait craint de fixer sur eux ses regards.
Si le Romain se voile la figure lorsquil accomplit quelque acte religieux, ce nest
pas seulement, comme le prtend Virgile3, de peur davoir des distractions
pendant quil prie, cest surtout pour ne pas tare expos voir le dieu quil
invoque. Il sollicite sa prsence, il veut le savoir prs de lui, coutant ses veaux
pour les exaucer, mais il serait plein dpouvante si son il le rencontrait. Gardenous, dit Ovide dans la prire quil adresse Pals4, de voir les Dryades, ou le
bain de Diane, ou Faunus quand il parcourt les champs au milieu du jour ; et
jusqu la fin du paganisme, le paysan romain eut grande peur, quand il rentrait
le soir chez lui, de trouver quelque Faune sur son chemin5. Il rsulte de cette
timidit de lItalien que, nosant pas regarder ses dieux en face, il ne les voit que

1 On peut donc supposer que ces dieux sappelaient vritablement divus Pater Vaticanus, divus Pater Fabulinus.
On retrouve en effet dans les listes des Indigitamenta quelques-unes de ces dsignations compltes dans
lesquelles le nom spcial du dieu se trouve joint comme pithte celui de quelque grande divinit : Janus
Consivius, Juno Lucina.
2 Bouch-Leclercq, Les Pontifes, p. 46.
3 n., III, 405.
4 Fastes, IV, 761.
5 Probus, Virg. Georg., I, 10.

confusment. Ils nont pas pour lui des formes arrtes, il se les reprsente par
des symboles plutt que par des images : ici cest sous la forme dune lance
plante en terre quon adore le dieu Mars, ailleurs une simple pierre figure le
grand Jupiter. Selon Varron, Rome est reste 170 ans sans avoir de statues1 ;
lide den placer dans ses temples lui vint de ltranger : cest pour imiter
ltrurie quelle installa dans son Capitole ce Jupiter de bois peint, dont on
rafrachissait les couleurs la veille des ftes pour quil y part dans tout son clat.
Ces anciennes habitudes ne se sont mme jamais tout fait perdues ; elles se
conservaient dans les campagnes, o les paysans honoraient les dieux en
couvrant de bandelettes de vieux troncs darbres et en versant pieusement de
lhuile sur des blocs de pierre2. A Rome mme, tandis que tous les temples se
remplissaient des chefs-duvre de la Grce, lantique Vesta ne voulut pas
permettre quon levt aucune statue dans son sanctuaire : elle ny tait
reprsente que par ce feu sacr qui ne devait jamais steindre3.
Il est donc probable que, si Rome navait pas connu la Grce,
lanthropomorphisme se serait chez elle arrt en route. Par lui-mme, le Romain
prouve une sorte de rpugnance faire trop ouvertement de ses dieux des
tres comme nous ; ce ne sont pas pour lui de vritables personnes, ayant tout
fait une existence individuelle, mais seulement des manifestations divines,
numina, et ce nom par lequel il les dsigne indique parfaitement lide quil sen
fait. Toutes les fois que la Divinit lui parat se rvler de quelque faon dans le
monde (et comme il est trs religieux, il croit la reconnatre partout), il note avec soin cette
rvlation nouvelle, lui donne un nom et lui rend un culte. Ces dieux quil cre
ainsi tout moment ne sont en ralit que des actes divins ; et voil pourquoi ils
sont si nombreux. Aucun peuple na jamais possd un Panthon plus vaste, et
lon peut appliquer lItalie entire ces mots quun romancier de lpoque
impriale prte une femme de la Campanie : Notre pays est si peupl de
divinits, quil est beaucoup plus facile dy rencontrer un dieu quun homme4.
Cest aussi la raison qui donna aux Romains plus qu toutes les autres nations
de lantiquit le got des abstractions divinises. Comme en ralit tous leurs
dieux, mme les plus grands, ne sont que des qualits ou des attributs divins5,
et quils ont toujours un peu conserv leur caractre abstrait, il nest pas
surprenant quon ait pris vite lhabitude dintroduire de simples abstractions dans
leur compagnie. Cest un usage qui ne stablit ordinairement dans les religions
que lorsquelles sont vieilles ; nous le trouvons Rome ds les temps les plus
reculs. Tullus Hostilius btit un temple la Peur et la Pleur, et le Salut on la
Prosprit du peuple romain (Salus populi romani) fut de bonne heure une divinit
trs fte. On en vint plus tard dans ce genre des exagrations fort
surprenantes : sous lempire on rendit un culte toutes les vertus des
empereurs, et lon leva des statues la Scurit du sicle et lIndulgence
du matre6. Ces personnifications tranges, qui probablement ne seraient
jamais ventres lesprit dun Grec, tenaient la faon dont les Romains de tous
les temps ont conu la Divinit. Le polythisme stait form chez eux par voie
danalyse abstraite, et non pas, comme en Grce, par une sorte dlan

1 Augustin, De civ. Dei, IV, 31.


2 Tibulle, I, I, 10. Apule, De mag., 56.
3 Ovide, Fastes, II, 23.
4 Ptrone, Satiricon, 19.
5 Cest ce quindique le nom quon leur donne : on les appelle le Cleste (divas Pater, dea Dia), le Favorable
(Faunus), le Riche (Dis), les Bons (Manes), etc.
6 Un magistrat de Cirta se vante davoir lev statuam ream Securitalis culi cum statua rea Indulgenti
lomini nostri (Renier, Inscript. de lAlgrie, n 1836).

dimagination et denthousiasme ; ils sont au fond rests fidles cette mthode,


et jusqu la fin ils ont mis dans le ciel plutt des abstractions que des tres
vivants.

II
Ce peuple timide, scrupuleux, effray, qui pour protger lhomme prouvait le
besoin de lentourer de dieux depuis sa naissance jusqu sa mort, qui avait un
sentiment si profond de la Divinit, quil croyait la retrouver partout, semblait
devoir tre la proie de toutes les superstitions. Les Pres de lglise ont compar
les Institutions de Numa, avec leurs prescriptions multiplies et minutieuses, la
loi mosaque1 ; les Romains qui se piquaient de les suivre la lettre pouvaient
tre exposs devenir tout fait semblables aux Juifs, et lon se demande
comment chez une nation si dvote, lautorit religieuse na pas fini par dominer
toutes les autres. Ce qui les prserva de ce destin, ce fut leur sens politique.
Jamais peuple na t proccup autant queux de limportance et des droits de
ltat : ils lui ont tout sacrifi, leurs plus vieilles habitudes et leurs sentiments les
plus chers. Ctait chez eux une croyance gnrale que le mort devient dieu et
protge les siens ; pour quil ft plus rapproch de ceux quil devait secourir, on
lenterrait dans sa maison, dont il devenait ainsi le bon gnie. Un jour pourtant la
loi ordonna, pour des raisons dhygine, quon nensevelirait plus personne dans
lenceinte des villes, et tout le monde obit la loi. Cet exemple montre qu
Rome rien ne rsiste au pouvoir civil ; la puissance paternelle, malgr ltendue
de ses droits, flchit elle-mme devant lui. Le pre de famille est matre absolu
de ses enfants, il peut vendre et tuer son fils ; mais si ce fils est revtu de
quelque charge publique, le pre doit lui obir comme les autres, et, quand il le
rencontre sur son chemin, il faut quil descende de cheval devant lui2.
La religion romaine, si puissante, si respecte quelle frit, devait subir le mme
joug. Elle a donc t soumise ltat, on plutt elle sest confondue avec lui. Ce
qui certainement a le plus aid ce rsultat, cest la manire dont se recrutaient
les sacerdoces. Nos aeux, dit Cicron3, nont jamais t plus sages ni mieux
inspirs des dieux que lorsquils ont dcid que les mmes personnes
prsideraient la religion et gouverneraient la rpublique. Cest par ce moyen
que magistrats et pontifes, remplissant leurs charges avec sagesse, sentendent
ensemble pour sauver ltat. A Rome, les dignits religieuses ntaient pas
spares des fonctions politiques, et il ny avait rien dincompatible entre elles4.
On devenait augure ou pontife en mme temps que prteur ou consul, et pour
les mmes motifs. Personne ne demandait ceux qui voulaient ltre des
connaissances spciales ou des dispositions particulires ; il suffisait, pour arriver
ces charges comme aux autres, davoir servi son pays dans les assembles
dlibrantes o sur les champs de bataille. Ceux qui lors obtenaient ne prenaient
pas en les exerant cet esprit troit et exclusif qui est ordinaire aux castes
sacerdotales ; ils continuaient tre mls au monde, ils sigeaient au snat en
mme temps que dans ces grands collges de prtres dont ils faisaient partie ;
leurs fonctions nouvelles, loin de les enlever au gouvernement de leur pays, leur

1 Tertullien, De prscr., I, 45.


2 Tite-Live, XXIV, 44.
3 Pro dom., I.
4 Il faut peut-tre faire une exception pour les Flamines, et surtout pour le Flamen dialis, qui avait des
obligations plus troites que les autres prtres ; aussi ces fonctions furent-elles trs vite dlaisses.

donnaient plus de droit dy prendre part. Ces soldats, ces politiques, ces hommes
daffaires, appliquaient aux choses religieuses ce bon sens froid et pratique qui
les distinguait dans tout le reste. Cest grce eux quun large courant laque
circula toujours dans la religion romaine, que pendant toute la dure de la
rpublique et de lempire aucun conflit ne sest lev entre elle et ltat, et que le
gouvernement de Rome, malgr toutes ces dmonstrations de pit dont il est
prodigue, na jamais t menac de devenir une thocratie.
Leur influence se fait sentir dans toutes les institutions religieuse de Rome. Des
gens habitus comme eux exercer le pouvoir civil savent bien que la loi ne
rgle que les actions et quelle ne peut atteindre les penses. Aussi sont-ils plus
occups prescrire des pratiques qu imposer des croyances ; ils tablissent
des sacrifices et des crmonies, ils ne songent pas instituer des dogmes. La
religion, telle quils lont faite, se rduit au culte ; mais ce culte est encombr de
menus dtails, et aucun deux ne peut tre omis. Les pontifes sont aussi des
jurisconsultes1 ; ltude du droit leur a donn certaines habitudes dont ils ne se
dpartent jamais, ils nont pas deux faons de procder, et ils ont fait les lois
divines sur le modle des lois humaines. Dans les unes et les autres, la forme est
tout. Cest, du reste, le gnie de ce peuple de regarder toujours la forme plus
quau fond, et dtre esclave de la lettre. Tite-Live raconte que des soldats
rvolts qui prouvaient quelque remords de manquer au serment quils avaient
prt leurs gnraux songrent les tuer pour mettre leur conscience laise ;
ils pensaient quune fois quils seraient morts, on ne serait plus tenu de leur tre
fidle2. Tout sacrifice, pour tre efficace, doit donc tre fait selon les rites, et
lunique souci de celui qui prie est de se conformer exactement la loi religieuse.
Il est vrai que cette loi est si exigeante et si complique, que lexactitude nest
pas tout fait sans mrite. Quand on a quelque faveur demander au ciel, il
faut dabord senqurir du dieu auquel on doit sadresser pour lobtenir. Cest
dj un assez grand embarras : on est expos ne pas se reconnatre dans un
Olympe si peupl ; il est pourtant, selon Varron, aussi utile de savoir quel dieu
pourra venir notre aide, quo dtre inform de lendroit o demeurent le
boulanger et le charpentier, quand nous avons besoin deux. Il faut donc tre
instruit de la spcialit de chacun des immortels et des fonctions diverses quils
remplissent, afin de ne pas imiter par ignorance les comdiens qui, pour faire rire
la foule, affectent de demander du vin aux Nymphes et de leau Bacchus3. Il ne
suffit pas de connatre les attributs du dieu quon veut prier, il est bon de lui
donner son nom vritable, celui sous lequel il lui plait dtre invoqu : si on lui en
donnait un autre, il serait capable de ne pas entendre ou de mal couter. Or,
cest une science trs difficile que de saloir le vrai nom des dieux, et il y a des
thologiens qui prtendent que tout le monde lignore4. Sur cette matire il
rgne tant dincertitude que, mme quand on Invoque le plus grand dentre eux,
celui qui devrait tre le mieux connu, on lui dit : Puissant Jupiter, ou quelque soit
le nom que tu prfres5. Le nom du dieu trouv, il faut savoir les termes exacts
de la prire quil convient de lui adresser. Les Romains supposent que les dieux
ressemblent au prteur, et que devant eux, comme devant les juges, on perdra
son procs, si la requte quon leur prsente nest pas dans les formes. Quand

1
2
3
4
5

Scvola disait : Pontificem neminem bonum esse ; nisi qui jus civile cognosset. (Cicron, De leg., II, 19.)
Tite-Live, II, 32.
Varron, ap. Augustin, De civ. Dei, IV, 22.
Servius, n., IV, 577 : Deorum vera nomina nemo novit.
Servius, n., II, 351 : Jupiter optime maxime, sive quo alio nomine te appellari volueris.

on ignore ce quil faut leur dire, on va le demander aux pontifes1. Ce sont des
jurisconsultes sacrs institus prcisment pour veiller au maintien scrupuleux
de tous les dtails du culte. Ils ont des livres o tout est prvu et qui contiennent
des prires pour toutes les occasions. Ces prires ressemblent beaucoup aux
formules de la jurisprudence. Les gens de lOrient, habitus sabandonner
llan de leur cur quand ils prient, les trouvent diffuses et prolixes. Naffectez
pas, dit saint Matthieu (VI, 7), de parler beaucoup dans vos prires, comme font
les paens, qui simaginent que cest par la multitude des paroles quils mritent
dtre exaucs. Cette abondance de paroles, remarquable surtout dans les rituels
de la religion romaine, vient du besoin dtre clair. Le Romain qui prie a toujours
peur de ne pas bien exprimer ce quil veut dire ; il a soin de rpter plusieurs fois
les choses pour tre parfaitement compris. Comme il veut ne laisser place
aucune quivoque, il nhsite pas de prciser sa pense par des moyens
matriels. Quand il ddie un temple, il en tient la porte ; il touche la terre toutes
les fois quil prononce le mot tellus, il lve les bras au ciel quand il parle de
Jupiter et se frappe la poitrine lorsquil est question de lui2. Si les dieux ne le
comprennent pas, ce sera vraiment leur faute. Dans ses rapports avec eux,
comme dans tout le reste, il est la fois respectueux et prudent3. Il cherche
surtout ne pas trop sengager ; il tient ne laisser aucun doute sur les
promesses quil fait, de peur dtre oblig de donner plus quil ne voudrait. Si lon
oubliait de dire, quand on a fait quelque dieu une libation de vin nouveau :
Soyez gratifi de ce vin que je vous apporte (mactus hoc vino infero esto), il pourrait
croire quon lui promet tout le vin qui est dans la cave, et il faudrait le lui
donner4. Les moindres paroles ont donc beaucoup dimportance. Pour un seul
mot pass, une ville simpose des dpenses considrables et recommence des
jeux coteux. Aussi celui qui prie ne se fie-t-il pas sa mmoire ; il a souvent
deux prtres auprs de lui, lun qui lui dicte la formule quil doit prononcer,
lautre qui suit sur le livre pour sassurer quon nomet rien en la rptant5.
Quant aux dispositions de lme quil faut apporter la prire, la religion romaine
ne sen occupe pas ; elle sarrte aux pratiques. Pour elle les gens les plus
religieux sont ceux qui connaissent le mieux les rites et qui savent honorer les
dieux daprs les lois du pays6. La pit consiste surtout se prsenter dans leur
temple avec le vtement qui convient et garder devant eux lattitude prescrite.
Les dieux aiment quon soit pur, dit un pote ; venez les trouver avec un
vtement sans tache7. Non seulement la religion romaine nencourage pas la
dvotion, mais on peut dire quelle sen mfie. Cest un peuple fait pour agir ; la
rverie, la contemplation mystique lui sont trangres et suspectes8. Il est avant
tout ami du calme, de lordre, de la rgularit : tout ce qui excite et trouble les
mes lui dplat. Le pre de famille selon le cur de Caton est assurment
1 Tite-Live, I, 20 : Pontificem deinde ex patribus legit... ut esset quo consultum plebes veniret (Il confia au
grand pontife la surveillance de tout ce qui tenait la religion... ainsi, le peuple savait o venir puiser des
lumires).
2 Macrobe, Sat., III, 9, 12.
3 Aulu-Gelle, II, 28 : ... veteres Romani, quum in omnibus aliis vit officiis, tum in constituendis religionibus
atque in diis immortalibus animadvertendis castissimi cautissimique (les anciens Romains, si exacts rgler
tous les devoirs de la religion, si sages et si prudents lorsqu'il s'agissait de prescrire les rites sacrs et tout ce
qui appartient au culte des immortels).
4 Arnobe, VII, 31.
5 Pline, XXVIII, 2 (3).
6 Festus, v Religiosi. Cicron, De nat. deor., I, 41 : Est enim pietas justitia adversus deos... sanctitas autem
scientia colendorum sacrorum (La pit n'est pas autre chose qu'une justice rendue aux dieux... la religion est
la connaissance des devoirs que nous avons envers les dieux).
7 Tibulle, II, I, 13 : Casta placent superis : pura cum veste venito.
8 Servius, Georg., III, 456 : Majores religionem totam in experientia callocabant.

religieux. Il invoque dabord ses Lares, quand il arrive sa farine ; tous les
travaux des champs souvrent chez lui par des prires ; il offre avant la moisson
la porca prcidanea Crs ; il immole au printemps un porc, une brebis et un
taureau (suovetaurilia) pour purifier ses champs ; il donne deux fois par an un dner
Jupiter dapalis ; il fait des sacrifices Mars Silvanus pour ses bufs, et il
commence toujours par demander humblement pardon aux dieux inconnus qui
habitent un bois sacr quand il lui en faut monder les arbres1. Mais il se garde
bien de pousser ses gens la dvotion. Il craint sans doute quils ne ngligent un
peu leur matre, sils soccupent trop des dieux. Que lesclave fermier, dit Caton,
ne clbre dautre fte que celle des Compitalia ; quil se garde de consulter
jamais ni haruspice, ni augure, ni chalden, ni devin daucune sorte2. Quant la
fermire, il lui est expressment dfendu de faire par elle-mme aucun sacrifice
ou de charger quelquun de le faire sa place, moins quelle nen ait reu
lordre de son matre ou de sa matresse. Sachez, ajoute Caton, que cest le
matre qui sacrifie pour toute la maison3. La religion romaine, comme toutes
celles o domine lesprit lac, diminue le rle du prtre. Le pre de famille, on
vient de le voir, prie pour les siens ; de mme, dans les circonstances graves, le
consul sadresse directement aux dieux de ltat. Ses prires, pour arriver
jusquau ciel, nont pas besoin de passer par lintermdiaire dun prtre. Sans
doute il est entour daugures et de pontifes, mais ils ne sont chargs que
dindiquer lofficiant les rites observer et de lui dicter les formules. On a dit
avec raison quils ne figurent dans les solennits publiques quen qualit de
matres des crmonies4, encore prend-on toute sorte de prcautions pour quils
ne soient pas tents dexagrer leur importance et dempiter sur les droits du
magistrat civil. Dordinaire rien nenflamme plus les esprits populaires et ne
cause plus dattente ou de terreur que les prdictions de lavenir : lannonce
dune grande calamit, lesprance dune heureuse fortune laquelle on ne
sattend pas, peuvent faire natre chez un peuple de ces mouvements subits
contre lesquels il ny a pas de freins. Rome y a mis bon ordre. La divination
quelle pratique, la seule quelle reconnaisse officiellement, nest pas
vritablement une faon de prvoir ce qui doit arriver, mais une simple
consultation pour savoir si les dieux sont favorables ou contraires lentreprise
quon prpare. lis en ont fait une science froide, mthodique, complique, qui ne
laisse rien limprvu ni linspiration, et qui serait beaucoup plus capable
darrter llan des Ames que de lexciter. Toutes les rois quon lit des
magistrats ou quon va prendre une dcision importante, quand en est sur le
point de commencer une guerre ou de livrer une bataille, les augures observent
les oiseaux daprs les rites prescrits, pour connatre la volont des dieux, mais
ils ne peuvent le faire que par lordre lies consuls. Les autres sortes de devins,
notamment les haruspices, qui prdisent lavenir par linspection de la foudre, ne
sont que tolrs, et lon affecte de tenir leur art en fort petite estime, mme
quand on ne ddaigne pas de sen servir. Dans tous les cas on a voulu les mettre
tout fait dans limpossibilit de nuire : une loi dfend de rvler aucun oracle
au peuple sans lautorisation du snat5. Ainsi la religion romaine vite avec soin
tout ce qui peut tre une cause dagitation. Contrairement ce qui arrive dans
les autres cultes, elle cherche plutt calmer lmotion intrieure qu lexciter.
Elle fait un devoir dtre silencieux quand on assiste aux crmonies sacres,
1
2
3
4
5

Caton, De re rust., passim.


De re rust., 5.
De re rust., 102.
Bouch-Leclercq, Les Pontifes, 315.
Dion, XXXIX, 5.

mais le mot de silence a pour elle une signification bien plus large que pour nous
; non seulement elle ne permet pas quon parle, mais elle dfend mme de
penser1. Elle a tout fait pour rendre la prire aussi froide que possible ; elle la
dpouille de la libert qui en est lme, et ne veut pas permettre la
reconnaissance et la pit demployer les expressions qui leur conviennent ;
elle leur impose une formule laquelle on ne doit rien changer et dont il faut se
servir mme quand on ne la comprend plus. Torts les ans, les frres Arvales,
quand ils clbraient leur grande fte, se faisaient remettre un papier sur lequel
tait crit un vieux chant des premires annes de Rome, auquel ils
nentendaient rien depuis des sicles ; ce qui ne les a pas empchs de le
rpter fidlement presque jusqu la fin de lempire.
Ces caractres de la religion romaine sont parfaitement exprims par le nom qui
la dsigne ; les critiques anciens drivent en gnral ce nom (religio) de la mme
racine qui a produit les mots diligens et diligentia ; ils pensent qu lorigine il
voulait dire simplement exactitude et rgularit2. Ces qualits, on vient de le
voir, taient les seules quon exigeait alors des gens religieux. Les Romains ont
une faon particulire de comprendre les rapports de lhomme avec la Divinit :
quand quelquun a des raisons de croire quun dieu est irrit contre lui, il lui
demande humblement la paix, cest le terme consacr (pacem deorum exposcere), et
lon suppose quil se conclut alors entre eux une sorte de trait ou de contrat qui
les lie tous les deux ; il faut que lhomme achte la protection cleste par des
prires et des offrandes, mais il serait peu convenable un dieu qui a bien
accueilli un sacrifice de ne pas rpondre par quelque faveur. Platon slve avec
force contre ces sortes de trafics quon imagine entre lhomme et la Divinit3 ; ils
se retrouvent dans tous les cultes antiques, mais nulle part avec plus
deffronterie nave qu Rome. Les Romains admettent comme un principe que la
pit donne droit la fortune. Il est en effet naturel que les dieux prfrent ceux
qui les cultivent, et quand en est aim des dieux, on fait toujours de bons
profits4. Ce nest donc pas, comme dans le christianisme, le pauvre qui est llu
du Seigneur, cest le riche. Si lon trouve que les dieux nont pas tenu toutes les
conditions du contrat, on sirrite contre eux et on les maltraite. Quand le peuple
apprit la mort de Germanicus, pour lequel il avait tant offert de sacrifices inutiles,
il jeta des pierres dans les temples, renversa les autels et prcipita les statues
des dieux dans les rues5. On dispute quelquefois sur les termes du trait, et les
contractants, comme dhabiles plaideurs, cherchent se surprendre. Cest ainsi
que, dans la lgende plaisante rapporte par le vieil historien Valerius dAntium
et quOvide a reproduite6, Numa parvient luder les exigences de Jupiter :
Vous me sacrifierez une tte. A merveille, rpond le roi, vous aurez une tte
dail que je vais prendre dans mon jardin. Jentends quelque chose qui ait
appartenu un homme. On vous donnera lextrmit de ses cheveux. Il me
faut un tre anim. Nous y joindrons un petit poisson. Jupiter se met rire et
consent tout. Le trait une fois conclu, il est juste den respecter les termes. Il
faut rendre aux dieux ce quon leur a promis ; cest un grand devoir : lopinion

1 Quintilien, Declam., 265 : in templo vero, in quo verbis parcimus, in quo animos componimus, in quo tacitam
etiam mentem nostram custodimus...
2 Krahner fait remarquer que les Grecs nont pas de mot qui rende exactement celui de religio (Grundlinien
sur Geschichte des Verfall der rmischen Staatsreligion, p.13). Il est certain que ni , ni surtout
, ne le traduisent tout fait.
3 Eutyphron.
4 Plaute, Curculio, IV, 2, 45 : Cui homini di sunt propitii lumini ei objiciunt.
5 Sutone, Caligula, 6.
6 Fastes, III, 339, Arnobe, V, 1.

publique le met au mme rang que celui que lon contracte envers son pre et
son pays et le dsigne par le mme mot (pietas) ; mais il ne faut pas non plus
exagrer la reconnaissance. La loi a tabli la manire dont on doit sacquitter
envers les dieux, et cest une faute daller au del de ses prescriptions. Cette
faute, on lappelle superstitio, cest--dire ce qui dpasse la rgle tablie1. Le
vrai Romain a horreur de la superstition autant que de limpit. Il tient ses
comptes en rgle avec les dieux : il ne veut pas tre leur dbiteur, mais il ne
veut pas non plus leur donner plus quil ne doit. Tandis quailleurs la dvotion
vritable ne calcule pas, quelle est llan sans mesure dune me reconnaissante
qui cherche dpasser les bienfaits quelle a reus, Rome on ne tient qu
payer exactement sa dette. Le reste est du superflu, et il ne convient pas plus
dtre prodigue envers les dieux quenvers les hommes. On comprend
quenform dans ces limites troites, lesprit religieux nait pas pu se donner
dessor : cest prcisment ce quon avait voulu.
Cette rserve prudente, ce dsir dviter lme les motions qui la troublent,
ont inspir aux Romains les prcautions infinies quils prennent pour rassurer les
consciences et les dlivrer de leurs scrupules. Les pratiques taient si
nombreuses et si compliques dans ce culte formaliste, quil tait difficile,
quelque peine quon se donnt, de nen oublier aucune ou de ne pas commettre
quelque erreur en les accomplissant. Les gens timors ne devaient sapprocher
des autels quavec effroi ; aussi disait-on souvent que la religion et la peur sont
insparables2. On a fait Rome beaucoup defforts pour les sparer. Toutes les
difficults qui pouvaient inquiter les esprits timides taient ordinairement
rsolues par les thologiens dans un sens large et libral. Ils avaient leur usage
une casuistique commode qui donnait le moyen de se tirer aisment daffaire
dans les cas embarrassants. On sait, par exemple, que la religion romaine
reconnaissait un grand nombre de ftes pendant lesquelles il tait interdit de
rien faire ; ces jours-l, le laboureur devait demeurer oisif, le buf restait dans
ltable auprs dune crche bien garnie, et la terre aussi avait droit se reposer.
]liais ce repos, sil et t absolu, pouvait gner ou compromettre les travaux
des champs ; on sappliqua, dans la pratique, le restreindre autant que
possible, Lautorit religieuse elle-mme fut complaisante et fournit les moyens
dluder la loi. On demandait au pontife Scyola ce quil tait permis de faire
pendant les fries, il rpondit : Tout ce qui ne peut-tre nglig sans nous
causer un dommage3. Ctait, pour un pontife, ne pas se montrer bien
rigoureux. Comme chacun tait laiss juge dans sa cause, on ne devait jamais
manquer de bonnes raisons pour se prouver soi-mme quun travail tait
ncessaire, et se donner le droit de le faire mme un jour de fte. On dcida
dabord quon pouvait sans crime retirer son buf dune fosse quand il y tait
tomb, ou tayer une maison qui menaait ruine : rien ntait plus naturel ; plus
tard, on saccorda la permission de curer les fosss, sous prtexte de prvenir
linondation des prairies, de baigner les troupeaux pour les empcher dtre
malades, ou mme de finir un ouvrage commenc, parce quil pouvait se
dtriorer sil tait interrompu4. Il faut avouer quavec ces rserves la loi du
repos ne devait tre un embarras pour personne. Dans cette religion qui se
piquait de tout prvoir davance, on avait fix les jours o il tait permis et ceux
1 Cest par une drivation de ce premier sens que le mot superstitio a fini par sappliquer surtout aux
pratiques tires des religions trangres.
2 Servius, n., II, 715 : Connexa enim sunt timor et refigio. Ailleurs il drive deus de , qui veut dire
crainte (XII, 139). Voyez aussi Cicron, De invent., II, 22.
3 Macrobe, Saturnales, I, 16, 11. Voyez aussi Servius, Georg., I, 269 : Scimus necessitati religionem cedere.
4 Bouch-Leclercq, les Pontifes, p 118.

o il tait dfendu de livrer bataille. Ces proscriptions pouvaient tre fort


gnantes la guerre si on les avait respectes, mais on trouva moyen de les
rendre inutiles. Le soldat romain na jamais ressembl au Juif, qui avait tant de
rpugnance prendre les armes le jour du sabbat ; il ne se demandait pas, en
prsence de lennemi, sil avait le droit de se battre, et il no lui venait pas de
scrupule lesprit quand le consul donnait le signal du combat. Dailleurs les
thologiens avaient dcid que lorsquon est attaqu, tous les jours sont bons
pour sauver sa vie et dfendre lhonneur de son pays1. Cest bien ce que
devaient penser ecce que devaient dire ces pontifes qui taient gnraux et
hommes dtat en mme temps qua prtres.
Le mme esprit se retrouve partout. Rien ne causait plus de trouble et danxit
aux consciences timides que ces conseils ou ces ordres qu tout moment elles
croyaient recevoir des dieux. Une parole dun devin, dit Cicron, linspection
dune victime, un mot quon entend dire, un oiseau quon voit passer, un
chalden ou un haruspice quon rencontre, lclair qui brille, le tonnerre qui
retentit, la vue dun objet frapp de la foudre, le fait le plus insignifiant, le plus
ordinaire, quand il nous semble prdire quelque chose, tout sert nous
pouvanter, et il ne nous est pas possible de goter un moment de calme. Il
semble que le sommeil devrait tre pour nous une sorte dasile o nous nous
reposerions de nos peines et de nos fatigues, et cest pendant le sommeil que
prennent surtout naissance nos soucis et nos terreurs2. Il faut accorder cette
justice aux thologiens romains, quils ont tout fait pour rendre ces
proccupations plus lgres. Ils ont dabord tabli comme une rgle quon ne doit
pas ajouter foi du premier coup ce qui semble tre un avis des dieux. Il est bon
dattendre, pour y croire, quil ait t plusieurs fois rpt ou quil sappuie sur
dautres signes non moins manifestes de leur volont3. Cest une sage dfiance
qui nous empchera souvent dtre tromps. De plus, il est ncessaire, pour
quune indication donne par le ciel soit valable, quelle ait t aperue par celui
qui elle sadresse ; sil se tient chez lui ou quil ferme les yeux propos, les
dieux ne peuvent rien lui faire savoir, et il reste libre dagir comme il lentend.
Quand Marcellus tait bien dcid tenter quelque entreprise, il ne voyageait
plus quen litire ferme pour ntre pas gn par les auspices4. Mais, en
supposant mme que la volont des dieux soit manifeste et que celui quelle
concerne en ait t inform, il lui reste encore un moyen de ny pas obir. La
thologie romaine dclare quun auspice, quand il na pas t positivement
demand aux dieux, peut tre refus ; celui qui laperoit par hasard est libre de
ne pas le prendre pour lui, et lavertissement que le ciel lui envoie na deffet que
sil consent laccepter5. Voil la vie humaine dlivre dun grand fardeau, et
Pline bien raison de dire que les dieux nont jamais donn aux hommes une
plus grande marque de leur bont6.
Il y a dautres soucis qui pourraient aussi troubler les fidles et dont les
thologiens les dbarrassent sans pins de faons. Par exemple, il ne faut pas
quils se tourmentent outre mesure des fautes quil nest pas en leur pouvoir
dviter. Lorsque Caton se lve au milieu de la nuit pour prendre les auspices, il
sait que le silence le plus rigoureux est ordonn, et il se garde bien douvrir la

1
2
3
4
5
6

Macrobe, Saturnales, I, 16, 20.


De div., II, 72.
Servius, n., II, 691.
Cicron, De divin., II, 36.
Servius, n., XII, 259, et V, 530.
Histoires naturelles, XXVIII, 2 (4).

bouche. Mais, nous dit-il, parmi les esclaves et les servantes, si quelquun dit un
mot sous sa couverture et que je ne men aperoive pas, je nen suis pas
responsable1, et lauspice nen est pas moins rgulier. Pendant, la guerre des
Samnites, le consol Papirius trouva un jour une bonne occasion de vaincre
lennemi. Les soldats brillaient de combattre, et le pullarius, qui partageait leur
ardeur, vint annoncer au gnral que les poulets sacrs donnaient les signes les
plus propices et quon pouvait entamer sans crainte la bataille. Au moment o
elle allait commencer, on apprit Papirius quau contraire les poulots navaient
pas voulu manger et que le pullarius avait menti. Cest son affaire, rpondit-il ;
sil a menti, il en portera la peine. Quant moi, on ma annonc que les auspices
taient favorables, et je les tiens pour tels. En effet, le pullarius fut tu ds le
dbut du combat et Papirius remporta la victoire2. Il est vraiment curieux de voir
quel parti les Romains ont su tirer de ce qui tait la plus grande imperfection de
leur religion ; ce respect troit de la lettre, qui est en tout leur tendance, leur a
fourni souvent des moyens commodes de sa mettre en rgle avec leurs dieux.
Quand la rituel ordonnait de leur sacrifier un animal rare quil ntait pas ais de
se procurer, on cil fabriquait une image en pte ou en cire et lun venait la leur
offrir3. Ce procd naf tait srieusement employ dans les circonstances les
plus importantes canine dans les moins graves. Pour dclarer la guerre, le fcial
devait aller lancer un javelot sur les frontires de lennemi. Quand il sagit de
combattre Pyrrhus, on saperut quil serait long et quil ntait pas sr de faire
ainsi voyager un prtre jusquen pire. La difficult fut habilement tourne. On
en trouvait avoir sous la main un soldat de Pyrrhus dont on stait empar par
hasard : on lui fit acheter un petit terrain dans le cirque Flaminius ; avec un peu
de bonne volont on pouvait admettre que ctait un territoire pirote, et la fcial
y vint jeter son javelot sans fatigue et sans danger4.
Tels furent les efforts tents par les hommes dtat de la Rpublique pour
pargner aux unes scrupuleuses les inquitudes et les horreurs que fait natre la
crainte des dieux. Il leur tait difficile dobtenir nu succs complet. Par euxmmes les Romains ntaient que trop enclins la superstition ; ils le devinrent
plus encore par leurs relations journalires avec les peuples trangers et le got
que de bonne heure ils prirent pour ltrurie. Ces influences du dehors, qui
sappuyaient sur des tendances naturelles, ont t quelquefois chez eux plus
fortes que tous les conseils des sages, et lon nest pas surpris de trouver dans
leur religion la trace de doux esprits diffrents qui sy combattent. Cest ce quon
aperoit, par exemple, dans le culte quils rendent aux morts. Ils les regardaient
primitivement comme des gnies protecteurs et secourables qui se contentent de
peu et dont on gagne la faveur en leur offrant quelques violettes, un gteau
tremp dans du vin ou une poigne de fves. Plus tard ils admirent avec les
trusques que les morts aiment le sang, que les victimes humaines leur sont
agrables, et ils institurent des combats de gladiateurs pour honorer ceux quils
continuaient dappeler les bons esprits (Manes)5. Quelques divinits ont prouv
des changements semblables ; au lieu de voir en elles des tres bienfaisants et
bienveillants, on en a fait des ennemis toujours occups tromper et perdre
les mortels. Le bon Silvain lui-mme, ce dieu des esclaves et des laboureurs, ce
1 Oral in Velurium, p. 47, d. Jordan.
2 Tite-Live, X, 40.
3 Servius, n., III, 115.
4 Servius, n., IX, 53.
5 La loi des Douze Tables dfendait aux femmes de se dchirer jusquau sang dans les funrailles : Mulieres
genas ne radunto (Schll, p. 154). Ne serait-ce pas une trace de la rsistance oppose par les politiques de
Rome ces ides religieuses de ltrurie ? Voyez Servius, n., XII, 600.

protecteur de la ferme et du champ, si aim, si vnr du pauvre, ne sest-on


pas imagin quil se rendait la nuit dans la demeure des nouveau-ns pour leur
jeter un sort, et quil fallait faire veiller trois hommes arms de balais et de
billons tout exprs pour le chasser1 ? Mais ce sont l des exceptions ; la religion
romaine, malgr les emprunts quelle a faits celle de ltrurie, est loin de lui
ressembler. Elle ntait pas en ralit un de ces cultes sombres qui courbent les
mes sous lpouvante. Les Romains nont jamais t, comme les trusques, les
esclaves soumis de quelques despotes ; la pratique de la libert leur a donn le
sentiment de leur dignit et de leur importance. Quelque respect quils
tmoignent polir leurs dieux, ils ne sabaissent pas en leur prsence ; ils osent
mme quelquefois rire et plaisanter avec eux. Ce Papirius, que nous venons de
voir traiter si lgrement les auspices, au lieu de promettre des temples aux
dieux, comme on le faisait ordinairement au milieu dun combat, fit vu de
verser Jupiter un verre de bon vin, sil tait vainqueur. Jupiter, dit Tite-Live, fut
satisfait de la promesse et lui donna la victoire2. Le culte dHercule, quon clbre
lAra maxima, est lun des plus anciens et des plus respects de Rome ; il est
plein de gaiet et de bonne humeur. Cest le dieu de la joie et du succs : la
lgende raconte quun jour il navait pas ddaign de jouer aux ds avec un
sacristain de son temple, et quayant gagn la partie, il avait accept volontiers
une belle courtisane, qui tait lenjeu3. Tous ceux auxquels survient quelque
fortune inespre sadressent lui. Les gens sauvs dun grand danger croient
lui devoir leur salut ; les gnraux victorieux, les commerants enrichis, lui font
honneur de leur bonne chance : ils lui offrent la dme du butin quils rapportent
ou du profit quils ont fait, et cet argent sert donner au peuple entier de repas
qui se renouvellent souvent pendant plusieurs semaines4. On a retrouv, dans
une ville italienne, une vieille inscription en vers saturnins qui rappelle le
souvenir de ces ftes : ce sont deux frres qui acquittent pieusement envers
Hercule la dette que leur pre avait contracte. Ce vu, disent-ils, quun pre
avait fait dans sa mauvaise fortune, quand il dsesprait tout fait de lavenir,
ses fils lont accompli. Aprs avoir pay la dme et donn le repas promis, ils sont
heureux de consacrer ce monument Hercule ; en mme temps, grand Dieu,
ils te prient de leur donner souvent loccasion de te faire des prsents
semblables5. Il me semble quun trusque ne se serait pas exprim tout fait
ainsi, et quon face de ses dieux il aurait craint davoir une attitude si aise ;
mais les Romains ont plus daudace. Malgr certains penchants qui les
entranaient vert, la superstition, leur religion nest jamais devenue une
thocratie svre, et cest, en somme, lesprit lac qui lemporta chez eux.

III
On est aujourdhui port maltraiter la religion romaine, et cest, par exemple,
une vrit accepte de tout le monde quelle tait tout fait infrieure celle des
Grecs. Les anciens pensaient tout le contraire. Quand les savants de la Grce
commencrent tudier de prs les institutions du peuple qui venait de les
vaincre, ils furent surtout frapps de limportance que la religion avait Rome et
de la faon dont on la pratiquait. Les historiens, les rudits, les philosophes,
1
2
3
4
5

S. Augustin, De civ. Dei, VI, 9.


Tite-Live, X, 42.
Macrobe, Saturnales, I, 10, 12.
Crassus rgala les Romains pendant trois mois entiers. (Plutarque, Crassus, 2.)
Corpus inscript. lat., I, n 1175.

nont jamais parl quavec une vive sympathie de ce culte qui nous semble
parfois si puril et si sec, Les loges quils lui accordent si libralement nous
surprennent beaucoup, et nous sommes dabord tents de les expliquer par ce
prestige quexerce toujours le succs et qui porte tout admirer chez les peuples
qui tout russit. Il se trouve pourtant, parmi ceux qui ont ainsi prn la religion
romaine, des esprits fermes et senss, des observateurs exacts, comme Polybe,
qui auraient su rsister des engouements irrflchis, et il faut chercher ailleurs
des raisons plus srieuses leur admiration.
Ces raisons ne sont pas difficiles dcouvrir. Les Grecs intelligents, qui venaient
dassister la ruine de leur patrie, nignoraient pas les causes qui lavaient
perdue. Les qualits quils remarquaient le plus chez les autres devaient tre
naturellement celles qui leur avaient surtout manqu et dont leurs malheurs
rcents leur avaient appris limportance. Cest ainsi qu Rome ils taient
principalement frapps de voir tant dordre et de dignit dans la vie prive, tant
de discipline et de patriotisme dans la vie publique ; or ces vertus que la Grce
ne connaissait plus et dont labsence lui avait t si fatale, les Romains
dclaraient hautement quils les devaient en partie leur religion. Polybe accepte
tout fait cette opinion ; il tait, comme la plupart des Grecs de son temps, peu
croyant pour son compte, dispos se mfier de la dvotion ou en sourire.
Elle lui semblait ridicule dans ces pauvres gens qui sarrtent court ds quils
voient passer une belette et vont consulter le devin quand un rat leur a rong un
sac de farine1 ; il la trouvait dangereuse lorsquelle agite tout un peuple, quelle
lui donne un spectacle les excitations sensuelles du culte dAdonis et les
expiations sanglantes du culte de Cyble, ou quelle la prcipite dans les folies
des bacchanales. Plus il tait tent de la redouter, plus il devait lui paratre
merveilleux quon et fait servir une puissance aussi dsordonne maintenir la
paix publique. Il est sr que la religion comme lentendaient les Romains,
prenant lhomme de tous les cts et enlaant la vie entire dans un rseau de
pratiques rigoureuses, y mettait plus dordre et de srieux, quelle enseignait la
rgularit, quelle habituait lobissance. En prsence de lindiffrence railleuse
ou raisonneuse de leurs compatriotes, des lans drgls de leurs voisins dAsie,
les sages et les savants de la Grce taient charms autant que surpris de cette
pit calme et grave qui sait se maintenir dans les limites fixes et fuit avec l
mme soin les ngligences et les exagrations. Ce qui leur plaisait surtout dans
cette religion est peut-tre ce qui risque le plus de nous dplaire aujourdhui.
Nous regrettons beaucoup quon lait prive de sa libert pour la jeter sous le
joug dun formalisme minutieux ; eux, au contraire, qui savaient quels excs
elle semporte quand elle est livre elle-mme, approuvaient beaucoup
lautorit politique de ne pas la laisser tout fait libre et de la diriger A sa faon.
Ces gens, qui navaient jamais su se gouverner et pour qui la religion ntait trop
souvent quune occasion de plus de dsordre, ne pouvaient se lasser dadmirer
quon en et fait un moyen de gouvernement. Celle des Romains leur semblait
donc la cration la plus originale dun peuple pratique et sens, qui avait russi
discipliner toutes les forces de lhomme, mme les plus drgles et les plus
rebelles, et les tourner vers un but unique, la grandeur de ltat.
Ils lui trouvaient dautres avantages qui ntaient pas moins prcieux quand ils
lobservaient de plus prs : elle leur semblait plus morale que celle des Grecs. Un
hasard heureux nous a conserv le plus vieux calendrier de Rome2 ; il ne
1 Thophraste, le Superstitieux.
2 Corpus inscript. lat., I, p. 875.

contient presque que des ftes champtres. Ce culte avait donc lorigine un
caractre tout fait rustique, et, malgr les changements quil a subis, il
conserva longtemps quelques traces de sa simplicit primitive. Les Grecs qui
visitaient Rome lpoque dAuguste taient fort tonns de voir quon y servait
aux dieux, sur des tables de bois, des festins qui ne consistaient quen quelques
gteaux de farine et quon employait pour les libations non pas des vases dor ou
dargent, mais de simples coupes de terre1. Les Pres de lglise eux-mmes,
surpris que Numa et dfendu les sacrifices sanglants, le louaient davoir fond
une religion honnte (frugi religio)2. Ces loges, que faisaient delle des indiffrents
ou des ennemis, justifient les fidles de lavoir regarde comme une cole de
vertus. Polybe, qui ltudia dans un temps o elle tait puissante et respecte, lui
attribue une grande influence sur la moralit publique. Cest, selon lui, la crainte
des dieux qui fait quil y a si peu de voleurs Rome. Chez les Grecs, dit-il, si
vous confiez un talent ceux qui manient les deniers publics, en vain vous
prenez dix cautions, autant de promesses et deux fois plus de tmoins, vous ne
pouvez les obliger rendre votre dpt. Les Romains, au contraire, qui, comme
magistrats ou gouverneurs de provinces, disposent de grandes sommes dargent,
nont besoin que de la religion du serment pour garder une inviolable fidlit (VI,
56). Les dieux des Romains, comme tous ceux des religions anciennes, sont
dabord la personnification des forces de la nature physique, mais ils sont encore
autre chose. Leur aspect est double, comme celui du vieux Janus : en mme
temps quils dchanent les lments et conduisent le monde, ils sont aussi fort
occups rgler et diriger la vie de lhomme ; ils se chargent de le
rcompenser ou de le punir selon ses mrites, ils se font les dfenseurs de la
justice et du droit ; et ces fonctions quils remplissent sur la terre semblent
devenir bientt plus importantes pour eux que celles quon leur attribue dans le
ciel. Aucun peuple ancien, dans sa faon de comprendre la divinit, na si vite
tourn les conceptions physiques du ct moral. Jupiter est le pre du jour
(Diespiter), le dieu du ciel lumineux et serein ; on en fait aussitt le reprsentant
de lquit. Cest lui quon atteste dans les serments et dans les traits ; cest
lui que sadresse le fcial quand il va demander justice au nom du peuple
romain. On ne lappelle pas, comme la grande Divinit des Grecs, le Pre des
dieux et des hommes, mais le bon et le trs grand (Jupiter optimus maximus), et
cest sous ce nom quon linvoque au Capitole ds le temps de Tarquin, avant
quaucune philosophie ait appris aux Romains les attributs vritables des dieux3.
Vesta, personnifiant le feu qui purifie tout, devient, aussi la desse de la puret.
On lui consacre des vierges auxquelles on donne son nom, et lon fait aux
prtresses qui se vouent son service une loi rigoureuse dtre chastes parmi les
chastes, pures parmi les pures. Aucun culte na cr autant de dieux pour
protger la maison : il a ses Gnies, ses Lares, ses Pnates, tous galement
honors chez le pauvre comme chez le riche. Quoique leurs attributions soient
peu prs semblables, lun ne fait pas tort lautre : on ne saurait trop avoir de
dfenseurs autour du foyer domestiqu. Cest vraiment la religion de la vie
intrieure et de la famille. En somme, cet Olympe est moins brillant, moins
majestueux que celui des Grecs, mais il est plus voisin de lhomme, il semple
plus fait pour lui, il convient mieux sa vie morale. Un critique de nos jours a
raison dappliquer , la religion romaine ce que Cicron disait de la philosophie
de Socrate : elle aussi fit descendre la divinit du ciel, la fixa sur la terre,

1 Denys dHalicarnasse, Antiq. Rom., II, 19.


2 Tertullien, Apologtique, 45.
3 Preller, Rm. Myth., p. 298. Zeller, Relig. and Philos. bei den Rmern, p. 6.

lintroduisit mme dans les maisons et la fora de rgler la vie et les murs des
hommes1.
Il tait naturel que ce mrite ft alors regard coma : le plus important de tous.
Depuis que la Grce avait vieilli, sa religion ne pouvait plus la satisfaire. Aprs le
grand mouvement philosophique qui venait de saccomplir chez elle, il tait bien
difficile quelle se contentt dei croyances de ses premires annes. Parmi les
gens clairs, quelques-uns taient devenus rsolument impies, un grand
nombre flottaient sans se dcider entre lincrdulit et lindiffrence ; les autres,
cest--dire les timides qui ne peuvent consentir se sparer des opinions
dautrefois, les conservateurs qui regardent les croyances religieuses comme une
force dont un tat a grandpeine se passer, tous ceux qui par sentiment ou par
raison voulaient rester fidles au culte de leurs pares ne pouvaient sempcher,
malgr leur bonne volont, de sy sentir souvent gns. Cest. ceux-l surtout
que la religion romaine parut admirable, et il faut avouer quelle tait faite pour
leur plaire. Non seulement ils en apprciaient beaucoup les mrites, mais elle eut
cette chance que ces dfauts passrent alors pour des qualits : elle tira, par
exemple, un profit trs inattendu de cette pauvret et de cette scheresse quon
lui reproche aujourdhui. Depuis quon tait moins naf et plus raisonneur, les
belles lgendes qui avaient si merveilleusement inspir la posie grecque taient
devenues un grand embarras. On avait perdu le sens des vieux mythes qui
expliquaient la cration des tres et la fcondit de la nature par lhymen de la
terre et du ciel. Ce ntaient plus que des histoires lgres qui scandalisaient les
gens rigoureux et dont se moquaient les railleurs. La religion romaine, qui navait
pas su crer de lgendes, se trouvait labri de ces reproches ; on lui fit un
grand mrite de sa strilit. Denys dHalicarnasse remarque avec admiration
quon ne raconte pas parmi les Romains quUranus ait t mutil par ses fils, que
Saturne ait dvor ses enfants pour les empcher de le dtrner, et qu son
tour Jupiter ait chass Saturne de son royaume et lait enferm dans les prisons
du Tartare2. Les potes latins eux-mmes, qui devraient tre plus indulgents
pour ces antiques rcits, se croient obligs par patriotisme de fliciter leur pays
de navoir pas dhistoire fabuleuse. Nos campagnes, dit Virgile, dans son loge de
lItalie, nont pas t retournes par des taureaux qui soufflaient le feu de leurs
naseaux. On ny a jamais sem les dents dune hydre monstrueuse ; jamais une
moisson de guerriers na surgi du sol toute hrisse de casques et de piques3. Et
Properce, opposant Rome ces petites villes de la Grce, si fires de leurs
souvenirs mythologiques, lui dit : Toi, au moins, tu nas rien dans le pass dont
ton histoire ait rougir (III, 22, 20). Il ne fut pas moins utile la religion romaine
de navoir pas tabli de dogmes et de ne se composer que de pratiques ; ctait
une imperfection dont profita la libert de conscience. Pourvu quon prit la peine
de se confirmer exactement aux rgles du culte national que son antiquit
rendait respectable, on pouvait penser des dieux ce quon voulait, et lon usa
sans scrupule de la permission. Il y avait alors prcisment beaucoup de bons
esprits qui, malgr la sduction quexerait sur eux la philosophie, hsitaient se
sparer trop ouvertement des religions populaires. Pour viter les dchirements
intrieurs et les branlements politiques qui suivent dordinaire ces ruptures
violentes, ils cherchaient quelque, faon daccorder ensemble les croyances
anciennes et les doctrines nouvelles. La religion romaine fut celle qui se prta le
plus volontiers ces compromis. La premire condition pour saccorder avec elle
1 Cicron, Tusculanes, V, 4. Preuner, Hestia-Vesta, p. 869.
2 Antiquits romaines, II, 23.
3 Gorgiques, II, 140.

tait de lui faire accepter lunit de Dieu, et elle sy trouvait assez dispose : ce
polythisme qui nous a paru si incomplet et si vogue se laissait plus aisment
que tout autre ramener au monothisme. Les Romains ayant rpugn longtemps
donner leurs dieux une forme prcise et une existence individuelle, il en
rsultait quil tait plus facile de les runir et de les grouper ensemble. Des tres
anims, distincts et divers, auraient rsist davantage ces fusions ; les dieux
de Rome, qui navaient point dhistoire ni de figure, se laissaient faire. Comme ce
ntaient pas des personnes vritables, mais seulement des manifestations
divines (numina), il ne cotait pas den runir plusieurs ensemble et de les
rapporter au mme dieu qui stait trouv recevoir des noms diffrents parce
quil agissait de diffrentes manires. Cest ainsi quen faisant rentrer tous ces
dieux les uns dans les autres, en les regardant comme des attributs et des
qualifications de la mme divinit, on arrivait sans trop de peine recomposer
lunit divine. Sur ce point et sur beaucoup dautres, que jindiquerai plus tard, la
religion romaine, catis tre trop dnature, pouvait peu prs saccommoder
avec la philosophie. Elle avait au moins cet avantage de ntre pas tout fait
contraire aux progrs que venait de faire lesprit humain. Les esprits sages et
modrs, qui souhaitaient rester fidles au culte de leur pays sans faire trop de
violence leur raison, sy trouvaient un peu moins mal laise quailleurs ; aussi
la proclamaient-ils suprieure toutes les autres.
Toutes ces raisons expliquent pourquoi ce ne sont pas les vrais dvots, mais les
politiques et mme les incrdules qui lui donnent le plus dloges ; peu
dcrivains en ont mieux parl que Cicron, qui ny croyait pas : Si lon compare,
dit-il, le peuple romain aux autres nations, on verra quelles lgalent ou mme le
dpassent dans tout le reste ; mais il vaut mieux quelles par le culte quil rend
aux dieux1. Et ailleurs : Cest par la religion que nous avons vaincu lunivers2.
Cette opinion propage par des sceptiques, cest--dire par les seuls qui auraient
eu quelque intrt la combattre, fut accepte partout sans contestation ; il fut
convenu, chez les Grecs aussi bien que chez les Romains, que Rome tait la ville
la plus religieuse du monde3 ; que sa pit llevait au-dessus des hommes et
des dieux4, quenfin elle lui devait sa grandeur et ses conqutes, et ce prjug
prit tant de force, quil devint dans la suite un obstacle srieux la propagation
du christianisme, et que les Pres de lglise se crurent souvent obligs de le
combattre5.

1
2
3
4
5

De nat. deor., II, 2.


De har. resp., 9.
Salluste, Catilina, 12 : majores nostri religiosissumi mortales.
Virgile, nide, XII, 839 : Supra homines, supra ire deos pietate videbis.
Voyez surtout Prudence, Contre Symmaque, II, 520.

CHAPITRE SECOND LA RELIGION ROMAINE LA FIN DE LA


RPUBLIQUE.
I
Ces qualits essentielles de la religion romaine que nous venons dindiquer se
sont assez fidlement conserves chez elle pendant toute son existence. Tant
quelle a vcu, elle a tenu aux pratiques plus quaux croyances et sest occupe
surtout rgler les formes extrieures de la dvotion ; elle a toujours exig le
respect minutieux des formules, elle a eu plus de soin de calmer les mes que de
les enflammer, elle a aim lordre et la rgularit, elle a cherch lutile, elle sest
subordonne ltat. Aussi les observateurs superficiels, comme Denys
dHalicarnasse, lui retrouvant toujours -pets prs la mme apparence, se
figuraient-ils quelle navait jamais chang. Elle-mme se flattait volontiers dtre
immobile et ternelle, comme ce rocher du Capitole sur lequel tait assis son
principal sanctuaire. Il est pourtant certain que depuis le temps des rois jusqu
celui des empereurs elle a subi des altrations nombreuses et profondes. Cest
ainsi qu une poque fort ancienne sopra la fusion des dieux de Rome avec
ceux de la Grce, et que les deux religions se confondirent si bien quil nous est
aujourdhui difficile de les sparer. Je ne crois pas quil y ait ailleurs un autre
exemple dun changement si grave qui se soit accompli avec si peu de bruit et
qui ait moins rencontr de rsistance. Il fut trangement favoris par le
caractre mme de la religion romaine : on a vu quelle navait point de dogmes,
peu de lgendes, et que ses dieux sans histoire et sans figure ntaient presque
que des abstractions. Les fables grecques neurent rien supplanter pour
stablir Rome ; elles ne rencontrrent en face delles que le vide et purent
loccuper presque sans quon son aperut. Elles sinsinurent en silence dans ces
espaces vacants, trouvant dans leurs lgendes quelque raison dtre des rites
qui navaient pas de raison, expliquant par quelquun de leurs mythes un vieil
usage dont lorigine stait perdue, rattachant entre elles toutes ces divinits
solitaires par des liens daffection ou de parent. En apparence rien ntait
chang : les registres des pontifes continuaient ignorer les fables nouvelles, les
dieux conservaient leurs anciens noms et on les honorait toujours comme
autrefois ; mais si lextrieur de cette antique religion tait rest le mme, la
mythologie grecque, en la pntrant, lavait renouvele.
Elle reut bientt dautres atteintes. Il tait impossible que la foi nave des
premires annes ne saffaiblt pas avec le temps ; celle des plbiens surtout
tait expose .devenir vite assez tide. Primitivement ils navaient pas plus de
place dans la religion que dans la cit. Non seulement laccs des sacerdoces leur
tait interdit, mais ils taient formellement exclus du culte public ; ils ne
pouvaient prier que dans leur maison et avec leur famille les dieux de leur
patrie1. Dans cette longue lutte quils soutinrent pour conqurir lgalit civile,
leurs adversaires se servirent surtout de la religion pour les repousser. Toutes les
fois quune loi populaire allait dire vote, il se trouvait quelque augure pour
dclarer quil paraissait dans le ciel des signes dfavorables, et lassemble tait
lgalement dissoute. Quand les plbiens demandaient quon les admit aux
dignits publiques, on ne manquait pas de lotir rpondre ddaigneusement.
Comment pourriez-vous devenir prteurs ou consuls ? vous navez pas le droit de
1 Cest ce que fait entendre le consul Decius quand il dit : Deorum magis quam nostra causa expetimus ut quos
privatim colimus publice colamus. (Tite-Live, X, 7.)

prendre les auspices, auspicica non habens. Et comme un magistrat


nentreprenait rien sans les consulter, il sensuivait quun plbien ne pouvait
tre magistrat. Il tait impossible, on le comprend, que le peuple ft trs attach
une religion qui le repoussait avec tant dinsolence et qui fournissait si
complaisamment des armes ses ennemis. Aussi remarque-t-on que tous ceux
qui dfendent ses intrts sont en gnral mal disposs pour elle. Dans le rcit
que nous fait le pieux Tite-Live de la seconde guerre punique, toutes les fois que
les plbiens lemportent, la religion se trouve mal de leur triomphe. Les consuls
populaires se rendent toujours coupables de quelque faute envers elle. ils
ncoutent pas les avertissements des dieux, ils omettent des sacrifices ou des
expiations ncessaires. Il est vrai quaprs leur dfaite, laristocratie reprend le
dessus, et quavec elle se ranime lesprit religieux. Le patricien Fabius proclame
solennellement quil faut moins imputer le dsastre de Trasimne lignorance et
la tmrit du consul qu son mpris des crmonies et des auspices, et il
fatigue la ville de prires et de supplications de toute sorte1. Le peuple, dj en
possession de lgalit civile, venait alors de conqurir aussi lgalit religieuse ;
il avait obtenu le droit darriver tous les sacerdoces importants. Plus tard il fit
dcider que lancienne forme de la cooptatio, par laquelle les collges de prtres
se recrutaient eux-mmes, serait presque partout remplace par llection
populaire. Le choix du grand pontife lui-mme fut abandonn aux comices par
tribu. Ce fut mie nouvelle cause de dcadence pour la religion romaine. Quand ta
nomination des prtres fut livre aux caprices de la foule et aux comptitions des
partis, on ne se soucia pas toujours de choisir les plus dignes ou les plus
capables ; ce furent les plus influents ou les plus habiles qui lemportrent. Ds
lors les traditions achevrent de saltrer, les crmonies furent ngliges et
lesprit religieux se perdit. Un clerg se recrutant lui-mme et ferm aux
ingrences du dehors se serait oppos avec nergie aux innovations
dangereuses, il aurait opinitrement maintenu les institutions anciennes ; tandis
que des prtres occups dintrts mondains et dambitions politiques ne
pouvaient tre pour elles que des dfenseurs tides ou des ennemis dguiss.
Les patriciens, au contraire, avaient beaucoup de motifs de rester fidles la
vieille religion : elle autorisait leurs prtentions, elle consacrait leurs privilges,
elle ntait faite que pour eux ; aussi est-ce chez eux quelle sest conserve le
plus longtemps dans en puret. Les corporations oui ils dominaient sans
mlange, comme celle des frres Arvales, restrent jusqu la fin troitement
attaches aux anciens rites ; les grandes familles Dardaient encore les usages du
pass quand ils taient oublis ailleurs2. Il y avait pourtant une raison qui, chez
les patriciens aussi, devait amener la longue la perte des traditions nationales :
cest le got de plus en plus vif que cette aristocratie prouvait pour les arts et
les sciences de la Grce. Ds lpoque des guerres puniques, les gens distingus
commencrent lire les crivains grecs. Ils admirrent Homre et les tragiques,
dabord dans des traductions fort incompltes, puis dans la majest de loriginal ;
plus tard on leur fit connatre les orateurs et tes philosophes : Ce fut, dit Cicron,
non pas un faible ruisseau, mais un large fleuve dides et de connaissances qui
pntra chez nous3. Au milieu du VIe sicle, la Muse au vol rapide vint visiter la
nation sauvage de Romulus4. La littrature latine commena, sous la protection
et avec laide de laristocratie. Elle ne fut dabord quun ple reflet de celle des
1
2
3
4

Tite-Live, XXII, 9.
Valre Maxime, I, 6, 4.
De Rep., II, 19.
Aulu-Gelle, XVIII, 21, 45.

Grecs ; issue de limitation, elle na pas connu cette priode de foi nave que
traversent dabord celles qui naissent et croissent par un effort libre et spontan.
Comme elle se modela ds ses dbuts sur un art vieilli, elle na pas eu de
jeunesse. Elle commence par le thtre, la dernire forme que lart des Grecs et
invente, celle qui demande le plus de rflexion et de science, et dans le thtre
grec, le pote quelle imite de prfrence, cest le plus rcent de tous, Euripide,
un philosophe, un sceptique, un raisonneur, le dernier produit dune muse
fatigue. Cest vraiment un spectacle trange que de voir cette littrature
dbuter par o les autres finissent, de lui trouver tant dinexprience avec si peu
de navet, et de rencontrer la fois chez elle la marche hsitante dun enfant et
la sagesse dsenchante dun vieillard. Le premier pote quon ait conserv
delle, le comique Plaute, nest pas prcisment un incrdule, mais cest un
indiffrent, quaucun scrupule narrte quand il sagit damuser ses spectateurs.
Il nhsite pas parodier les formules les plus vnrables de la religion romaine
dans les occasions les plus lgres. Les augures sont favorables, dit un esclave
qui va faire un mauvais coup ; le pic et la corneille voient gauche, le corbeau
vole droite , les dieux approuvent mon entreprise1. Tous ces fripons quil met
en scne, avant de commencer leurs exploits, appellent sur eux la protection
divine et sexpriment avec une gravit religieuse : Puisse ce que je vais faire
mtre utile, heureux et profitable ! Quand ils ont russi, ils remercient les dieux
par une prire aussi solennelle, aussi encombre de mots inutiles que celle quun
pontife dicterait un gnral victorieux : Jupiter, dieu riche, illustre, puissant,
respect, fils dOps, matre des hommes, je te rends grce de ce prsent, de
cette fortune, de cette richesse dont tu mas combl2. Ces plaisanteries nous
semblent dj un peu fortes ; Ennius est pourtant bien plus hardi. Plaute ntait
quun indiffrent qui cherchait rire, Ennius est un sceptique dcid qui raisonne
son incrdulit lun crivait pour le gros publie qugayaient dj les plaisanteries
sur les dieux et leur clerg ; lautre songe surtout ce cercle de Sous distingus
dont il sest fait le matre, et quil se flatte davoir rendus des Grecs accomplis3.
Ces disciples auxquels il rvle les trsors de la Grce sont avides den jouir, ils
veulent tout connatre ; mme les spculations philosophiques sur la nature des
dieux, sur lorigine des mythes, sur le sens des lgendes, quoique bien subtiles
et bien hardies pour eux, piquent tour curiosit. Pour les contenter, Ennius
traduisit lHistoire sacre dEvhmre, o lon prouvait que torts les dieux avaient
t dabord des hommes ; il traduisit aussi un pome attribu picharme qui
les reprsentait comme de simples allgories physiques. Les incrdules pouvaient
choisir entre ces deux explications et croire leur gr, ou bien que Jupiter ntait
autre que lther, cest--dire la partie la plus subtile et la plus leve de lair, ou
que ctait un ancien roi de Crte, qui de son vivant avait fait grand peur ses
sujets et ses ennemis et quils avaient mis plans le ciel aprs sa mort. Il est
probable quentre ces deux opinions, Ennius se dclarait pour la dernire4 :
ctait un libre penseur qui ne se gnait pas pour maltraiter les dieux dans ses
tragdies. Il y reprsentait, par exemple, un personnage qui na pas eu se
louer du sort et qui nie rsolument la Providence parce quil trouve quelle ne la
pas trait selon ses mrites. Je crois, disait-il, quil y a des dieux dans le ciel et je
le soutiendrai toujours, mais jaffirme quils ne soccupent pas du genre humain.
Sils en avaient souci, les bons seraient heureux, les mchants malheureux : or
1 Asur., II, 1, 11.
2 Persa, II, 3, 1.
3 Annales, XI, 2. (d. Valhen) : Contendunt Grcos Graios memorare solent ses.
4 Cicron semble le dire : (Evhemerus).., quem noster et interpretatus et seculus est Ennius (De nat. deor., I,
42).

cest le contraire qui arrive1. Et Cicron ajoute que ces maximes picuriennes qui
dtruisent toute religion taient accueillies au thtre par des applaudissements
unanimes2.
On se demande vraiment comment les magistrats romains, qui dordinaire
taient des gardiens si vigilants de lordre public et prenaient tant de peines pour
maintenir les institutions anciennes, ont souffert quun pote se permit de parler
ainsi devant le peuple rassembl. Il est probable que le thtre tour semblait un
lieu de divertissement futile et quils nattachaient pas dimportance ce qui
pouvait sy dbiter. Lexprience ne leur avait pas appris qu la longue les
lettres forment lopinion publique ; ils ne se doutaient pas que ces maximes qui
leur paraissaient sans gravit parce quelles taient prononces sur un thtre et
quelles tombaient de la bouche dun histrion, accueillies avidement par le people
et conserves dans ses souvenirs, finiraient par tre la rgle des croyances et
des murs. Ils avaient pourtant dfendu quon attaqut personnellement un
citoyen sur la scne, et les tribunaux condamnrent un acteur qui stait permis
dinterpeller par son nom le pote Attius3 ; mais ils ne se croyaient pas tnus
aux mmes gards envers les dieux. Ils se disaient sans doute que ces dieux
dont il tait question dans les tragdies imites du grec taient ceux de la Grce,
et ils trouvaient inutile de les faire respecter sur la scne de Rome. Ce qui
semble prouver que tel tait surtout le motif de leur indulgence, cest que, dans
les pices dont le sujet est romain, la religion ne parat plus aussi lgrement
traite. Les quelques fragments qui nous restent des tragdies composes sur
Paul mile et sur Decius contiennent des dbris de prires dont laccent est plein
de gravit et dmotion4. Le Brutus dAttius reprsente Tarquin consultant les
devins sur un songe qui le trouble. Ces malheureux devins, si raills ailleurs, y
sont lobjet de beaucoup dgards ; Tarquin leur parle avec respect et ils lui
rpondent dun ton srieux et solennel, comme des gens qui savent leur
importance5. On voit bien que ce sont des devins de Rome, et que les faiseurs de
tragdies ne se croient plus le droit de sen moquer. Dans tous les cas, lautorit
avait grand tort de faire ces diffrences et de permettre aux acteurs revtus du
pallium ce quelle dfendait ceux qui portaient la toge. A ce moment les dieux
romains ne pouvaient plus tre distingus des dieux grecs, et les coups qui
frappaient les uns atteignaient aussi les autres. Le Jupiter quon nous montre
dans lAmphitryon courant les aventures galantes, et dont le complaisant
Mercure approuve lhumeur amoureuse, nest sans doute que le Zeus des pontes
grecs ; mais depuis longtemps la foule avait pris lhabitude de le confondre avec
la grande divinit des Latins : il portait Rome le mme nom, il remplissait
peu prs les mmes fonctions ; il tait naturel que le peuple ne fit plus entre eux
de diffrence et quil attribut les fredaines du fils de Kronos au dieu trs bon et
trs grand du Capitole.
On sera convaincu que la littrature et le thtre nont pas t sans influence sur
le scepticisme des dernires annes de la rpublique, si lon remarque que ce
sont les institutions que les potes attaquent avec le plus de vivacit qui
paraissent alors le plus branles. Caton constatait que de son temps deux
haruspices ne pouvaient pas se regarder sans rire ; il avouait mme que

1
2
3
4
5

Ennius, Telamo (Ribbeck, p. 44).


De div., II, 50.
Rhet. ad Herenn., II, 13.
Pacuvius, Paulus, I. Attius, Decius, 4, dit. Ribbeck.
Attius, Brutus, 1 et 2.

lancienne et vnrable institution des augures tait en dcadence1. Or ce sont


prcisment les devins de toute sorte que le thtre latin malmne le plus
volontiers. On les appelle des fainants on des insenss, des aveugles qui ne
savent pas se conduire et qui veulent montrer la route aux autres, des mise
ables qui vous promettent des trsors et vous empruntent une drachme, des
voleurs qui demandent de largent et ne donnent que des paroles2. Cest une
sorte de lieu commun, mme dans la tragdie, o la raillerie nest gure sa
place, que de se moquer deux. Quand on voit lart augural tomber dans un si
grand discrdit la fin de la rpublique, nest-on pas en droit de croire que les
insultes quon prodiguait ainsi aux devins de la Grce ont fini par dconsidrer
ceux de Rome ? Nous venons de voir aussi quEnnius fit connatre aux Romains
les ouvrages dpicharme et dvhmre, dans lesquels on essayait dexpliquer
les anciens mythes et de les rendre raisonnables en les dnaturant. Ces livres,
sans doute, furent bien accueillis des curieux ; ce qui semble le prouver, cest
que vers la mme poque un homme qui tait probablement un des lecteurs
dEnnius, peut-tre un de ses disciples, entreprit dappliquer ces systmes
dinterprtation la religion romaine elle-mme. Comme il savait quon naimait
gure les nouveauts, il voulut donner plus dautorit son uvre en lattribuant
au plus ancien et au plus respect des lgislateurs religieux de Rome. En 572, un
scribe dcouvrit dans son champ deux grands coffres de pierre dont te couvercle
tait scell avec du plomb et qui portaient des inscriptions grecques et latines :
elles disaient que lun des deux coffres tait le tombeau de Numa Pompilius, fils
de Pompo, et que lautre contenait ses ouvrages. Le premier fut ouvert et trouv
vide : le temps avait consum les restes du vieux roi. Dans lautre, il y avait
deux paquets arrangs avec soin et composs chacun de sept volumes. Les uns
taient crits en latin et traitaient du tirait pontifical ; les autres, crits en grec,
renfermaient un commentaire philosophique sur les institutions de Numa. La
dcouverte fit du bruit et les livres taient lus avec avidit, quand un prteur
avertit le snat quils contenaient des principes contraires la religion nationale
et pouvaient lui tre nuisibles. Le snat ordonna quils seraient brills sur le
forum, en prsence du peuple3. Ces livres taient videmment apocryphes ; les
historiens disent quils semblaient tout neufs et que le faussaire stait trahi en
se servant, pour les crire, dune matire aussi fragile que le papier. Ils taient
luvre dun rformateur inconnu qui voulait faire entrer la religion romaine dans
des voies nouvelles et laccommoder de quelque faon avec la philosophie. Cinq
ans auparavant, le snat avait dcouvert et puni la socit des bacchanales ;
plus de sept mille personnes furent convaincues davoir pris part ait culte secret
de Bacchus, qui venait dtrurie et que ltrurie elle-mme tenait de la Grce et
de lOrient4. Le mal tait profond, la rpression fut terrible et la moiti des
coupables fut punie de mort. Ctaient l des symptmes manifestes que cette
vieille religion ne suffisait plus ni aux lettrs ni au peuple, puisquon allait
chercher ailleurs des croyances nouvelles, ou quon imaginait des explications
savantes qui permettaient daccepter avec moins de rpugnance les croyances
anciennes.

1 Cicron, De divin., I, 18.


2 Ennius, Telamo, 2. Attius, Astyanax, 4. Dans ce dernier passage, les devins quon raille sont appels augures,
comme ceux de Rome.
3 Tite-Live, XL, 29. Pline, Hist. nat., XIII, 18 (27).
4 Tite-Live, XXIX, 8.

II
Ds le VIe sicle, la dcadence de la religion romaine tait visible, elle devait
frapper et inquiter les esprits prvoyants. Aussi pendant le temps qui scoule
outre les Gracques et Csar, des tentatives srieuses furent-elles faites pour
larrter. Une cole savante, laquelle appartenaient lius Stilo et son illustre
disciple Varron, se donna la tche de fouiller avec patience et avec amour le
pass de ce vieux culte. De mme quon essaya chez nous, lpoque de la
Restauration, de ramener les indiffrents aux croyances chrtiennes par un
retour ltude du moyen ge, on revint alors aux antiquits nationales, et
surtout aux antiquits religieuses. Il sembla que cette religion serait moins
lgrement traite si lon en savait mieux lhistoire ; en faisant connatre lorigine
et la signification de ces anciens usages, en montrant quils rappelaient presque
toujours quelque souvenir patriotique, on espra les rendre plus vnrables. Le
temps est pour les religions la fois un affaiblissement et une force ; pendant
quil use les croyances, il leur donne cet aspect antique qui impose le respect.
Ces tentatives, qui vinrent de divers cts et prirent des formes diffrentes,
avaient pourtant un caractre commun : elles taient moins luvre de dvots
que de politiques et furent faites dans lintrt de ltat plutt que dans celui d
la religion. Il nous semble aujourdhui que, pour ranimer la foi chez les autres, il
faut dabord lavoir soi-mme ; les rformes qui se sont accomplies dans diverses
glises chrtiennes ont eu pour auteurs des gens pieux et convaincus. Chez les
Romains, ceux qui venaient au secours de la religion en pril taient surtout des
patriotes zls, ils ne se piquaient pas dtre des croyants sincres. Varron
nhsite pas reconnatre quon racontait sur les dieux des fables absurdes ; il
avoue de bonne grce que ce culte, dont il tait le champion, avait t mal : fait
et quil sy prendrait autrement, sil pouvait le refaire1 ; mais il existait depuis
longtemps, ltat stait bti sur lui, et lon risquait, en branlant la base, de
renverser ldifice quelle soutenait. Ces dfenseurs du culte officiel, on le
comprend, ne pouvaient pas demander aux autres plus quils nexigeaient deuxmmes. Aussi se bornaient-ils recommander lobservation des pratiques ;
quant aux croyances personnelles, la loi ne sen tait pas proccupe, on navait
le droit den demander compte personne, et ils entendaient bien garder euxmmes sur ce point toute leur libert.
Cette faon dagir ntait pas nouvelle Rome, et lon pratiquait dj ces
accommodements dans lentourage du second Africain. Cette runion brillante de
politiques et de gens desprit qui stait forme autour du vainqueur de Carthage
exera, comme on sait, beaucoup dinfluence sur la socit romaine du vie sicle.
Elle comprenait des personnes dorigine et doccupations fort diverses : on y
voyait des Romains et des Grecs, des philosophes, des potes, des historiens
mls des hommes dtat et des gens du monde. Pour parvenir sentendre,
quand on est parti de points si loigns, pour pouvoir jouir laise des plaisirs de
la socit, le plus grand bien de la vie humaine, il faut se faire des concessions
rciproques ; dans ces rapports de tous les jours les oppositions samoindrissent
et seffacent, et les opinions qui semblaient dabord le plus contraires trouvent
moyen de se rejoindre, Dailleurs lhomme illustre qui fut le centre de ces
runions tait port par lui-m@me ces mnagements et ces transactions.
Ctait une nature sage et mesure, ennemie des extrmes ; il essayait, en
politique, de ntre daucun parti, les trouvant tous exagrs, et il se montrait
aussi hostile aux prtentions des aristocrates, quoiquil leur appartint par la
1 S. Augustin, De civ. Dei, IV, 81.

naissance et les traditions, quin lesprit entreprenant et factieux de la


dmocratie1. Il aimait la Grce avec passion, mais il ne pensait pas quil fallt
tout prendre chez elle ; il ne voulait en imiter mme les meilleures choses
quavec prudence, de peur daltrer, par un mlange trop brusque, les grandes
qualits du caractre romain. Il gardait pour la vie intrieure et retire le charme
des entretiens littraires et philosophiques. Cest seulement aprs les sances du
snat ou les assembles du forum, et pour se reposer des affaires publiques,
quil lisait Xnophon, quil causait avec Pantius ou Polybe, et quil coutait les
pices de Trence. Quand il remplissait les fonctions que ses compatriotes lui
avaient confies, il ne voulait tre que Romain. Sa censure fut presque aussi
svre que celle de Caton, et il y eut occasion de faire fermer les coles de danse
et de chant. Quoiquil ft doux et humain par temprament, il nhsita pas se
faire lexcuteur rigoureux des rancunes de Rome contre son ancienne rivale. Il
est vrai quil pleura quand il vit Carthage en flammes ; mais au moment o il
versa ces larmes qui lui ont fait tant dhonneur, Polybe nous dit quelle tait tout
fait ruine et anantie2.
Dans la faon dont Scipion et ses amis se conduisaient envers la religion de leur
pays, le mme esprit se retrouve. Il tait difficile quelle pt tout fait les
contenter : leur matre, le philosophe Pantius, se trouvait tre prcisment un
des rares stociens qui ft mal dispos pour les religions populaires, et les
disciples suivaient sans doute lopinion du mettre. Un des personnages
importants de ce groupe, le terrible railleur Lucilius, qui attaquait si durement les
hommes, npargnait pas toujours les dieux. Ses traits tombaient quelquefois sur
les inventions des Faunus et des Numa, cest--dire sur le culte national, et il se
moquait de ceux qui le pratiquaient avec trop de crdulit. Ils ressemblent,
disait-il, aux petits enfants qui croient que toutes les statues de bronze sont
vivantes et les prennent pour des hommes ; eux aussi voient des ralits dans
toutes ces fictions et supposent une me cache sous ces formes dairain.
Exposition de peintres, mensonge et chimre que tout cela !3 Cest aussi tout
fait un libre penseur que Polybe. Jamais historien na fait la Providence une
part aussi petite que lui dans les affaires humaines : il demande quon nait
recours elle que pour les faits dont aucun raisonnement ne petit rendre
compte, et rduit son rle ntre plus que lexplication des choses
inexplicables4. Il nhsite pas dire que la religion romaine a t invente par
des politiques adroits, et les flicite sincrement davoir trouv un si bon moyen
de tenir les hommes. Sil tait possible quun tat ne se compost que de pages,
une institution semblable serait inutile ; mais comme la multitude est inconstante
de son naturel, pleine demportements drgls et de colres folles, il a bien
fallu, pour la dominer, avoir recours ces terreurs de linconnu et tout cet
attirail de fictions effrayantes5.
Voil sans doute ce que lon pensait autour de Scipion, et lon peut croire sans
tmrit que dans les vers de Lucilius et dans les apprciations de Polybe se
retrouve la trace des entretiens de ces gens desprit. Cependant ceux dentre eux
qui taient engags dans les affaires se gardaient bien de paratre indiffrents ou
railleurs quand on discutait au forum et au snat des questions religieuses. Ils
affectaient, au contraire, de traiter avec le plus grand respect la religion de leur
1
2
3
4
5

Mommsen, Hist. rom., liv. IV, ch. 2.


Polybe, XXXIX, 8.
Lucilius, XV, 2 (dit. L. Mller).
XXXVII, 4.
VI, 56.

pays et sopposaient de toute leur force aux innovations qui pouvaient lbranler.
La premire fois quon essaya de donner au peuple llection des prtres, lami le
plus cher de Scipion, Llius, qui voyait les dangers de cette proposition, la
combattit avec nergie, et il pronona ce sujet un discours rest clbre, o il
faisait lapologie du culte national. Cicron ne pouvait pas le lire sans
attendrissement, et il trouve que Llius parle dor quand il dfend les institutions
de Numa1. Ceux mme qui, ntant pas magistrats, pouvaient garder
entirement leur franc-parler, et que nous venons de voir en user volontiers, se
ravisaient pourtant quelquefois et sexprimaient dun autre ton. Polybe blme ses
contemporains de rejeter les opinions que leurs pres avaient sur les dieux et sur
lautre vie2, et Lucilius nous dit, quand il veut nous donner une mauvaise opinion
de son temps : Personne ici ne respecte les lois, la religion ni les dieux3.
videmment leur rle est double et leurs sentiments changent suivant la
situation quils prennent ; comme citoyens ils se trouvent ports dfendre les
institutions que comme hommes ils attaquent sans scrupule.
Cette sorte de divorce entre les sentiments de la vie publique et ceux de la vie
prive ne choquait alors personne, et lon ny trouvait aucune hypocrisie. Un
magistrat, dans ses fonctions, devait avoir une attitude particulire, une faon de
penser et de parler convenue ; il fallait quil part ignorer certaines choses quil
savait trs bien, et quil exprimt des ides et des opinions qui ntaient pas tout
fait les siennes : ctait lusage et la rgle. Tout le monde admirait les gens qui
remplissaient ce rle avec naturel ; on leur permettait, quand lita reprsentation
tait finie et quils taient rentrs chez eux, de dpouiller leur dignit et de faire
comme Scipion et ses amis, qui se poursuivaient coups de serviettes autour
des tables, en attendant que le dner fut prt4. Il tait naturel quon et lide
dappliquer aux croyances religieuses cette distinction commode entre lhomme
et le citoyen. Elle permettait dunir ce quon devait la stabilit de ltat avec ce
quon croyait se devoir soi-mme. Grce elle, on pouvait se passer sans
scrupule le plaisir de discuter et de raisonner de tout, qui tait devenu trs vif
depuis quon tudiait la philosophie grecque. Cette autorisation quon accordait
dtre incrdule chez soi, pourvu quon part croyant en publie, mettait tout Io
inonde son aise. Il est bien difficile de nier lexistence des dieux, disait-on un
pontife. Sans doute, rpondait-il, devant le peuple assembl ; mais dans un
entretien familier, devant quelques personnes, il ny a rien de plus simple5. Nous
sommes seuls, disait un augure, nous pouvons chercher la vrit sans crainte6 ;
et il tablissait que la divination nexiste pas. Un personnage important de
lpoque de Marius, le grand pontife Scvola, voulait quon distingut
soigneusement la religion du citoyen religio civilis de celle des potes, qui
ne se composait que de fables, et de celle des philosophes, qui contenait des
explications plus ou moins heureuses sur la nature et les attributs de Dieu. Un
peut penser des deux dernires ce quon voudra ; mais il faut respecter lautre7.
Elle est, du reste, facile contenter, elle nexige que laccomplissement
minutieux des crmonies ordonnes par les rituels sacerdotaux. Voil quel tait
le dernier mot de la sagesse romaine au sujet de la religion.

1
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5
6
7

De nat. deor., III, 17 : aurcola oratio.


VI, 56.
Fragm. incert., 78 (dit. L. Mller).
Horace, Satires, II, 1, 72, et la note dAcron sur ce passage.
Cicron, De nat. deor., I, 22.
Cicron, De Div., II, 12.
S. Augustin, De civ. Dei, IV, 27.

Si lon veut apprcier ce que produisit ce systme, il faut chercher connatre o


en taient Rome les croyances religieuses vers la fin de la rpublique. Notre
premire ide pour le savoir est dinterroger les uvres de Cicron, qui
contiennent, comme on sait, toute la vie de son temps. Malheureusement, les
renseignements quelles nous donnent ce propos sont assez confus ; ils
diffrent suivant la nature de louvrage o lon va les prendre. Cicron semble
changer de sentiment sur la religion avec le public auquel il sadresse. Ses
discours, ses traits dogmatiques, sa correspondance, qui nous le montrent
successivement comme citoyen, comme philosophe et comme homme, nous le
font voir sous trois aspects divers. Dans ses harangues judiciaires on politiques,
quand il parle en homme dtat, il tient passer pour un croyant sincre. Il
numre complaisamment les miracles qui ont annonc la gloire de son
consulat1. Son ennemi Clodius ayant t tu au pied du mont Albain, o lon
adorait Jupiter, et devant le temple de la Bonne Desse, il en prend occasion de
composer une tirade pathtique et de montrer que les dieux finissent toujours
par punir les impies2. Ailleurs, au sujet de prodiges observs par les haruspices
et auxquels il fait profession de croire, il dclare solennellement que quelque
got quil ait pour les lettres, il ne sest jamais livr tout fait cette littrature
qui loigne et dtourne de la religion3.
Il aimait pourtant beaucoup la philosophie, et sa philosophie ntait pas de celles
dont la religion romaine pt tirer un grand avantage. Nous trouvons parmi ses
uvres un trait sur la Nature des dieux, et un autre sur la Divination. Dans tous
les deux, il maltraite beaucoup les religions populaires ; il raille, sans se gner,
les dieux et leurs fables, les devins et leurs miracles. Le dernier est net, ferme,
prcis, sans hsitation ni sous-entendu ; Cicron y dit sincrement sa pense. Il
dtruit les arguments de ceux qui prtendent quil y a une science pour connatre
lavenir, et ne veut pas permettre quon mette la superstition sous la protection
de la philosophie. Il tait pourtant augure et en tirait vanit ; nous savons quil
accomplissait rgulirement ses fonctions et quil na jamais song les quitter.
On a eu tort de lui en faire un crime : il pouvait les garder sans se mettre tout
fait en dsaccord avec ses principes. Quoi quon pense des auspices, dit-il, il faut
les conserver pour ne pas choquer les opinions du peuple et cause des services
quils peuvent rendre ltat4. La divination en soi nest quune chimre, mais
dans des mains habiles elle peut empcher une assemble populaire de
commettre quelques sottises. Laugure, en intervenant au bon moment, retarde
llection dun homme dangereux ou le vote dune loi funeste : cest un rpit
laiss au bon sens public pour se reconnatre ; si fragile que soit cette dernire
barrire, il est bon de la conserver au moment o les autres sont dtruites, et
quand les factieux attaquent ltat de tous les cots. Nous ne trouvons donc rien
qui nous embarrasse dans le trait de la Divination. Lautre ouvrage est plus
difficile comprendre : les conclusions en sont moins nettes, ou plutt il na pas
de conclusions. Cicron y rfute les opinions mises par les philosophes grecs sur
la nature des dieux ; il ne songe pas nous dire quelle est la sienne, ni sil en a
une. Nous sortons de ce grand dbat, o sagitent les questions les plus graves,
incertains, hsitants, sans pouvoir dmler les sentiments de lauteur et le
dessein de son livre. Il y introduit un grand personnage, Cotta, qui, sous
prtexte dattaquer la manire dont les stociens dmontrent lexistence de Dieu
1
2
3
4

Catalil., III, 8.
Pro Milon, 31.
De har. resp., 8.
De div., II, 33.

et la Providence, les compromet toutes les deux. Cotta raisonne tout fait
comme un thologien catholique qui cherche ruiner tous les systmes et
dmontrer limpuissance de la raison pour rendre la rvlation plus ncessaire. Il
dclare quen fait de religion il veut tout fait sen tenir celle quont institue
ses anctres. La philosophie lui est suspecte, elle branle les croyances quelle
prtend affermir1. Aussi prend-il pour matres les Coruncanius, les Scipion, les
Scvola, et non pas un Znon, un Clanthe ou un Chrysippe, On a le droit, dit-il,
de demander un philosophe la preuve de ses opinions, tandis quil faut accepter
mme sans preuve celles de nos aeux2, Cotta parle en pontife, mais en
sexprimant ainsi il se trompe vraiment dpoque. Quanti ce trait fut compos,
la rpublique nexistait plus. Lavnement dun rgime nouveau avait branl ou
dtruit les institutions anciennes. Il ntait plus possible de faire uniquement
reposer les croyances religieuses sur des traditions moiti perdues, et ctait
vouloir leur ruine entire que de leur donner des appuis qui scroulaient. Nous
savons que ceux qui lurent cet ouvrage, ce moment de dsarroi, pour y
chercher des raisons de croire, furent dconcerts ; de nos jours, on a cru
surprendre dans cette absence de conclusions formelles un athisme qui se
dguise. Cest, je crois, aller trop loin. Ces ngations hardies ne conviennent
gure Cicron et rpugnent sa nature comme ses opinions ordinaires. il
sen est plus tard dfendu ; il affirme quil na pas voulu nier existence des dieux,
mais seulement rfuter les preuves quen donnaient les philosophes3 ; et, quand
on le connat, ce dessein nest pas invraisemblable. Il faisait profession dtre de
la secte acadmique, cest--dire qutant irrsolu par temprament, il essaya de
se prouver quil devait ltre par principe. Ltude de ceci systmes grecs qui se
brisaient les uns contre les autres lavait rendu fort indcis. Moins les opinions de
tous les philosophes lui paraissaient sures, plus il tait choqu de leur
dogmatisme pdant. Il ne pouvait supporter, ni ces picuriens qui ne veulent
douter de rien et parlent des choses divines avec tant dassurance, quils
semblent toujours revenir tout frachement de lassemble des dieux4 ; ni ces
stociens qui abondent si volontiers dans leur propre sens et dbitent de telles
exagrations sur la Providence, quon dirait vraiment, les entendre, que les
dieux eux-mmes ont t fabriqus pour lusage des hommes5 Non seulement il
trouve leurs raisons peu solides, mais il sirrite de les voir si confiants et si
dcids. Il prouve, en les entendant parler avec cette arrogance, limpression
que ressentent les esprits incertains en prsence daffirmations trop tranchantes
: elles les impatientent et leur donnent la tentation de sortir de leur rserve pour
affirmer des opinions contraires. Cest ce qui sans doute entrane Cicron dans
cet ouvrage un peu au del de sa pense vritable et le fait paratre plus
sceptique quil ne ltait rellement. Il ne lest plus dans ses autres traits
philosophiques. Partout il affirme lexistence de Dieu, qui fui parait suffisamment
dmontre par le consentement de tous les peuples ; il aime dvelopper les
belles doctrines de Platon sur limmortalit de lme, et son ton, quand-il en
parle, est pntrant et convaincu. Il les avait exposes la fin de sa Rpublique,
il y revient dans ses Tusculanes. A mesure que le temps sassombrit et que
lavenir parait plus menaant, il sattache avec plus de force cette dernire
esprance. Il nous semble quil devait y songer souvent aux heures de tristesse
et de pril, et nous sommes tent de croire que si sa mort avait t moins
1
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3
4
5

De
De
De
De
De

Nat. deor., III, 4.


Nat. deor., III, 8.
divin., I, 2.
nat. deor., I, 9.
nat. deor., I, 2.

brusque, il aurait voulu, comme Caton dUtique, ne prendre cong de la vie,


quaprs avoir relu le Phdon.
Mais ici nous nous trompons encore, sa correspondance nous le prouve ; elle ne
confirme pas lopinion que ses discours ou ses ouvrages philosophiques nous
donnaient de lui, et nous la montre sous un troisime aspect, diffrent des deux
autres. Nous avons dj dit que la religion ny tient aucune place, pas plus celle
des philosophes que celle du peuple. Dans ce millier de lettres, crites des
personnages si divers et pour des occasions si varies, il ne lui arrive jamais
daborder, mme en passant, les questions quil avait proclames les plus
importantes de toutes et qui devaient tre, selon lui, la principale occupation
dun esprit sens1. Il a vu prir sa fille quil adorait, il a presque assist la ruine
de son pays ; jamais en ces tristes moments une ide religieuse na travers son
esprit, jamais il na cherch oublier les amertumes de la vie prsente par les
perspectives de la vie future. Quand la fin approche, il na pas dautres
consolations offrir lui ou aux autres que celles des picuriens quil a si
vivement combattus. Heureux, dit-il, nous devons mpriser la mort ;
malheureux, il nous faut la souhaiter, car il ne reste plus aucun sentiment aprs
elle2. Ces nobles esprances dimmortalit dont il a rempli ses ouvrages ne lui
reviennent jamais la pense dans ses malheurs ou dans ses prils. Il semble ne
les avoir exprimes que pour le public et nen fait pas dusage lui-mme ; elles
sont restes dans ses livres et ne paraissent pas avoir pntr dans sa vie. Celui
que nous avons vu tour tour serviteur respectueux des dieux de son pays et
partisan passionn des doctrines philosophiques de la Grce nest plus ici quun
indiffrent.
Les contemporains de Cicron lui ressemblent ; on retrouve chez eux les mmes
contradictions que nous avons signales dans ses ouvrages, et elles aboutissent
au mme rsultat, lindiffrence. On ne peut pas dire sans doute que la vieille
religion neut pas conserv de fidles ; les femmes surtout en pratiquaient
pieusement toutes les crmonies. Cicron mande son ami Atticus que sa
grandmre est morte du dplaisir que lui- causait son absence et de la frayeur
quelle avait eue que quelque accident nempcht de clbrer les ftes de
Jupiter3. On sait que la femme de Cicron, Terentia, tait trs dvote et que son
mari la chargeait de faire pour lui des sacrifices Esculape quand il tait guri rie
quelque malaise4. Il se trouvait aussi des hommes, et probablement en grand
nombre, qui restaient attachs aux croyances anciennes. Appius tait un augure
convaincu, plein de confiance dans les poulets sacrs5. Lentulus, le complice de
Catilina, qui stait charg de mettre le feu Rome, croyait aux oracles de la
Sibylle6. Milon, comme un brigand italien de nos jours, fit nu veau avant de tuer
Clodius, et sen acquitta dvotement lorsque son ennemi fut mort7. Quand
Marius, pour ne pas assister au retour de Metellus, son ennemi, que le peuple
rappelait Rome, partit pour lAsie, il feignit daller faire un plerinage au temple
de la Mre des dieux8 : il pensait sans doute que ce prtexte paratrait assez
plausible. II arrivait quelquefois aussi aux moins crdules dare pris daccs
subits de crdulit. Sylla, nui avait vol les trsors de Delphes, portait sur lui une
1
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De nat. deor, II, 1.


Ad fam., V, 16. Voyez aussi VI, 21, 3.
Ad Att., I, 8.
Ad fam., XIV, 7.
Cicron, De leg., II, 13. Appius voquait aussi les morts.
Cicron, Catilinaires, III, 5.
Asconius, Schol. Cicron, dit. Orelli, II, p.41.
Plutarque, Marius, 81.

petite image dApollon quil embrassait de temps en temps, comme Louis XI, et
laquelle il adressait de ferventes prires quand il tait menac de quelque pril1.
Ctait surtout aux pratiques des cultes trangers quon avait recours dans les
moments dinquitude et de terreur soudaines. La rputation des anciens oracles
tait fort diminue. Varron prtend que leur voix effrayante ne se faisait pas
entendre dans les forts2. Delphes avait perdu tout son crdit3 ; mais, en
revanche, on consultait beaucoup les astrologues et les chaldens. Marius avait
la plus grande confiance dans une Syrienne, la prophtesse Martha, qui lui avait
t recommande par sa femme ; il lemmenait avec lui dans sa litire et
sacrifiait daprs ses ordres4. Le bruit courait que Vatinius, qui se prtendait
pythagoricien et se moquait des auspices, essayait dvoquer les morts en leur
immolant les enfants5. Il y avait donc encore beaucoup de croyants et de
superstitieux la fin de la rpublique romaine. Lucrce le constate quand il dit
que la peur multiplie tous les jours les temples des dieux sur la terre6 ; il le
prouve encore mieux par la violence de sa polmique : on ne semporte ainsi, on
ne se donne tant de peine que lorsque lon combat un ennemi galon sait
redoutable. Il me semble pourtant qu tout prendre, parmi les lettrs et les gens
riches, les indiffrents devaient mtre les plus nombreux. La correspondance de
Cicron ne nous le montre pas seul, elle nous fait connatre toute la socit
distingue de ce temps. Aucune ne fut plus trangre ce que les modernes
appellent la vie religieuse. Tous ceux qui font alors quelque figure dans le monde
se livrent au monde tout entier ; ils ne sont occups que de leurs plaisirs ou de
tours affaires. En gnral, ils se donnent pour picuriens, ce qui leur permet de
ne pas soccuper des dieux pendant quils vivent et de navoir aucun souci de ce
qui leur arrivera aprs leur mort. Ils le sont au sens le plus grossier du mot,
comme ce Pison que Cicron appelle un philosophe sorti dune table
pourceaux7. Ils semblent ltre non seulement en thorie et en pratique, niais de
temprament et dinstinct, tant ils sont laise dans cette doctrine ! Cest le
caractre de presque toute cette jeunesse qui parait dans les lettres de Cicron,
des plus fermes rpublicains comme Cassius, aussi bien que des Curion et des
Dolabella, qui aidrent Csar renverser la rpublique. Cest de ce ct, cest-dire vers cette proccupation exclusive des choses matrielles et cette
indiffrence absolue des intrts religieux, que sacheminait cette socit
lgante, et elle aurait la longue entran tout le reste avec elle ; car cest
lusage que les gens riches et lettrs forment lopinion publique : la foule, qui a
les yeux sur eux, finit toujours par conformer ses sentiments leurs ides,
comme elle rgle ses murs sur leurs exemples.
Voil quelles furent les consquences de cette sparation quon avait voulu
tablir entre la religion du citoyen et celles des philosophes ou du peuple. On
avait cru que, pour sauver les anciennes institutions, il suffisait de les mettre
part du reste, et quon pouvait sans danger permettre de penser et de dire des
dieux ce quon voulait, la condition daccomplir exactement les crmonies
consacres ; tandis quon poursuivait un grand personnage, M. milius Scaurus,
1 Plutarque, Sylla, 29. Plutarque raconte une histoire plaisante propos de ce vol fait Delphes. Sylla avait
envoy pour prendre le trsor le Locrien Caphis, qui hsita beaucoup commettre ce sacrilge. Caphis crivit
Sylla quun miracle stait produit et quon avait entendu rsonner la lyre dApollon. Sylla lui rpondit que ctait
la preuve que le dieu tait enchant quon lui prit son argent. (Plutarque, Sylla, 12.
2 Mnippe Fragm., p. 113, dit. Riese.
3 Cicron, De div., I, 19.
4 Plutarque, Marius, 17.
5 Cicron, In Vatinius, 6.
6 Lucrce, V, 1166.
7 In Pisonem, 16.

pour avoir nglig quelques sacrifices1, on laissait Csar, grand pontife, nier
impunment limmortalit de lme devant le snat. On en tait ainsi venu une
sorte de formalisme vide, qui, ntant soutenu par rien, devait un jour ou lautre
seffondrer. Quand les gens sages, que la philosophie grecque avait instruits de
leurs devoirs, entendaient vanter cette pit des conservateurs romains, qui
consistait sacrifier des dieux auxquels on ne croyait plus, ils rpondaient : La
pit, ainsi que les autres vertus, ne peut pas consister en de vains dehors2, et
comme il leur cotait de se rendre complices de ce mensonge, ils ne sacrifiaient
plus quavec ngligence. On stait tromp quand on avait espr quen isolant
les pratiques de toute rflexion et de toute croyance, on pourrait les faire durer
plus longtemps : des rites qui ne disent rien lesprit ni lme cessent bientt
dtre rgulirement accomplis. Cicron regardait le maintien des auspices
comme ncessaire au salut de la Rpublique, mais les auspices ntaient
vraiment plus de son temps quune comdie ; on y rptait de vieilles formules
auxquelles on nattachait plus aucun sens, et laugure ne se faisait pas scrupule
daffirmer quil avait tonn gauche, quand il navait pas tonn du tout3. On
pouvait donc prvoir quun jour ou lautre ces crmonies, qui nintressaient
plus personne, seraient tout fait abandonnes, et la religion officielle, quon
avait seule voulu sauver, tait Invitablement condamne prir. Dj la
dcadence en tait sensible : les temples tombaient en ruine, les biens des dieux
taient mis au pillage ; on nhsitait pas semparer des bois sacrs pour
agrandir ses domaines, et Cicron rapporte quun grand seigneur avait un jour
vol sans faon une chapelle sur le Clius4. Le droit pontifical se perdait5,
beaucoup danciennes ftes ne se clbraient plus, des sacerdoces importants
avaient cess dtre occups, lindiffrence rgnait partout ; et Varron dclarait
solennellement, en tte de ses Antiquits divines, quil craignait que la religion
romaine ne prit bientt, non par lattaque de quelque ennemi, mais par la
ngligence des fidles6. Cest en cet tat daffaiblissement visible et de ruine
prochaine que la trouva lempire.

1 Meyer, Orat. Rom. fragm., p. 250. Il faillit tre condamn.


2 Cicron, De natura deorum, I, 2 : In specie fict simulationis, sicut reliqu virtutes, pietas inesse non
potest.
3 Cicron, De divin., II, 34. Denys dHalicarnasse, II, 6.
4 Varron, De Ling. lat., V, 49. Cicron, De har. resp., 15.
5 Cicron, De orat., III, 33.
6 S. Augustin, De civ. Dei, VI, 2.

LIVRE PREMIER LA RELIGION ROMAINE PENDANT LE


SIECLE DAUGUSTE
CHAPITRE PREMIER - RFORMES RELIGIEUSES ET MORALES
DAUGUSTE.
I
Quand Auguste se vit le matre de lempire ou sur le point de ltre, il soccupa de
fonder un gouvernement qui pt se maintenir. Ctait sa principale ambition,
disait-il plus tard aux Romains dans un de ses dits, de laisser son pays des
institutions durables1. Mais un tablissement politique na quelque chance de
durer que sil repose sur un fondement solide, et autour de lui tout tait en ruine.
La rpublique venait dachever de prit Philippes ; laristocratie avait t
dcime par les proscriptions ou sue les champs de bataille ; le peuple ntait
plus quun amas daffranchis ou dtrangers sans patriotisme et sans traditions. Il
lui tait donc ncessaire de chercher ailleurs un appui.
La vieille religion romaine, nous venons de le voir, avait sans doute beaucoup
perdu de sa puissance ; ctait pourtant un des seuls lments conservateurs qui
subsistt dans cette socit en dbris. Malgr sa dcadence visible, on sobstinait
croire quelle ne devait pas prir. Lorsque Horace disait que ses vers seraient
chants tant que le pontife monterait les degrs du Capitole accompagn de la
vestale silencieuse2, il voulait leur prdire limmortalit. Elle avait moins souffert
que tout le reste des vnements terribles qui venaient demporter lancien
gouvernement ; on peut mme dire quils lui avaient t plutt utiles que
nuisibles. Lucrce fait remarquer combien le malheur et le danger rendent
lhomme accessible la crainte des dieux et aux terreurs de lautre vie : ceux qui
se disent les moins crdules immolent alors des brebis noires et font des
sacrifices aux mnes3. Il en est des nations comme des individus : ces grands
coups qui les menacent ou qui les frappent les ramnent la religion. Les oracles
et les prophties jourent un grand rle pendant la guerre civile ; il y avait
beaucoup de devins dans le camp de Pompe, et ils ne manquaient pas de lui
prdire la victoire4. Au milieu de ces grands seigneurs lgers et railleurs, Nigidius
Figulus consultait les toiles, Appius Claudius interrogeait les morts. On dsirait
avec ardeur connatre lavenir, et, comme on tait malgr soi inquiet et troubl,
on ajoutait foi au moindre prsage5. Les sceptiques eux-mmes se sentaient
branls dans leur incrdulit. En sa qualit dpicurien, Cassius pensait que la
Divinit ne soccupe pas des choses humaines ; il disait pourtant Brutus,
quelque temps avant Philippes, quil voudrait bien pouvoir croire que les dieux
soutiennent la cause la plus juste et quil en serait plus confiant dans le succs6.
En ce moment, o tout allait prir, beaucoup devaient prouver comme Cassius
1 Sutone, Auguste, 20.
2 Carm., III, 30, 8.
3 III, 52.
4 Cicron, De div., II, 24 et 47.
5 Cicron rapporte (De div., I, 32) que quelques jours avant Pharsale, il tait Dyrrachium avec quelques
personnages politiques, et que Q. Coponius qui commandait, en qualit de proprteur, ta flotte des Rhodiens,
vint lui annoncer quun matelot grec avait prdit quavant un mois la Grce serait inonde de sang, que
Dyrrachium serait pill, et quon se sauverait sur les vaisseaux en laissant derrire soi lincendie. Il ajoute quil
fut assez mu de cette prdiction, et que Varron et Caton, malgr la fermet de leur esprit, en furent surtout
fort troubls.
6 Plutarque, Brutus, 87.

le besoin de croyances solides : se voyant prs de labme, ils se retournaient


vers les opinions du pass pour sy retenir. Il est donc vrai de dire que la religion
romaine profita des dsastres de Rome, et quaprs la ruine de la rpublique elle
tait une des forces quon pouvait employer pour relever la socit. Csar luimme sen aperut : malgr le peu de got quil tmoignait pour elle, il semble
quet la fin de sa vie il ait eu quelque dessein de sen servir dans ses projets de
restauration politique1. Auguste en comprit bien mieux encore limportance, et
lon peut dire, sans exagration, quil appuya son gouvernement sur elle.
Ce prince qui entreprit de restaurer la religion de son pays tait-il un croyant
sincre ? Il serait bien difficile de laffirmer. Antoine laccusait davoir un jour,
dans une dbauche de jeunesse, parodi avec ses amis un festin de lOlympe. Il
stait pass, dans ce repas des douze dieux, des scnes si scandaleuses quau
dire dun pote, les divinits du ciel staient voil la face et que Jupiter avait
quitt le Capitole pour ne pas les voir2. Ce qui est sr, cest quAuguste tait fort
superstitieux ; il faisait grande attention aux prsages, et quand par hasard il
avait mis le matin son soulier gauche son pied droit, il redoutait un accident
toute la journe. Il avait soin de ne jamais se mettre en route le lendemain des
nundines et de ne commencer rien de srieux le jour des nones. A la suite dun
songe quil regarda comme un avertissement divin, il prit lhabitude de mendier
une fois par an : il se tenait ce jour-l la porte de son palais et tendait la main
au peuple3 ; mais toutes ces pratiques superstitieuses ne prouvent pas quil crt
la religion de son pays o aucune autre. Csar, qui faisait profession publique
dincrdulit, ne montait jamais en voiture sans prononcer une formule magique
qui devait le prserver de tout accident4. Dans tous les cas, quand le zle
religieux doctave ne serait quune sorte de rle quil simposait, il faut
reconnatre que la nature lavait parfaitement dispos le jouer. Ce jeune
homme grave et froid, qui dans sa conduite et dans ses paroles prit de bonne
heure lhabitude de ne rien laisser au hasard, qui ne connaissait dabandon avec
personne, qui crivait davance ses entretiens les plus intimes, de peur de sy
livrer plus quil ne voulait, ce politique minutieux et mthodique, ami de la
rgularit, si scrupuleux en toute chose respecter les apparences, devait se
sentir un penchant naturel pour un culte qui ne se composait gure que de
pratiques et ne tenait qu lextrieur et aux dehors de la dvotion. Ces affinits
que la vieille religion avait avec sa nature laidrent sans doute comprendre les
services quelle pourrait rendre sa politique.
Octave parait avoir conu dassez bonne heure le plan quil suivit pendant toute
sa vie. En 714, deux ans peine aprs lpoque o, contrairement aux lois
religieuses de Rome, il levait, avec ses collgues, un temple Srapis5, o il
punissait si cruellement les habitants dune ville dItalie coupables davoir rendu
quelques honneurs aux citoyens qui taient morts pour la rpublique6, il
manifesta lintention de revenir aux institutions anciennes, et tendit la main aux
dbris du parti rpublicain7. Ds ce moment il prit lhabitude de ne plus parler

1 Il avait accept, comme grand pontife, la ddicace du grand ouvrage de Varron sur les Antiquits divines, et
de celui de Granius sur les Indigitamenta, on en peut conclure quil encouragea leurs travaux. En 708, il donna,
au peuple le spectacle de le voir monter genoux lescalier du Capitole (Dion, XLIII, 21). En 710, il encouragea
la cration dun nouveau collge de prtres (Luperci Julii), qui fut fond en son honneur (Dion, XLIV, 6).
2 Sutone, Auguste, 70.
3 Sutone, Auguste, 90, 91.
4 Pline, XXVIII, 2 (4).
5 Dion, XLVII, 15.
6 Sutone, Auguste, 12.
7 Dion, XLVIII, 29.

quavec respect du pass et parut travailler le faire revivre, Sextus Pompe


ntait pas tout fait vaincu, et il tait encore trs douteux quOctave devint le
matre du monde, lorsquen 747 Virgile commena composer ses Gorgiques.
Le pote dit lui-mme que Mcne lui avait demand cet ouvrage1. Ce ntait
probablement pas pour satisfaire sen got personnel que cet ami des plaisirs
raffins de la ville faisait chanter par Virgile la gloire de la divine campagne ;
mais son matre et lui noubliaient pas que les champs avaient t lcole de la
grandeur romaine, ils voulaient y ramoner cette gnration puise pour lui
rendre, avec ses vieilles habitudes et ses anciennes croyances, sa premire
vigueur. En 722, quand Octave fut sur le point de partir contre Antoine, il se
rendit, en qualit de frial, au temple de Bellone et il accomplit toutes les
crmonies en usage dans lancien temps pour dclarer la guerre2. A ce moment
solennel o lItalie entire, la Gaule, lEspagne, lAfrique, la Sicile, la Sardaigne,
venaient lui jurer fidlit et le proclamer leur chef contre lennemi commun3, il
tenait surtout loigner des esprits lide que ctait la guerre civile qui
recommenait. Il ntait question que de combattre les gyptiens, et cest
peine si, dans les crits du temps, on prononce le nota dAntoine ; mais, en
revanche, on parle sans cesse de cette reine trangre, entoure de son
troupeau deunuques, qui osait dire, lorsquelle avait la tte chauffe par son
vin de Marotis, quelle venait brler le Capitole4. Octave tait donc le vritable
reprsentant de la patrie et de la religion romaine menaces. Virgile le montre
entour du snat et du peuple, portant sur son vaisseau les Pnates, et secouru
par les dieux de Rome5. Il est l, dans cette attitude de hros national et
religieux quil se donnera toute sa vie : en le dpeignant sous ces traits, comme
le protg des dieux et le protecteur de leur culte, son pote chri la
certainement reprsent ainsi quil voulait ltre.
Rien ne fait mieux comprendre le caractre quil souhaitait donner son pouvoir
que le nom qui lui fut dcern par le snat en 727 et quil parut accueillir avec
tant de reconnaissance. II sagissait pour lui de rompre solennellement avec son
pass. Il en avait dj rpudi les actes : lanne prcdente, il venait de dcider
que toutes les lois que ses collgues ou lui avaient faites pendant les troubles
civils seraient abolies jusqu son sixime consulat6. Certes on ne pouvait pas se
condamner plus formellement soi-mme, reconnatre linjustice des mesures
quon avait prises, avouer aux yeux du monde lillgalit du pouvoir quon avait
exerc. Il voulut pourtant aller plus loin, et marquer avec plus dvidence encore,
en prenant un nom nouveau, quil entendait se sparer tout fait de sa vie
dautrefois. Ce nom, cest le snat qui fut charg de le trouver, et lon pense bien
que ce corps si docile ne se dcida pas sans consulter les prfrences du maure.
On songea dabord lappeler Romulus, ce qui, dit-on, lui plaisait assez : il tait
fier quon part le regarder comme le second fondateur de Rome ; mais lhabile
Munatius Plancus fit prvaloir le nom dAuguste. Ctait un terme emprunt la
langue sacerdotale ; il dsignait, dans les vieux rituels, les temples consacrs
selon les rites7. En lappelant ainsi, dit Florus, il semblait que de son vivant
mme on voult lui donner un avant-got de lapothose qui lattendait8. Et

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2
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5
6
7
8

Gorgiques, III, 41 : ... tua, Mcenas, haud mollia jussa.


Dion, L, 4.
Mommsen, Res gest divi Augusti, p. 69.
Horace, Carm., I, 37, 7.
nide, VIII, 678.
Dion, LIII, 2.
Ovide, Fastes, I, 609.
IV, 12, ad finem.

Vgce prtend que lorsquun prince reoit ce nom, il devient aussitt une sorte
de dieu prsent et corporel, auquel on doit tous ses hommages1. Cest l
vritablement lide quOctave voulait quon et de son pouvoir ; il semblait
proclamer, en prenant ce titre dAuguste, quil tait investi dune autorit divine
et quil fallait le regarder comme le reprsentant des dieux sur la terre.

II
Auguste travailla pendant tout son rgne restaurer la religion romaine et lui
rendre lautorit quelle avait perdue. Il savait bien que ce ntait pas une
entreprise facile, et que des changements de ce genre ne simposent pas par
dcret ; aussi essaya-t-il dagir sur ceux qui lapprochaient par ses exhortations
et par son exemple. Quand il fut grand pontife, il voulut montrer quil prenait ses
fonctions au srieux. Il se soumettait avec affectation toutes les exigences du
rituel, mme celles qui semblaient convenir le moins sa haute fortune, et
nous savons par Sutone quil ne portait jamais de vtements que ceux qui
avaient t tisss par sa femme ou par sa fille2. Lorsquil eut le malheur de
perdre lun des siens, sa sueur quil aimait tendrement, son gendre Agrippa, son
beau-fils Drusus, il voulut, selon lusage, prononcer leur oraison funbre, mais
pendant quil parlait, un voile le sparait du cadavre, parce quil ntait pas
permis un pontife de voir un mort3. Quoiquil et beaucoup faire, il ne
ngligeait pas dassister aux runions des collges sacerdotaux dont il faisait
partie, et nous le voyons, quelques mois avant sa mort, prendre part aux
crmonies des frres Arvales4. Il souhaitait que lexemple quil donnait dobir
scrupuleusement la loi religieuse ft suivi par les personnages importants de
lempire. Pour que le snat apportt dans laccomplissement de ses fonctions un
esprit plus grave et plus pieux, il ordonna que chaque snateur, en se rendant
sa place, sapprocht de lautel du dieu dans le temple duquel on tait runi, et
lui offrit du vin et de lencens5. En mme temps il essayait dentraner lopinion
publique par le moyen de ces grands potes qui lentouraient et qui se
montrrent si empresss servir ses desseins. Les Horace, les Virgile. les
Properce, les Ovide, tous ceux que home coutait le plus volontiers
lentretenaient sans cesse de ses anciennes lgendes ; ils lui rappelaient quelle
devait ses succs sa pit, et que ctait en se soumettant aux dieux quelle
avait soumis le monde. La posie prtait du charme cette vieille mythologie, et
ce monde lger tait surpris dentendre parler sans sourire de Janus et de ses
surnoms ou des ftes naves des Lupercales et des Palilies. Ctait assurment un
progrs ; mais quil en restait faire, pour rendre cette religion en dclin le
prestige dont elle avait autrefois joui !
Ce qui tait plus facile que de ranimer des croyances teintes, ctait de rendre
son clat au culte, daugmenter les privilges da sacerdoce, de rtablir
danciennes crmonies, de relever les temples. Ces rformes matrielles et
extrieures sont vraiment les seules qui soient de la comptence de lautorit
civile ; Auguste le comprit bien. Quand son rgne commena, les temples de
Rome taient presque tous en ruine ; les plus anciens, les plus clbres avaient

1
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3
4
5

II, 5.
Sutone, Auguste, 73.
Dion, LIV, 28, 38.
Marini, Arvali, tab. 1.
Sutone, Auguste, 85.

t dvasts par des incendies ou prissaient de vieillesse : celui de Jupiter


Frtrien, fond par Romulus, avait perdu sa toiture et ses murailles ne tenaient
plus1 ; celui de Juno Sospita tait dsert et, souill dordures2. Laraigne, disait
Properce, tisse sa toile et les mauvaises herbes croissent dans la demeure
solitaire des dieux3. Auguste fit honte de ce dlabrement des temples aux
descendants de ceux qui les avaient construits ; il demanda aux hritiers des
grandes familles, quand il en restait, de rparer les monuments qui portaient le
nom de leurs anctres4 ; lui-mme en fit reconstruire un grand nombre, quil
numre avec complaisance dans linscription dAncyre. Aprs les avoir btis, il
dpensa des sommes considrables pour les orner ; il value 400 millions de
sesterces (20 millions de francs) les dons quil consacra dans ces divers difices5. Il
plaa dans la chapelle de Jupiter, au Capitole, pour plusieurs millions de perles et
de pierres prcieuses6. Non content de ces travaux de dtail qui rendaient au
culte des dieux sa splendeur et embellissaient Rome, il prit en 726 une mesure
gnrale. Pendant mon sixime consulat, nous dit-il dans linscription dAncyre,
jai refait Rome, par lordre du snat, quatre-vingt-deux temples, nen
ngligeant aucun de ceux qui avaient alors besoin dtre rpars7. Cette
munificence, qui stendait tous les monuments religieux, frappa beaucoup
lopinion publique ; elle fut chante par les potes, qui ne manquaient aucune
occasion de clbrer les actes de lempereur. Sous lui, disait Ovide, les difices
sacrs ne connaissent plus la vieillesse. Ce nest pas assez dtre utile aux
hommes, il oblige mme les dieux. saint fondateur de temples ! toi qui
rpares les monuments ruins, puissent les dieux te rendre tout ce que tu fais
pour eux !8
Le plus grand thologien de lpoque de Csar, Varron, attribuait la dcadence de
la religion romaine lignorance et labandon des anciens rites, et il consacra
son livre des Antiquits divines les faire connatre. Auguste pensait sans doute
comme lui, et il ne ngligea rien pour rtablir ces pratiques dont Varron
regrettait la perte. Les vieilles crmonies de lAugurium satulis, dans lesquelles
les augures priaient les dieux pour la prosprit de ltat, taient ngliges
depuis la guerre de Mithridate ; il les fit clbrer de nouveau9. Il rendit tout leur
clat aux ftes de Luperques, interrompues pendant la guerre civile, et qui aprs
lui devaient encore durer quatre sicles10 ; il renouvela les jeux, sculaires et
ceux des carrefours ; il ajouta plusieurs jours aux Saturnales11. Il augmenta le
nombre des prtres, il accrut leurs privilges, surtout ceux des Vestales, pour
lesquelles il professait un respect particulier. Comme la mort de lune delles
quil sagissait de remplacer, il voyait beaucoup de personnes faire toute sorte de
brigues pour obtenir que leur fille ne ft pas choisie, il dclara avec serment que
si quelquune de ses petites-filles avait lge requis il loffrirait trs volontiers12.

1 Cornelius Nepos, Vita Attici, 20.


2 Jules Obsequens, 55.
3 Properce, II, 6, 35.
4 Sutone, Auguste, 29.
5 Mommsen, Res gest divi August, p. 60.
6 Sutone, Auguste, 30. M. Mommsen pense que les chiffres donns par Sutone ne sont pas exacts et que le
texte est corrompu.
7 Mommsen, Res gest divi August, p. 58.
8 Fastes, 2, 81. Un des vers de ce morceau : Templorum positor, templorum sancte repostor ! rappelle ce mot
de Tite-Live (IV, 20) Augustus Csar Templorum omnium conditor sut restitutor.
9 Dion, LI, 20.
10 Sutone, Auguste, 31.
11 Macrobe, Saturnales, I, 10, 23.
12 Sutone, Auguste, 31.

On navait plus nomm de flamine de Jupiter depuis Sylla : il en fit crer un1 ; il
ne souffrit pas quil y et aucune ngligence dans la nomination du roi des
sacrifices ; comme cela tait arriv trop souvent dans les dernires annes2. Les
actes les plus anciens des frres Arvales que nous ayons conservs datent de la
fin de son rgne ; on en a conclu quil avait rorganis aussi cette clbre
corporation. Tous ces collges sacerdotaux, dont lexistence semble si obscure
la fin de la rpublique, reprirent leur importance avec lui, et cest sans doute
pour lui plaire que les grands personnages recommencrent briguer lhonneur
den faire partie. Ce fut donc une restauration gnrale de lancien culte, et
comme il consistait en pratiques plus quon dogmes et en croyances, en
renouvelant tous ces rites oublis, Auguste pouvait croire quil lui avait vraiment
rendu la vie.
Ce ntait pourtant pas assez, pour le dessein quil se proposait, de rebtir des
temples et de restaurer de vieilles coutumes. Lesprit religieux a besoin dautres
stimulants pour se ranimer. Il a tout d la fois le got de lancien et du nouveau ;
il aime sans doute revenir au pass ; mais pour quil reprenne son lan et son
ardeur, quand il les a perdus. Il est bon que le pass soit rajeuni par quelques
innovations. Aussi voyons-nous les rformateurs religieux, en mme temps quils
rtablissent les anciennes pratiques dans leur puret, ne pas manquer dinstituer
des dvotions nouvelles ; cest que fit aussi Auguste. Cette partie de es tache
lui tait assez facile s il ny avait rien de plus ais que daugmenter autant quon
le voulait le nombre dj si grand des dieux dans les religions antiques. Une
qualification nouvelle donne une ancienne divinit suffisait pour en faire un
dieu nouveau. Cest par ce moyen quAuguste cra ou renouvela trois cultes
importants, qui se rattachaient tous sa dynastie, celui de Vnus Mre (Venus
Genetrix), celui de Mars Vengeur (Mars Ultor), et celui dApollon Palatin (Apollo
Palatinus).
Vnus tait regarde comme la mre des Romains, et cest ce titre que Lucrce
linvoque au commencement de son pome ; mais elle tait surtout la mre de la
famille des Jules, qui se prtendaient issus dne. Csar, tout incrdule et tout
dmocrate quil tait, se vantait beaucoup de cette origine, et quoique cette
prtention fit sourire les gens clairs, qui lappelaient quelquefois par raillerie le
beau fils de Vnus3, il nest pas sr quelle nait pas servi sa politique : la
dmocratie romaine aimait assez. prendre ses chefs dans les plus anciennes
familles, et elle tait fire deux quand ils portaient un grand nom. A la bataille
de Pharsale, Csar promit dlever un temple sa divine aeule, sil tait
victorieux. Il le fit construire dans le forum somptueux quil btissait en ce
moment et dont lemplacement seul lui avait cot 400 millions de sesterces (20
millions de francs). Il lavait ddi en toute hte deux ans avant sa mort ; cependant
luvre ntait pas encore entirement termine aux ides de Mars, et ce fut
Octave qui lacheva. Octave aussi tait trs fier de cette illustre naissance et
pendant les premiers temps de son pouvoir, limage de Venus Genetrix parait
souvent sur ses monnaies.
Le culte de Mars Vengeur doit son origine la mort de Csar. Pendant la
campagne entreprise contre Brutus et Cassius, Octave fit vu dlever un temple
Afars, sil parvenait d punir les meurtriers de son pre. Il fit plus tard de ce
temple le centre du forum qu lexemple de Csar il se proposait de construire.
1 Dion, LIV, 80.
2 Marquardt, Rmische Alterth., IV, p. 048.
3 Cicron, Ad fam., VIII, 15, 8.

Louvrage marcha trs lentement1 ; il ntait pas encore achev quand les
Parthes, effrays des prparatifs quAuguste faisait contre eux, se dcidrent
rendre les tendards de Crassus. Cet vnement glorieux donnait Rome les
satisfactions de la victoire sans les embarras de la guerre. Il remplit les Romains
de fiert, et Auguste voulut construire un monument qui en conservt le
souvenir. Ctait une vengeance aussi que Rome tirait, aprs un demi-sicle de
honteuse patience, du dsastre le plus humiliant quelle et subi depuis les
guerres puniques. Auguste la clbra en faisant btir un petit temple Mars
Vengeur dans le Capitole, en face de celui de Jupiter Frtrien quil avait rpar,
et lon y plaa les tendards reconquis. Quant au grand temple du forum, il rie
fut achev quen 757 ; mais aussi ctait un ouvrage admirable : les portiques
qui lentouraient contenaient les statues de tous les grands hommes dautrefois,
en habits de triomphateurs, avec des inscriptions qui rappelaient leurs victoires.
Auguste, en les mettant cette place et en les traitant avec tant dgards,
semblait vouloir prouver que lempire ne se sparait pas des traditions de la
rpublique et quil avait la prtention de les continuer.
Le culte dApollon Palatin tait plus personnel lempereur que les deux autres.
Auguste parait avoir eu de tout temps pour Apollon une dvotion particulire :
dj dans ce repas des douze dieux, que les malins lui reprochaient, on
remarque quil avait pris le rle dApollon pour lui. Il aimait se faire reprsenter
avec les attributs et sous les traits de son dieu favori. Les flatteurs disaient quil
en tait le fils, et un savant gyptien lui attribua trs srieusement cette origine
dans un ouvrage de thologie2. A la bataille dActium, il se trouva par hasard
quun temple dApollon slevait sur le rivage, prs de lendroit o lon avait
combattu : il nen fallut pas davantage pour quon lui accordt une part dans le
succs de la journe : le dieu, selon Virgile, avait tendu son arc et lanc ses
traits invitables contre les ennemis de son protg. Il en fut bien pay par la
reconnaissance du vainqueur, qui institua en son honneur des ftes
somptueuses. Auguste tint surtout loger son protecteur auprs de lui et
lavoir dans sa demeure. La maison modeste quil habitait sur le Palatin
saugmentait avec ses victoires. Aprs la dfaite de Sextus Pompe, il avait
envoy lordre ses intendants dacheter les habitations voisines pour agrandir
la sienne ; mais comme il redoutait les commentaires des mcontents, il voulut
dans cette augmentation faire une large part pour le publie et pour les dieux. La
foudre venait justement de tomber sur sa maison ; les haruspices consults
dclarrent que les dieux rclamaient la partie quils avaient frappe, et Auguste
sempressa de la leur abandonner. Cest sur ce terrain que fut construit le temple
clbre dApollon Palatin : ctait un difice magnifique, de marbre de Carare,
rempli des chefs-duvre de lart grec et surmont dune statue du Soleil sur un
quadrige dor. Les portiques dont il tait entour abritaient les deux bibliothques
grecque et latine dont il est tant question dans les auteurs anciens et qui
contenaient les ouvrages et les statues des grands crivains des deux pays3. La
ddicace du temple et des portiques a lieu en 726, avec des ftes dont le
souvenir se retrouve dans les potes de ce temps4.

1 Cette lenteur fut loccasion dun jeu de mots dAuguste rapport par Macrobe (Saturnales, II, 4, 10).
Lorateur Cassius Severini avait peu de succs dans ses accusations, ceux quil dfrait aux tribunaux taient
toujours absous. Auguste, jouant sur la double sens du mot absolutus, qui signifie absous et achev, disait :
Vellem Cassius et meum forum accuset.
2 Sutone, Auguste, 94.
3 Becker, Rom. Alterth., I, p. 425.
4 Properce, II, 31. Horace, Carm., I, 31.

Cest ainsi quen renouvelant des cultes anciens et en crant des cultes
nouveaux, Auguste essayait de faire circuler la vie dans cette religion puise ; il
lu servait encore dune faon indirecte quand il travaillait rendre meilleures les
murs publiques. Depuis le christianisme, la morale et la religion sont devenues
insparables ; nous aurons loccasion de foire souvent remarquer quil non tait
pas tout fait de mme (laits lantiquit. A lions, rgler les murs tait liste
fonction politique attribue un magistrat spcial. Ce nest pas on qualit de
pontife, cest comme censeur, ou revtu dun pouvoir qui rpondait la conspire,
quAuguste fit ses lois sur la pudeur et sur le luxe. Cependant ses rformes
morales et religieuses avaient un point commun : les unes et les autres
prtendaient ramener les Romains aux usages et aux croyances dautrefois.
Comme elles proposaient les mmes poques et les mmes personnes
ladmiration des citoyens, on peut dire quelles se soutenaient entre elles : celui
qui se dcidait prendre pour modles les Romains des guerres puniques
retrouvait parmi les vertus du pass le respect des dieux aussi bien que
lobservation rigoureuse des devoirs humains, et il ne pouvait pas devenir plus
honnte sous tre en mme temps plus religieux. Cest pour ce motif quil ne
faut pas sparer les rformes morales dAuguste de sa tentative de rnovation
religieuse.
Dans les deux cas, du reste, il procda de la mme faon. Il savait, selon le mot
dun de ses potes, que les lois ont peu deffet quand les murs ne sont pas
bonnes1, et Il nignorait pas quon ne change pas les murs dun peuple par
ordonnance. Il prit pour y russir des moyens dtourns ; il voulut agir sur
lopinion publique et sadressa, pour la convaincre, ceux quil savait couts
delle. On vit alors les potes, les historiens, les orateurs, qui jouissaient de tant
de crdit dans cette socit lettre, comme sils obissaient un mot dordre, se
transformer tous en prdicateurs de morale. Au milieu de tous les excs dune
civilisation raffine, laquelle ils se gardaient bien de renouer, ils se plaisaient
faire des tableaux loquents de lantique pauvret romaine mre du toutes les
vertus ; tendus sur des lits divoire, dans des palais de marbre, ils rappelaient
leurs compagnons de plaisir que leurs aeux navaient que des toits de chaume,
quils ne rougissaient pas de dormir sur des couches de paille et de placer sous
leur tte une botte de foin2 ; mais on saperut vite que les exhortations des
potes ne suffisaient pas pour rendre ces effmins le got de coucher sur la
dure ou de conduire la charrue. Il fallut employer des moyens plus efficaces, et
lon essaya de contraindre ceux quon navait pas pu persuader. Il semble
pourtant quAuguste rpugnait soccuper trop directement de rformer la
moralit publique ; il ne le fit que peu peu et sur linvitation ritre des bons
citoyens. En 782, il refusa la censure perptuelle quon lui offrait, mais il
consentit publier une loi somptuaire qui frappait le luxe exagr de la table et
mettait des limites aux dpenses excessives quon faisait pour les jeux publics3.
Trois ans plus tard, la suite de dsordres graves, le snat lui confia la direction
des lois et des murs morum et legum regimen4 . Ctait une magistrature
extraordinaire qui donnait celui qui en tait revtu plus de puissance que la
censure, car le censeur navait le droit que de blmer, le directeur des lois et des
murs avait celui de punir et de faire des rglements nouveaux5. En lui

1
2
3
4
5

Horace, Carm., III, 24, 85 : Quid leges sine moribus, etc.


Ovide, Fastes, I, 205.
Dion, LIV, 2.
Dion, LIV, 10.
Mommsen, Res gest divi August, p. 15.

confrant cette haute dignit, le snat pressait Auguste de sen servir ; il lui
demandait de rprimer le mal par des lois svres, et comme les lois de ce genre
avaient t jusque-l trop souvent inutiles, on lui promettait de sengager
davance par serment respecter les siennes. En dehors du snat, les mmes
rigueurs taient rclames avec autant dimpatience. Celui qui veut, disait
Horace, quon crive au-dessous de ses statues quil a t la pre de ltat doit
oser mettre un frein la licence des murs : cest ainsi quil sera illustre dans
lavenir1. Sollicit de tant de cts, Auguste se dcida enfin promulguer les
clbres lois Juliennes sur le mariage. Ctait la tradition de lancienne Rome de
pousser et au besoin de contraindre les citoyens se marier ; Cicron en faisait
un devoir aux magistrats dans son trait des Lois : Que les censeurs, disait-il, ne
souffrent pas quil y ait des clibataires2. Auguste semblait autoris se montrer
sur ce point plus rigoureux encore quun ne ltait sous la Rpublique : comme il
avait rendu le mariage plus facile en autorisant tous les citoyens, lexception
des snateurs et de leurs fils, pouser des affranchies, il se crut le droit de ne
permettre personne de sy soustraire. En mme temps quil rcompensait les
gens maris daprs le nombre de leurs enfants, il punissait des peines les plus
dures les clibataires des deux sexes. Ce ntait pourtant pas encore assez au
gr de lopinion ; elle exigeait davantage et pressa plus dune fois Auguste
dintervenir plus directement dans la vie prive. On se plaignait un jour dans le
snat des excs de tout genre des femmes et des jeunes gens, qui taient cause
quon avait moins de penchant se marier, et lon demandait lempereur dy
apporter quelque remde. Il rpondit dabord quil avait fait le plus ncessaire et
que le reste ne pouvait pas tre rgl de la mme faon ; mais les snateurs
insistant toujours, il leur dit que ctait laffaire de chacun deux de diriger sa
femme son gr et de lui donner les conseils qui lui conviendraient, comme il le
faisait lui-mme. Ces paroles ne tirent quaugmenter limpatience gnrale, et
tout le monde voulut savoir quels taient ces conseils quil donnait Livie. Cest
ainsi quAuguste fut amen, malgr lui, dire son opinion sur le vtement et la
parure des femmes, sur la manire dont elles doivent paratre en public, sur les
vertus qui leur conviennent3. Il est probable que cette communication fut
accueillie par de grands applaudissements, et que la snat dtermina lempereur,
par ses instances, transformer ces conseils intimes en lois de ltat : elle fut
sans doute lorigine de celles quil promulgua contre ladultre et sur la pudeur
leges Julia de adulteriis et de pudicitia .
Ces lois furent dabord bien reues. Le public les avait longtemps rclames ; il
esprait quelles seraient efficaces, et comptait sur elles pour achever dassurer
le salut de ltat. Sa confiance tait naturelle : on jugeait de lavenir par le pass,
et jusque-l tout avait russi lempereur. Ce rgne tait alors son apoge. En
737, lanne qui suivit celle o furent promulgues les lois sur Io mariage,
expirait cette priode de dix ans pour laquelle Auguste avait consenti se
charger du pouvoir, quand on le lui offrait pour toute sa vie. Pendant ces dix
annes, de grandes choses staient accomplies, et qui semblaient encore plus
grandes quand on se souvenait des temps affreux qui avaient prcd : les maux
de fa guerre civile avaient t guris, la paix intrieure maintenue, les ennemis
du dehors repousss ; on venait de voir les Parthes shumilier et se soumettre
avant mme dtre attaqus. Les peuples trangers subissaient lascendant de
lempire, les nations soumises acceptaient sa domination sans regret. Lordre et
1 Carm., III, 24, 27.
2 III, 8 : Censores clibes esse prohibento.
3 Dion, LIV, 16.

la scurit taient des biens trop souhaits et trop peu connus pour quon se
demandt de quel prix on les payait ; on se livrait tout entier au bonheur den
jouir. Les provinces navaient jamais t plus calmes, plus riches, plus heureuses
; jamais Rome ne stait sentie plus grande et plus respecte. Cest au milieu de
cette prosprit que sachevait la premire priode dcennale de ce rgne ; celle
qui commenait semblait devoir tre plus facile encore et plus grande. Auguste
voulut linaugurer par des ftes brillantes dont le souvenir restt dans la
mmoire des peuples et dont lclat pt profiter ses rformes religieuses et
morales : il fit clbrer les jeux sculaires1.
Ctait une institution ancienne dont il changea tout fait la caractre. Il nest
pas sans intrt de voir les moyens quil prit pour la renouveler ; cette tude fait
comprendre comment il imitait le pass et les modifications quil lui faisait subir
pour lapproprier son temps et ses desseins. Les jeux sculaires avaient t
introduits Rome pendant une peste ou la suite de quelques prsages
effrayants, pour dsarmer la colre des dieux quon croyait irrits. Ils
consistaient en sacrifices expiatoires quon offrait la nuit aux divinits infernales,
Dis Pater, le Pluton des Latins, et Proserpine. On leur demandait dcarter les
flaux qui nuisent aux productions de la terre ou frappent les mortels, et pour
lobtenir, on allait immoler des bufs noirs et des victimes de couleur sombre
hosti farc , auprs dun endroit du champ de Mars quon appelait Terentum,
do lon prtendait que sexhalaient parfois des feux souterrains. Ces jeux ne
paraissent pas, du reste, avoir t trs populaires avant Auguste, et lon ne mit
pas toujours une grande exactitude les clbrer. Ils devaient revenir seulement
une fois par sicle ; mais les divers peuples de lItalie ne saccordaient pas sur la
signification de ce mot. Il reprsentait pour eux la plus longue dure de la vie
humaine, et chacun valuait cette dure sa faon. Pour les Latins, comme pour
nous, un sicle tait lespace de cent ans : ctait donc tous les cent ans que ces
crmonies devaient tre accomplies2.
Tels taient les jeux sculaires, lorsque Auguste imagina de faire de ces ftes
graves et sinistres une solennit triomphante et patriotique. Il lui fallut tout fait
les dnaturer. On out dabord tablir quil avait le droit de. les clbrer et que
lanne 791 tait prcisment celle o le sicle recommenait. Ce ntait pas un
travail facile ; tuais une corporation vnrable de prtres, les Quindecimviri
sacris faciundis, gardiens et interprtes des oracles de la Sibylle, se chargea de
faire des calculs favorables et de plier le droit pontifical et lhistoire de Rome aux
dsirs de lempereur. On admit dabord sans hsitation, conformment aux
doctrines trusques, quun sicle durait, non pas cent ans, comme le
prtendaient les Latins, mais cent dix ans ; puis on essaya de prouver, en
torturant lhistoire, que les jeux sculaires avaient t fidlement clbrs
chaque chance. On prtendit remonter ainsi srement jusqu lanne 298 de
Rome3 ; quelques-uns mme voulaient quon allt plus haut, et rapportaient
linstitution de ces jeux Numa Pompilius4. Ils avaient donc commenc avec
Rome mme, ils staient perptus travers son existence et se mlaient
toute son histoire ; comme ils revenaient poque fixe, ils pouvaient servir
1 Le 20 septembre 1890, des ouvriers, qui travaillaient sur la rive gauche du Tibre, la construction des quais
et des gouts de Rome, trouvrent les fragments dune grande inscription, qui put tre en partie restitue.
Ctait le compte rendu officiel des Jeux sculaires dAuguste. Cet important document a t insr dans le
troisime fascicule des Monumenti antichi publis par lAcadmie des Lincoi, avec un savant commentaire de
Mommsen, Je lai moi-mme tudi dans la Revue des Deux Mondes du 1er mars 1892.
2 Varro ap. Censorinum, 17 : uti ludi centesimo quoque anno fierent.
3 Censorinus, 17.
4 Comment. Cruq. ad Carm. sc. : Ab origine roman gentis reperti et instituti sunt, scilicet a Numa Pompilio.

mesurer ses progrs : ils lavaient vue dabord petite et obscure, et la


retrouvaient chaque fois plus grande et plus glorieuse. Cette ide de gloire et
de grandeur nationales devait finir par dominer dans la clbration des jeux
sculaires et rejeter tout le reste dans lombre. Sans disparatre tout fait, le
caractre dexpiation et de superstitieuse terreur quils avaient dabord sefface ;
les prires pour loigner les flaux, pour demander la fertilit des champs et la
fcondit des femmes ny conservent pas la mme importance1. Ce qui est rois
au premier rang, cest Rome, sa dure et ses victoires, son pass et son avenir.
Ds lors les crmonies doivent changer2. Ces dieux quon remercie et quon
implore no peuvent plus tre les mmes quautrefois : il nest gure possible
dinvoquer des divinits infernales dans ces jours de triomphe. Auguste, qui le
comprend, substitue le dieu du jour ceux de la nuit ; Apollon et Diane
remplacent Dis Pater et Proserpine. Ctait une Innovation grave. Apollon avait
tenu jusque-l peu de place dans la religion officielle de Rome ; quelques auteurs
prtendent que, pendant toute la Rpublique, on ne lui avait lev quun seul
temple hors de lenceinte de la ville, comme on faisait pour toutes les divinits
trangres3. Ce qui engagea sans doute Auguste lai consacrer les jeux
sculaires, cest que, par la varit de ses attributs, il convenait aussi bien au
caractre quavaient autrefois ces jeux qu celui quon voulait leur donner en sa
qualit de dieu conservateur et purificateur, le vainqueur de Python, lennemi des
forces drgles de la nature pouvait tre invoqu pendant des crmonies
expiatoires tablies en des jours de calamit publique ; il tait encore plus
naturel que le dieu de la lumire et de la vie prsidt ces ftes, quand elles
devinrent des solennits joyeuses, o Rome clbrait son ternit. Le rgne
dApollon, que Virgile avait dj chant4, semblait annoncer au monde une
poque nouvelle de calme et de repos ; il devait inaugurer une sorte dge dor,
pendant lequel Rome ne serait plus occupe qu bien gouverner les nations
quelle avait vaincues, leur assurer la paix, leur donner le bonheur.
Noublions pas quAuguste regardait Apollon comme son protecteur particulier, et
quil tenait naturellement paratre confier les destines de son pays celui qui
veillait dj sur les siennes. Par l se marquait avec plus dvidence cette
confusion quil voulait tablir outre lempire et lempereur : leurs dieux taient les
mmes, leur fortune devait tre semblable, et il ne leur tait plus possible de se
sparer.
Tout se runissait donc pour donner une grande signification aux jeux sculaires
dAuguste. Aussi furent-ils clbrs avec un clat extraordinaire. On navait rien
nglig pour en relever limportance. Afin dexciter partout une grande attente,
on avait fabriqu des oracles sibyllins qui pouvaient faire croire que les dieux
avaient pris la peine de rgler eux-mmes jusquaux moindres dtails de la
solennit. Des hrauts parcoururent Rome et lItalie, annonant des ftes quon
navait pas vues et quon ne reverrait pas. A lpoque fixe, devant un immense
concours de peuple, des crmonies pompeuses furent accomplies durant trois
jours et trois nuits, au champ de Mars, prs de lantique emplacement du
Terentum, ou dans les principaux temples de Rome. Cest le dernier jour des
jeux, dans le temple dApollon Palatin, que fut excut par trois fois neuf jeunes
filles et irais fois neuf jeunes garons le chant sculaire dHorace. Pour composer
lhymne qui devait conserver dans la postrit le souvenir de ces ftes, Auguste
1
2
3
4

Elles noccupent plus que trois strophes dans le chant sculaire dHorace, qui en a dix-neuf.
Cest ainsi que les hosti furv sont remplaces par des bufs blancs (Carm sc., 41).
Ascon. Pedianus, p. 90, dit. Orelli.
Virgile, Bucoliques, IV, 10 : Tuus jam regnat Apollo.

avait choisi le premier pote de son temps. Ctait un grand honneur, et lon voit
quHorace en est trs fier ces paroles quil adresse lune des jeunes filles qui
devaient chanter son pome : pouse, un jour tu diras : Quand le
renouvellement du sicle ramena la fte sacre, jtais de celles qui redisaient les
chants aims des dieux enseigns par le pote Horace1. Ctait aussi une trs
lourde charge : le public attendait trop pour quil ft ais de le contenter ; plus
les circonstances taient solennelles, plus le pote devait craindre de ny pas
rpondre. Horace na pas chapp cette proccupation, et elle a souvent gn
son talent. Son pome contient des dtails heureux et de belles strophes ;
lensemble manque dune inspiration soutenue. On dirait que, effray de son
entreprise, et se dfiant de ses forces, il sest repris plusieurs fois avant
dachever louvrage. On sent aussi quil sest impos des devoirs qui
lembarrassent, et quentre eux et ses gots personnels, il a quelquefois hsit.
De lui-mme il se tourne volontiers vers la posie grecque, qui le charme. Il
limite, il sinspire delle quand il nous montre la terre qui tresse pour Crs une
couronne dpis ; et les moissons qui croissent en se nourrissant des roses
salutaires et des vents envoys par Jupiter2 ; mais il semble quil a peur de trop
se livrer ces images riantes ; il souhaite avant tout de paratre grave, il veut
quon la trouve romain, et malheureusement il laisse trop voir la peine quil se
donne pour ltre. Il faut quil introduise dans la potique strophe de Sappho le
nom des Quindecimvirs, qui ne se prte gure la posie3 ; il tient mentionner
les lois Juliennes sur le mariage et leur conserver presque leur dnomination
lgale4 ; il est ais de rappeler, dans cette langue moiti grecque quil sest
faite, les expressions et les formules des vieux rituels5. Ces tentatives ne sont
pas toujours heureuses, et il faut convenir quelles jettent dans son uvre un
peu de gne et deffort. Mais sa posie reprend toute son aisance et tout son
clat quand il clbre Auguste. On sent qualors il parle du fond du cur : Dj,
dit-il, le Mde redoute ses mains puissantes et tremble devant les faisceaux
romains ; les Scythes, les Indiens, nagure si fiers, viennent ici chercher des lois.
Dj la bonne foi, la paix, lhonneur, lantique chastet, la vertu longtemps
oublie, osent reparatre et ramnent avec elles labondance la corne toujours
pleine6. Horace exprime ici lopinion de son temps. Il lui semblait, comme tous
ses contemporains, que lempereur devait galement russir dans toutes ses
entreprises ; quand on venait de voir les Parthes shumilier devant lui, et les
ambassadeurs de nations inconnues arriver des extrmits du monde pour
demander son amiti et celle du peuple romain7, on ne se figurait pas volontiers
quil y et des limites sa puissance8, et lon devenait aussi- confiant dans la
succs de ses rformes intrieures quon tait fier des rsultats de sa politique
trangre. Il tait bien naturel quil possdt cette confiance quil inspirait aux
1 Cam., IV, 6, 41.
2 Carm. sc., 29.
3 Carm. sc., 10 : Quidecim Diana preces virorum Curat.
4 Carm. sc., 18 : Prosperes decreta super jugandis Feminis.
5 Cest pour obir ces anciens usages qu la fin dun hymne adress Apollon et Diane, il invoque Jupiter
et tous les dieux (Carm. sc., 73) : Hc Jovem sentire deosque omnes, etc. Servius (Gorgiques, I, 21) dit
que ctait lhabitude des pontifes dagir ainsi : Ritu veteri ira omnibus sacris post speciales deos quos ad ipsum
sacrum quod fiebat necesse erat invocari generaliter omnia numina invocabantur. Ainsi me semble sexpliquer
naturellement un passage qui a embarrass. Voyez, sur toutes ces questions, la dissertation de F. Hermann :
De loco Apollinis in Carmine Horatu sculari. Gtt., 1818.
6 Carm. sc., 62 et suiv.
7 Sutone, Auguste, 21 : Indeos etiam ac Scythas, auditu modo cognitas, pellexit ad amiciliam suam populique
Romani ultro per legatos petendam, et Mommsen, Res gest divi August, p. 89 et 90.
8 Le peuple croyait si fermement ses succs et son bonheur, quen 732 Rome ayant souffert dune peste et
dune famine, il pensa que ces malheurs venaient de ce quAuguste ntait pas consul cette anne, et fut
convaincu quil sen dlivrerait en la nommant dictateur. (Dion, LIV, 1)

autres, et au moment o les jeux sculaires furent si pompeusement clbrs, il


pouvait croire avec Rome entire, qui len remerciait par la voix dHorace, quil
avait vraiment restaur la religion romaine et corrig les murs publiques.

III
La religion romaine ne fut pas ingrate pour Auguste ; elle le paya libralement de
ses bienfaits et lui rendit au moins autant de services quelle en avait reus.
Nous venons de voir ce quil a fait pour elle, il nous reste chercher ce quelle a
fait pour lui.
Elle le revtit dabord de toutes ses dignits : jeune encore, il avait t nomm
pontife par le peuple la place de L. Domitius, mort Pharsale. Il fut ensuite
associ au collge des Augures, celui des Quindecimvirs et celui des
Septemviri epulones : ctaient les quatre grandes associations religieuses de
Rome quatuor amplissima collegia . Il fit partie aussi des corporations des
Fciaux, des Titii, des Arvales1. Ses successeurs, imitant son exemple, eurent
soin de se rattacher comme lui toutes les institutions sacerdotales qui on
valaient la peine. Une seule fonction lui manquait pour tre le chef de la religion
romaine, celle de grand pontife : il lattendit longtemps, et, ce qui lui fait
honneur, il eut la patience de lattendre. Csar, qui en avait t revtu, en
connaissait toute limportance, et, pour la rendre hrditaire dans sa maison
avec lautorit civile, il avait fait dcider par le peuple que son fils, sil un avait ou
sil en adoptait un, la possderait aprs lui2 ; mais la mort du dictateur,
Lepidus sen tait empar. Sa nomination fut tout fait un acte de violence et
dillgalit ; il navait respect aucune des formalits ordinaires et stait mme
dispens de runir les comices. On pouvait donc la rigueur le traiter comme lin
intrus et un usurpateur. Le peuple voulut plus dune fois lui enlever une dignit
quil occupait sans droit et nommer Auguste sa place ; Auguste refusa
toujours. Ce ntait pas par gard pour son ancien rival : Dion noua apprend quil
se faisait un plaisir de lhumilier3 ; mais Il ne voulait pas donner un exemple dont
on pourrait abuser un jour contre lui. Comme il souhaitait cette dignit pour luimme et quil tait sr de lobtenir, il trouvait politique den respecter les
privilges et de nen pas diminuer limportance. Lepidus le fit attendre pendant
trente et un ans ; il ne mourut quen 744. Ds lors rien nempchait Auguste de
rpondre au vu populaire, et les comices furent runis au mois de mars de
lanne 742. Laffluence des citoyens qui venaient apporter leur suffrage
Auguste fut considrable. Il en vint, dit linscription dAncyre, une si grande
quantit de toute lItalie, quon ne se rappelle pas en avoir jamais vu autant4.
Depuis ce moment jusquau rgne de Gratien, cest--dire pendant prs de
quatre sicles, le souverain pontificat est devenu insparable du pouvoir
suprme, et tous les empereurs ont port le titre de grand pontife.
Ainsi furent runies dans la mme main la puissance religieuse et lautorit civile.
Cette union pouvait avoir des consquences quon ne parait pas alors avoir
redoutes ni mme aperues. Le grand pontife possdait Rome des
prrogatives trs importantes : chef dun collge de prtres tabli pour maintenir
la religion nationale dans son intgrit, il avait la rigueur le droit de surveiller
1
2
3
4

Mommsen, Res gest divi August, p. 16.


Dion, XLIV, 5.
Dion, LIV, 15.
Mommsen, Res gest divi August, p. 28.

toutes les crmonies du culte. Ce droit lui permettait dintervenir quand il le


voulait dans la vie publique, o lon ne faisait rien qui ne ft prcd de prires
et de sacrifices ; il lui donnait aussi, ce qui est plus grave, un large accus dans la
vie prive, car le collge quil prsidait tait le juge naturel des contestations qui
slevaient sur la spulture et les adoptions, que lon regardait surtout comme
des actes religieux, et devait veiller au maintien du culte domestique. On voit
que les prtextes ne manquaient pas lautorit pontificale pour simmiscer
partout et attirer elle le pouvoir. Ce qui prouve lesprit profondment laque des
institutions romaines, cest quelle nait pas profit plus tt de ces prtextes, et
quelle ne soit pas de bonne heure devenue toute-puissante ; mais tant que dura
le gouvernement rpublicain, elle fut svrement contenue par les magistrats
civils, qui na la laissrent pas empiter sur leurs privilges. Les choses
changrent naturellement sous lempire, quand le chef de ltat devint aussi le
chef de la religion. La puissance du grand pontife put alors saccrotre autant
quelle le voulut et ne trouva plus dobstacle ni dans lautorit civile, ni dans les
corporations religieuses. Ds 724, le peuple avait accord lempereur le droit
de disposer des sacerdoces son gr, et dajouter chaque collge un aussi
grand nombre de prtres surnumraires quil le voudrait1 : ctait livrer
entirement ces grands collges sacerdotaux larbitraire imprial. Tant quils
staient recruts eux-mmes par la cooptation ou que leurs membres avaient
t nomms directement par le peuple, ils jouissaient dune sorte dexistence,
indpendante. La surveillance que, daprs la loi, le grand pontife devait exercer
sur eux tait peu prs illusoire2. Elle devint srieuse et complte, quand ils ne
furent plus composs que de ses cratures. Comme grand pontife il navait
craindre aucune rsistance de ces gens que comme empereur il avait nomms et
qui lui devaient tout. A partir de ce moment, les collges sacerdotaux sont tous
ses pieds ; il en dispose comme il veut, il leur ordonne ce qui lui plat sans
jamais lasser leur complaisance. Une fois ces grandes associations devenues
soumises et obissantes, rien Rome ne pouvait plus sopposer au pouvoir
souverain que les empereurs prirent sur la religion. Ils en furent les matres
comme de tout le reste, et il tait mme naturel qu la longue cette domination
religieuse dont ils jouissaient dans la capitale finit par simposer aussi aux
provinces. Sans doute lautorit pontificale, la considrer dans son principe et
dans son essence, navait aucun droit stendre aussi loin. Elle avait t tablie
uniquement pour surveiller la religion romaine. Les pays o lon pratiquait
dautres cultes, cest--dire peu prs tout lempire, devaient lui chapper, ou si
le prince intervenait dans leurs affaires religieuses, ce ne pouvait tre quen tant
que prince, pour prvenir les dsordres et maintenir la paix publique. Mais il est
dans la nature dun pouvoir absolu de vouloir sexercer partout dans sa
plnitude. Bien que nous nayons ce sujet que des renseignements trop rares,
et quil ne soit pas toujours ais de voir dans les dcisions que prend lempereur
sil prtend agir en qualit dempereur ou de grand pontife, il nest pas douteux

1 Dion, LI, 20. Jadopte linterprtation de ce passage donne par Mercklin, Die coopt. der Rmer, p. 163
(Borghesi, uvres, III, p. 409). Auguste nusa dabord quavec modration de ce droit que lui accordait le
peuple. Il parait avoir laiss quelquefois les corporations religieuses se recruter elles-mmes (Marini, Arvali, p.
19) ; mais ses successeurs nimitrent pas sa rserve. Les actes des frres Arvales rcemment dcouverts nous
font connatre une des manires dont ils procdaient. Ctait une des rares corporations qui avaient conserv
sous lempire lantique forme de la cooptatio, cest--dire le choix libre des associs nouveaux par leurs
collgues ; mais les collgues avaient grand soin de ne choisir jamais que celui que le prince souhaitait. Il leur
faisait savoir sa volont par une lettre dont voici la formule : Csar aux frres Arvales, ses collgues, salut. A la
place de P. Metillus Nepos, je crois devoir nommer L. Julius Catus (Henzen, Acta fruirum Arv., p. CLIII). Et les
Arvales sempressaient tous de nommer celui que dsignait la lettre du prince.
2 Bouch-Leclercq, les Pontifes, livre IV.

que des efforts naient t faits de bonne heure pour tendre la comptence du
grand pontife aux provinces. Les agents du prince, qui sont dordinaire plus
imprieux que lui et plus jaloux de son autorit, auraient eu peine souffrir
quon lui refust quelque part les droits quil possdait Rome. Pline, trouvait
tout naturel, quand il gouvernait la Bithynie, que, pour dplacer un tombeau
Nicomdie, on ft oblig de demander lautorisation de lempereur. Comme je
savais, lui crit-il, qu Rome pour un motif semblable on sadresse au collge
des pontifes, jai pens quen cette occasion je devais vous consulter, vous qui
tes le grand pontife, et vous demander votre sentiment1. Trajan rpondit que
ce serait un grand drangement pour les Bithyniens dattendre une rponse de
lui toutes les fois quune ncessit pressante les forcerait toucher quelque
spulture, et il leur permit de sen passer ; mais la lettre de Pline nen prouve
pas moins cette tendance quavaient alors les agents du pouvoir imposer au
monde entier lautorit religieuse du gland pontife.
Cette autorit, tant que dura la rpublique, ne parait pas avoir beaucoup pes
sur les consciences. Comme la religion officielle ne se composait gure que de
pratiques, celui qui en tait le chef navait pas de dogmes imposer ; il ne
surveillait que le culte et laissait libres les opinions. En gnral lempire imita
cette rserve. Cependant il est difficile quun pouvoir qui se sent plus fort
nprouve pas quelque dsir de devenir plus exigeant. Dans le clbre discours
que Dion prte Mcne et qui contient toute la politique de lempire, il lui fait
dire Auguste : Honorez les dieux selon les usages nationaux, et forcez les
autres les honorer comme vous ; et un peu plus loin : Ne permettez
personne dtre athe, cest--dire de ne pas croire aux dieux que ltat
reconnat2. Ces prescriptions sont formelles et rigoureuses. On sent la faon
dont elles sont exprimes que lhomme auquel on sadresse est arm tout
ensemble de la force matrielle et da pouvoir religieux. Quand deux puissances si
diffrentes sont places dans la mme main, elles saltrent lune lautre par leur
union. Celle qui est avant tout la force prend un caractre mystique qui ne lui
convient gure, et celle qui ne devrait cotre que la persuasion ne parle plus que
dun ton imprieux et menaant. Le prince qui est la fois le chef religieux et
civil dune nation est toujours tent dimposer ses rglements de police comme
des dogmes, et de forcer dobir aux dogmes comme aux rglements de police.
Ce double caractre se retrouve dans les lois impriales, et il y devient plus
frappant mesure que lempire se fait plus vieux. A la fin le prince parle luimme tout propos de sa divinit, et tandis quil livre aux btes ceux qui ne
partagent pas ses croyances, il appelle ses ordonnances fiscales des oracles
clestes. Dj sous Auguste on a remarqu les mesures svres qui furent prises
contre les recueils de fausses prdictions. Ils taient devenus trs nombreux en
ces moments de trouble et de tristesse o tout le monde prouvait le besoin de
faire lavenir dautant plus riant que le prsent tait plus sombra Un des premiers
soins dAuguste, quand il eut t nomm grand pontife, fut de les runir et de les
faire examiner ; il ordonna de dtruire tous ceux qui venaient de sources
1 Pline, Epist., X, 68 (dit. Keil). Dans une autre lettre il sadresse encore la science religieuse de Trajan et
linterroge au sujet dun temple de la Mre des dieux, que les habitants de Nicomdie voulaient dmolir ou
dplacer pour agrandir leur forum. Il lui fait remarquer que ce temple a t ddi sans quon et fait un de ces
rglements que les Romains appelaient lex dedicationis ou lex templi, et qui fixaient davance toutes les
conditions de son existence. Dcides, lui dit-il, si dans ces circonstances on peut sans crime la transporter
ailleurs. Ce serait une mesure fort utile si la religion ne sy oppose pas, Trajan rpondit quon pouvait le faire
sans scrupule, parce que sur le sol dune ville trangre on ne peut pas ddier un temple daprs le rit romain
(Epist., X, 49 et 50). Ici encore cest lagent du prince qui le pousse trancher une question qui touche une
religion trangre, et qui vont en faire comme le chef religieux du monde.
2 Dion, LII, 36.

suspectes : on en brla plus de deux mille1. Cest tout fait de la mme faon
quil traitait les pamphlets de Labienus, et les procds violents de la politique se
trouvaient ainsi appliqus la religion.
Indpendamment dosa qualit de grand pontife, Auguste avait dautres droits au
respect et la gratitude de la religion romaine : nous venons de voir quil avait
rtabli des crmonies longtemps ngliges et rendu leur importance de vieilles
corporations qui lavaient perdue. Il tait naturel quon se souvnt de lui en
clbrant ces ftes quil avait renouveles et quon noublit pas ses bienfaits
dans ces corporations qui lui devaient une nouvelle vie. On remarque on effet
que les jeux des carrefours et les jeux sculaires, qui recommencrent sous ses
auspices, sont devenus des institutions plus politiques que religieuses. Dans les
actes des frres Arvales que nous avons conservs, il est plus souvent question
des empereurs que des dieux. Il semble quune sorte dmulation de
reconnaissance ou de flatterie se soit rpandue en ce moment parmi les
associations sacerdotales de lempire : elles veulent toutes se surpasser dans les
loges quelles font du prince et dans les prires quelles adressent nu ciel pour
lui. La religion clbre et sanctifie tous les vnements de sa vie. On offre des
sacrifices lanniversaire de sa naissance, on donne des jeux en souvenir de ses
victoires. On fait fte le 16 janvier, parce que ce jour-l il a t appel Auguste ;
le 4 fvrier, parce quon lui a donn le titre de Pre de la patrie ; le 6 mars,
cause du souverain pontificat quil a obtenu. Le 12 octobre, les pontifes et les
vestales viennent immoler des victimes lautel de la Fortune du retour
Fortuna redux , qui a t lev prs de la porte Capne quand il revint de Syrie
aprs la conqute de lgypte ; le 4 juillet, on sacrifie la Paix Auguste Pax
Augusta , sur lautel qui a t ddi par le snat son retour dEspagne2. Tous
les cinq ans, un des grands collges de prtres offre des jeux au peuple en
mmoire de la victoire dActium qui lui a soumis le monde3 ; tous les dix ans, on
renouvelle ses pouvoirs et lon clbre cette occasion des solennits encore
plus brillantes4. Le succs de ses armes ou de sa politique, la naissance de ses
enfants, ses maladies et ses gurisons, lanniversaire de la ddicace des temples
quil btit ou quon lve pour lui faire honneur, tout sert de prtexte des ftes
nouvelles ; et comme elles augmentrent encore sous ses successeurs et quon
prit de plus en plus lhabitude de souiller les fastes de lches adulations5, elles
finirent par encombrer le calendrier et lon fut oblig de les rduire. Marc-Aurle
rgla quil ny aurait plus que 135 jours fris dans lanne, ce qui tait dj bien
honnte ; mais il ne corrigea pas les gens dtre serviles, et aprs lui ce nombre
saccrut encore.
Ce ntait pas assez de crer des crmonies nouvelles en lhonneur dAuguste,
on lui tait plus agrable encore et plus utile en mlant son souvenir dans les
crmonies anciennes. Par ordre du snat, son nom fut insr dans les chants
des Saliens, qui remontaient, disait-on, jusquau temps de Numa6 : ctait
donner son pouvoir auquel on pouvait reprocher dtre nouveau, la sanction de
lantiquit. Les prtres et les prtresses reurent lordre, quand ils faisaient des
1 Sutone, Auguste, 81.
2 Voyez, sur toutes ces ftes, les Commentarii diurni, ou travail sur les Fastes, insr par M. Mommsen dans le
1er volume du Corpus inscr. lat., p. 382-412.
3 Dion, LIII, 1.
4 Dion, LIII, 16.
5 Tacite, Hist., IV, 40.
6 Mommsen, Res Gest divi August, p. 27, peut-tre cette insertion tait-elle un ancien usage qui fut
renouvel pour Auguste. On lit dans Varron (De ling. lat., IX, 61) : Luciam Volaminiam Salorium carminibus
appellari, etc.

vux pour le peuple et le snat, den faire aussi pour lui1. Il tait dusage que
tous les ans, le let janvier, les consuls adressassent des prires aux dieux pour la
prosprit de la rpublique. Cette solennit fut conserve sous lempire, ou en
ajouta seulement une autre. Comme le 2 janvier tait un jour nfaste, le 3 on
priait pour lempereur. Ctait la crmonie clbre quon appelait les vux
publics nota annua ou publica . Ce jour-l le snat se runissait au Capitole ;
on lisait solennellement une formule par laquelle si lempereur tait vivant au
mois de janvier de lanne suivante, si les dieux le faisaient chapper tous les
prils quil pouvait courir, sils lui accordaient une bonne chance, sils le
conservaient dans ltat o il se trouvait, ou mme lui donnaient une situation
meilleure, on sengageait sacrifier dans un an Jupiter Optimus Maximus,
Juno Regina, Minerve, la desse Salus, des bufs ou des vaches aux cornes
dores2. Tous les grands collges de prtres faisaient le mme serment3, et on le
rptait dans toutes les villes de lempire4.
Il tait naturel que la religion officielle prit pour lempereur qui tait son chef
suprme ; mais elle ntait pas seule le faire. Les cultes trangers, dont il se
mfiait et quil traitait souvent en ennemis, ne tmoignaient pas moins de zle
pour son bonheur et pour sa gloire. Dans cette fte en lhonneur dIsis,
protectrice de la navigation, qui se clbrait le 5 mars avec tant de pompe sur
toutes les ctes de la Mditerrane, quand la procession, compose de prtres et
dinitis, avait lanc sur la mer un vaisseau peint la mode gyptienne et charg
dornements et de marchandises, elle rentrait au temple et lon faisait une prire
pour la prosprit de lempereur, du snat, des chevaliers et de tout le peuple
romain5. Le 24 mars, pendant la fte de Cyble, quon appelait le jour du sang ,
aprs que larchigalle stait frapp les bras de son petit couteau deux
tranchants, il adressait ses vux la desse pour la sant du prince6. Les
chrtiens aussi, dans ces runions o Tertullien les reprsente priant les bras
tendus et la tte dcouverte, demandaient leur Dieu daccorder lempereur
une longue vie, une autorit reconnue, une famille unie, des armes vaillantes,
un snat fidle, des sujets honntes, et lunivers en paix7. Lempereur ntait pas
oubli non plus dans ces ftes de famille qui restrent jusqu la fin les plus
respectes de toutes. Le snat avait ordonn que toutes les fois quaurait lieu un
banquet public on particulier, on ferait des libations en son honneur8. A la fin du
repas tous les convives se levaient et disaient ensemble : Au bonheur dAuguste,
pre de la patrie !9 Ovide reprsente tous les proches runis dans une fte
touchante quon appelait la chre parent, cava cogniatio. Ils offrent de lencens
aux dieux de la famille, ils servent aux Lares les prmices du dner ; puis, quand
le soir est venu et quils vont se sparer, ils prennent en main la coupe et
versent le vin en prononant ces paroles consacres : A nous, toi, Csar, pre
des Romains, le plus cher et le meilleur des hommes !10
On savait bien que ce concert de vux et de prires qui, dans les temples de
Rome et des provinces, dans les oratoires de tous les cultes, dans les chapelles

1 Dion, LI, 19.


2 On trouvera la formule complte dans les actes des Arvales (Marini, Arv., planches 23 et 24.)
3 Marini, Arv., p. 56.
4 Pline, Epist., X, 35.
5 Apule, Mtamorphoses, XI, 17 (dit. Hildebrand).
6 Tertullien, Apologtique, 25.
7 Tertullien, Apologtique, 30.
8 Dion, LI, 19.
9 Ptrone, Satiricon, 60.
10 Ovide, Fastes, II, 635.

de toutes les associations, dans les runions politiques, dans les assembles de
famille, demandaient au ciel avec tant dinstance la fortune et la sant pour
lempereur, flattait Auguste et servait sa politique ; aussi ladulation prenait-elle
volontiers pour lui plaire la forme dun hommage religieux. Un jour, dans ce
snat o lon ne savait plus quinventer pour flatter le matre, un tribun du
peuple, Sextus Pacuvius, imagina de se dvouer lui, la manire espagnole.
Comme Auguste essayait de len empcher, il sortit de la curie et parcourant les
rues et les places, il poussa le peuple se dvouer avec lui1. Les honneurs
auxquels Auguste tait le plus sensible et dont il semblait faire le plus de cas
taient ceux qui paraissaient donner son autorit une sorte de sanction divine.
Il ne pouvait pas tre tribun du peuple, en sa qualit de patricien, mais il se fit
donner au moins la puissance tribunitienne. Cette dignit le rendait sacro-saint,
cest--dire quelle mettait sa vie sous la protection directe des dieux. Quand les
plbiens arrachrent leurs ennemis linstitution du tribunat, ils voulurent
mettre cette magistrature nouvelle labri de toute atteinte. Une loi fut porte,
qui dfendait de frapper ou de menacer un tribun et de lui faire aucun outrage en
action ou en paroles. Si quelquun, ajoutait-on, viole ces prescriptions, quil soit
anathme sacer esto , que ses biens soient confisqus et quon puisse le
tuer impunment. Puis tout le peuple sengagea respecter cette loi par un
serment solennel, en prenant tmoin les dieux du ciel et ceux des enfers2. La
puissance tribunitienne rendait donc Auguste inviolable. Son titre de grand
pontife sembla lui donner une nouvelle conscration et ajouter encore son
inviolabilit. Ovide, quand il parle des ides de Mars, parat surtout indign quon
ait os frapper un pontife et prparer la mort dun prtre3. Pour Valre Maxime
et les flatteurs de Tibre, Brutus et Cassius ne sont pas seulement des assassins,
ce sont des sacrilges. Le prince se croit en droit dexiger de ses sujets plus que
lobissance et la fidlit ; il leur impose une sorte de dvouement filial, il veut
tre pour eux un pre et un prtre. Nous avons conserv le texte du serment
quon lui prtait son avnement : Je jure du fond du cur, disait-on, dtre
lennemi de ceux que je saurai les ennemis de lempereur ; si quelquun menace
son pouvoir ou sa vie, je ne cesserai de le poursuivre dune guerre
dextermination jusqu ce quil ait pay son crime ; je ne prfrerai pas le salut
de mes enfants au sien. Si je manque volontairement mon serment, que
Jupiter trs bon et trs grand et tous les autres dieux frappent mes enfants et
moi, quils me chassent de ma patrie comme un exil, quils menlvent ma sant
et ma fortune4. Ces peines svres que le sujet appelle sur lui sil manque ses
devoirs envers le prince ont t en ralit fort dpasses. Les dlateurs se
chargrent de tirer plus tard des consquences terribles de ce caractre sacr
dont le prince tait revtu. Du moment quil est une sorte de mandataire des
dieux, la moindre offense quon se permet envers lui devient un crime capitan :
tre lamant de sa fille nest pas seulement une faute contre la morale, cest un
outrage la religion5. Manquer au respect quon doit ses statues, changer de
vtements devant son image, emporter par mgarde dans un mauvais lieu une
monnaie son effigie, sont des sacrilges quon punit de mort. Ces excs,
auxquels on narriva que plus tard, mais qui taient contenus en germe dans les

1 Dion, LIII, 20. Cest de l quest venue cette formule quon rencontre si souvent dans tes inscriptions de
lempire : Devotus numini majestatique imperatoris.
2 Denys dHalicarnasse, VI, 89.
3 Ovide, Mtamorphoses, XV, 788 : tam triste parari Pontifici letum... ; 777 : cde sacerdotis...
4 Corpus inscr. lat., II, 172.
5 Tacite, Annales, III, 24 : ... culpam inter viros et fminas vulgatam gravi nomine lsarum religionum...
appellanto, etc.

institutions dAuguste, font bien comprendre tout ce que la religion ajouta de


prestige et de puissance au pouvoir dj si tendu des empereurs.
On sy prit de loin pour faire accepter cette socit moqueuse ce caractre dont
Auguste voulait entourer son autorit. Tout le monde tait daccord reconnatre
quil descendait des dieux ; cette origine semblait avoir marqu sa famille dun
sceau particulier. Les traditions reprsentaient son aeul ne, le fils de Vnus et
du divin Anchise, comme un hros sage et pieux ; Virgile neut pas de peine lui
donner tout fait laspect dun prtre. Denys dHalicarnasse raconte que taudis
que Silvius, fils dne et de Lavinie, avait occup le trne aprs son pre, Iulus,
le fils dAscagne, stait content dhonneurs religieux1 : cest de lui qutait
sortie la race sacerdotale des Jules. Csar, en briguant avec tant dardeur le
souverain pontificat, ntait pas seulement un ambitieux qui savait ce que la
religion pouvait lui donner de puissance, ctait un descendant du pieux ne qui
rentrait dans les traditions de sa famille. Quant Auguste, en habile politique, il
avait tout dispos autour de lui pour quon prit de sa personne et de son pouvoir
lide quil voulait en donner. Daprs les usages, le grand pontife devait habiter
une maison qui appartenait ltat et quon appelait la Regia. Auguste ne quitta
pas le Palatin, mais il fit vraiment du Palatin un lieu sacr. Comme il tait
ncessaire que le chef de la religion romaine ft voisin du foyer de Home o
brlait le feu ternel entretenu par les Vestales, il leva prs de son palais un
temple Vesta ct de celui quil faisait btir pour Apollon, ce qui faisait dire
au flatteur Ovide : Cette demeure contient trois dieux2. La maison particulire
dAuguste avait elle-mme lair dun temple ; tout la dsignait la vnration du
peuple, des lauriers taient plants de chaque ct de la porte, une couronne de
chne la surmontait, le toit slevait en forme de fate, comme dans les
sanctuaires des dieux3. Ctait bien le sjour qui convenait au restaurateur de la
religion et de la morale, et il avait vraiment quelque droit partager les
honneurs de ceux dont il avait relev le culte. Le peuple se laissa prendre tout
fait ces dehors ; on lui cra de bonne heure une lgende comme un dieu. Ds
sa jeunesse, il avait fait des miracles dont quelques-uns rappellent ceux quon lit
dans les Vies des saints. Pendant quil tait encore dans les langes on le trouva
un matin au sommet dune tour regardant le soleil levant en face ; quand il
commena de parler, il donna lordre de se taire des grenouilles qui
lempochaient de se faire entendre, et depuis elles nont plus retrouv la voix.
Lorsquil vint Rome, aprs la mort du dictateur, pour rclamer son hritage, les
rayons du soleil formrent comme une couronne autour de sa tte, et dans la
suite tous les vnements heureux de sa vie furent annoncs par des prsages4.
Les gens du monde devaient un peu sourire de tous ces rcits merveilleux ; ils
furent pourtant, eux aussi, plus complaisants pour ces prtentions impriales
quon ne devait lattendre desprits aussi clairs et aussi malins. En somme, ils
acceptaient dassez bonne grce le caractre sacerdotal que le gouvernement
nouveau voulait se donner. Je ne parle pas seulement des flatteurs honts, dont
le nombre tait alors si grand : ds le rgne de Tibre ils parlaient des
occupations sacres du prince ; le prudent libre fit effacer ce mot, qui lui
semblait trop ambitieux5 ; mais un sicle plus tard il tait tout fait entr dans
la langue officielle : on appelait une expdition sacre celle que lempereur avait

1
2
3
4
5

Denys dHalicarnasse, I, 71.


Ovide, Fastes, IV, 949.
Hertzberg, De diis Romanorum patriis, p. 48.
Sutone, Auguste, 94.
Sutone, Tibre, 27.

conduite en personne, et sa famille recevait ouvertement le nom de maison


divine. Horace nallait pas si loin, il se contentait de demander Jupiter de
prendre Auguste pour son lieutenant1 ; infrieur toi seul, lui disait-il, il
gouvernera quitablement le vaste univers2, et il insinuait que le matre des
dieux, dbarrass de ce soucis aurait bien plus de temps pour remplir ses autres
offices. Cest de la mme faon que Pline le jeune se reprsente le pouvoir
imprial. Lempereur est pour lui une sorte dintermdiaire entre la terre et le ciel
; cest lui qui prsente aux dieux les prires des hommes3, cest sur lui que les
dieux se dchargent du gouvernement du monde. Jupiter, dit-il Trajan, est
libre aujourdhui de ne soccuper que des cieux, depuis quil ta choisi pour le
remplacer sur la terre4. Ces paroles ne sont pas de pures flatteries, cest la
formule mme du gouvernement quAuguste avait fond. A toutes les dignits de
lancienne rpublique quil se faisait dcerner, il voulut joindre une qualit
nouvelle qui manquait aux magistratures rpublicaines : ctait celle que Csar
appelait, dans un discours clbre, la a saintet des rois5, cest--dire cette
prtention dtre les reprsentants directs des dieux et de rgner en leur nom,
la condition de les faire rgner avec eux. Les royauts chrtiennes qui
succdrent lempire et qui essayrent de le continuer, ne ngligrent pas de
recueillir cette partie de son hritage. Elles cherchrent comme lui se donner
aux yeux des peuples une conscration religieuse, les gouverner au nom du
ciel, et pendant tout le moyen ge les vques rptrent aux rois ce quon disait
aux empereurs dans le snat romain : Vous tes limage de la Divinit6.

1 Horace, Carm., I, 12, 51 : Te secundo Csare regnes. Voyez aussi Ovide, Mtamorphoses, XV, 858.
2 Horace, Carm., I, 12, 57 : Te minor latum reget quus orbem.
3 Pline, Pangyrique, 78 : ...quibus apud deos adesse consuesti.
4 Pline, Pangyrique, 80 : ... qua nunc parte curarum liber solutusque, clo tantum vacat, postquam te dedit,
qui erga omne hominum genus vice sua fungereris.
5 Sanctitas regum, Sutone, Jules Csar, 6.
6 Tacite, Annales, III, 36 : ... principes instar deorum esse.

CHAPITRE DEUXIME LAPOTHOSE IMPRIALE.


La religion romaine, aprs avoir fait presque des dieux des empereurs vivants,
les divinisa tout fait aprs leur mort. La conscration religieuse quAuguste
avait voulu donner son pouvoir fut complte et couronne par lapothose. Si
lapothose ntait, comme on le croit dordinaire, quune purile flatterie, il ne
vaudrait gure la peine de sen occuper, mais elle fut beaucoup plus srieuse
quon ne pense ; elle eut surtout des consquences politiques trs importantes et
fort imprvues. Le culte des Csars servit au maintien de la vie municipale dans
les cits et au rveil de lesprit national dans les provinces ; il aida tablir sur
des bases plus solides la forte unit de lempire. Pour tous ces motifs, il convient
den tudier avec soin les origines, le caractre et les rsultats.

I
Lapothose des souverains est peut-tre ce qui nous tonne et nous rpugne le
plus dans les cultes antiques. La raison en est facile comprendre : toutes les
religions que pratique aujourdhui le monde professent lunit de Dieu. Quand on
ne reconnat quun Dieu, il devient si grand par sa solitude mme et sa grandeur
le met si loin de ficus, quil nest plus possible dlever un homme jusqu lui.
Riais les anciens, qui taient polythistes, ne pouvaient pas avoir les mmes
scrupules. Ce ntait pas une affaire dadorer un dieu de plus, quand on en avait
dj plusieurs milliers. Leur importance tait dailleurs aussi diverse que leurs
fonctions taient varies. Si quelques-uns dentre eux taient puissants et forts,
il y eu avait beaucoup dhumbles et de faibles qui se rapprochaient par degrs de
la condition humaine. Il nexistait donc pas, comme aujourdhui, de barrire
infranchissable entre Dieu et lhomme ; au contraire, la religion semblait
mnager entre eux une srie de transitions qui conduisaient de lun lautre. Ces
intermdiaires familiarisaient tout le monde avec lide quil nest pas impossible
de passer de lhumanit la divinit. Un systme clbre imagin chez les Grecs,
et quon appelait lvhmrisme, du nom de son crateur, prtendait que tous les
dieux avaient commenc par tre des hommes que la reconnaissance ou la peur
avait diviniss aprs leur mort. Ce qui fit le succs de ce systme, cest quil
sappuyait sur des croyances gnrales, et que, bien avant vhmre, il y avait
une sorte dvhmrisme populaire, qui donna crance lautre. Les lgendes
primitives de tous les peuples racontaient que des hros avaient obtenu le ciel en
rcompense de leur courage. Presque toutes les villes avaient coutume de rendre
les honneurs divins tour fondateur. Il devenait naturellement pour la cit un
patron particulier, un protecteur spcial, et, comme il lui appartenait en propre,
cest lui que le peuple avait surtout confiance, et quil adressait le plus
volontiers ses prires. Les gens clairs taient forcs eux-mmes de tmoigner
pour lui beaucoup dgards, et le patriotisme leur faisait un devoir dtre crdules
ou de le paratre. Varron trouvait quaprs tout cette habitude quavaient les
villes de mettre dans le ciel leur fondateur et leurs premiers rois, quoi quon en
penst, pouvait avoir des consquences heureuses, et quil ntait pas mauvais
quun homme de cur se crt issu des dieux1.
Les nations de lOrient allrent plus loin ; il ne leur suffit pas de rserver les
honneurs divins leurs anciens hros, elles les accordrent indistinctement

1 S. Augustin, De civit. Dei, III, 4.

tous leurs rois. Le caractre religieux quavait chez elles lautorit souveraine,
lisolement dans lequel les princes affectaient de vivre, te respect absolu quils
exigeaient de leurs sujets, leffroi quils tenaient 9 leur inspirer, amenrent le
peuple faire de lapothose comme une prrogative essentielle de leur pouvoir.
On nattendait mme pas leur mort pour les adorer et leur divinit commenait
de leur vivant. En gypte, le Pharaon sappelle lui-mme le dieu bon et le dieu
grand ; lacte religieux de son couronnement le transforme en fils du Soleil. Dans
le temple de Medinet-Habou, Amoun, sadressant aux dieux du nord et du midi,
leur dit, d propos de Ramss le Grand : Cest mon fils, le seigneur des annes ;
je lai lev dans mes propres bras, je lai engendr de mes membres divins1.
Les Ptolmes neurent garde de laisser perdre ces traditions des Pharaons. Ils
organisrent solennellement dans leur capitale le culte de tous les princes qui
avaient gouvern lgypte depuis Alexandre. Le roi rgnant, majeur ou mineur,
aussitt quil avait succd d son pre, tait tenu pour dieu comme les autres et
associ aux hommages que recevaient ses prdcesseurs. Cest eu que nous
apprend la clbre inscription de Rosette. Les prtres, runis de tolites les
parties de lgypte pour le couronnement de Ptolme piphane, y dclarent quil
est dieu, et fils dun dieu et dune desse, comme Horus, la fils dIsis et dOsiris,
qui vengea son pre. En consquence, on lui dressera une image en chaque
temple, dans le lieu le plis apparent, et auprs delle les prtres feront trois fois
par jour le service religieux. On lui lvera dans tous les sanctuaires tint statue
de bois dans un dicule dor, et lors des grandes processions o se fait la sortie
des dicules ; celui du dieu piphane sortira comme les autres. Ils veulent bien
permettre aussi aux particuliers davoir chez eux de ces dicules et de ces
statues, mais la condition daccomplir toutes les crmonies prescrites, dans
les ftes qui ont lieu tous les mois et tous les ans2.
Les Grecs nchapprent pas la contagion de lOrient. Ds lpoque de la guerre
du Ploponnse, le Spartiate Lysandre, vainqueur des Athniens, stait fait
adorer en Asie Mineure. Quand la Grce eut perdu sa libert, tous les tyrans qui
lasservirent reurent tour tour les honneurs divins. Cest alors que lapothose
prit son caractre le plus repoussant. On pouvait croire jusqu un certain point
la bonne foi des Orientaux, quand ils divinisaient des matres sous lesquels ils
tremblaient ; mais les Grecs sont une race trop sceptique et trop fine pour quon
puisse prendre leurs flatteries au srieux. Lhabilet mme avec laquelle ils
savent mentir, les formes dlicates et nouvelles quils se piquent de donner
leurs adulations, en font mieux ressortir la bassesse. Ils ne connurent jamais,
ce sujet, de honte ni de scrupule ; ou les vit porter successivement les mmes
hommages tous ceux qui taient les plus forts. Quand Mithridate eut fait
gorger tous les Romains qui se trouvaient en Asie, ils lappelrent Dieu pre,
Dieu sauveur, et lui donnrent tous les surnoms de Bacchus3. Lorsque Rome eut
vaincu Mithridate, ils sempressrent de lui lever des autels. Smyrne se vantait
davoir t la premire rendre un culte la desse Rome, ds la fin des guerres
puniques4. Alabanda, ville commerante de Carie, avait de bonne heure aussi
institu des jeux pour clbrer la mme desse5. Cet exemple ne manqua pas
dtre suivi quand les lgions eurent conquis la Grce et lAsie. Aprs avoir ador
Rome, on arriva vite rendre les mmes honneurs aux gnraux et aux

1
2
3
4
5

Revue archol., 1818, p. 340.


Letronne, Inscriptions dgypte, I, p. 241.
Cicron, Pro Flacco, 25.
Tacite, Annales, IV, 56.
Tite-Live, XLIII, 6.

proconsuls qui la reprsentaient. Des temples furent levs Flamininus, quand


il fut vainqueur de Philippe ; on ly adorait en compagnie dApollon et dHercule,
et lon composa pour lui des hymnes qui se chantaient encore du temps de
Plutarque1. Tous les proconsuls auront bientt des autels, surtout les plus
mauvais, parce quon les redoutait davantage et quon voulait les dsarmer. La
Sicile institua des ftes pour Verrs, avant doser le traduire en justice ; la Cilicie
btit un temple son gouverneur Appius, qui, au dire de Cicron, ny avait plus
rien laiss. A ce moment, lapothose tait descendue bien bas chez les Grecs.
Ils ne se contentaient pas de la dcerner ces grands personnages qui leur
faisaient souvent tant de mal, ils laccordaient aussi leurs amis, leurs
serviteurs, quand ils taient puissants et quils en pouvaient tirer quelque profit.
Lhistorien Thophane, qui jouissait, de toute la confiance de Pompe, fut divinis
dans Mitylne, sa patrie, sans doute en reconnaissance des faveurs quon avait
obtenues par son intervention. Plus lard cet honneur fut fatal sa famille :
Tibre en fut jaloux, et il fit prir ses petits-fils pour les punir davoir, comme lui,
un grand-pre au ciel2. Il faut remarquer que ces flatteries taient non
seulement tolres, mais encourages par la loi romaine ; en dfendant aux
gouverneurs de lever aucune imposition extraordinaire, elle avait except celles
qui devaient servir leur construire des temples3. On se demande, en vrit,
quel plaisir pouvaient trouver les Romains ces grossiers hommages et dans
quel dessein ils semblaient les provoquer chez les nations quils avaient vaincues.
Peut-tre taient-ils bien aises de voir leurs sujets se dshonorer et pensaient-ils
que ces bassesses, en achevant de leur enlever leur nergie, les rendraient plus
faciles conduire. Les fires populations de lOccident leur causaient toujours
quelque ombrage ; au contraire la servilit des Grecs les rassurait : il ny avait
vraiment rien craindre dun pays si empress de flatter ses matres.
Du reste, les Romains eux-mmes ne rpugnaient pas croire lapothose.
Leurs traditions nationales, comme celles de tous les peuples, mettaient dans le
ciel leurs anciens rois : sous le nom de dieux indigtes, ils adoraient Picus,
Faunus, Latinus, qui avaient rgn, disait-on, sur le Latium, et il ny avait pas de
divinits quon invoqut avec plus de ferveur dans les malheurs de la patrie4. On
racontait que le fondateur de la ville, Romulus, avait disparu pendant un orage ;
quun snateur lavait vu de ses yeux monter au ciel, o il sigeait parmi les
dieux de la fcondit et de la vie5. Il est pourtant remarquable que cette
lgende, malgr la vanit nationale qui faisait un devoir de paratre y croire, ne
semble inspirer mme aux plus vieux historiens quune confiance mdiocre. Ils
ne la rappellent jamais sans des explications ou des excuses qui trahissent leur
embarras. Mme quand ils ont lair dtre crdules, la faon dont ils se
reprsentent ces ges reculs rend leurs lecteurs dfiants. Des vnements si
merveilleux ne se comprennent que si on leur donne pour thtre des poques
lgendaires, et la prtention de ces annalistes est au contraire de supprimer les
temps fabuleux et de placer les premires annes de Rome dans la pleine
lumire de lhistoire. Aussi remarque-t-on que cette habitude de diviniser les
hros primitifs auxquels un tat devait son existence ou sa grandeur, quoiquelle
ft rpandue dans tous les pays et que Cicron la trouve sage et utile i, na
jamais obtenu beaucoup de succs Rome. Ni Numa, ni Brutus, ni Camille, ne

1
2
3
4
5

Plutarque, Flamininus, 16.


Tacite, Annales, VI, 18. La Grce avait t jusqu diviniser un athlte vivant. Pline, Hist. nat., VII, 47.
Cicron, Epist. ad Quintum, I, 1.
Di patrii, indigetes ! (Virgile, Gorgiques, I, 498.)
Ennius, Annales, 119 (dit. Vahien) : Romulus in ctum cum dis genitalibus vum Degit.

reurent les honneurs divins, et depuis Romulus jusqu Csar on ne rencontre :


dans lhistoire romaine que quelques essais mal russis dapothose1.
Il y avait pourtant chez les anciens peuples de lItalie une croyance qui devait les
familiariser avec lide quun homme peut devenir un dieu et qui fut un des
fondements sur lesquels sappuya plus tard lapothose impriale. Ils prouvaient
une rpugnance invincible croire que la mort anantit tout fait lexistence ; ils
pensaient que, mme quand la vie parait teinte, elle se prolonge obscurment
dans le tombeau ou ailleurs, et, comme une triste exprience de tous les jours
leur apprenait que ce corps se dcompose et disparat, ils admettaient quil doit y
avoir autre chose que le corps dans lhomme, quil contient ncessairement un
lment qui persiste ct de llment qui steint, et ils taient amens
conclure que cette partie invisible et immortelle vaut mieux que lautre,
puisquelle lui survit. Ces ides, qui semblent communes toutes les nations
aryennes, nont peut-tre pris nulle part une forme si prcise et si arrte quen
Italie. L, les morts, quand ils sont dbarrasss de ce corps qui se corrompt et
rduits une substance imprissable, sont appels les purs et les bons, Manes,
et, comme les dieux passent pour des esprits dgags de toute matire
corruptible2, les morts, qui jouissent du mme avantage, deviennent semblables
aux dieux, ou plutt sont des dieux vritables, dii Manes. Cicron fait de cette
croyance une sorte darticle de foi, Chacun, dit-il, doit regarder comme des dieux
les parents quil a perdus3. Toutes les crmonies des funrailles reposent sur
cette opinion, et elles en sont, pour ainsi dire, le commentaire vidant. Le
tombeau est un autel, et on lui en donne souvent le nom4 ; sur cet autel on fait
des sacrifices et des libations. Pendant le sacrifice, la flte rsonne, les lampes
sont allumes comme dans les temples ; le fils qui rend les derniers devoirs
son pre a la tte voile, et il reproduit tous les mouvements du prtre qui prie5.
Cest quen effet son pare est un dieu quil lui faut implorer et dont il obtiendra
aisment la faveur. tait-il possible que le chef de famille qui avait pass sa vie
veiller sur les siens les abandonnt aprs sa mort ? Ne devait-il pas, au
contraire, dautant plus les protger que sa protection devenait plus efficace ?
Cest ainsi quon fut conduit regarder le nouveau dieu comme le protecteur et
le patron de la maison. Selon lopinion commune, les Lares sont les mes des
aeux, et on les honore chez soi, dit Servius, parce que primitivement on
enterrait les morts dans son domicile6. Voil un principe dapothose au sein
mme de la famille.
Ces croyances taient trs populaires Rome ; elles se conservaient peu prs
intactes au milieu de lincrdulit gnrale, parce quelles sappuyaient sur les
sentiments les plus profonds, sur les affections les plus tendres. Comme toutes
les superstitions anciennes, elles avaient jet de profondes racines dans les
classes infrieures. Les inscriptions montrent de simples affranchis qui donnent
leur femme, aprs sa mort, le nom de desse7, et qui appellent le tombeau quils
lui lvent un temple8. Dans une petite ville de lAfrique, un fils pieux nous dit

1 Cicron, Fragm. de consolation, V, 2. Telle fut lapothose que le peuple dcerna Marius Gratidius de son
vivait et qui lui cota la vie (Cicron, De officiis, III, 30 ; Snque, De ira, III, 18). Metellus fut aussi reu
Rome comme un dieu, son retour dEspagne (Macrobe, Saturnales, III, 13, 7).
2 Mens soluta qudam ae libora, segregala ab omni concretione mortali. (Cicron, De consol.)
3 Cicron, De leg., II, 9 : Sos logo datos divos habento.
4 Voyez par ex. Orelli, 4588 et 5087.
5 Plutarque, Qust. rom., 14. Tertullien, Apologtique, 12.
6 Servius, nide, VI, 152.
7 Orelli, 4047.
8 Orelli, 4530.

quil a consacr ses parents, au lieu de nous dire quil les a enterrs : sub hoc
sepulcro consacroti sunt1. Les gens clairs voulaient ordinairement paratre
moins crdules ; niais lorsquils avaient perdu quelquun qui leur tait cher, le
chagrin leur faisait facilement oublier leur scepticisme, et ils se laissaient vite
reprendre par toutes ces vieilles croyances, dont ils taient moins dsabuss
quils ne le pensaient. Lexemple de Cicron le montre bien. Est-il rien de plus
absurde, disait-il propos de lapothose de Csar, que de mettre des morts
parmi les dieux et de les adorer, quand on ne devrait leur rendre dautre culte
que quelques larmes ?2 Il oubliait que lanne davant il ne stait pas content
de pleurer sa fille Tullia, et qugar par sa douleur, il avait eu le dsir de la
diviniser. Il annonait formellement son projet dans cet ouvrage quil sadressait
lui-mme pour se consoler : Si jamais, disait-il, quelquun fut digne des
honneurs divins, Tullia, ctait toi. Cette rcompense Pest due, et je veux te la
donner. Je veux que la meilleure et la plus savante des femmes, avec
lassentiment des dieux immortels, prenne place dans leur assemble, et que
lopinion de tous les hommes la regarde comme une desse3. Ctait une sorte
dengagement quil avait pris avec lui-mme et quil voulait tenir. Aussi ne fut-il
occup pendant quelques mois qu chercher un emplacement dans un endroit
frquent pour y lever un temple sa fille ; et comme Atticus, malgr sa
complaisance ordinaire, faisait quelques objections, il lui rpondait dun ton qui
nadmettait pas de rplique : Cest un temple que je veux ; on ne peut mter
cela de la pense. Je veux viter toute ressemblance avec un tombeau, pour
arriver une vritable apothose4.
Ce qui lencourageait dans son dessein, cest quil voyait de grands esprits
accepter et dfendre cette croyance populaire. Il se servait de leur autorit pour
vaincre lopposition dAtticus : Quelques-uns des crivains, lui disait-il, que jai
maintenant entre les mains mapprouvent. Il voulait parler de certains
philosophes, et surtout de ceux du Portique5. Les stociens, qui tmoignaient
toujours tant de complaisance pour les opinions du peuple, avaient fait une
doctrine raisonne de ce qui ntait quune sorte dinstinct chez lui. Ils
navouaient pas, la vrit, que toutes les mes, aprs la mort, montaient au
ciel, mais ils laccordaient quelques-unes. Lme du sage, disaient-ils, nest pas
seulement immortelle, elle est divine6, et la vertu lui ouvre les demeures
clestes7. Cest l que Lucain place Pompe, aprs que le crime dun gyptien lui
eut offert ce trpas quil lui fallait chercher ; cest l, selon lui, quhabitent les
mnes des demi-dieux, cest--dire des sages et des grands hommes. Ils y
jouissent peu prs des privilges de la divinit : ils vivent au milieu dun air
subtil, parmi les toiles fixes et les astres errants ; inonds dune lumire pure,
ils regardent en piti cette nuit profonde que sur la terre nous appelons le jour8.
1 Renier, Inscr. de lAlgrie, 2510.
2 Cicron, De nat. deor., I, 15.
3 Cicron, De consol.
4 Cicron, Ad Att., XII, 86.
5 Ctait aussi lopinion des thologiens de Rome Le savant Labon, sinspirant des doctrines trusques
contenues dans les Libri acheruntici, avait compos tout un trait sur les dieux qui avaient commenc par tre
des hommes (De diis animalibus). On pouvait, selon lui, faire de lme humaine un dieu, et cest par la vertu de
certains sacrifices que ce miracle soprait (Servius, nide, III, 168 ; Arnobe, Adv. gent., II, 62). Ces sacrifices
taient sans doute les rites mmes des funrailles auxquels la religion accordait tant dimportance. Quand ils
avaient t exactement accomplis, quand on navait omis aucune crmonie aucune prire, lme du dfunt
prenait place parmi les dii animales. Cest ce quindique clairement cette inscription cite par M. Ritschl (Ind.
lect. stiv., 1853) : Molles colamus, namque opertis manibus Divina vis est viterni temporis.
6 Cicron, De leg., II, 11 : Omnium quidem animos immortales esse, sed fortium honoruntque divinos.
7 Horace, Carm., III, 2, 21 : Virtus recludens immeritis mori Clum.
8 Lucain, Pharsale, IX, 5 et sq.

Monter au ciel, devenir dieu ou presque dieu, voil la rcompense promise aux
gens vertueux par le stocisme. Tout le monde peut y atteindre et Jupiter luimme y convie tous les mortels. Hommes, lui fait dire Valerius Flaccus, quoique
la route en soit difficile, dirigez-vous vers les astres1. Ces rcompenses divines
promises au sage par la philosophie, chacun sempressait de les dcerner aux
personnes aimes quil avait perdues : Tu vas te rendre dans les demeures
souhaites, dit un fils dans lpitaphe de son pre ; Jupiter ten ouvre les portes,
il tinvite y venir tout clatant de gloire. Dj tu en approches ; lassemble des
dieux te tend la main, et de tous les cts du ciel des applaudissements
retentissent pour te faire honneur2. Dans une autre inscription non moins
curieuse, une femme qui ne parait pas avoir appartenu la socit la plus
releve crit avec assurance sur la tombe de son mari : Ici repose le corps dun
homme dont lme a t reue parmi les dieux. In hoc tumulo jacet corpus
exanimis (sic) cujus spiritus interdeos receptus est3. Ces expressions sont celles
mmes dont on se sert pour les princes diviniss : on lit sur une mdaille de
Faustine que cette princesse a t reue au ciel, sideribus recepta4.
Voil quels furent Rome les prcdents de lapothose impriale. Elle tonne
surtout ceux qui la regardent comme une institution improvise et sans racines
qui sortit un jour par hasard de la servilit publique ; la surprise diminue quand
on voit au contraire que tout y acheminait les Romains, et, quon rtablit les
intermdiaires par lesquels ils y furent conduits. Ils la trouvaient florissante
autour deux chez toutes les nations de la Grce et de lOrient ; bien longtemps
avant lempire, ils staient familiariss avec elle en voyant les honneurs divins
dcerns leurs gnraux et leurs proconsuls par les peuples vaincus. Elle ne
rpugnait lias dailleurs leurs traditions nationales, elle existait dans leurs
croyances religieuses intimement unie ce quils respectaient le plus, au culte
des morts, la constitution de la famille. Dans les dernires annes, lopinion
populaire que tous les morts sont des dieux stait encore fortifie en sappuyant
sur cette doctrine des philosophes qui mettait les hommes vertueux an ciel. Tout
prparait donc, tout disposait les Romains regarder lapothose comme la
rcompense naturelle des grandes actions. Faut-il tre surpris quun jour
ladmiration, la reconnaissance, ou, si lon veut, la flatterie ait choisi cette faon
de se manifester, quelque trange quelle nous paraisse, que le peuple lait
accepte avec empressement et quelle nait pas trop choqu les gens clairs ?

II
Les historiens ont racont en dtail les circonstances tragiques dans lesquelles
lapothose impriale prit naissance Rome : cest Csar quelle fut dcerne
pour la premire fois aprs Romulus. Peu de princes ont t flatts autant que
Csar, et rien ne dmontre mieux combien Rome tait mitre alors pour la
servitude que de voir la bassesse publique arriver du premier coup d des
exagrations que dans la suite il lui fut trs difficile de dpasser. A chaque
victoire du dictateur le snat imaginait pour lui des distinctions nouvelles. Aprs
avoir puis les dignits humaines, il fut bien forc den venir aux honneurs
divins On donna son nous lun des mois de lanne ; on dcida que son imago

1
2
3
4

Valerius Flaccus, Argon., I, 563 : Tendite in astra viri.


Fabretti, Inscr., p. 742.
Orelli, 7418.
Cohen, Monn. imp. : Faustine jeune, 102.

figurerait dans ces processions solennelles et% lon portait au cirque celles des
dieux sur des chars de triomphe, quon fonderait un nouveau collge de prtres
qui sappelleraient Luperci Julii, quon jurerait par sa fortune, quon clbrerait
des ftes pour lui tous les cinq ans ; enfin quon lui lverait une statue avec
cette inscription : Cest un demi-dieu. La dernire anne de sa vie on alla plus
loin encore ; il ne suffit plus den faire un demi-dieu, on dcrta que ctait un
dieu vritable et lgal des plus grands, quon lui btirait un temple et quon
ladorerait sous le nom de Jupiter Julius1. Csar eut lair daccueillir avec joie ces
honneurs2 ; mais ce ntaient en somme que de basses flatteries dont personne
ntait dupe, ni ces patriciens sceptiques qui les accordaient avec tant de
complaisance, ni ce pontife picurien qui paraissait les accepter volontiers. Le
seul effet de toutes ces adulations fut daccoutumer lopinion lide que Csar
devait tre tut dieu. En ralit, ce nest pas la servilit du snat quil dut son
apothose, cest lenthousiasme du peuple.
Le peuple laimait vritablement. Lorsque, le soir des ides de mars, on vit passer
cette litire porte par trois esclaves qui contenait son cadavre, avec ce bras
sanglant qui pendait, personne, dit un contemporain, ne resta les yeux secs3 ;
devant les portes des maisons, dans les rues, au sommet des toits, on
nentendait que des gmissements et des sanglots. La scne des funrailles porta
cette douleur au comble. La foule stait assemble en armes au forum ; le
corps, tendu sur un lit divoire couvert de pourpre et dor, avait t plac devant
la tribune, dans une sorte de chapelle improvise qui reprsentait le temple de
Venus Genetrix. A la tte du lit stalait la robe ensanglante. Dans le cortge,
des musiciens chantaient des churs et des monologues de tragdies choisis
exprs pour la circonstance ; on remarqua surtout ce vers de Pacuvius, dont
lapplication tait facile faire : Faut-il que jaie conserv la vie des gens qui
devaient me lter ! Antoine, pour toute oraison funbre, se contenta de lire ces
serments que le snat avait faits de dfendre Csar jusqu la mort, ces dcrets
par lesquels on lui accordait toutes les dignits humaines et les honneurs divins ;
il les. commentait dune voix inspire, et, pour rappeler au peuple comment les
snateurs avaient tenu leurs promesses et de quelle faon ils avaient trait celui
dont ils voulaient faire un dieu, il sinterrompait de temps en temps et montrait
limage de Csar perce de vingt-trois coups de poignard. Le peuple rpondait
par des lamentations, par des cris et frappait sur ses armes. Toute cette foule
senivrait de colre de douleur et de bruit. Lorsquon vit les magistrats charger le
lit funbre sur leurs paules pour le porter au champ de Mars, il se passa une
scne dun dsordre indescriptible. Tous sarrachaient le cadavre : les uns
voulaient le brler dans la curie de Pompe, o il avait t tu, et la baller avec
lui en expiation ; les autres voulaient lemporter au Capitole et placer le bcher
dans le temple mme de Jupiter. Au milieu de la contestation, deux soldats
sapprochrent du lit et y mirent le feu. Pour lalimenter, on brla les branches
des arbres, les siges des tribunaux ; puis la foule se pressant de plus en plus
autour de ce bcher improvis, les musiciens y jetrent leurs instruments et
leurs robes de pourpre, les femmes leurs bijoux et ceux de leurs enfants, tandis
que les esclaves, saisis dune rage de destruction, allaient incendier les maisons
1 Dion, XLIII, 14, et XLIV, 6.
2 Dion dit positivement quil en fut heureux (XLIV, 6). Il raconte ailleurs, il est vrai, que le premier jour de son
triomphe son char stant bris, il y vit un avertissement des dieux qui le rendit plus modeste, et quil refusa de
faire usage de la plupart de ces honneurs excessifs (XLIII, 21). Les ennemis du snat supposaient quon les lui
avait prodigus pour la rendre odieux. Les amis de Csar auraient pu prtendre quil ne les avait accepts que
pour rendre le snat ridicule.
3 Nicolas de Damas, Vita Csar, 25.

voisines. Pour ajouter ltranget du spectacle, les nations vaincues, qui


avaient se louer de lhumanit de Csar, tinrent lui rendre aussi les derniers
honneurs. Les reprsentants quelles avaient Reine vinrent autour du bcher
exprimer leurs regrets la faon de leur pays. Les Juifs y passrent des nuits
entires se lamenter de cette manire bruyante et dramatique qui est propre
lOrient.
Il tait impossible quau milieu dune si violente motion, quand cette foule
cherchait tous les moyens dhonorer Csar, lide ne lui vint pas don faire un
dieu. Ctait, on vient de le voir, une des formes ordinaires que prenait la
reconnaissance des peuples antiques, et cette fois il y avait des raisons
particulires pour quelle sexprimt de cette faon. Les premires victoires de
Csar remportes dans des contres lointaines, sur des peuples inconnus,
avaient vivement frapp les Romains. Cette conqute des Gaules si
admirablement conduite, ces excursions en Bretagne et en Germanie, dans des
pays de fables et de prodiges, ce bonheur qui ne stait jamais dmentis ce
dernier coup port la gravide aristocratie qui gouvernait lunivers depuis
plusieurs sicles, cette suite de succs incroyables dont le rsultat devait
changer le monde, tout se runissait pour donner cette existence quelques
teintes de merveilleux. Sa mort imprvue semblait le grandir encore.
Limagination populaire se chargeait de complter cette destine interrompue ;
ses desseins paraissaient plus vastes parce quon lui avait t le temps de les
excuter ; il avait enfin cette dernire fortune quau milieu de sa gloire, avant
quil se ft us dans les embarras invitables des choses humaines, il
disparaissait tout dun coup dans un orage, comme Romulus, et le lendemain de
sa mort, sa vie, pleine dvnements extraordinaires, pouvait passer pour une
lgende. Que de raisons de le regarder comme un dieu ! Le snat, pendant quil
vivait, lui avait accord les honneurs divins, mais de bouche seulement et sans y
croire. Le peuple au contraire, dit Sutone, tait entirement convaincu de sa
divinit1. Non seulement ce fut tout fait une conscration populaire, mais il
importe de remarquer que le peuple seul tmoigna quelque zle pour lapothose
de Csar. Ses amis, ses cratures, ceux quil avait combls de dignits et de
trsors, se montrrent beaucoup plus tides. Antoine scandalisa le peuple par
son peu dempressement faire excuter les dcrets du snat en lhonneur de
Csar. Nomm prtre de Jupiter Julius pendant que le dictateur vivait encore, il
navait jamais song prendre possession de ses fonctions. Cicron, dans ses
Philippiques, lui adresse des reproches ironiques sur sa ngligence : le plus
ingrat des hommes, lui dit-il, pourquoi donc as-tu abandonn le sacerdoce de ton
nouveau dieu ?2 La conduite de Dolabella fut plus trange encore. Sur lendroit
mme du forum o le corps de Csar avait t brill, on avait lev un autel
surmont dune colonne de marbre dAfrique de vingt pieds, avec cette
inscription : Au pre de la patrie. Une sorte de culte sorganisa spontanment sur
cet autel : on y venait tous les jours faire des sacrifices, prononcer des vux,
terminer des diffrends en attestant le nom de Csar. Un intrigant qui se disait
petit-fils de Marius, et qui ntait quun ancien esclave, dans lespoir que le
dsordre pourrait lui tre utile, excitait la foule renouveler sans cesse cos
dmonstrations. Le consul Dolabella, voyant quelles effrayaient les gens sages
et troublaient la paix publique, rsolut dy mettre un terme. Il nhsita pas
dtruire la colonne, renverser lautel, disperser par la force les adorateurs de
1 Sutone, Jules Csar, 88 : In deorum numerum relatus est, non ore modo decernentium, sed et persuasione
vulgi.
2 Philippiques, II, 43, et XIII, 19.

son ancien ami. Comme ceux-ci faisaient mine de rsister, Antoine envoya contre
eux des soldats qui semparrent du petit-fils de Marins et de ses partisans, et,
sans prendre la peine de les faire juger, il les prcipita du haut de la roche
Tarpienne.
Cet acte de rigueur, dont Cicron et le snat furent trs heureux, causa un vif
mcontentement au peuple. Les ouvriers, les soldats, les esclaves, qui avaient
pris lhabitude de venir prier autour de la colonne du forum, se montrrent fort
irrits contre ces ingrats qui punissaient des amis plus fidles queux, et ils ne se
lassaient pas de demander quon leur laisst relever lautel de Csar. Lhabile
Octave comprit ces dispositions de la foule et il sut en profiter. Il arrivait alors
dApollonie o son oncle lavait envoy achever ses tudes, et il venait
rsolument rclamer lhritage du grand dictateur. Il tait jeune, inconnu, il
navait ni partisans ni soldats, il ne semblait pas de force lutter contre Antoine,
Dolabella ou Lepidus, qui staient fait un nom et qui commandaient des armes
; mais du premier coup il sut sappuyer sur tous les sentiments populaires que
les autres avaient froisss : il dclara quil venait venger Csar et lui rendre les
hommages quon lui refusait. Il voulut dabord, conformment aux dcrets du
snat, placer dans le thtre un trne dor et une couronne en lhonneur de sou
oncle. Antoine trouva encore moyen de lempcher, mais Octave tait tenace et il
se tourna dun autre ct. Comme il voyait quon ngligeait de donner au peuple
les jeux que Csar avait promis pour la ddicace du temple de Venus Genetrix,
protectrice de sa famille, il en fit les frais lui-mme. Cest durant ces ftes que
parut ce mtore dont il sut tirer un si bon parti. Tandis que ces jeux se
clbraient, racontait-il dans ses Mmoires, une comte se montra pendant sept
jours dans la partie du ciel qui est tourne vers le nord ; elle se levait tous les
soirs vers cinq heures et elle tait visible par toute la terre. Lapparition de cet
astre parut au peuple la preuve que lme de Csar avait t reue parmi les
immortels, et lorsquon lui leva plus tard une statue sur le forum, on plaa cette
toile sur sa tte1. Ctait lastre de la dynastie qui se levait, et les potes, qui se
tournent volontiers vers les pouvoirs nouveaux, ne manqurent pas de le
saluer2.
Lanne daprs, en 742, le culte du nouveau dieu fut officiellement constitu3.
On tait au lendemain des proscriptions, le snat navait rien refuser aux
triumvirs ; il renouvela tous ses anciens dcrets ; il fit un devoir de conscience
tout le monde de clbrer la fte de Csar le 7 juillet, sous peine dtre vou la
colre de Jupiter et de Csar lui-mme ; il dcrta quon lui btirait un temple
lendroit du forum o son corps avait t brill et o slevait la colonne dtruite
par Dolabella4. Le culte du dieu Jules semble stre rpandu rapidement dans
tout lunivers. Ds lanne suivante, nous le trouvons tabli Prouse, o quatre
cents chevaliers et snateurs, amis dAntoine, sont immols par Octave, sur
lautel de son oncle5. Il ne tarda pas non plus pntrer dans lOrient et en
gypte, et Dion nous montre Cloptre sacrifiant ce dieu, qui avait t si
homme avec elle6 ; mais nulle part la divinit de Csar ntait plus honore qu
Rome. La premire fois quon y clbra sa fte, les rjouissances publiques
1 Pline, Hist. nat., II, 24.
2 Virgile, Bucoliques, IX, 47 : Ecce Dioni processit Csaris astrum.
3 Voyez la note de M. Mommsen, Corp. inscr. lat., I, p. 189.
4 Dion, XLVII, 18.
5 Dion, XLVIII, 14.
6 Dion, LI, 15. Auguste autorisa, aprs Actium, phse et Nice lever un temple son pre (Dion, LI, 20).
On trouve des flamines divi Juli ou Juliani en Italie (Orelli, 390), en Algrie (Renier, Inscr. de lAlgrie, 2169) et
ailleurs.

durent tre trs brillantes. Les snateurs, qui, seuls, auraient pu tmoigner
quelque tristesse, avaient reu lordre dtre joyeux, sous peine dune amende
dun million de sesterces (200.000 francs). Quant au peuple, il voyait dans
ltablissement du nouveau culte lassurance de la prosprit publique, le gage
du bonheur et de la gloire de Rome. Comme un besoin trange de rforme et de
rnovation travaillait alors le monde, il semblait que Csar, devenu dieu, allait
amener des temps nouveaux, et que le rgne de la justice et de la paix daterait
de son apothose. Virgile, qui puise si souvent ses inspirations dans les
sentiments populaires, sest fait lcho de ces esprances confuses. Dans une
glogue crite au milieu de ces ftas et qui en porte limpression, il chante
lapothose du berger Daphnis ; il le montre admirant les palais, nouveaux pour
lui, de lOlympe, et regardant sous ses pieds les nuages et les toiles. La joie est
gnrale sur la terre, et la nature elle-mme y prend part ; Le loup ne tend plus
dembches au troupeau ; le cerf na plus rien craindre du filet ; les montagnes
mmes jettent des cris dallgresse ; les rochers, les arbres disent : Cest un
dieu ! oui, cest un dieu ! Et il ajoute avec un accent profond de respect et
damour : Sis bonus o felixque tuis !1 On sont bien que ces vers sont ns de
lmotion publique : ils reproduisent les sentiments et les impressions de la foule,
Ce ne sont donc pas les snateurs, malgr leurs flatteries empresses, qui ont
fond le culte de Csar : tous ces dcrets mensongers, prodigus de son vivant
avec tant de complaisance, auraient disparu avec lui. Cest le peuple qui les a fait
vivre ; cest lui qui leur adonn une sanction nouvelle et dfinitive. Il ne faut pas
loublier, et lon doit rendre chacun la responsabilit qui lui revient : la
premire fois que lapothose impriale sest produite Rome, elle est sortie
dune explosion dadmiration et de reconnaissance populaires.

III
Leffet produit par lapothose de Csar fut trs grand : il donna aux ambitieux qui se disputaient son hritage la pense de rclamer aussi pour eux les
honneurs divins. Sextus Pompe, aprs les victoires maritimes quil avait
remportes sur Octave, se dclara fils de Neptune ; il en prit le nom sur ses
monnaies, il se mit porter des vtements de couleur azure en souvenir de son
origine, et, pour honorer le dieu des mers, son pre, il jeta dans le dtroit de
Sicile des bufs, des chevaux, et mme, dit-on, des hommes2. Antoine voulut
tre Bacchus ; il fit proclamer par un hraut dans toute la Grce que telle tait sa
volont, et la Grce se montra trs complaisante pour cette fantaisie. A phse,
les femmes allrent au-devant de lui habilles en bacchantes, les hommes et les
enfants en faunes et en satyres3. A Athnes, dit un historien du temps, on leva
au milieu du thtre, dans nu endroit expos aux regards de tous, une sorte de
chapelle semblable celles quon nomme des antres du Bacchus. On y voyait des
tambours, des peaux de faon et tout ce qui sert au culte de ce dieu. L, depuis le
matin, Antoine, tendu avec ses amis, soccupait boire, servi par ces bouffons
quil avait amens dItalie, et toute la Grce assistait ce spectacle4. On sait par
Plutarque dans quel appareil mythologique Cloptre vint le trouver en Cilicie,
sur une galre dont la poupe tait dor, les voiles de pourpre, les rames dargent,
avec des Amours et des Nymphes qui sappuyaient sur le timon et sur les
1
2
3
4

Virgile, Bucoliques, V, 65.


Dion, XLVIII, 48.
Plutarque, Antoine, 24.
Mller, Fragm. hist., III, p. 326.

cordages, au milieu des acclamations dun peuple charm qui saluait Aphrodite et
Bacchus1.
Octave parat de beaucoup le plus raisonnable des trois. Certes les flatteurs ne
manquaient pas autour de lui, et lon navait pas hsit lui accorder les
honneurs divins pour peu quil en et tmoign la moindre envie ; mais il ne
paraissait pas y tenir : il visait au solide, et, tandis que son rival perdait sou
temps se faire adorer des lches populations de lOrient, il travaillait pacifier
lItalie et rassembler une bonne arme. Il tait pourtant difficile quil chappt
tout fait ces hommages dont on avait pris lhabitude et quil refust toujours
de les accepter. Lorsquen 718, aprs beaucoup de pripties, il dispersa les
flottes de Sextus Pompe, la joie fut trs vive en Italie. Pompe avait commis
limprudence dappeler lui les esclaves, et devant la crainte dune guerre servile
toutes les prfrences politiques staient effaces ; tous les partis faisaient des
vux pour le succs dOctave. Quand il fut victorieux, les villes italiennes, pour
recors natre le service quil venait de leur rendre, sempressrent de placer sa
statue ct de leurs dieux protecteurs2. Lenthousiasme fut plus grand encore,
aprs la victoire dActium. Pendant quAntoine allait se cacher en gypte, Octave,
avec ses lgions triomphantes, traversait ces pays de lOrient o ladoration du
souverain tait une des formes ordinaires de lobissance, et qui dailleurs
avaient se faire pardonner leur servilit envers Antoine. Ils rclamrent avec
insistance, comme le plus grand des bienfaits, le droit dadorer le vainqueur ; ce
droit leur fut accord, mais avec des restrictions. Octave ne voulut tre ador
quen compagnie de la desse Rome, et il dfendit expressment tous les
Romains de prendre part ce culte. Sous ces rserves, il laissa la province dAsie
lui btir tin temple Pergame, et celle de Bithynie Nicomdie3. Lexemple tait
donn, et peu peu des ftes furent institues, des temples slevrent dans
toutes les grandes villes de lOrient en lhonneur de Rome et dAuguste.
LOccident ne commena quun peu plus tard. Les habitants de Tarragone, chez
lesquels Auguste avait fait un assez long sjour pendant la guerre des Cantabres
en 728, et qui sans doute avaient reu de lui quelques faveurs, demandrent et
obtinrent la permission de lui ddier un autel4. En 742, la suite dun
mouvement des Sicambres quon disait secrtement encourag ; par les Gaulois,
soixante peuples de la Gaule runis Lyon dcidrent, pour mieux prouver leur
fidlit, dlever un autel Rome et Auguste au confluent de la Sane et du
Rhne5. En 764, vers la fin de ce rgne glorieux, les habitants de Narbonne
sengagrent par un vu solennel honorer perptuellement la divinit de
Csar-Auguste, pre de la patrie. La formule du serment quils prtrent cette
occasion nous a t conserve : ils promettaient de lui lever un autel sur leur
forum et dy sacrifier tous les ans de certains anniversaires, notamment le 9
des calendes doctobre, jour o, pour le bonheur de tous, un matre tait n au
monde, et le 7 des ides du janvier, o il avait commenc il rgner sur lunivers6.
Auguste laissait faire. Il est probable quau fond ces hommages ne lui
dplaisaient pas ; il y voyait une preuve clatante de sa popularit dans les

1 Plutarque, Antoine, 26. Malgr la sduction que lOrient exera sur lui, le soldat romain, goguenard et
intress, se montre quelquefois chez Antoine. On raconte que, les Athniens ayant propos de marier le
nouveau dieu leur desse Minerve, il les prit au mot, et demanda une dot de mille talents, quil se fit
rigoureusement payer. (Snque, Suas., 1.)
2 Appien, Bell. Civ., V, 132.
3 Dion, LI, 20.
4 Voyez Corp. Inscr. lat., II, p. 540, et larticle de M. Hbner publi dans le Herms, I, p. 77 et sq.
5 Dion, LIV, 82.
6 Orelli, 2489.

provinces et comme un gage de leur soumission. Il ne voulait pas pourtant avoir


lair de les encourager ; au contraire, il affectait quelquefois don sourire en
homme du monde qui sait ce que valent ces protestations et qui nest pas dupe
des flatteurs. On raconte quun jour une ambassade solennelle des habitants du
Tarragone vint lui annoncer quil avait fait un miracle : un figuier tait n sur son
autel. Il se contenta de rpondre : On voit bien que vous ny brler gure
dencens1.
Il tait impossible que lexemple des provinces ne finit pas par gagner Rome et
lItalie. Quallait faire Auguste, au moment o son culte, tolr dans le monde
entier, tenterait de stablir au centre mme et dans la capitale de lempire ?
Sest-il obstin le dfendre, ou a-t-il consenti ly laisser pntrer ? Nous
avons, ce sujet, des renseignements qui saccordent mal entre eux, Dion
Cassius, aprs avoir racont quil permit aux villes de lAsie de lui rendre les
honneurs divins, ajoute qu Rome et dans lItalie personne nosa le faire2. Cette
affirmation est beaucoup trop gnrale ; en prtendant que les Italiens nosrent
pas adorer Auguste de son vivant, Dion leur fait plus dhonneur quils ne
mritent. On ne sait sil leur en accorda la permission ou sil la laissa prendre,
mais les inscriptions nous prouvent quavant sa mort il avait des prtres, et que
son culte tait institut Pise, Pompi, Assise, Prneste, Pouzzoles et dans
dautres villes importantes3. Ses adorateurs sy runissaient dans des temples
pour clbrer ensemble lanniversaire des principaux vnements de sa vie. On
immolait des victimes le jour de sa naissance ; on adressait des actions de
grces aux dieux le jour oit il avait revtu la robe virile et pris possession de son
premier consulat, o il tait revenu dAsie aprs ses victoires, o on lui avait
donn le nom dAuguste, etc.4 Ainsi Dion sest tromp : Auguste a t ador de
son vivant en Italie, nous en avons la prouve ; faut-il croire quil la t aussi
dans Rome ? La question est plus douteuse. Quelques crivains le laissent
entendre5 ; mais Sutone, si bien inform dordinaire de tous ces dtails
dtiquette, affirme catgoriquement quil ny voulut avoir ni temples, ni autels
tant quil vcut, et quil le dfendit avec une grande obstination in urbe
quidem pertinacissime abstinuit hoc honore6 .
Lobstination ntait pas de trop : il en fallait beaucoup pour rsister lopinion
publique, qui mettait un empressement singulier faire, malgr lui, dAuguste un
dieu. Les potes surtout ne pouvaient pas se rsigner attendre la mort de
lempereur pour le mettre dans le ciel. Virgile, le plus grand de tous, fui aussi le
premier chanter cette apothose anticipe. Il sera toujours un Dieu pour moi,
disait-il deux ans peine aprs les proscriptions, et le sang dun agneau pris
dans ma bergerie rougira souvent son autel7. Ctait bien aller un peu vite ; mais
on venait de lui rendre ce petit domaine quil aimait tant ; et sa reconnaissance
1 Quintilien, VI, 8, 77.
2 Dion, LI, 20.
3 Ce qui laisserait croire que lautorit ne prit aucune dtermination ou se contenta de fermer les yeux, cest
que le culte imprial, du vivant dAuguste, ne fut pas organis partout de la mme faon. A Pompi, les prtres
du nouveau dieu sappellent sacerdotes Augusti (Mommsen, Inscr. Neap., 2231) ; Prneste, flamines Csaris
Augususti (Orelli 3874) ; Pise, flamines Augustales (Orelli, 642). Dans cette ville, son temple porte le nom
dAugusteum ; Pouzzoles, celui que lui lve ce Vedius Pollio, son ami, qui nourrissait ses murnes avec des
esclaves, sappelle Csareum (Orelli, 2509). Ces diffrences, si lgres quelles soient, peuvent faire supposer
quil ny eut point dacte officiel pour restreindre ou pour rgler ce culte en Italie, comme il y en avait en Asie,
et quon laissa chaque ville agir delle mme et par une inspiration spontane.
4 Mommsen, Inscr. Neap., 557. Kellermann a prouv que cette inscription tait un fragment dalbum dune
corporation voue au culte dAuguste de son vivant. O. Jahn, Spec. epigr.
5 Par exemple, Aurelius Victor, De Csar., I et Tacite, Annales, I, 10.
6 Sutone, Auguste, 52.
7 Virgile, Bucoliques, I, 7.

tait aussi vive que sa douleur avait t profonde. Quelques annes plus tard,
dans cette trange ddicace quil a mise en tte de ses Gorgiques, il disait
Auguste, presque dun ton de reproche : Il faut thabituer enfin te laisser
invoquer dans les prires1. Vers le mme temps, lancien rpublicain Horace se
demandait quel dieu pouvait tre ce jeune homme qui venait ainsi au secours de
lempire en ruine ; il penchait croire que ctait Mercure, et le priait en grce,
puisquil tait descendu du ciel, de vouloir bien ny pas remonter trop vite2.
Quand Auguste eut remport sur les Parthes ce succs diplomatique dont il sut
tirer un si grand parti, et quil les eut contraints sans combat lui rendre les
tendards de Crassus, ladmiration dHorace ne connut plus de limites. La foudre,
disait-il, nous annonce que Jupiter rogne dans le ciel ; comment douter ici-bas de
la divinit prsente dAuguste, quand nous le voyons ajouter les Parthes son
empire ?3 Voil le commencement de ces comparaisons de lempereur avec
Jupiter, qui allaient devenir bientt si humiliantes pour le matre de lOlympe. Du
reste, tout ntait pas mensonge dans ces protestations des potes et dans cet
empressement du publie dont ils se faisaient lcho ; beaucoup taient sincres
quand ils cherchaient quelque honneur nouveau, quelque hommage inusit pour
tmoigner leur reconnaissance au prince qui avait rendu la tranquillit au monde.
Le buf, disait Horace, erre en sret dans les champs ; Crs et lAbondance
fcondent les campagnes ; sur les mers paisibles volent de toute part les
nautoniers4. Sutone raconte que des matelots gyptiens, rencontrant par
hasard Auguste prs de Pouzzoles, se prsentrent lui couverts de robes
blanches, couronns de fleurs, les mains pleines dencens, et quils lui diront :
Cest par toi que nous vivons, cest par toi que nous naviguons en paix, cest par
toi que nous jouissons sans crainte de notre libert et de nos biens !5 Ntait-ce
pas un vrai miracle aprs tant de guerres horribles, et celui qui lavait accompli
contre toute attente ne mritait-il pas des autels ? Le bon Virgile avait annonc
dj que lapothose de Csar allait amener le rgne de la paix sur la terre. Les
dix ans de troubles et de massacres qui la suivirent navaient pu tout fait le
dtromper. la soif de repos, dont il tait dvor, lui faisait oublier facilement son
mcompte, et il attendait avec confiance de la divinit dAuguste ce quil avait
espr en vain de celle de Csar. Alors, disait-il, les guerres cesseront, et
lhumeur farouche des hommes sadoucira6. Ctait un beau rve, et il tait bien
naturel que lon presst Auguste de le raliser en acceptant au plus tt
lapothose.
Auguste eut le bon sens de rsister ces excitations et de ne pas souffrir que de
son vivant on lui levt de temple Rome. Cependant la reconnaissance et la
flatterie - pouvaient prendre des dtours quil lui tait bien difficile de prvoir et
de prvenir. Comment empcher que, dans lintrieur des maisons, on ne rendit
ses images des honneurs presque divins ? Ovide se les tait fait envoyer
Tomes, et il prtendait que leur prsence rendait son exil moins amer. Cest
quelque chose, disait-il, de pouvoir contempler des dieux, de savoir quils sont
prs de nous et de nous entretenir avec eux7. Tous les matins, il se rendait
dvotement dans le petit sanctuaire o il les avait placs, pour leur offrir de

1
2
3
4
5
6
7

Virgile, Gorgiques, 7, 412.


Horace, Carm., I, 2, 41.
Horace, Carm., III, 5, 1.
Horace, Carm., IV, 5, 16.
Sutone, Auguste, 98.
Virgile, nide, I, 291.
Ovide, De Ponto, II, 8, 9.

lencens et leur adresser sa prire1. Auguste nignorait pas quon lui rendait ces
hommages, et quoiquil ne ft rien pour les encourager, on ne voit pas non plus
quil ait essay de les interdire. Dans cette ptre clbre o Horace lui fait
remarquer quil est le seul de tous les grands hommes auquel on ait rendu
justice de son vivant, il lui dit : Tu vis encore, et dj nous te prodiguons des
honneurs qui ne sont pas prmaturs ; nous te dressons des autels, o lon vient
attester ta divinit2. Ces vers, quil faut prendre la lettre, car ils sont placs
dans un ouvrage o rien nest mis au hasard, nous prouvent que, dans les
chapelles prives, dans les sanctuaires de famille, partout o lautorit
souveraine de lempereur ne parvenait pas aussi directement, on lui adressait
des prires, on jurait par son nom, on osait rsister ses ordres, persuad peuttre quen lui dsobissant, on ne courait pas le risque de lui dplaire.
Il y eut mme, ds cette poque, quelques tentatives faites officiellement pour
tablir une sorte de culte de lempereur dans la capitale de lempire. Le snat,
qui nosait pas tout fait adorer sa personne, adressa ses hommages ses
vertus et ses bienfaits : il leva des autels la justice et la concorde
augustes, il ordonna qu certaines poques on prierait la paix et la puissance
augustes3. Un autre essai dapothose, plus curieux encore et plus important, fut
ltablissement dune dvotion, ou, comme on disait alors, dune religion
nouvelle, qui fut inaugure vers la fin de ce rgne, celle des Lares impriaux
Lares augusti . Il convient dtudier avec quelques dtails cette institution
clbre ; elle met dans tout son jour la politique dAuguste et montre dans
quelles limites il acceptait Rome lapothose quon voulait lui dcerner de son
vivant.
Il ny avait pas de calte plus populaire chez les Romains que celui des Lares.
Chacun priait avec respect ces petits dieux protecteurs du foyer auxquels on
rapportait toutes les prosprits intrieures, la sant des enfants, lunion des
proches, les chances heureuses du commerce, quon saluait avec tant
dattendrissement au dpart et au retour dans les longs voyages, quon croyait
prsents tous les repas de la famille, et qui partageaient ses douleurs et ses
joies. Ce culte, dabord tout domestique, avait bientt pris une grande extension.
A ct des Lares de la maison ; on adorait ceux de ltat, ceux de la cit, et
mme ceux de chaque quartier de la ville. Ces derniers avaient de petites
chapelles aux endroits o plusieurs rues se croisent et qui forment des places :
aussi les appelait-on les Lares des carrefours Lares compitales . Les voisins
les ftaient beaucoup. Tous les ans, au commencement de janvier, aprs les
Saturnales, on clbrait des jeux en leur honneur. Pour organiser la fte et
subvenir la dpense ; les habitants du quartier formaient entre eux une
association collegium avec une caisse commune et un prsident, et pendant
trois jours tout le voisinage runi assistait gaiement des reprsentations de
baladins, des combats dathltes, des divertissements de tout genre. Le petit
peuple y prenait un grand plaisir : ctait un amusement pour les ouvriers, pour
les esclaves, pour tous ceux auxquels la vie tait rigoureuse et qui navaient
gure de distractions cher eux. La politique ne tarda pas pntrer dans ces
runions o tous les pauvres gens de Rome taient rassembls. Les dmagogues

1 Ovide, De Ponto, IV, 9, 111.


2 Horace, ptres, II, 1, 15.
3 Voyez les Commentarii diurni de M. Mommsen dans le premier volume du Corp. inscr. lat. Du reste, cette
habitude de diviniser les vertus dun homme ntait pas nouvelle : les Grecs en avaient donn lexemple.
Cicron crit son frre, gouverneur de lAsie : In illis urbibus cum summo imperio et potestate versaris in
quibus tuas virtutes conscratas et in deorum numero collocutas vides. (Epist. ad Quintum, I, 1.)

comprirent les services quelles pouvaient leur rendre : il leur tait facile, dans
ces jours de fte, o la foule, excite par le plaisir, est plus accessible tous les
entranements, de lui faire prendre les armes et de la jeter sur la route du champ
de Mars ou du forum. Lassociation du carrefour se transformait sans peine en un
comit politique qui, au lieu de donner des jeux, organisait des meutes. Le rle
de- ces comits fut trs important dans les dernires convulsions de la
rpublique. Tour tour supprims et rtablis, selon le panai qui lemportait, ils
furent abolis dfinitivement par Csar, qui cessa dencourager les rvolutions
quand la sienne eut russi. Pendant plus de vingt ans on ne clbra plus Rome
les jeux des carrefours ; mais, malgr cette longue interruption, le peuple navait
pas cess de sen souvenir et de les regretter. Auguste, qui savait bien quil
pouvait tre populaire sans pril, nhsita pas les lui rendre. Ils furent clbrs
aprs la victoire dActium, parmi les ftes du triomphe : Toutes les rues, dit
Virgile, retentissaient de cris de joie, dapplaudissements et de jeux1.
Quelques annes plus tard, Auguste leur donna une conscration nouvelle. En
746, il voulut rorganiser ladministration municipale de Rome que la rpublique
avait laisse en fort mauvais tat. Il divisa la ville en quatorze rgions et en deux
cent soixante-cinq quartiers2. Chacun de ces quartiers tait administr par
quatre fonctionnaires appels magistri vicorum, qui taient de petits bourgeois
ou lies affranchis du voisinage, dsigns probablement par lautorit suprieure.
Il existait au-dessous deux une runion ou collge de quatre esclaves appels
ministri, qui leur taient sans doute subordonns et quon trouve associs avec
eux dans la ddicace de quelques monuments3. Cette rforme, qui donna plus
dordre et de scurit dans Rome, fut accueillie avec une grande faveur4.
Auguste, pour en assurer le succs, fut fidle a sa politique ordinaire ; il semble
avoir voulu, comme toujours, donner cotte institution nouvelle lappui du pass
: il essaya de la faire profiter de la vieille popularit des Lares des carrefours. Les
fonctions des magistri vicorum taient doubles. Comme administrateurs civils, ils
soccupaient sans doute de la police de leur quartier, ils rpartissaient entre les
habitants les libralits impriales5, ils avaient sous leurs ordres des esclaves
chargs dteindre les incendies, et nous les voyons faire prsent leurs
administrs de poids talons pour les matires dor et dargent6 ; mais les
monuments nous montrent quils taient en mme temps des fonctionnaires
religieux. Le centre du quartier tait toujours rest la chapelle du carrefour :
les magistri vicorum en taient naturellement les prtres7. Indpendamment des
anciennes ftes, qui navaient pas disparu, et de la purification lustratio de
leur quartier dont ils taient chargs8, Auguste, qui venait de faire replacer dans
1 Virgile, nide, VIII, 717.
2 Voyez, pour cette institution, Egger, Historiens dAuguste.
3 Quoiquon ait prtendu le contraire, tout semble prouver que les magistri et les ministri faisaient partie de la
mme organisation. Ils consacraient ensemble des monuments aux Lares augusti, ils entraient en charge
ensemble (Orelli, 1658 et 1659) et ils avaient la mme re (id., 9436). Linstitution ne se rpandit dans les
provinces quavec quelques modifications. A Naples, des esclaves prennent place parmi les magistri (Mommsen,
Inscr. Neap., 365) ; ailleurs on trouve des affranchis parmi les ministri (id., 369).
4 Ce qui prouve que cette rforme fut regarde comme trs importante, cest quon en fit une re nouvelle. Les
magistri vicorum de lpoque suivante, pour dater leurs actes, comptent les annes en partant de celle o leur
magistrature avait t institus.
5 Sutone, Tibre, 76.
6 Orelli, 1530.
7 Cest ce qui ressort du tmoignage des crivains. Asconius Pedianus (In oral. Cic. contra Pis., 4) dit
formellement que les magistri vicorum prsidaient aux jeux des carrefours. Ovide (Fastes, V, 140) identifie la
chapelle du carrefour avec celle du vicus dans laquelle sont placs les Lares impriaux. Cependant une
inscription de Spolette semble distinguer les compitales Larum aug. des magistri vicorum (Orelli, 1116) ; mais
dans les municipes italiens les institutions de Rome ne furent pas toujours trs exactement imites.
8 Orelli, 1387.

chaque chapelle rpare les statues des dieux Lares, ordonna que deux fois par
an, au mois de mai et au mois daot, on leur apportt des couronnes de fleurs1.
Ces ftes nouvelles lurent loccasion dune innovation trs importante : les Lares
anciens taient au nombre de deux ; la reconnaissance publique, et sans doute
aussi celle des magistri vicorum, qui devaient leur existence lempereur, en
ajouta un troisime, le gnie dAuguste2. Malgr la rsolution quil avait prise de
ne pas se laisser adorer Rome, Auguste accepta cet hommage. Le gnie dun
homme ntant, daprs les croyances romaines, que la partie la plus spirituelle
et la plus divine de lui-mme, celle par laquelle il existe et qui lui survit, on
pouvait bien, puisquon ladore aprs la mort sous le nom de Lare, lui rendre
sous celui de gnie quelques honneurs pendant la vie. Les esclaves, les
affranchis, les clients, juraient par le gnie du matre ; ctait pour eux une sorte
de dieu vivant dont on associait le culte celui des divinits qui protgent les
maisons. Lide devait venir naturellement aux Romains de jurer aussi par le
gnie dAuguste et de placer son image auprs des dieux de la famille. Ntait-ce
pas lui qui assurait tout le monde la tranquillit intrieure ? et, si les runions
domestiques ntaient plus troubles, comme autrefois, par le bruit des batailles
de la rue, ne le devait-on pas sa sagesse ? Il tait donc aussi un des dieux
protecteurs du foyer. Horace lui disait dj en 740 : Aprs avoir travaill tout le
jour en paix, le laboureur retourne joyeux son repas du soir. Il ne le finit point
sans inviter ta divinit sa table, il lve vers toi ses prires, il toffre le vin
rpandu de sa coupe ; il mle ton nom celui de ses Lares3. Ainsi les magistri
vicorum, en associant le gnie dAuguste aux dieux Lares des carrefours, ne
couraient aucun risque de choquer lopinion publique ; au contraire, elle les avait
devancs dans cet hommage. Ils ne faisaient que consacrer officiellement un
usage gnral, ils introduisaient dans ltat ce qui se pratiquait depuis longtemps
dans lintrieur des familles.
Ce nen tait pas moins un acte de la plus adroite politique de mettre ainsi
lapothose impriale sa naissance, et quand elle pouvait Litre conteste, sous
la protection de ce que les Romains respectaient le plus, la religion du foyer. Ce
qui tait bien plus habile encore, ctait dintresser ce culte nouveau et au
pouvoir dont il manait les petits bourgeois, les affranchis, les esclaves, toutes
les classes infrieures et dshrites. La rpublique les avait fort ngliges,
lempire leur tendait la main. De ces pauvres gens, dont on stait encore si peu
occup, ii faisait des magistrats. Ces esclaves avaient le droit de se runir et ils
levaient frais communs des monuments au bas desquels on lisait leurs noms
obscurs. Ces affranchis prenaient plusieurs fois par an la robe bande de
pourpre, comme les prteurs et les consuls ; ils donnaient des jeux, ils
prsidaient des crmonies publiques, et se faisaient prcder par doux licteurs
pour carter la foule devant eux. Tous ces privilges, auxquels ils taient
dautant plus sensibles quon les avait plus humilis jusque-l, ils savaient bien
quils les tenaient uniquement du prince ; ils nignoraient pas que leur
importance tait intimement lie au culte imprial. Aussi les voit-on fort occups
dembellir la chapelle o lon honore les Lares du carrefour, devenus les Lares
impriaux ; ils en refont le toit, ils en rparent lautel quand il y est survenu
quelque accident4. Indpendamment des doux petits dieux, avec leur tunique
1 Sutone, Auguste, 31. Cest Ovide (Fastes, V, 446) qui dit quAuguste avait donn les statues des Lares.
2 Ovide (loc. cit.) dit que les Lares honors dans les carrefours taient les Lares prstites, cest--dire les
dieux protecteurs de ltat. Il ny a donc pas moyen de croire, avec Reitferscheid (Ann. de linst. de corresp.
arch., 1663), que ctaient les Lares domestici dAuguste.
3 Horace, Carm., IV, 5, 30.
4 Orelli, 782.

releve et leurs vases boire, tels que lantiquit les avait toujours reprsents,
et du gnie dAuguste quon venait de leur associer, ils y placent souvent
dautres divinits populaires, Hercule, Silvain, et surtout cette Stata mater fort
aime des pauvres, parce quelle avait la rputation darrter les incendies.
Ctait, on en fait le compte1, plus de deux mille personnes de la plus basse
extraction, esclaves ou affranchis pour la plupart, qui participaient tous les ans,
dans une certaine mesure, au gouvernement imprial, et se trouvaient ainsi
engages le dfendre. Lavantage tait considrable, Auguste neut garde de le
ngliger. Pour attacher tous ces pauvres gens son pouvoir, il consentit se
laisser rendre, mme Rome, quelques-uns des honneurs quon dcerne aux
dieux ; mais ce ntait encore, comme on le voit, quune sorte de culte dtourn
et quune demi-apothose, puisquon nadorait que son gnie.
Telle fut, au sujet de lapothose, la politique que suivit Auguste pendant tout
son rgne. Il eut soin avant tout de ne sembler jamais souhaiter les honneurs
divins, et de ne paratre occup, quand on les lui offrait, qu les fuir et les
restreindre. Si par hasard il consentait les accepter, ce ntait quavec des
prcautions et des mnagements infinis. Par exemple, il se laissait plus
volontiers btir des temples en province quon Italie, et on Italie qu Rome. Il
savait bien que lloignement entretient le prestige, et quil est difficile de
paratre un dieu quand ou est vu de trop prs. A Rome mme, lorsquil crut
devoir se relcher de sa svrit, ce ne fut quen faveur des citoyens les plus
humbles, des affranchis, des esclaves. Lincrdulit des gens du monde leffrayait
; il craignait que lapothose ne ft de leur part quune flatterie sans sincrit,
dont ils se moquaient mut bas. Les petites gens lui semblaient de meilleure foi et
plus ports croire navement la divinit du matre. En Italie, comme dans les
provinces, il prit soin de rattacher toujours les crmonies nouvelles quon
instituait pour lui aux usages et aux traditions du pass. Ctait sa politique
ordinaire de donner ces nouveauts un air antique ; il ny manqua pas en cette
occasion. Partout nous voyons son culte se substituer des cultes plus anciens
ou sassocier avec eux. Sil ne veut tre ador quen compagnie de la dea Roma,
cest quil espre profiter pour son compte de la vnration que cette desse
inspire depuis longtemps an monde. Les habitants de Narbonne, dans le vu par
lequel ils sengagent envers sa divinit, semblent nemployer dessein que les
formules les plus vieilles et les plus solennelles du rituel2. Dans la liturgie des
frres Arvales, le nom dAuguste se trouyo rapproch de celui des divinits
primitives dont les gens du monde avaient presque perdu le souvenir et qui ne se
retrouvaient plus que sur les registres des pontifes3. On avait soin surtout, dans
les honneurs quon rendait aux princes morts ou vivants, dimiter les formes
ordinaires du culte des Lares. Les dcurions de Florence avaient coutume de
clbrer par un grand festin lanniversaire de la naissance dAuguste et de Tibre
; mais, avant de se mettre table, ils se rendaient en grande pompe lautel
quils avaient lev la divinit impriale numen Augustum ; ils offraient du
vin et de lencens au gnie des deux princes et les invitaient dner avec eux4.
Cette crmonie rappelle tout fait ce qui se passait dans les repas de famille.
Les Lares taient censs y assister, et chaque service on leur faisait leur part,
quun enfant allait jeter dans ltre, au milieu du recueillement de lassemble5.

1
2
3
4
5

Egger, Historiens dAuguste.


Orelli, 2483 : ... ceter leges huic ar titulisquee eadem samto, qu sunt ar Dian in Aventino.
Marini, Arv., tab. 82.
Orelli, 686.
Servius, nide, I, 730.

En mlant ainsi ce culte nouveau des croyances et des crmonies plus


anciennes, on lui donnait ce qui pouvait seul lui manquer, la sanction de
lantiquit.
Grce cette proccupation dAuguste de chercher lapothose impriale des
prcdents dans le pass de Rome, il arriva quelle prit alors et garda toujours un
caractre romain. Dans lOrient, lhomme auquel on accorde les honneurs divins
est en gnral identifi avec un dieu, ou plutt un dieu descend et sincarne en
lui ; il en prend les attributs, il en porte le nom. Dans ces ftes que Cloptre
donnait son amant, elle paraissait vtue en Isis, tandis quauprs delle son
grossier soldat essayait de jouer le rle dOsiris. Ce ntait pas un simple
dguisement : les flatteurs disaient et la foule tait dispose croire quon avait
vraiment sous les yeux les grands dieux de lgypte. Les Grecs, dont la servilit
ne se rebutait de rien, tentrent souvent de diviniser les Csars la faon
orientale ; les Csars parurent mme goter assez cette forme nouvelle de
ladoration, quand ils taient fatigus de lautre, et on lemploya quelquefois
Rome pour leur faire plaisir. Nron, son retour de la Grce, oit il avait si
facilement remport tant de couronnes dans les jeux publics, fut charm dtre
salu par la populace romaine du nom dApollon1. Commode ne se faisait
reprsenter que sous les traits dHercule, et il se donnait ce titre sur ses
monnaies2 ; mais ce ne sont l que des exceptions. Il est en somme trs rare
que les Csars aient pris pour eux ou quils aient donn leurs prdcesseurs le
nom dun dieu. Lapothose romaine a quelque chose de moins mystique, et, si
lo peut ainsi parier, de plus humain que celle des peuples orientaux : elle
suppose quen homme, par ses efforts personnels et an vertu propre, peut
slever de lui-mme la condition divine, mais non pas quun dieu descend on
lui et le transfigure. Si elle fait trop dhonneur lhomme, il faut convenir quelle
insulte beaucoup moins le ciel. II tait moins inconvenant aprs tout de faire de
Messaline et de Poppe des divinits particulires et personnelles, dans
lesquelles chacun pouvait avoir la confiance quil voulait, que dhumilier deux
desses respectables en regardant ces courtisanes couronnes comme des
incarnations de Crs et de Junon. Les Grecs se sont facilement permis ces
irrvrences ; lapothose romaine nest jamais alle jusque-l.
On vient de voir quAuguste stait laiss adorer dans les provinces et mme en
Italie, mais quil avait dfendu quon lui rendit officiellement un culte Rome de
son vivant. Lorsquen 767 (14 ans aprs J. C.) il fut mort Nola, aucun scrupule ne
pouvait plus retenir la reconnaissance publique ; on tait libre de lui accorder les
hommages quil avait en partie refuss pendant sa vie. Tacite fait remarquer que
ses funrailles ne ressemblrent pas celles de Csar. Le peuple resta calme ; il
ny eut ni violences, ni meutes, quoiquon et lair de les redouter3. Tout se
passa dune manire rgulire et froide. Le snat reconnut le nouveau dieu,
comme ctait son droit daprs la lgislation romaine ; tandis que Csar avait
t divinis dabord par une sorte de conscration populaire, Auguste obtint le
ciel par dcret, clum decretum4. On imagina pour la circonstance des
crmonies nouvelles et une sorte de liturgie qui servit de prcdent et fut
employe dans la suite toutes les fois quon accorda lapothose un empereur.
Son corps fut enferm dans un cercueil couvert de tapis de pourpre et port sur
un lit divoire et dor ; au-dessus du cercueil on avait plac une image en cire qui
1
2
3
4

Dion, LXIII, 90.


Cohen, Monn. Imp. Commode, 63.
Tacite, Annales, I, 8.
Tacite, Annales, I, 73.

le reprsentait vivant et revtu des ornements du triomphe. Au champ de Mars


on dressa un immense bcher plusieurs tages en forme de pyramide, orn de
guirlandes, de draperies, de statues spares par des colonnes. Quand le corps y
eut t pos, il fut entour par les prtres ; puis les chevaliers, les soldats,
courant tout autour du bcher, y jetrent les rcompenses militaires quils
avaient obtenues pour leur valeur. Des centurions, sapprochant ensuite avec des
flambeaux, y mirent le feu. Pendant quil brlait, un aigle sen chappa, comme
pour emporter avec lui dans lOlympe lAme du prince1. On trouva mme un
snateur complaisant qui affirma quil avait vu de ses yeux Auguste monter au
ciel ; pour le rcompenser, Livie lui fit compter un million de sesterces.
Lapothose dcerne, il fallut pourvoir, selon lusage, au culte du nouveau dieu.
On institua un collge de vingt et un prtres sodales Augustales , tirs au
sort parmi les plus grands personnages de Rome, et auxquels on adjoignit les
membres de la famille impriale. On cra, pour lhonorer, un sacerdoce
particulier namen Augustalis , qui fut occup la premire fois par
Germanicus2. Sans doute ladmiration quAuguste inspirait alors ntait plus aussi
vive que dans les premires annes. Ce long rgne avait fatigu beaucoup
desprits inconstants ; ses armes avaient t moins heureuses ; son autorit,
qui se sentait plus discute, tait quelquefois devenue plus dure. Tacite et Dion
nous disent que sa mort ne causa pas chez tout le monde des regrets bien
sincres3. On ne lui marchanda pas pourtant les hommages. A ct du culte
public, institu par le snat, on vit natre une foule dassociations, de chapelles,
de dvotions de toute sorte, qui taient Juvre des particuliers. Livie
naturellement en donna lexemple : elle fit construire dans le Palatin une sorte de
sanctuaire domestique dont elle tait la prtresse et autour duquel elle runit les
amis et les clients de la maison. Elle ne voulut pas mme exclure les histrions
quAuguste avait aims : le mme Claudius, malgr sa mauvaise rputation,
parut dans les jeux quelle donna en lhonneur de son mari4, et le danseur
Bathylle devint plus tard le sacristain de son temple5. Toutes les familles
importantes de Rome imitrent lexemple que donnait Livie ; partout, dit Tacite,
il se forma des associations pieuses en lhonneur du prince qui venait de mourir,
composes des parents, des clients, des affranchis, qui se runissaient sans
doute certains jours pour des crmonies communes6. Llan une fois donn
par la capitale, tout lempire suivit, et partout se fonda, plus encore par
linitiative prive que par lintervention du pouvoir, le culte de celui quon
nappela plus que le divin Auguste, divus Augustus.

1 Dion, LVI, 42. Ce bcher se trouve figur sur plusieurs mdailles impriales, notamment sur celles dAntonin
et de Marc-Aurle. Les beaux bas-reliefs de la colonne Antonine reprsentent aussi quelques-unes des
crmonies relatives la conscration des empereurs. Sur deux des faces du pidestal on trouve reproduits les
soldats avec leurs armes, les cavaliers avec leurs enseignes, qui courent autour du bcher. Sur la troisime, un
gnie ail, le gnie de lunivers, selon Vignole (Columna Anton. Pii), ou celui de lternit, daprs Visconti (Mus.
Pio-Clem., V, p. 181), emporte sur ses ailes Antonin et sa femme Faustine, diviniss tous les deux, et auprs
desquels sont placs les deux aigles qui senvolrent du bcher leurs funrailles. Au-dessous du gnie, Rome,
dans son costume traditionnel, les regarde partir, et sur son visage se peignent la fois la joie des honneurs
quils reoivent et le regret de les perdre.
2 Voyez, sur les sodales Augustales et les Flamines Augustales, le travail de M. Dessau dans lEphemeris
epigraphica, III, p. 205.
3 Dion, LVI, 43. Tacite, Annales, I, 10.
4 Tacite, Annales, I, 3.
5 Orelli, 2440.
6 Tacite, Annales, I, 73.

IV
Ce nest pas Rome que lapothose impriale a produit ses effets les plus
remarquables : elle ny tait le plus souvent quune forme plus raffine de la
flatterie. Dans les provinces, elle prit un autre caractre, elle eut des
consquences politiques fort imprvues quil importe de connatre. Les provinces
navaient rien perdu lempire ; elles y gagnaient, au contraire, plus de scurit,
plus de richesse, et mme un peu plus de libert. Rome, pour rendre ses
conqutes plus solides, avait dabord essay de faire perdre aux peuples vaincus
le sentiment de leur existence nationale. Aprs la conqute, elle divisait
dordinaire les pays soumis en petits territoires, entre lesquels toute
communication dalliance et dchange tait interdite1. On leur avait
naturellement t le droit de clbrer ces ftes communes, o les affaires
gnrales se traitaient au milieu des rjouissances publiques, et qui leur taient
dautant plus chres quelles formaient souvent le seul lien qui les unit. Ds les
premires annes de lempire, nous voyous ces ftes recommencer ; loin de les
dfendre, Auguste parait les avoir encourages2. Sa politique fut dans les
provinces ce quelle tait Rome : il leva partout les interdictions inutiles ; il
laissa renatre les assembles provinciales dont il savait quil navait rien
craindre, de mme quil rtablit les jeux des carrefours si regretts de la plbe
romaine, quand il fut certain quils ne prsentaient aucun danger pour son
pouvoir. Des deux cts le rsultat fut semblable : la reconnaissance des
provinciaux fut aussi vive que celle des Romains et sexprima de la mme faon.
Ces assembles, quand on les laissa se runir, commencrent toujours par btir
un temple lempereur, et elles ne partirent dabord avoir dautre but que de
clbrer son culte.
LOrient commena ; cest lui sans doute qui fournit au reste du monde lexemple
et le modle de ces sortes de runions provinciales ; mais les peuples de
lOccident, les seuls dont jaie moccuper, ne tardrent pas le suivre. Ds les
premiers Csars, les provinces des Gaules, de lEspagne, de lAfrique, la
Pannonie, la Msie, avaient construit des autels ou des temples, institu des
ftes nationales en lhonneur de Rome et dAuguste. Ces ftes ntant pas
imposes par le pouvoir central, chaque province fut libre de les organiser
comme elle voulut, et il arriva naturellement que lorganisation nen fut pas tout
fait la mme dans tous les pays. Cependant, malgr quelques diffrences de
dtail que les inscriptions nous dcouvrent, elles devaient se ressembler pour
lessentiel. Cest ses dputs, runis en assemble gnrale3, que la province
confiait le soin de clbrer en son nom le culte de ses matres. La faon dont on
les choisissait ntait peut-tre pas semblable partout et elle nous est assez mal
connue. Il est certain pourtant quils ntaient pas dsigns par lautorit, mais
nomms par leurs concitoyens, et quen gnral un certain nombre de grandes
villes jouissaient seules du droit de les lire4. Nous voyons aussi quon les prenait
toujours parmi les hommes les plus importants du pays : ils avaient dj rempli
toutes les fonctions municipales chez eux, ou bien ils avaient obtenu du pouvoir
central quelques-unes de ces charges de guerre ou de finance qui donnaient le

1 Voyez, sur cette question, Becker-Marquardt, Rm. Altert., III, p. 267.


2 Il cra de ces assembles dans les provinces mmes o il ny en avait jamais eu. (Marquardt, loc. cit., p.
268).
3 Ces assembles sappelrent en Orient , en Occident Concilia.
4 Voyez, sur toutes ces questions, Marquardt, De provinciarum rom. conciliis et sacerdot., dans lEphemeris
epigraphica, I, p. 200.

rang de chevalier1. Reprsenter sa ville natale dans lassemble de la province


tait regard par toute cette petite aristocratie des municipes comme le plus
grand honneur auquel on pt arriver et passait pour le couronnement dune vie
honorable. Les dputs se runissaient de certains anniversaires dans la
capitale de la province, et lon y clbrait en grande pompe le culte imprial.
Une fois les crmonies religieuses acheves, que se passait-il dans ces runions
Y Rien assurment qui prit donner le moindre ombrage ladministration la plus
souponneuse. Dans le principe, elles navaient officiellement aucune prrogative
politique : les proconsuls, les lgats impriaux ne leur auraient pas permis de
contrler leurs actes ni de soccuper des mesures quil leur plaisait de prendre ;
mais il ntait gure possible que des personnages importants, lus par leurs
concitoyens, et qui les reprsentaient, quand on leur donnait le droit de se runir
et de sentendre, ne finissent pas un jour ou lautre par sinsinuer de quelque
manire dans le gouvernement de la province. Ces empitements se firent peu
peu et de la faon la plus naturelle. Lassemble stait permis dabord, tout en
rendant hommage au souvenir des empereurs morts, de dcerner des flatteries
lempereur vivant : ctait une preuve de zle qui ne risquait pas de la
compromettre et dtre blme. Toutes les fois quil arrivait au prince quelque
vnement extraordinaire, elle faisait partir des dputs pour lui porter les vux
de ses fidles sujets. Cest ainsi que la Gaule envoya complimenter Nron de la
mort de sa mre. Lorateur Africanus, qui fut charg de cette mission dlicate,
feignant de prendre au srieux le pril que le prince prtendait avoir couru et la
douleur quil avait prouve dy chapper ce prix, lui adressa ces mots, qui
furent alors fort admirs : Csar, vos provinces des Gaules vous supplient de
supporter votre bonheur avec courage2. A ces flatteries, qui ne pouvaient
manquer dtre trs bien accueillies, se joignirent bientt des observations sur
des sujets plus graves. Nous voyons Hadrien et Antonin rpondre directement
des assembles provinciales qui, sans doute, les avaient consults sur la faon
dentendre des lois difficiles3. Ctait les encourager se prendre ait srieux et
tendre leurs prrogatives ; aussi osrent-elles plus tard faire parvenir au prince,
au milieu de ces protestations de fidlit dont elles sont toujours prodigues,
quelques rclamations sur les impts qui les crasent ou les magistrats qui les
pressurent. Ds le dbut, elles staient attribues le droit fort innocent dlever
des statues ceux de leurs membres qui staient honorablement acquitts de
leur charge, et aux fonctionnaires de tout ordre qui avaient eu loccasion de
rendre quelque service la province. Parmi eux se trouvaient les gouverneurs,
envoys par lempereur ou par le snat, et qui taient toujours fort avides de ces
sortes dhommages. Du moment quon autorisait la province leur voter des
flicitations, il tait invitable quelle en vnt un jour leur infliger un blme,
quand elle croyait avoir sen plaindre. Ctait lui accorder un vritable contrle
sur eux. Dj du temps de Nron, Thrasa se plaignait amrement de lorgueil
des provinciaux qui se permettaient de juger leurs matres. Il rappelait
quautrefois les trangers tremblaient devant le moindre Romain. Au contraire,
disait-il, cest nous aujourdhui qui caressons et qui courtisons les trangers4.
Mais ces reproches de Thrasa et les mesures quon prit son instigation furent
inutiles ; les assembles provinciales conservrent et mme accrurent tous les
1 Corpus inscr. lat., II, p. 541.
2 Quintilien, VIII, 5, 15. Cette phrase est une rponse celle que, Snque prtait Nron dans la lettre quil
crivit au snat en son nom aprs la mort dAgrippine : Salvum me esse adhuc nec credo, nec gaudeo. (id.,
ibid., 5, 18.)
3 Digeste, XLVII, 14,1, et XLVIII, 6, 5.
4 Tacite, Annales, XV, 21.

jours leurs privilges. La clbre inscription gauloise, connue sous le nom de


marbre de Thorigny, prouve quen 238 leur importance tait considrable, que
chacun des dputs dont elles taient composes recevait de ses commettants
des instructions quil devait suivre, quelles osaient mettre les gouverneurs en
accusation1. Il y avait donc dans ces assembles le germe dune sorte de
reprsentation provinciale, et si ce germe ne sest pas dvelopp plus vite, cest
quvidemment les provinces ny tenaient pas. Entre les franchises municipales,
auxquelles on tait fort attach, et la grande unit de lempire, il ny avait gure
de place pour ces centres intermdiaires qui rappelaient aux diffrents peuples
une nationalit restreinte laquelle ils avaient facilement renonc en se faisant
Romains. Cest seulement aux derniers jours de lempire, quand le lien qui
unissait tous les peuples entre eux fut prs de se rompre, que ces sortes de
dites particulires prirent une grande importance politique, et quautour delles
on vit peu peu renatre ces nationalits distinctes qui staient effaces devant
la domination romaine, et qui se reformaient en silence, au moment o Rome
allait prir, pour tre prtes lui succder. Mais, sous les premiers Csars, les
assembles provinciales navaient gure que des attributions religieuses. Le culte
des empereurs fut longtemps leur principale et presque leur seule occupation.
Elles ne se runissaient que tour faire des sacrifices solennels ou donner des jeux
somptueux en lhonneur du prince. Le magistrat que les dputs lisaient pour
les prsider prenait le titre de flamine ou de prtre : ce nom indique la nature
des fonctions quil avait surtout remplir.
Le culte de Rome et dAuguste, tel quil tait clbr au nom de la province et
par ses dputs, avait un caractre particulier dont il importe de se rendre
compte. Quoiquon leut tabli en lhonneur du fondateur de lempire et de son
vivant, ce ntait pas tout fait un homme quon adorait, et ce nom dAuguste
avait pris avec le temps une signification plus tendue et plus complexe. Les
prtres de la province dEspagne citrieure, quand on leur donnait leur titre
complet et officiel, sappelaient flamines de Rome, des empereurs morts et de
lempereur vivant, flamen Rom, divorum et Augusti2. Ce titre trs dvelopp,
et quon abrgeait dans lusage de diverses faons, nous fait comprendre quel
sens on attachait au culte imprial dans les provinces. Il navait pas un caractre
uniquement personnel ; il sadressait moins tel ou tel Csar en particulier qu
la dignit impriale dans son ensemble : ctait ladoration du pouvoir
monarchique ; on lui rendait hommage dans la personne des princes qui lon
croyait que leurs vertus avaient mrit le ciel, mais encore plus dans celle de
lempereur qui rgnait. Tandis qu Rome on prouvait dordinaire quelque
rpugnance diviniser lempereur vivant, cest au contraire lui que
sadressaient sans dtour les prires des provinces3. Il reprsentait plus
directement Rome et sa puissance ; or rien navait plus frapp le monde que la
puissance romaine. Les peuples disposs voir toujours la main de Dieu dans le
succs, et qui, toutes les heures et dans tous les lieux, invoquaient alors la

1 Je cite ce passage de linscription de Thorigny daprs lestampage quen a pris Lon Renier et quil a bien
voulu me communiquer : His accedit quod, cum Cl. Paulin(o) decessori meo in concilio, Galliarum, instinctu
quorum(dam), qui ab eo propter mertita sua laed(i) (v)idebantur quasi ex consensti provin(ciae)
(a)ccussationem instituere temtar(ent), Sollemnis iste meus proposito eor(um) restitit, provocatione scilicet
inte(rposite), quod patria ejus cum inter ce(teros le)gatum eum creasset, nihil de ac(cussat)ione mandassent.
immo contra lau(dasse)nt.
2 Corpus Inscr. lat., II, 4247.
3 Les prtres de Rome et dAuguste Lyon sappellent quelquefois eux-mmes, sacerdos ad aram Caesaris
n(ostri) (Boissieu, Inscr. de Lyon, p. 114).

fortune comme par un concert unanime1, devaient tre frapps dune sorte de
terreur superstitieuse en prsence dune si longue suite de victoires et devant la
conqute de lunivers. Dailleurs ce pouvoir irrsistible tait en mme temps un
gouvernement tutlaire. Aprs avoir conquis le monde, il le maintenait en paix ;
il avait pris lOccident barbare et lavait civilis, il lui donnait le bien-tre et
laisance ; il arrtait ce flot dennemis que par moments on entendait gronder
derrire le Rhin. Est-il surprenant que la reconnaissance des peuples lait pris
pour une des formes de la Providence et lait ador sous ce nom2 ? Rendre un
culte la puissance romaine personnifie dans lempereur rgnant et dans ses
prdcesseurs diviniss, ctait faire une sorte de profession de foi solennelle par
laquelle on reconnaissait lautorit de lempire. Dans les pays o les lgions
pntraient pour la premire fois, elles commenaient par lever un autel
lempereur pour en prendre possession, comme aujourdhui les soldats y plantent
leur drapeau, et les peuples y venaient prier quand ils voulaient faire acte de
soumission. Tel tait, sous Auguste, cet autel des Ubiens, lev en pleine
Germanie, et dont le beau-frre dArminius tait prtre3 ; tel tait aussi ce
temple de Claude en Bretagne, o lon donnait des ftes qui puisaient la fortune
des Bretons4. Tacite nous dit quil blessait les yeux des patriotes de la contre,
comme le signe insolent de la domination trangre. Au contraire, les nations
que Rome stait assimiles aprs les avoir vaincues, et qui acceptaient son
autorit sans rpugnance, tenaient clbrer avec empressement le culte
imprial pour faire voir quelles taient franchement devenues romaines. Les
inscriptions de Lyon nous montrent que les petits-fils de ces Gaulois qui avaient
rsist avec le plus dnergie Csar briguaient lhonneur dtre les prtres de
son successeur5. Dans le temple de Tarragone, les gnies des principales
contres de la province taient rangs autour de lautel dAuguste, comme pour
se mettre sous la protection et lombre du pouvoir imprial6. Le culte de Rome
et dAuguste ntait donc en ralit que ladoration de la puissance romaine et de
lempereur qui la reprsentait, quune sorte dacte public de reconnaissance et de
soumission pour ce gouvernement Protecteur sous lequel le monde vivait en
paix.
Cest ce qui explique quil ait pris si vite une si grande extension. La plupart des
autres cultes ntaient que des dvotions particulires et personnelles auxquelles
on se livrait selon ses croyances ou ses besoins, et qui nengageaient quautant
quon le voulait bien ; celui-l simposait tout le monde : tous les habitants
taient tenus dy prendre part, en tant quils jouissaient de la paix romaine et
quils vivaient sous la protection de lempire. Aussi le temple dAuguste
appartenait-il toute la province ; il tait construit et rpar frais communs ;
on levait des contributions sur lotit le monde pour subvenir aux dpenses des
ftes. Ctait le seul culte qui pt avoir un caractre aussi gnral. Chaque
grande ville avait ses sanctuaires, objet dune vnration plus ou moins ancienne
et tendue, mais dont ladministration et les crmonies ne concernaient pas les
villes voisines. M. Waddington fait remarquer, propos de la province dAsie,
quil ny a pas dexemple quelle ait lev un temple une divinit de lOlympe.
Ce ntait pas possible, dit-il, phse aurait rclam la prfrence pour Artmis,
1 Pline, Hist. nat., II, 7, 22 : Toto quippe mundo, et omnibus locis, omnibusque horis, omnium vocibus Fortune
sota invocatur.
2 Voyez les nombreuses mdailles qui portent pour exergue : Providentia Aug.
3 Tacite, Annales, I, 57.
4 Tacite, Annales, XIV, 31.
5 Boissieu, Inscr. de Lyon, p. 95.
6 Corpus Inscr. lat., II, p. 541.

Pergame pour Esculape, Cyzique pour Proserpine1. On ne pouvait se mettre


daccord que sur le culte de lempereur, que toutes les villes reconnaissaient et
respectaient galement. Ce fut une raison de plus pour ce culte de prendre une
grande importance. Tandis que lautorit des autres prtres tait enferme dans
le lieu o ils exeraient leurs fonctions, celle du flamine de Rome et dAuguste,
choisi par la province, stendait la province entire. Il tait donc en fait audessus des autres ; il le devint en droit quand la lutte avec le christianisme
donna aux empereurs la pense de crer une hirarchie sacerdotale dans le
clerg paen. Les grands prtres des provinces reurent alors lautorit sur les
prtres des campagnes et des villes et le droit de juger leurs actes2. Ce nest pas
assez, crivait Julien au grand prtre de la Galatie, que tu sois seul irrprochable
; tous les prtres de la province doivent ltre comme toi. Menace, persuade pour
les rendre vertueux, ou bien destitue-les de leur ministre sacr, sils ne donnent
pas, avec leurs femmes, leurs enfants et leurs serviteurs, lexemple du respect
envers les dieux3. Ils devinrent donc alors, cest Julien qui nous lapprend, les
chefs officiels du paganisme4, et lon peut jusqu un certain point prtendre que
toute la religion romaine, dans le dernier combat quelle livra aux chrtiens, se
groupa autour du culte de Rome et dAuguste.
Au-dessous du culte imprial de la province, il y avait celui des municipes : les
crmonies qui se clbraient dune faon si pompeuse Tarragone, Lyon et
dans les autres capitales, se reproduisaient avec un peu moins dclat dans
toutes les villes importantes de la contre ; il ny en avait pas o lon net lev
des autels, institu des prtres, tabli des jeux et des ftes en lhonneur des
Csars5. Le culte des municipes avait quelquefois un caractre plus personnel
que celui des provinces ; il arrivait que les divers empereurs diviniss y taient
adors part. Quand on avait reu de lun deux quelque bienfait, quand on
voulait effacer le souvenir dune faute quon avait commise son gard6, quand
on pensait faire ainsi plaisir son successeur, on sempressait de lui construire
un temple et dy nommer des prtres. Mais souvent cette premire ferveur ne
durait pas ; ces temples quon mait entrepris de btir taient ngligs aprs que
lenthousiasme des premiers jours stait refroidi, ou lorsque la vrit, longtemps
dnature par les mensonges officiels, commenait se faire sur le nouvel hte
des cieux : on ne les achevait pas, ou bien on les laissait tomber en ruine7. Ceux
des bons princes dont la mmoire navait rien craindre du temps, lorsquils
taient termins, servaient dornement la ville qui les avait fait construire. Les
dcurions sy rassemblaient pour dlibrer sur les affaires municipales, les
corporations venaient y signer leurs dcrets, et ctait souvent la beaut du
temple qui conservait le souvenir du dieu8. Dans les villes riches, comme Ostie,

1 Voyage arch. de Lebas, III, n 885.


2 Julien, Lettre 83.
3 Julien, Lettre 49.
4 Julien, Lettre 49. Le grand prtre dAsie y est dit : . Tous les
historiens ont t frapps des ressemblances que cette hirarchie prsente avec la hirarchie chrtienne ;
l occupe par rapport aux autres prtres la mme position que les mtropolitains chrtiens par rapport
aux autres vques et au clerg infrieur. La lgislation elle-mme semble la reconnatre, quand elle donne aux
vques chrtiens les titres de sacerdos provinci et de coronatus qui appartenaient aux prtres du paganisme
(Code Thodosien, XVI, 2, 88).
5 Sutone, Auguste, 59.
6 Cest ainsi que les habitants de Nmes, qui avaient renvers les statues de Tibre pendant son exil Rhodes
(Sutone, Tibre, 13), sempressrent de la prier comme un dieu et de lui lever des autels quand il fut toutpuissant.
7 Pline, Epist., X, 70 et 71 (dit. Keil).
8 En 289, sous Diocltien, les dcurions de Cumes se runissaient encore dans le temple de Vespasien (Orelli,
2263).

et qui tenaient montrer leur dvouement pour leurs matres, presque tous les
empereurs diviniss avaient des temples distincts. Celles dont les ressources
taient moins abondantes, et peut-tre aussi le zle un peu moins vif, se
trouvrent bientt embarrasses par le grand nombre des princes que la
reconnaissance ou la servilit publique plaa dans le ciel. Il fut difficile, mme
aux mieux disposes, de btir un temple et de crer un service religieux pour
chacun deux. On se contenta souvent de charger le mme prtre de les honorer
tous ensemble : le titre quil portait sallongeait chaque apothose nouvelle1.
Quelquefois on construisait pour tous ces princes un temple commun dans lequel
chacun avait sa chapelle particulire2.
Mais, en somme, ces cultes dempereurs isols ne furent pas les plus nombreux.
Ils nont jamais t trs rpandus que dans lItalie et les provinces de lOrient.
On nen trouve presque pas de trace en Espagne et en Afrique. Cette faon de
trop personnifier lapothose, de rendre des honneurs divins des gens dont la
vie avait t si mle, rpugnait peut-tre au bon sens des peuples occidentaux.
Ils aimaient mieux imiter dans les divers municipes ce qui se faisait au chef-lieu
de la province : tous les hommages quils voulaient rendre aux princes morts et
lempereur vivant taient souvent rsums par le culte de Rome et dAuguste3.
Les caractres que ce culte avait pris dans les assembles provinciales, il lis
garda dans chaque ville particulire ; l aussi il reprsentait les sentiments de
reconnaissance et de soumission dont on tait pntr envers le pouvoir imprial
; il devint partout le culte officiel et gnral de la cit, et les prtres en furent
quelquefois dsigns par le titre de flamines du municipe4. Ctaient toujours des
personnages importants, qui avaient rempli toutes les charges municipales, ou
qui staient distingus parmi les fonctionnaires civils ou militaires de lempire. Il
nest pas rare de voir un centurion ou un prfet de cohorte, revenu chez lui avec
un cong honorable, devenir le prtre des princes sous lesquels il avait
combattu. Comme tous les autres magistrats municipaux, ceux-l ne recevaient
pas de salaire ; au contraire, ils devaient payer une certaine somme en entrant
en charge. La somme honoraire honoraria somma , comme on lappelait,
tait sans doute rgle sur limportance du municipe. En Afrique, elle variait de
deux mille dix mille sesterces (de 400 francs 2000 francs). Mais un prtre de Rome
et dAuguste ne pouvait gure se contenter de payer ce que la loi demandait ;
quauraient pens de lui ses compatriotes, sil navait pas t plus gnreux ?
Aussi le plus souvent y joignait-il des munificences supplmentaires, des repas
publics, des distributions dargent, des jeux et des ftes, sil cherchait la
popularit, des monuments quil faisait construire ou rparer, sil prfrait les
travaux utiles. Un dcurion dune ville obscure de la Pannonie, pour reconnatre
lhonneur quon lui avait fait en llevant au sacerdoce ob honorem flaminatus
, btit tout un march ses frais, avec cinquante boutiques et des portiques
double tage5.
Ce nest pas Lotit, et le culte imprial descendait plus bas encore. Au-dessous
des flamines de la province, nous venons de voir quil y avait ceux des municipes
; dans les municipes on avait organis un culte spcial pour une classe

1 Orelli, 2222. Il y est question dun personnage qui est flamen divorum Vespasiani, Trajani, Hadriani.
2 Orelli, 2417 : In templo divorum, in de divi Titi.
3 M. Hbner semble croire que le culte de Rome et dAuguste tait rserv aux provinces (Corpus inscr. lat., II,
4224) ; mais cette affirmation est beaucoup trop gnrale. Voyez Orelli, 5997, 7174, 2204, et Mommsen, Inscr.
Neap., 4336, 376, etc.
4 Corpus inscr. lat., II, 1941.
5 Corpus Inscr. lat., III, 3288.

particulire de citoyens auxquels leur naissance ou leur situation ne permettait


gure de devenir prtres de leur province ou de leur ville. Cest ce qui, daprs
lopinion gnrale, fut lorigine de la corporation des Augustales, qui tait alors si
importante et qui est si mal connue aujourdhui1.
On ne sait ni quelle poque ni par qui furent institus les Augustales ; on ne
devine qu moiti quelles taient leurs vritables fonctions. Les historiens nont
jamais daign nous parler deux ; les inscriptions nous les font seules un peu
connatre. Il est naturel de souponner quun lien quelconque les unissait ces
magistri Augustales ou magistri Larum augustorum, dont il a t question plus
haut, et qui taient chargs de rendre un culte aux Lares de ltat et au gnie de
lempereur. On a la preuve quils existaient obscurment du vivant dAuguste2 ;
mais ils ne se sont dvelopps quaprs lui. Tacite raconte quau moment de sa
mort, et pendant que le snat organisait le culte officiel du nouveau dieu, il se
formait ; par un lan spontan, dans toutes les maisons de Rome, des
associations religieuses pour honorer sa mmoire3. Ce mouvement se propagea
partout, et lon rencontre dans lItalie et les provinces un grand nombre de ces
adorateurs dAuguste, occups rendre un culte ses Lares, ses images ou
ses vertus4. Il est assez naturel de rattacher tons ces hommages publics et
privs, sinon la cration, au moins le dveloppement des Augustales. Ce qui est
sr, cest que ds les premires annes du rgne de Tibre, en 23, en 26, en 30,
on les trouve dj Vies, Pouzzoles, avec leur hirarchie et leurs privilges,
avec lorganisation quils ont fidlement garde jusqu la fin5. Quelques annes
plus lard, ils remplissaient lempire. Une diffusion si rapide, un succs si gnral
semble prouver que linstitution nouvelle devait rpondre quelque besoin du
moment et la satisfaire. Quand nous parcourons les listes des Augustales, nous
voyons quils appartiennent presque tous une mme classe de citoyens : ce
sont surtout des ngociants, des industriels, des personnes engages dans
quelque commerce ou quelque mtier, des patrons de navire, des entrepreneurs
de thtre, des orfvres, des marchands de laine ou de pourpre, des marbriers,
des tailleurs, des boulangers ; cest un honnte fermier qui a fait valoir pendant
cinquante ans le mme bien6 ; cest titi aubergiste de Narbonne lenseigne du
Coq7 ; cest mme un cuisinier, mais un cuisinier excellent8. Ces gens taient de
ceux qui la paix publique profite le plus ; aussi devaient-ils tre plus
reconnaissants que les autres lempereur qui la maintenait. On sexplique quils
aient tenu lui rendre des hommages particuliers et que le culte spcial quils
1 On ne peut pas avoir la prtention de traiter Ici tout ce qui concerne les Augustales. Il suffit de faire connatre
en quelques mots et par des documents certains ce quon peut savoir de leur caractre et de leur importance. Il
reste encore sur cette institution beaucoup dobscurits qui ne seront probablement dissipes quaprs la
publication complte du recueil des inscriptions latines. Jusqu prsent les meilleurs travaux quon ait publis
ce sujet sont le mmoire que M. Egger a plac la fin de ses Historiens dAuguste, et ceux de M. Henzen dans
les Annales de correspondance archologique et dans le journal de Bergk (Zeitschrift fr Alt. Wiss., 1847). M.
Mommsen a parl aussi des Augustales dans diverses notes du Corpus inscr. lat., et partout il les considre,
ainsi que nous le faisons nous-mme, comme se rattachant au culte imprial. Il importe, pour viter toute
confusion, de distinguer les Augustales, dont il sagit ici, des nodales Augustales institus Rome aprs la mort
dAuguste et qui se composaient des plus grande personnages de lempire. Quant aux magistri Augustales ou
Larum augustorum, ils sont la plus souvent spars dans les inscriptions des Augustales proprement dite, sans
quon puisse bien savoir en quoi ils en diffrent.
2 On na trouv jusquici quune seule mention des Augustales du vivant dAuguste (Corpus inscr. lat., V,
8404).
3 Tacite, Annales, I, 73.
4 Mommsen, Inscr. Neap., 1972 : cultores Augusti. Orelli, 2410 : cultores Larum et imaginum Augusti. Id.,
1662 : cultores donmus divin et fortun august. Id., 1839 : cultores victori august, etc.
5 Orelli, 7165 et 4046. Inscr. Neap., 2486.
6 Mommsen, Inscr. Neap., 5501
7 Orelli, 4330 : hospitalis a gallo gallinacio.
8 Mommsen, Inscr. Neap., 5039 : Coco optimo.

avaient institu en son honneur soit devenu si vite florissant. Mais une autre
raison encore explique ce succs. Le commerce, lindustrie, les mtiers taient
Rome et dans les provinces entre les mains des affranchis. Ces anciens esclaves,
accoutums lpargne et la peine, la fois habiles et peu scrupuleux, avaient
supplant presque partout le petit ngociant libre. Plusieurs taient arrivs
faire de grandes fortunes. Comme cest lusage, avec les richesses, le got des
honneurs et des distinctions leur tait venu. Malheureusement pour eux, les lois
des rpubliques anciennes, mme des plus librales, ne leur taient pas
favorables ; elles avaient t faites presque partout sous des influences
aristocratiques, elles cartaient des dignits publiques tous ceux qui avaient t
dshonors par lesclavage. Exclus svrement des plus humbles fonctions
municipales, les affranchis furent bien forcs de chercher ailleurs le moyen de
satisfaire leur vanit. Cest dans ce dessein quils se faisaient agrger la
corporation des Augustales. Ils taient trs fiers den faire partie, ils en
souhaitaient les charges avec dautant plus dardeur quils ne pouvaient pas en
avoir dautres, et quand ils les avaient obtenues, ils prenaient soin de le faire
savoir leurs contemporains et la postrit : sur le tombeau que dordinaire ils
se btissaient davance on disait quils taient arrivs aux plus grands honneurs
auxquels un affranchi pt prtendre1.
Ces honneurs ntaient pas les mmes partout. Les dignitaires des Augustales
portaient quelquefois le nom de questeurs et dadministrateurs qustores,
curatores ; mais le plus souvent ils taient ait nombre de six et sappelaient
seviri. Ce quil importe de constater, cest que leurs fonctions taient doubles et
que la corporation avait la a fois un caractre religieux et civil. On trouve
gravs sur la tombe de quelques-uns de ses membres le vase et la coupe qui
sont les insignes du sacerdoce2 ; on nous dit de lun dentre eux quil a vcu
quatre-vingt-quatre ans et quil a exerc ses fonctions sacerdotales pendant
quarante-cinq ans3. Ainsi lAugustale tait une sorte de prtre, et, comme son
nota semble lindiquer, un prtre des Csars. Ladoration des empereurs diviniss
a d toujours tre une des occupations de la compagnie4 ; elle formait, pour
ainsi dire, le dernier chelon du culte imprial dans les provinces. Cependant
limportance civile des Augustales a sembl de bonne heure effacer un peu leur
caractre religieux. Les Augustales faisaient partie de ladministration de la cit,
ils taient placs sous la dpendance directe des dcurions, qui formaient le
conseil du municipe. Ce nest pas tout fait un collge ordinaire, une de ces
associations comme les villes alors en contiennent tant, cest un ordre part
ordo Augustalium , qui se place entre les dcurions et le peuple ; et comme cet
ordre reprsente lindustrie et la fortune, on voit bien quil est lobjet de tous les
gards. Ces affranchis, qui, individuellement, ne peuvent arriver aucun
honneur municipal, runis en corporation, prennent le pas sur les hommes libres
de la plbe5. Dans ces repas publics que tous les habitants dune ville faisaient
ensemble aux frais de quelque citoyen gnreux, les Augustales sont placs
immdiatement aprs les dcurions. Ils reoivent quelquefois autant queux dans

1 Corpus Inscr. lat., II, 1044 : omnibus honoribus quos libertini gerere poluerunt honoratus.
2 Mommsen, Inscr. Neap., 2525, 3642. Corpus Inscr. lat., V, 3336.
3 Mommsen, Inscr. Neap., 2527 : coluit annis XXXV. Il est vrai quailleurs il est question de prtres particuliers
pour les Augustales (Corpus Inscr. lat., n 3016).
4 Cest bien la divinit impriale en gnral quils adoraient et non pas seulement celle dAuguste. En certains
pays, ils ajoutaient leur nom celui des divers empereurs diviniss. Il y eut des Augustales Claudiales (Orelli,
2374, 6054), des Augustales Flaviales (Orelli, 1228, 6656), des Augustales Claudiales, Titiales, Nerviales
(Corpus inscr. lat., III, 1768) ; mais dordinaire leurs fonctions taient rsumes par le mot Augustalis.
5 Mommsen, Inscr. Neap., 3549 : ingenui honorati et Augustales.

les libralits qui suivent ordinairement le festin ; dans tous les cas, ils sont
toujours mieux traits que les autres associations et que le peuple. LAugustale,
quand il tait nomm, devait, comme les famines et les autres magistrats
municipaux, payer une somme honoraire qui tait fixe davance. Il payait, et
bien davantage, sil obtenait la dignit de svir, et il tait tenu dajouter encore
la somme exige, quand sa fortune lui permettait dtre libral1. Ses gnrosits
ntaient pas bornes ses confrres : comme la corporation avait pris une place
importante dans la cit, elles devaient stendre tous ses concitoyens. Le
peuple le savait bien ; il lui arrivait de provoquer la munificence du nouvel lu et
de lai indiquer ce quil attendait de lui2. Ctaient quelquefois des tablissements
dutilit publique, un march avec des colonnes3, des chemins construits eu
rpars ; ctaient des distributions de vin et de gteaux4, des combats de
gladiateurs, des courses de chevaux, des jeux scniques. Ces libralits
finissaient par tre ruineuses et lun cherchait parfois sy soustraire : nous
voyons un personnage important de lEspagne lguer une certaine somme son
municipe condition que ses affranchis seront dispenss des charges du
sevirat5. Il arrivait aussi que, lorsquon voulait flatter quelquun, on le nommait
sevir en lexemptant de payer la somme honoraire ; les monuments ont grand
soin de relater cette distinction flatteuse, et un convive de lopulent Trimalcion
disait sa table, pour sen faire accroire, quil avait t fait sevir gratis6. Ctait
un honneur dont on tait fier ; ce ntait pas une conomie, car on tait forc de
le reconnatre par un prsent plus considrable. En outre, les Augustales
devaient fournir des cotisations annuelles pour les dpenses de la socit.
Comme toutes les autres associations, ils eurent, au moins partir des
Antonins7, une caisse commune ; ils recueillirent des hritages, ils possdrent
des champs8, des vignes qui leur donnaient de quoi boire dans leurs repas de
corps9, des salles de runion dont la beaut rpondait la dignit du municipe
quils habitaient10. Dans une petite ville de la Campanie, ils achtent un
tablissement de bains avec tous ses difices11. Ctait une association
puissante, riche, honore. Les simples Augustales portaient des ornements
particuliers qui les faisaient reconnatre12 ; ils avaient au thtre des places
spares, comme les chevaliers Rome13. Quelques-uns obtenaient des
dcurions, par un dcret flatteur, le droit dy faire apporter un sige dune forme
particulire quon appelait bisellium et qui reprsentait dans les municipes les
chaises curules des magistrats romains14. La loi ne permettait pas la plupart
dentre eux darriver aux fonctions publiques, mais on tournait la loi : sils ne
pouvaient pas tre dcurions ou diles, on leur accordait la permission de se
revtir des ornements des diles et des dcurions15. Ces concessions quon leur
fait, cette considration quon leur tmoigne, ont t regardes par quelques
1 Orelli, 1840 : aram Victori Sex. Pompeius mercator sevir Aug. prter summum pro honore d. d. p. s. p. Il
me semble quil faut ici lire prter summam, et entendre la somme honoraire.
2 Corpus Inscr. lat., II, 2100 : petente populo.
3 Inscr. Neap., 4913.
4 Inscr. Neap., 4880.
5 Corpus Inscr. lat., II, 4514.
6 Ptrone, Satiricon, 57 : sevir gratis ftus est.
7 Orelli, 3913.
8 Inscr. Neap., 2529.
9 Inscr. Neap., 79.
10 Inscr. Neap., 6828 : secundum dignitatem municipi.
11 Inscr. Neap., 4000.
12 Ornamenta Augustalitalis (Inscr. Neap., 464).
13 Orelli, 4046.
14 Inscr. Neap., 6042 et ailleurs.
15 Inscr. Neap., 1955.

crivains comme une tentative pour rhabiliter le commerce et lindustrie que les
Romains ne ngligeaient pas, parce quils tenaient beaucoup la fortune, mais
que jusqu lempire ils avaient mdiocrement honors. Il faut y voir au moins la
preuve que les ngociants et les gens de mtier prirent en ce moment plus
dimportance, et quils cherchrent se faire une place officielle et reconnue
dans ltat. Remarquons que cest sous le prtexte et lombre du culte imprial
quils y sont arrivs.
Voil comment ce culte avait t organis en dehors de Rome : on voit combien
tout tait mnag pour le faire bien accueillir et le rendre populaire. Par une
srie dinstitutions diverses qui sadressaient aux diffrentes classes de la socit
il lembrassait tout entire. A chaque fois il avait eu lhabilet de sappuyer sur
des traditions respectables et des aspirations lgitimes, de se confondre avec
elles et de les faire tourner son profit. Il reprsentait au chef-lieu de la province
ce qui restait de la nationalit des peuples soumis ; il rsumait la vie municipale
dans ta cit ; il donnait le moyen au commerce et lindustrie dobtenir les
distinctions quils souhaitaient et dont ils taient privs. Oui le regarde
ordinairement comme un des produits les plus honteux de la servitude ; il a t
au contraire assez adroit pour lier partout sa cause celle de la libert. Nest-il
pas naturel quen se prsentant ainsi aux provinciaux, il en ait t si bien
accueilli ?

V
Aprs avoir cherch quelles furent les consquences politiques du culte des
Csars, il serait intressant de connatre quel en tait le caractre religieux.
Faut-il croire quil ait t jamais pratiqu dune faon sincre, ou ntait-ce
quune hypocrisie et quun mensonge qui se sont tendus tout lunivers et qui
ont dur trois sicles ? Cette dernire opinion panait dabord la plus
vraisemblable ; il semble quil ntait gure possible dadresser srieusement ses
prires au dieu Claude et la desse Faustine, et que la servilit publique peut
seule expliquer les hommages quon leur prodiguait. Sans doute dans ces
hommages la part de la flatterie tait grande ; il y a pourtant quelques
distinctions faire entre les adorateurs des Csars, et tous napportaient pas
leurs autels les mmes dispositions. On vient de voir que bien des raisons
diverses avaient donn au culte imprial une grande popularit dans les
provinces. Les ftes des empereurs diviniss y taient clbres avec des
explosions de joie dont les Pres de lglise nous ont conserv le souvenir.
Aucune autre crmonie religieuse navait autant dclat et ne runissait plus de
fidles. Les statues des Csars, dit Mliton, sont plus vnres que celles des
anciens dieux1. Le caractre que ce culte avait pris chez les provinciaux tait de
nature blesser un peu moins les consciences dlicates. Ce ntait pas tout
fait, nous venons de le voir, ladoration dun homme, et les honneurs quon lui
rendait sadressaient plutt son autorit qu sa personne. En adorant la
paissance impriale numen augustum , on prtendait surtout faire un acte
de reconnaissance envers un pouvoir qui tenait le monde en paix et auquel on
croyait devoir la scurit, la civilisation et la gloire. Ctait une profession de foi
publique par laquelle on tmoignait solennellement quon tait heureux dtre
Romain. Quand on se rappelle combien lEspagne, les Gaules, la Bretagne eurent
1 Pitra, Spicil. Solesm., II, p. XLI. Tertullien (Apologtique, 35) fait un tableau de la joie publique et de ses
extravagances pendant les ftes des Csars.

de peine cesser de ltre, quels dchirements cruels prouvrent tous ces


peuples quand il leur fallut se sparer de lempire, et que de fois, mme aprs
quils eurent reconstitu leurs nationalits distinctes, le souvenir de la grande
unit brise agita leur imagination pendant les tristesses du moyen ge, on est
forc davouer que ces hommages dont ils comblaient la domination romaine,
pendant quils en recueillaient les bienfaits, ne devaient pas manquer tout fait
de sincrit.
Il en est de mme de ceux des soldats. La discipline, qui resta si forte chez eux
jusqu la fin, les accoutumait respecter leurs chefs, surtout ce chef loign
quils ne voyaient gure, mais auquel ils faisaient honneur de leurs victoires et
dont le nom rsumait pour eux le devoir et la patrie. Ils prouvaient pour lui une
sorte de dvouement passionn ; non seulement ils le servaient avec zle, mais
ils laimaient aveuglment, ils ne voulaient pas croire ses faiblesses ni ses
crimes : Nron lui-mme conserva jusqu la fin tout son prestige sur eux. Aussi
a-t-on remarqu que pendant longtemps les armes ont refus de trahir leurs
empereurs et quelles ont opinitrement dfendu mme les plus mauvais. Divers
indices nous montrent quelles taient assez disposes les regarder, mme de
leur vivant, comme des dieux. Nous savons que les soldats rendaient un culte
leurs drapeaux : Ctaient, dit Tacite, les divinits particulires des lgions1 ; et
naturellement limage des empereurs, grave sur les enseignes, tait adore
avec elles. Lapothose ne les surprit donc pas, ils y taient prpars, et nulle
part peut-tre elle ne fut plus facilement accepte que dans les camps.
Germanicus tait sr le toucher le cur de ses lgions rvoltes en leur
montrant le divin Auguste qui les contemplait du haut du ciel2. Ainsi chez les
provinciaux, chez les soldats, chez tous ceux qui, ne voyant lempereur que de
loin, ne le connaissaient que par sa puissance, citez les pauvres gens que
lignorance rend plus nafs et parmi lesquels la vrit ne pntre gure, la
divinit du prince devait rencontrer moins dincrdules. Comme ils taient tents
de le croire dune nature suprieure lhomme pendant quil vivait, ils
acceptaient sans peine quil fut un dieu aprs sa mort. Le zle et la sincrit de
tous ces adorateurs obscurs ne peuvent pas tre mis en doute : ils nous en ont
laiss la preuve dans une foule de monuments modestes, de cippes, dautels
grossiers, qui portent, en un latin souvent barbare, des marques authentiques de
leur dvotion.
Cest surtout parmi les gens clairs que devaient se trouver les incrdules. Dans
ces salons de Rome o lon tait si clairvoyant et si frondeur, o lon se piquait
de ntre pas dupe, de savoir le secret des affaires, de dmler les motifs cachs
des actions, on connaissait trop bien les faiblesses des meilleurs princes pour ne
pas accueillir leur apothose avec un sourire. Il nous est bien difficile de nous
figurer ces gens desprit, dont la navet ntait pas le dfaut, ces lettrs, ces
philosophes, ces snateurs, dconnant le ciel un empereur dont ils taient
souvent bien heureux dtre dbarrasss, et lon se demande comment ils
pouvaient tenir leur srieux quand ils allaient solennellement adorer ce dieu
quils venaient de faire. Cest l surtout quil est curieux de chercher leffet
produit par lapothose des Csars, de se rendre compte des rpugnances quelle
dut soulever et de la faon dont on essaya de saccommoder avec elle.

1 Propria legionum numina (Tacite, Annales, II, 17). Lanniversaire du jour oit lon avait donn un drapeau
une cohorte se clbrait comme une fille. Nous voyons en Espagne des centurions lever un monument
Jupiter cotte occasion (Corpus inscr. lat., II, 2552).
2 Tacite, Annales, I, 43 : tua, pater Auguste, clo recepta mens, etc.

A ne juger les choses que par le dehors et en ne consultant que le tmoignage


des crivains de cette poque, il semble que lapothose dAuguste ait t, ds
les premiers jours, aussi bien reue Rome que dans les provinces et quelle
nait pas trouv plus dincrdules chez les lettrs que parmi les ignorants.
Lhistorien Velleius nen parle quavec une emphase tout orientale1. Valre
Maxime trouve que les Csars sont des dieux plus authentiques que les vieilles
divinits de lOlympe : les autres, dit-il, nous en entendons seulement parler,
tandis que, ceux-l, nous les voyons !2 Manilius va plus loin encore ; cette faon
daugmenter le nombre des habitants du ciel lui parait une des preuves les plus
manifestes de la puissance de lhomme : Il en est venu, dit-il, faire des dieux !3
Cependant, malgr cet enthousiasme apparent des littrateurs et des portes, il
devait rester aux personnes senses bien des scrupules. Ce dbat contradictoire
que Tacite imagine au moment de la mort dAuguste entre ceux qui lexaltent et
ceux qui lattaquent ne manque pas de vraisemblance4. Il stait pass au dbut
de cette longue vie des vnements dont le vulgaire ne se souvenait plus, mais
que les gens clairs ne pouvaient pas aussi facilement oublier, et qui devaient
trangement troubler leur pit quand ils sapprochaient de lautel du nouveau
dieu. Il tait difficile ses proches parents eux-mmes dtre tout fait sincres
dans les honneurs dont ils comblaient sa mmoire. On lui avait bti un temple
dans le Palatin, dont Livie stait institue la prtresse ; Tibre lui faisait un
sacrifice un jour quAgrippine vint laborder pour se plaindre5. Mais Tibre et Livie
lavaient vu de trop prs pour avoir une foi bien solide dans sa divinit. Son culte
ne saccomplissait pas moins avec le plus grand srieux, et il et t fort
imprudent de le ngliger. Lanne mme de sa conscration, on poursuivit
devant le snat des chevaliers romains coupables de quelque irrvrence envers
lui6. Un peu plus tard, les habitants de Cyzique perdirent la libert, dont ils
jouissaient depuis la guerre de Mithridate, pour ne lavoir pas ft aven assez de
zle7. Une fois institu, son culte fut donc rigoureusement maintenu ; les
rigueurs devinrent mme bientt inutiles, et cette rpugnance que quelques
personnes tmoignaient pour y prendre part dut saffaiblir avec le temps. Dion
rapporte que sa perte fut dabord assez lgrement supporte, mais quon le
regretta beaucoup dans la suite, quand on le vit si mal remplac8. Sa divinit dut
gagner quelque chose ce retour de popularit ; les crimes de Tibre et de
Caligula lui donnrent des adorateurs mieux disposs, et Snque lui-mme, qui
dordinaire traite si mal lapothose impriale, dit, en parlant dAuguste : Pour
croire quil est un dieu, nous navons pas besoin quon nous y force9.
Malheureusement pour lui, le snat crut devoir bientt lui donner un collgue qui
ntait gure digne dun si grand honneur. Ctait ce pauvre Claude, que sa
femme, dit Juvnal, prcipita dans le ciel10 en lui faisant manger de cet excellent
plat de champignons aprs lequel il ne mangea plus rien. Il tait bien difficile,
quand on avait comme Claude, dtre fermement convaincu de sa divinit. Aussi
Nron lui-mme ne prit-il pas la peine dachever le temple quon faisait
1 Animam ctestem cto reddidit (II, 123). Voyez surtout cette trange anecdote dans laquelle il raconte
quun chef barbare, aprs avoir pass le Rhin et contempl Tibre, se retire en disant : Hodie vidi deus (II,
107).
2 Valre Maxime, Prf.
3 Manilius, IV, 931. Valre Maxime a dit peu prs la mme chose : Deos reliquos accepimus, Csares dedimus.
4 Tacite, Annales, I, 9 et 10.
5 Tacite, Annales, IV, 52.
6 Tacite, Annales, I, 73.
7 Tacite, Annales, IV, 36.
8 Dion, LVI, 43 et 45.
9 Snque, De clem., I, 10.
10 Juvnal, VI, 622.

construire en son honneur1 ; ce qui ne lempcha pas, quelques annes plus


tard, quand il perdit sa fille qui navait que quelques jours, de la mettre au ciel
sous le nom de diva Virgo. Il dcerna ainsi les honneurs divins Poppe, aprs
lavoir tue dun coup de pied. La nouvelle desse fit mme bientt une illustre
victime : les deux principaux griefs que les dlateurs allguaient contre Thrasa,
et qui amenrent sa perte, taient de ne jamais sacrifier pour la conservation de
la voix cleste du prince et de ne pas croire la divinit de Poppe2.
Ctait vraiment abuser de la crdulit du public que de vouloir faire adorer
Claude et Poppe. Le discrdit dont les nouveaux dieux taient lobjet rejaillit sur
linstitution elle-mme. Jusque dans le palais du prince on en parlait lgrement.
Tacite reprsente un des amis de hron qui, en lui conseillant de tuer sa mre,
ajoute, avec une ironie dhomme du monde, quil fera bien, aprs lavoir tue, u
de consacrer sa mmoire un temple, des autels, et tous les honneurs b peut
clater la tendresse dun fils3 . Lapothose na jamais t plus compromise
auprs des gens clairs qu ce moment. La littrature elle-mme, qui lui avait
t jusque-l si complaisante, ose devenir svre pour elle. Lcrivain la mode,
Snque, avait t oblig par ses fonctions de faire au nom du prince quil avait
lev un pangyrique loquent de Claude, quil dtestait. Il se vengea de la
contrainte quil stait impose en composant coutre lui une des satires les plus
vives et les plus gaies que lantiquit nous ait laisses. Il le reprsentait qui
monte an ciel clopin-clopant, et qui finirait mme par sy tablir, grce la
protection de Mercure, et Auguste, qui voit tout le tort quun pareil collgue peut
faire sa divinit, ne le faisait prcipiter dans les enfers. Louvrage est fort
agrable ; lexception des amis personnels du prince, et il ne devait gure lui
en rester depuis quil tait mort, il amusa sans doute tout le monde. Il nest pas
douteux quon nen ait t trs satisfait au Palatin ; quAgrippine, que Nron
surtout, qui y tait trs dlicatement lou, ne se soient reposs en le lisant de
ces grands airs de fils dsol et de veuve inconsolable quils taient forcs de
prendre tonte la journe. Le succs de la satire de Snque tait fcheux pour
lapothose impriale ; vers le mme temps, elle fut attaque avec plus de
vigueur encore par Lucain, Au commencement de la Pharsale, Lucain avait
promis le ciel Nron, dont il tait alors le favori ; il changea de langage, quand
il eut encouru sa colre. Dans les derniers livres de ce pome, quil composait en
silence et o il mettait toutes les rancunes de sa vanit blesse, il reprochait
amrement aux dieux davoir abandonn la cause de la libert, mais il annonait
quils en seraient punis : ne sera-ce pas pour eux la plus cruelle des humiliations
de voir quon ose mettre les Csars dans tour compagnie ? La guerre civile,
disait-il, placera nos tyrans ct des dieux. On mettra la foudre aux mains des
morts, on ornera leurs ttes de rayons lumineux, et dans ses temples Rome
jurera par des ombres !4
Ces railleries et ces invectives devaient, ce quil semble, dconsidrer tout
fait lapothose, et il tait naturel que la foi la divinit des Csars allt tous les
jours en saffaiblissant. Ce fut pourtant le contraire qui arriva. Cette dvotion,
comme toutes les autres, parut prendre plus de force la fin du premier sicle ;
elle est alors plus aisment accepte de tout le monde, les attaques contre elle

1
2
3
4

Sutone, Vespasien, 9.
Tacite, Annales, XVI, 29.
Tacites, Annales, XIV. 8.
Lucain, VII, 456.

deviennent tous les jours plus timides et plus rares1, et elle atteint son apoge
sous le rgne des Antonins.
Ce qui rendit lapothose impriale une partie de lautorit quelle avait perdue,
cest sans doute que, pendant cette priode, elle eut la chance de sgarer moins
souvent sur des princes indignes. Il ntait plus question, on le comprend, de la
divinit de Poppe, qui ne survcut pas au rgne de Nron ; celle de Claude tait
aussi fort branle. Dans la loi royale qui confrait Vespasien les prrogatives
souveraines, on navait pas os donner le nom de dieu au mari malheureux
dAgrippine2 ; Vespasien, qui tait un prince conservateur et qui mettait sa gloire
maintenir les traditions, fit cesser cette irrgularit. Aprs tout, Claude avait
t mis dans le ciel par un dcret du snat en bonne forme, il ny avait pas de
raison de len chasser. Son temple fut donc achev, et ds lors il prit place son
rang dans les listes des empereurs diviniss3. Malgr le soin que Vespasien
prenait de la divinit des autres, il tait assez sceptique pour la sienne : on
rapporte quil disait plaisamment, en se sentant mourir, quil tait en train de
devenir dieu4. Il devint dieu, en effet, ainsi que son fils Titus, et, comme ils
avaient donn quelques annes de repos lempire, lempire, on rcompense, ne
leur marchanda pas les autels. Il y eut bien encore dans la suite quelques
scandales propos de lapothose : on leva des temples au bel Antinos, et lon
tablit en son honneur des ftes et des mystres pendant lesquels il tait cens
faire des miracles ; mais il faut bien faire remarquer quil ne reut jamais de
conscration officielle et que son culte ne fut gure rpandu que dans la Grce et
lOrient5. Dordinaire les dieux que faisait le snat taient plus srieux. En
imposant la vnration de lempire des princes comme Nerva, Trajan au
Antonin, on tait sr de ne pas choquer lopinion publique. Aucun dieu na jamais
t plus ft que Marc-Aurle. Non seulement, dit son historien, les gens de tout
ge, de tout sexe, de toute condition, lui rendirent les honneurs divins, mais on
regarda comme un impie celui qui navait pas quelque image de lui dans sa
maison. De nos jours encore (deux sicles aprs la mort de Marc-Aurle) beaucoup de
familles conservent ses statues parmi leurs dieux pnates, et il ne manque pas
de gens qui prtendent quil leur apparat eu songe pour leur donner de bons
avis et des oracles certains6.
Je ne vois pas de raison de suspecter la sincrit de ces hommages. Les gens
qui, sous Constantin, rendaient un culte Marc-Aurle navaient rien attendre
du pouvoir ; leur dvotion tait tout fait dsintresse, elle ne sexplique que
par la foi. Pline le jeune disait Trajan : Vous avez divinis votre pre, non pas
par vanit ni pour braver le ciel, mais parce que vous le croyez dieu7.
Laffirmation est formelle ; ou bien il faut accuser Pline de mensonge effront, ou
il faut admettre que Trajan croyait la divinit de Nerva. Sil nous parat
surprenant quil y ait cru, cest que nous oublions toutes les prcautions quon
avait prises pour mnager les scrupules des gens du monde au sujet de
1 On peut, par exemple, comparer les restrictions timides et embarrasses de Plutarque (Vita Rom., 28) avec
les assertions nergiques de Snque et de Lucain. Pausanias (VII, p. 457) et Dion (LII, 35) sont assez
ddaigneux, mais ils ne disent quun mot. Ce qui est assez piquant, cest que Julien se montre ladversaire
rsolu de ces apothoses. Il appelle Auguste un faiseur de poupes, parce quil a fait de Csar un dieu (Csars,
27).
2 Orelli, fin du 2e vol.
3 Il se trouve son rang, aprs le divin Auguste, et avant le divin Vespasien, dans les Tables de Salpensa et de
Malaga, qui sont du rgne de Domitien.
4 Sutone, Vespasien, 28 : V, puto, deus fio !
5 Eckel, VI, 628 et sq.
6 Capitolin, Marc-Aurle, 48.
7 Pline, Pangyrique, II.

lapothose et le sons vritable quon y attachait. Il ne sagissait pas Rome,


comme dans les provinces, de rendre nu culte lempereur vivant : Caligula et
Domitien avaient exig queu les adort, niais les bons princes se gardaient bien
dimiter leur exemple. Tant quils taient en vie, on se contentait dadorer leur
gnie dont limage tait place ct de celle des princes diviniss ; encore les
empereurs sages taient-ils fort attentifs ne pas permettre quon leur prodigut
trop cet honneur1. Aprs leur mort, le snat leur dcernait officiellement
lapothose, et leur cuite se rpandait dans lunivers. Les Hommages que la
divinit nouvelle recevait de tout le monde taient les mimes, plais les sens
clairs ne se faisaient pas delle la mme ide que le vulgaire. En gnral, le
vulgaire pensait que les Csars taient des dieux comme les autres ; il leur
attribuait la mme puissance, et supposait quelle se rvlait de la mme
manire, par des apparitions et des songes. Les gens clairs, au contraire,
mettaient lino certaine diffrence entre cris et les autres divinits : ctait pour
eux quelque chose comme les hros ou demi-dieux des anciens Grecs. En
somme ils ne leur accordaient pas plus de privilges que les stociens nen
attribuaient leur sage aprs sa mort. La philosophie du Portique enseignait que
le ciel tait le sjour et la rcompense de ceux qui avaient bien vcu. Snque
parle de cette coupe empoisonne qui a transport Socrate de la prison dans le
ciel2. Il tait, naturel quon y plat, en mme temps que les sages, les princes
qui avaient gouvern honntement un grand pays et qui avaient su se conserver
vertueux dans ces positions leves o la vertu court tant de risques.
Lapothose pour beaucoup de gens ne voulait pas dire autre chose. Le mot divus
dont on se servait pour dsigner lempereur divinis navait pas tout fait la
mme signification que deus. Quoique dans lorigine il ny et entre ces deux
ternies aucune diffrence, lusage finit par en crer une : on se serrait du
premier pour faire entendre que le prince tait parmi les bienheureux qui leur
vertu avait mrit le ciel. Cest le nom dont plus tard en appela les saints dans
lglise chrtienne ; il devait avoir dj parmi les paens un sens analogue. Ainsi,
lorsque aprs la mort dun prince le snat lui avait accord les honneurs divins, il
pouvait bien tre un dieu vritable pour le vulgaire, mais les gens clairs le
regard aient plutt comme un saint que comme un dieu, et par ce dtour les
hommages quon lui dcernait navaient rien de blessant pour la dignit divine.
Le dcret du snat tait une sorte de canonisation qui par certains cts
produisait les mmes effets que celle que lglise prononce aprs une
dlibration solennelle. Les amis de Marc-Aurle, nous venons de le voir,
plaaient sa statue parmi leurs dieux pnates et rendaient un culte sa mmoire
; cest peu prs ainsi que Joinville tablit dans la chapelle de son chteau un
autel saint Louis, son bon matre, o lon devait chanter toujours en lhonneur
de lui. Germanicus, en parlant ses soldats, leur montre le divin Auguste
sintressant, du haut du ciel, la conduite de ses armes et aux destins de son
empire. Ce langage nest pas trs diffrent de celui de saint Ambroise, lorsque,
sur la tombe de Thodose, il affirme que le grand empereur chrtien habite le
sjour de la lumire et se glorifie de frquenter lassemble des saints ; lorsquil
nous fait voir Gratien qui vient le recevoir, qui lembrasse, qui oublie sa mort
cruelle en accueillant celui qui la si glorieusement venge3. On comprend que de
cette manire et avec ces restrictions les gens clairs et religieux pouvaient
accepter lapothose et adresser leurs prires lempereur divinis, quand il
1 Pour lui lever une statue auprs de celle des divi, Trajan voulait quon lui demandt la permission, et il dit
lui-mme quil laccordait rarement (Pline, Epist., X, 8 et 9, dit. Keil.) Voyez aussi Pangyrique, 52.
2 Epist., 67, 7.
3 S. Ambroise, Orationes, 89 : Manet ergo in lumine Theodosius et sanctorum ctibus gloriatur.

avait t honnte, sans se faire trop de scrupules. Quant aux indiffrents et aux
incrdules, ils se mettaient encore plus laise avec elle. Pline lancien trouve
que cest une vieille manire de tmoigner aux gens sa gratitude1, une sorte de
compliment banal qui ne tire pas consquence ; aussi, quoiquil nie
limmortalit de lme et quil doute de lexistence des dieux, il nhsite pas
nous reprsenter Vespasien le plus grand des princes qui aient jamais rgn sur
le monde, sacheminant vers le ciel avec toute sa famille. Nous savons que
certains philosophes adoraient Platon2, et que le pote Silius Italicus rendait un
culte Virgile. Virgile et Platon taient des crivains religieux, dont il tait
naturel de faire des saints du paganisme ; ce qui est tout fait surprenant ; cest
de voir Lucrce, le violent ennemi des superstitions populaires, dans son
admiration pour lincrdule picure, le proclamer dieu : Deus ille fuit, deus,
inclute Memmi. videmment ce nest pour lui quune trs violente hyperbole,
destine faire comprendre et partager lexcs de son enthousiasme.
Il est donc vrai de dire que tons les gens qui vivaient alors sous la loi romaine,
tous les degrs de la socit, ont tmoign une grande complaisance pour
lapothose impriale, et que cette complaisance leur cotait moins que nous ne
sommes tents de le croire. Les seules rsistances srieuses quelle prouva lui
vinrent des Juifs et des Chrtiens. Les Juifs avaient horreur dadorer un homme.
Ils ne permettaient pas aux lgions de traverser Jrusalem avec leurs enseignes,
parce quelles portaient limage de lempereur vivant et de ses prdcesseurs
diviniss. Les Chrtiens ntaient pas moins rsolus. Ctait dordinaire devant la
statue du prince quon tranait leurs martyrs, et ils aimaient mieux mourir que de
lui offrir de lencens. Je nappelle pas lempereur un dieu, disait Tertullien, parce
que je ne sais pas mentir et que je ne veux pas me moquer de lui... Je nai quun
matre, qui lest aussi de lempereur ; il faut ladorer, si lon veut quil soit
favorable Csar. Gardez-vous de croire et dappeler un dieu celui qui ne peut
rien sans laide de Dieu3.
Lapothose, si rudement attaque par les Chrtiens, survcut pourtant au
triomphe de Christianisme ; mais en survivant, elle perdit de pins en plus sa
signification ancienne. Ds le dbut, le culte des Csars avait un double
caractre, religieux et civil ; il est facile de voir, mesure quon avance, que la
caractre civil lemporte. Les temples de Renne et dAuguste cessent peu peu
dare des sanctuaires pour devenir des lieux de runions politiques ; les prtres
des provinces ressemblent des administrateurs ordinaires chargs des intrts
de leur pays ; les flamines des cits ne sont plus que des magistrats municipaux
comme les autres, et lon ne regarde ; la corporation des Augustales que comme
tenu socit de ngociants runis pour dfendre leurs privilges. Dans toutes ces
institutions diverses, le culte imprial nest bientt quun prtexte : on a lair de
se rassembler pour des prires et des sacrifices ; en ralit, cest pour soccuper
des affaires communes. Le caractre religieux de ce culte tendait donc tous les
jours d seffacer ; il acheva de disparatre quand le Christianisme fut triomphant.
Les peuples honorrent Constantin, lorsquil devint le matre de lempire, comme
ils en avaient lhabitude, en lui btissant des temples et en clbrant des jeux en
son honneur. Constantin, quoiquil ft chrtien, accepta ces hommages ; il tint
seulement les dgager de tout mlange avec lancienne religion. Il conserva les
jeux, dont lhabitude avait fait un besoin pour le peuple, mati on leur donnant un

1 Pline, Hist. nat., II, 7, 18.


2 Letronne, Inscr. de lgypte, II, p. 286
3 Tertullien, Apologtique, 83 et 84.

caractre profane. Nous avons dfendu, dit-il, par une loi salutaire quon clbrt
des rites impies, mais nous nentendons pas interdire ces jeux qui runissent les
citoyens et entretiennent la joie publique1. Il rpondit aux habitants dHispellum,
qui demandaient lui lever un temple, quil y consentait condition que
ldifice qui devait porter son nom ne serait pas souill par les pratiques
coupables dune superstition dangereuse2. Ce ntait donc plus quun monument
civil, une sorte dhtel de ville, oit les dcurions se runissaient pour protester de
leur dvoilement au prince et signer des dcrets en son honneur. Cest ainsi que
le culte imprial fut tout fait scularis. de moment quil fut constat que ce
ntait plus quune manire dtourne dhonorer lautorit souveraine,le
Christianisme eut moins de rpugnance le tolrer. Constantin et ses
successeurs furent diviniss par un dcret solennel du snat ; ils eurent des
temples et des prtres, et il ne semble pas que ces hommages aient scandalis
les vques ni Ies chrtiens rigoureux. Gratien, qui refusa le premier daccepter
les insignes du grand pontife, fut probablement aussi le premier qui ne reut pas
les honneurs divins aprs sa mort. Lapothose a donc dur prs dun sicle
encore aprs la dfaite du paganisme3.
Est-il mme bien vrai de prtendre quelle ait tout fait disparu avec Gratien et
quil nen reste plus de trace aprs lui ? Nous avons dit que les royauts
chrtiennes qui remplacrent lempire essayrent souvent de le continuer. Le
Christianisme tait dailleurs une religion amie de la discipline et de lordre ; il
proclamait que lautorit souveraine est une sorte dmanation de la puissance
divine, et il faisait un devoir de lui obir. Ds le IIe sicle, son docteur le plus
svre disait : Nous rendons lempereur tous les honneurs quil nous est permis
de lui rendre et quil lui est utile de recevoir ; nous le regardons comme un
homme, mais un homme qui vient immdiatement aprs Dieu : il tient de Dieu
ce quil possde, mais il nest infrieur qu lui4. Cest peu prs de la mme
faon, on sen souvient, que sexprime Horace, lorsque, sadressant Jupiter, il
lui demande de prendre Csar pour son lieutenant et de lui laisser gouverner le
monde sous ses ordres. Quand le prince est ce point au-dessus des hommes, il
est bien prs dtre en dehors deux ; sil est lobjet particulier des faveurs
clestes, sil a t dsign par un dcret spcial pour rgner sur nu peuple, sil
tient den haut les qualits ncessaires pour y russir, il nest plus possible de le
confondre avec le troupeau quil gouverne. Cest ainsi qu force de grandir
lautorit souveraine et de la rapprocher du ciel, il est arriv quelquefois aux
docteurs chrtiens de sexprimer peu prs de la mme manire que les
crivains de lancienne Rome. Le prince, selon Pline le jeune, est pareil au plus
rapide des astres : il voit tout, il entend tout, eu quelque lieu quon linvoque, il y
fait sentir linstant mme sa prsence et son secours. Sans doute, ajoute-t-il,
cest ainsi que la Pre du monde en rgle lconomie, lorsque, abaissant ses
regards vers la terre, il daigne soccuper des destines des hommes5. Cette
comparaison entre le prince et Dieu se retrouve dans Bossuet, et presque avec
les mmes figures : Considrez le prince dans son cabinet : de l partent les
ordres qui font aller de concert les magistrats et les capitaines, les provinces et
les armes. Cest limage de Dieu, qui, assis dans son trne au plus haut des

1 Code Thodosien, XVI, 10, 17.


2 Orelli, 5580, et Mommsen, Analekten.
3 Rossi, Inscr. christ., p. 338. Quand on dit que Gratien fut le premier qui ne reut pas les honneurs de
lapothose, on veut parler de la conscration officielle dcrte par le snat. Mais on continua quelque temps
encore, par habitude, donner le nom de dieux aux empereurs morts.
4 Tertullien, Ad Scap., 2.
5 Pline, Pangyrique, 89.

cieux, fait aller toute la nature... les mchants ont beau se cacher, la lumire de
Dieu les suit partout ; quelque matin quils se lvent, il les prvient ; quelque loin
quils scartent, sa main est sur eux. Ainsi Dieu donne au prince de dcouvrir les
trames les plus secrtes ; il a des yeux et des mains partout ; les oiseaux du ciel
lui rapportent ce qui se passe ; il a mme reu du ciel pour lusage des affaires
une certaine pntration qui fait penser quil devine. A-t-il pntr lintrigue, ses
longs bras vont prendre ses ennemis aux extrmits du monde ; ils vont les
dterrer au fond des abmes : il ny a pas dasile assur contre une telle
puissance ! Et il conclut en disant quil faut obir aux princes comme la justice
mme : ils sont des dieux et participent en quelque faon lindpendance
divine1. Quand un vque parlait ainsi, il ne faut pas stonner de ce quun
courtisan osait faire ; les hommages dun dAntin et dun La Feuillade avaient
toutes les apparences dun culte. Saint-Simon rapporte qu la ddicace de la
statue de la place Vendme on renouvela presque les fces du paganisme. Le
duc de Gesvres, gouverneur de Paris, cheval, la tte des corps de la ville, y
fit les tours, les rvrences et autres crmonies tires et imites de la
conscration des empereurs romains. Il ny eut la vrit ni encens, ni victimes :
il fallut bien donner quelque chose au titre de roi trs chrtien. On peut donc dire
que les socits qui professent que le pouvoir mane de Dieu et que lautorit est
divine arrivent souvent placer ceux qui on sont revtus au-dessus de
lhumanit et sont sur la pentu de ladoration monarchique. On nchappe tout
fait ce danger que lorsquon ne voit dans le pouvoir quune simple dlgation
populaire. Il semble que les Csars aient voulu runir les avantages des deux
rgimes. Leur autorit leur venait du peuple, ils aimaient le proclamer pour
prvenir toutes les rsistances ; mais ils essayrent aussi de la rendre plus solide
on lui donnant une conscration religieuse : cest dans ce dessein quils
prtendirent tre les mandataires de Dieu pendant leur vie et des dieux
vritables aprs leur mort.

1 Bossuet, Polit. tire de lcriture sainte, passim.

CHAPITRE TROISIME LE RGNE DAUGUSTE.


Aprs avoir tudi ce quAuguste avait fait pour la religion romaine et ce quelle a
fait pour lui, il nous faut chercher quel fut le succs de ses rformes religieuses
et morales. Parvint-il, comme il lesprait, ramener ses contemporains aux
anciennes murs et aux vieilles croyances ? A-t-il vraiment rendu son sicle plus
honnte et moins incrdule ; et si ses exhortations ou ses ordres ont quelquefois
arrt le dbordement du scepticisme et tue limmoralit, quelles forent la
profondeur et la sincrit de ce changement ? Les renseignements ne nous
manquent pas pour rpondre ces questions ; nous pouvons consulter une des
plus belles et des plus riches littratures que le monde ancien nous ait laisses.
Elle nous apprendra ce que pensaient, ce que croyaient alors les gens distingus
et linfluence que les rformes dAuguste exercrent sur eux.

I
On est trs frapp, quand on lit les crivains du ce sicle, de ladmiration sans
rserve quils paraissent tous prouver pour Auguste et ses institutions. Certes, il
ne manque pas de princes que la littrature de leur temps ait combls dloges,
mais aucun deux na eu la bonne fortune de plaire tout le monde ou
dchapper tout fait la critique. Quel que ft lclat de leur gloire ou ltendue
de leur pouvoir, ils nont pu entirement fermer la bouche leurs ennemis.
Malgr le murmure de flatteries qui slve de tous cts devant les pas de Louis
XIV, on distingue, en prtant loreille, la voix aigre et insultante des rfugis de
Hollande. Auguste est plus heureux : parmi les crivains de son poque, nous ne
lui connaissons pas de dtracteur. On nous dit bien que vers la fin de son rgne
quelques orateurs et quelques historiens le traitrent avec svrit ; mais leurs
livres ne nous sont pas parvenus, et rien ne trouble aujourdhui pour nous ce
concert de louanges qui clbre sa fortune et sa gloire. Non seulement les
crivains sont unanimes reconnatre la ncessit de ses rformes, en vanter
le mrite, en prdire les heureux effets, mais ils se font tous honneur de le
seconder ; tous, quon leur ait ou non demand leur concoure, travaillent les
faire russir, tous prchent la vertu, tous chantent les dieux ; et lon peut dire
quAuguste compte autant de collaborateurs que nous connaissons de potes,
dorateurs et dhistoriens sous son rgne.
Cependant, ds quon sapproche dun peu plus prs, sous ce bel accord on
dcouvre beaucoup de dissonances. Il se trouve que ces collaborateurs
empresss de lempereur, ces protecteurs zls de la religion et de la morale se
sont souvent dmentis dans leurs livres et dans leur conduite. Ces
contradictions, quils ne se donnent pas la peine de dissimuler, sont choquantes ;
elles font peser sur les institutions quils dfendent un reproche grave. Les
rformes dAuguste, quand on les juge daprs leurs ouvrages, nous paraissent
manquer entirement de sincrit. Entreprises dans un but politique, par des
gens qui ne pratiquaient pas eux-mmes les vertus quils essayaient, dimposer
aux autres, elles ne pouvaient aboutir, si elles : russissaient, qu une sorte de
mensonge gnral ; elles nauraient jamais tabli quune apparence dordre et de
discipline extrieure et ne seraient pas arrives jusquaux mes. Auguste luimme navait pas assez bien vcu pour sattribuer le droit de rformer les
moeurs publiques. Sans parler des dbute sanglants de son rgne, Dion nous
apprend quau moment mme o, sur la demande des snateurs, il promulguait
ses premires lois contre les adultres, il tait amoureux de la femme de

Mcne, la gracieuse Terentia, et quil la faisait de temps en temps disputer de


beaut avec Livie1. Ce moraliste si rigoureux pour les autres conserva longtemps
pour lui le got des dbauches secrtes. On sait que des litires fermes
amenaient des femmes au Palatin, et que ce mystre ntait pas tout fait
ignor du public, puisquun philosophe se glissa un jour dans une de ces litires
pour venir faire des remontrances au prince libertin2. La plupart de ceux qui
servaient les desseins dAuguste ntaient gure plus autoriss que lui
enseigner le respect des dieux et lamour de la vertu. Il ny avait pas alors de
sybarite plus effmin que ce Mcne qui se chargeait dinspirer aux potes la
rsolution de chanter le bonheur champtre et les charmes de lantique
simplicit. Tacite dit de Salluste : Par son amour pour le luxe et les plaisirs, il
tait fort loign de la faon de vivre des anciens3 ; et Salluste tait un des amis
les plus dvous et des conseillers les plus influents du prince qui se vantait de
ranimer le got des moeurs antiques. Dion fait remarquer quaucun des deux
consuls qui donnrent leur nom la loi Papia Poppa ntait mari4 ; ce qui ne
les empcha pas de dcrter des peines rigoureuses contre les clibataires.
Parmi les crivains qui clbraient avec le plus deffusion les lois morales et les
institutions religieuses dAuguste, il sen trouvait beaucoup dont la vie avait t
fort lgre et que rien navait prpars la mission grave dont ils se chargeaient
avec un empressement si trange. Ovide, en composant ses Fastes, prouv une
sorte dtonnement naf du sujet nouveau de ses chants. Il rappelle quavant de
clbrer les dieux et leur culte, il avait chant ses amours : Qui pouvait croire,
nous dit-il, que par ce chemin jen arriverais o je suis ?5
Ce nest pas quon doive prtendre que tous ceux qui aidrent ainsi Auguste dans
ses desseins politiques naient song qu lui plaire et mriter ses faveurs par
leur complaisance. La plupart nobissaient pas des motifs aussi bas. Comme
Horace, ils avaient assist aux guerres civiles ; ils avaient vu, comme Properce et
Virgile, leurs biens partags ; tmoins ou victimes de ces dsastres, ils en
avaient encore lme blesse. Cest de la meilleure foi du monde quils venaient
en aide au prince qui leur promettait de les rparer. Ils applaudissaient de grand
coeur s son entreprise et cherchaient la seconder. Ils reconnaissaient avec lui
que la paix publique ne serait assure que par le retour aux institutions et aux
croyances dautrefois : aussi faisaient-ils de leur mieux pour clbrer les
anciennes vertus ; mais on sentait bien que, quel que fat leur dsir de revenir au
pass, il ne leur tait pas toujours facile de sarracher au prsent. Cest ainsi
que, chez nous, les gens qui venaient dchapper aux dangers de la Rvolution
taient forcs davouer, quand ils lisaient la Gnie du Christianisme, quil serait
fort utile que la socit redevnt chrtienne et croyante ; mais, malgr la bonne
envie quils avaient de croire, la plupart dentre eux ne pouvaient sempcher de
se souvenir quils avaient frquent les salons du XVIIIe sicle et quils avaient lu
Voltaire. De mme, les contemporains dAuguste taient les fils de cette
gnration qui avait produit Cicron et Lucrce ; ils avaient admir dans leur
jeunesse le pome de la Nature et le trait de la Divination, il ne leur tait pas
ais de loublier. Ce qui leur tait aussi bien difficile, ctait de se soustraire ce
monde sduisant et lger au milieu duquel ils vivaient et qui leur faisait un si bon
accueil. De l ces incohrences quon remarque dans leurs doctrines et dans leur

1
2
3
4
5

Dion, LIV, 19.


Dion, LVI, 48.
Tacite, Annales, III, 80.
Dion, LVI, 10.
Ovide, Fastes, II, 8 : Ecquis ad hc illia crederet esse viam ?

conduite, ce mlange surprenant de scepticisme et de foi, ces svrits de


principes tempres par dtranges complaisances dans la pratique, et ce sourire
ironique qui se glisse souvent jusquau milieu de lenthousiasme le plus vif.
Ou retrouve ces contradictions chez presque tous les crivains de ce sicle : ceux
mmes qui semblent dabord les plus rsolus et les plus sincres nen sont pas
tout fait exempts. Il ny en a pas qui tienne plus paratre le preneur du pass
et lennemi de son temps que Tite-Live ; lentendre, le principal plaisir quil
trouve dans ltude de lhistoire, cest quelle le fait vivre loin de ses
contemporains, et lon a souvent cit le beau passage dans lequel il dit quen
parcourant lantiquit son lime se fait antique sans effort. Sou admiration pour
les vieux tiges est si vive, quelle le fait quelquefois sortir de sa srnit
ordinaire, quelle le rend violent, agressif ; il se fche tout fait contre ceux qui
ne partagent pas son enthousiasme, Il les maltraite, il leur adresse des dfis
passionns : Quon vienne maintenant se moquer des gens qui admirent le
pass ! scrie-t-il, au moment o il vient den raconter quelque beau trait1. Ce
qui limpatiente surtout, cest le scepticisme religieux de son temps. Il ne tarit
pas de colre contre cette science qui mprise les dieux2, et ne manque pas une
occasion de faire des professions publiques de crdulit. Cette crdulit a
pourtant des bornes ; il lui arrive souvent, quand Il raconte un miracle trop
absurde, de lattnuer et de larranger : malgr lengagement quil a pris de tout
dire et de tout croire, il hsite, il supprime les circonstances les plus
extraordinaires3, il explique les autres ; il essaye de rendre limpossible
vraisemblable, ou mme il laisse chapper, au milieu dun rcit merveilleux quil
parat faire le plus sincrement du monde, quelque rflexion ironique qui en
dtruit leffet. A propos de la naissance miraculeuse du fondateur de Rome, il
dpeint avec une bonne foi apparente la rencontre que la Vestale fit du dieu Mars
et comment il le rendit mre de deux jumeaux ; puis il ajoute quau moins Rhea
Silvia le raconta ainsi, soit quelle le crt, soit quil lui part plus convenable de
prendre un dieu pour complice de sa faute4. Il agit de mme propos des
oracles et des prodiges de toute sorte par lesquels la volont divine est cense se
manifester aux mortels ; il blme beaucoup ceux qui les ngligent ou qui sen
moquent ; il ne veut pas croire que ces prodiges aient cess de son temps : les
dieux continuent avertir lhumanit des vnements quils prparent, cest
lhumanit qui ne damne plus tenir compte des avertissements quelle reoit5.
Autrefois on les enregistrait fidlement, et Tite-Live, qui les trouve nots- dans
les chroniques sacres quil compulse, a grand soin de les rapporter. Mais ici
encore la foi parat labandonner au milieu de la route. Quand ces prodiges
deviennent trop extraordinaires ou trop nombreux, il semble prouver quoique
honte les raconter ; il nous dit quon les vit ou quon crut les voir6 ; il fait
remarquer que les peuples qui en observent le plus sont ceux qui sont davance
disposs tout croire7. Quelquefois le miracle dpasse tout fait sa crdulit, et
il insinue que cest une invention des prtres ou des politiques. Il veut bien
admettre quun buf ait parl, mais quand on vient lui dire que des souris ont

1 Tite-Live, XXVI, 22.


2 Tite-Live, X, 40
3 Voyez, par exemple, lhistoire de la louve et des deux jumeaux (I, 4). A ce propos, Niebuhr se moque
gaiement des historiens qui veulent rendre les miracles plus vraisemblables en les attnuant, comme si le tout,
dit-il, ainsi que dans lhistoire de saint Denys, ne dpendait pas du premier pas.
4 Tite-Live, I, 4 : ... seu ita rata, seu quia auctor culp honestior erat.
5 Tite-Live, XLIII, 13.
6 Tite-Live, III, 5 ; XXI, 62.
7 Tite-Live, XXIV, 10 ; XXIX, 14.

dvor une statue dor, il se met en colre, il voit dans ces exagrations leffet
dune superstition coupable1, et dclare quon veut se moquer de nous2. Ces
contradictions taient invitables : on a beau, comme Tite-Live, avoir la ferme
rsolution de se faire antique, on reste toujours de son temps malgr soi.
Cest ce que montre aussi, et peut-tre avec plus dvidence, lexemple dHorace.
On a certes bien raison dtre surpris de trouver Horace parmi les dfenseurs les
plus zls des institutions dAuguste ; il ne paraissait vraiment pas destin par
son caractre ou par sa conduite jouer ce rle. Rien ne ressemblait moins ces
Romains dautrefois dont il allait clbrer les vertus que ce pote indolent,
amoureux de son loisir, qui avait horreur des affaires publiques et qui grondait
ses amis quand ils soccupaient de ce que pouvaient tramer contre Rome le
Scythe et le Cantabre3. Il est difficile dimaginer une nature aussi pet, religieuse
que la sienne. La religion chez les Romains reposait sur le respect des anciens
usages, et Horace se trouvait tre de ces esprits qui se tournent plus volontiers
vers lavenir que vers le pass. Il osait critiquer les vieux potes et ne se gnait
pas pour se moquer de leurs admirateurs. Tels taient les sentiments quil
manifestait dans ses premiers ouvrages, et lon ne pouvait gure supposer quil
dt un jour en changer. Par temprament et par principe il tait ennemi de ces
violentes motions qui peuvent jeter une me aux pieds des dieux. On connat sa
devise : Il faut ntre trop frapp de rien, nil admiravit4 ; cest celle des gens qui
veulent se mettre labri de ces surprises de limagination qui font souvent les
croyants. Aussi est-on dabord trs tonn quAuguste ait paru tenir se donner
un auxiliaire si peu fait pour soutenir ses desseins. Ce qui valut cet honneur
Horace, cest sans doute linllu6nce dont il jouissait sur lopinion. Ds son dbut il
avait attir lattention sur lui par ses attaques hardies. En frappant la fois sur
les vivants et les morts, en osant braver des prjugs respects, il avait obtenu
un succs denthousiasme et de scandale. Ce qui est plus rare, cest quil avait su
ne pas tromper lattente que ce dbut audacieux avait fait natre ; son second
ouvrage avait soutenu leffet du premier. Il stait impos la tche dintroduire
Home un genre de posie quelle ne connaissait pas ; ce satirique applaudi stait
mis crire des odes et y avait russi. La curiosit tait donc veille sur lui, et
lon tait sr que rien de ce quil crirait ne passerait inaperu. Si lon voulait
sadresser aux gens clairs, aux personnes du monde qui font lopinion
publique, leur insinuer quelque ide nouvelle, les prparer quelque changement
Tans les lois ou les moeurs et le leur faire agrer, il tait alite davoir Horace
pour soi. Auguste le comprit ; aussi nest-il pas douteux que le pute nait t
.plusieurs fois sollicit de donner son appui aux rformes quon mditait au
Palatin. Il ny a pas de tmrit croire quil fait allusion ces insistances et la
rsolution quil avait prise dy cder, quand il dit sa lyre : On nous rclame :
allons, ma lyre, si jamais sous lombrage tu amusas mes loisirs, fais entendre
des chants dignes de vivre5. Ds lors Horace parait tout fait initi la pense
du matre : il fait honte aux Romains de laisser les temples en ruine au moment
o Auguste les relve6 ; il vante la simplicit antique, il conseille de fuir le luxe et
les dpenses insenses pendant que le pouvoir prparait ses lois somptuaires ; il
prvient toutes les rformes et semble quelquefois les provoquer ; ses attaques
violentes contre ces femmes sans pudeur qui, la table mme de leur mari et
1
2
3
4
5
6

Tite-Live, XXVII, 23 : prava religio.


Tite-Live, XXIV, 44 : ludibria aurium.
Horace, Carmen, II, 11, 1.
Horace, ptres, I, 6, 1.
Horace, Carmen, I, 32, 1.
Mommsen, Res gest divi August, p. 59.

devant ses yeux, se pourvoient damants plus jeunes1, ont prcd de quelques
annes les lois dAuguste contre les adultres. Lempereur parait hsiter, mais le
pote le presse de punir ces drglements ; il demande des chtiments svres :
A quoi sert de gmir, si lon ne supprime la faute par des supplices ?2 A mesure
quil avance, il semble sencourager danse rle de rformateur des moeurs
publiques qui lui avait cot dabord quelque peine prendre. Le troisime livre
des Odes souvre par un vritable trait de morale publique et prive lusage de
ses contemporains. Les six premires pices de ce livre ont d tre faites la
fois ; elles sont crites dans le mme mtre et sous la mme inspiration3. Le
pote y prend ds le dbut un ton religieux qui ne lui tait pas ordinaire : cest
un prtre des muses qui parle, et avant de promulguer ses oracles, il loigne de
lui les profanes : Odi profanum vulgus et arceo. Ces profanes sont sans doute les
indiffrents, les esprits lgers et mondains que tant de gravit risquerait de
dconcerter et quil faut carter tout prix ; puis, sadressant aux limes plus
naves et dont il est sr dtre mieux cout, il leur recommande toutes les
vertus civiles et domestiques qui font le salut des tats, lamour du pays, le
respect des choses sacres, la fermet dans la conduite, la rsignation dans les
souffrances, la modration dans les gots, le courage en face de lennemi,
lhonntet dans la vie intrieure. Il veut former une jeunesse active et robuste
qui sache supporter vaillamment la misre, qui poursuive de sa lance le Parthe
orgueilleux, qui laisse sa vie en plein air, au milieu de lagitation des combats4. Il
apprend lge mr que la force brutale se prcipite elle-mme, mais que,
lorsquelle se modre et se contient, les dieux la soutiennent et la portent plus
haut5. Il croit que le mal dont Rome est atteinte ne vient que de la
dmoralisation qui sest introduite dans les familles : Des gnrations coupables
ont souill le mariage et port le trouble dans la maison : cest la source des
flaux qui dsolent la patrie6. Et ces murs drgles il oppose lexemple de
cette race nergique de soldats-paysans qui rougit la mer du sang carthaginois7.
On voit que cest tout fait lesprit des institutions morales et religieuses
dAuguste.
En crivant ces belles odes qui durent tre si bien accueillies du matre et de ses
conseillers, Horace dut prouver souvent quelque embarras. Il lui fallait forcer un
peu sa nature pour prendre ce ton solennel. Il savait bien quil tait plus propre
ta posie lgre et gracieuse qu lenthousiasme pindarique : Sa frle barque
ntait pas faite pour braver les flots de la mer Tyrrhnienne8 ; et, dans les
premiers temps surtout, tontes les fois quil abandonnait l cte tranquille pour
se lancer sur la haute mer, il avait hte de se rappeler lui-mme au rivage. Il lui
fallait de plus, ce qui tait beaucoup plus grave, donner un dmenti ses
anciennes opinions. Horace tait de ceux dont jai parl, que Lucrce avait
charms dans leur Jeunesse. Il avait t dabord picurien et ne sen tait pas
cach. Dans la satire o il raconte son voyage Brindes, il nous dit, propos
dun miracle quon voulut lui faire voir dans un temple dEgnatia, que lcole
1 Horace, Carmen, III, 6, 25.
2 Horace, Carmen, III, 24, 33.
3 Peerlekamp veut que ces six odes naient form quun seul pome sous le titre de Carmen de moribus. Cette
opinion est insoutenable ; mais il nen est pas moins sr que le sujet de ces odes est le mme et quelles ont
t composes ensemble. Les allusions historiques contenues dans la cinquime montrent quelles ont d tre
crites vers 730.
4 Horace, Carmen, III, 2, 1.
5 Horace, Carmen, III, 4, 65.
6 Horace, Carmen, III, 6, 16.
7 Horace, Carmen, III, 6, 34.
8 Horace, Carmen, IV, 15, 8.

laquelle il appartient ne croit pas que les dieux se drangent jamais pour
soccuper des mortels1 ; il niait donc alors la Providence, qui est le fondement de
toutes les religions. Comment dincrdule est-il devenu croyant ? Il nous la
racont dans ses Odes : cest un coup de foudre dans un ciel serein qui suffit
pour oprer ce prodige2. Cen fut assez, comme il le dit, pour lui faire tourner sa
voile. Ds lors il cessa dtre un avare et ngligent adorateur des dieux, et
sempressa de renoncer aux principes de sa folle sagesse. Parle-t-il srieusement
ou veut-il plaisanter, cest ce quil nest pas facile de dire. Il est sr quau moins
il sourit, et que ce sourire, aperu des gens desprit, les rendra moins svres
pour cette conversion inattendue. Ds lors cet ancien sceptique, qui refusait
dajouter foi au miracle dEgnatia, peuple de prodiges sa propre vie. A len croire,
il a t quatre ou cinq fois sauv de la mort par lintervention directe des
Immortels. Les dieux me protgent, scrie-t-il avec enthousiasme, les dieux ont
souci de mon salut et rcompensent ma pit3. Il tait bien naturel que pour
reconnatre leur protection, il chantt leur louange. Ces dieux quil clbre sont
ceux des lgendes populaires, accessibles toutes les passions de lhumanit,
quon irrite par des offenses, quon calme par des sacrifices4. Il les reprsente
sous les traits que leur donnent toutes les thologies. Ils font trembler devant
eux lhomme qui nest quombre et poussire5 ; ils se plaisent, comme Jhovah,
relever le faible et humilier le superbe6 ; ils aiment les modrs, les
temprants, ceux qui simposent des privations : Plus quelquun se sera refus
lui-mme, plus les dieux lui accorderont7. Ils se mfient de laudace de lesprit
humain et lui imposent des bornes quil ne doit pas franchir. Ils le punissent
quand il les dpasse, et ne veulent pas, eux non plus, quil touche trop larbre
de la science. Ils ont abrg la vie humaine, qui dans les premiers temps tait
plus longue, parce quils sont irrits de voir la navigation unir des continents que
lordre du ciel avait spars8. Que nous sommes loin des chants de triomphe de
Lucrce quand il voit que rien nchappe la raison humaine, quand il clbre les
bornes de la nature recules et cette victoire qui rend les dieux inutiles et lve
lhumanit jusquau ciel ! Horace a tout fait oubli les leons de son matre ;
sous prtexte de respecter lordre tabli, il semble vraiment condamner lhomme
une ternelle immobilit. Le incline esprit se retrouve dans ce passage dune de
ses odes les plus clbres o il rappelle ce principe, emprunt aux religions
positives, que lorsquune gnration a commis une faute, elle en est punie dans
ses descendants : Romain, dit-il, les crimes de tes anctres retomberont sur ta
tte innocente !9 Et cette sentence lui semble trs naturelle. Ce ntait pas
lopinion de Cicron, qui rpondait avec une gnreuse colre ceux qui
soutenaient le mne principe : Ladmirable quit des dieux ! Quelle ville
souffrirait un lgislateur qui, pour punir la faute du pre ou de laeul, frapperait
le fils ou le petit-fils ?10
Dans cette volution, lhabile Horace a cherch autant quil le pouvait se mettre
daccord avec lui-mme, et il faut reconnatre quil y a souvent russi. Au fond la
1 Horace, Satires, I, 5, 97.
2 Horace, Carmen, I, 34.
3 Horace, Carmen, I, 17, 13.
4 Il y a pourtant quelques passages chez Horace dans lesquels la Divinit suprme est dpeinte dune faon
plus releve et plus philosophique : par exemple, Carmen, I, 12, 17.
5 Horace, Carmen, IV, 7, 17.
6 Horace, Carmen, I, 34, 13 : ... insignent attenuat deus Obscura promens.
7 Horace, Carmen, III, 16, 21 : Quanto quisque sibi plura negaverit, Ab dis plura feret.
8 Horace, Carmen, I, 8, 21, sq.
9 Horace, Carmen, III, 6, 1.
10 Cicron, De nat. deor., III, 38.

morale quil dveloppe dans le troisime livre des Odes nest pas trs diffrente
de celle des Satires et des ptres. Il sest content dajouter aux prceptes quil
donne une sanction divine ; quand on les dpouille de ces airs doracle et de cet
appareil religieux dont il les a couverts, on se retrouve en prsence des mmes
principes. Quil dise, comme dans la premire satire, quil faut se contenter de ce
quon a, ou quun homme doit sestimer heureux quand Dieu lui a donn ce qui
suffit1, la diffrence est petite. Il rpte dans tous ses ouvrages quil est bon de
vivre de peu, vivitur parvo bene ; mais taudis que, dans les Odes, il recommande
la modration, la sobrit, la temprance comme des vertus qui plaisent aux
dieux, il nous dit simplement ailleurs quil faut fuir les grandes fortunes parce
quelles donnent trop de tracas et quelles exposent trop daccidents. Nous
venons de voir quil reproche durement aux navigateurs de transgresser la loi du
ciel et de vouloir unir ce que les dieux ont spar. Il ne les traite pas mieux dans
coi autres crits ; seulement, ce ne sont plus pour lui des sacrilges, ce sont des
maniaques, des avares, des fous qui bravent la mort pour senrichir. Il ntait
pourtant pas possible, malgr son habilet, quil ne restt dans ses ouvrages des
contradictions que les malins pouvaient remarquer. Lloge enthousiaste de ces
vieux Romains accoutums remuer la terre avec le hoyau sabin et porter pur
leurs paules le bois coup dans la fort2, devait bien un peu surprendre chez
celui qui racontait de point on point dans les Satires sa vie paresseuse, qui faisait
savoir que toutes ses occupations consistaient, quand il ntait pas couch sur
son lit de repos, aller voir les diseurs de bonne aventure au forum et les
joueurs de balle au champ de Mars. Dans lpilogue du ses Odes, compos la
gloire dAuguste et de ses institutions, il se reprsente, avec tous les citoyens,
clbrant les louanges de lempereur et de sa race : Tous les jours, dit-il, parmi
les dons du joyeux Bacchus, nous prierons dabord les dieux immortels, selon les
rites sacrs, avec nos femmes et nos enfants3. Malheureusement nous savons
quil navait ni enfant, ni femme, et lon devine aisment dans ses confidences
son peu de got pour le mariage. Il tait de ceux qui croyaient que ltat ne
serait sauv que si tous les citoyens se mariaient, mais qui se gardaient bien
duser eux-mmes du remde quils offraient aux autres. Il se trouva aussi
quelquefois contraint, pour soutenir le rle quil sest impos, dnoncer des
principes qui saccordent peu avec ses opinions les plus chres. Les religions, qui
sappuient dordinaire sur les traditions du pass, admettent volontiers que le
monde va en se gtant et sont disposes placer lge dor lorigine des
choses. Horace accepte tout fait cette opinion la fin dune grande ode
religieuse, et la rsume en ces traits vigoureux qui se sont gravs dans lesprit
de tous ceux qui sont mcontents de leur sicle : Le temps dgrade tout ; nos
pres, pires que leurs aeux, ont eu des fils qui ne les valaient pas, et de nous va
sortir une gnration plus mchante encore4. Cest une conclusion toute
contraire quon tire de cette admirable ptre Auguste, o Horace fait
profession de croire au progrs, o il soutient si nettement la supriorit des
modernes sur les anciens et soppose avec tant dnergie toutes les
superstitions du pass.
Telles taient les contradictions auxquelles sexposaient ces gens desprit qui se
firent, comme Horace, les auxiliaires dAuguste. Il en est peu qui aient su tout
fait y chapper. Ils taient presque tous plus svres et plus croyants dans leurs
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Horace,
Horace,
Horace,
Horace,

Carmen,
Carmen,
Carmen,
Carmen,

III, 16, 43.


III, 6, 37.
IV, 15, 27.
III, 6, 45.

livres que dans leur vie. On pouvait leur dire tous, comme le serviteur dHorace
son matre : Vous vantez les murs des Romains dautrefois, et pourtant quun
dieu offre de vous y ramener, vous refuserez de la suivre1. Ces prneurs de la
simplicit antique vivaient au milieu du luxe de leur temps : Engags dans le
bonheur, ils nen pouvaient plus retirer le pied2. Quand ils recommandaient de
revenir aux vertus anciennes, et de pratiquer lantique religion, quand ils
menaaient les dbauchs et les impies du sort de Titye et de Pirithos, ils ne
voulaient sans doute sadresser qu ceux qui navaient pas le moyen dtudier la
philosophie et qui la religion tient lieu de sagesse. Ils pensaient, avec Tite-Live,
que pour retenir la multitude illettre, il ny a rien de plus efficace que la crainte
des dieux3 ; quant aux gens clairs, on pouvait la rigueur leur permettre de
se passer de croyances prcises, et il y avait pour eux des privilges
dincrdulit. Ce raisonnement commode, qui tait celui de toute la haute socit
de Rome, pouvait bleu rassurer la conscience de ces moralistes faciles quand ils
ne prenaient pas pour eux les conseils quils adressaient aux autres ; mais il ne
pouvait pas donner leurs paroles ces accents qui partent du cur, qui viennent
de la conviction personnelle et qui la communiquent. Leurs exhortations sans
sincrit laissaient les mes indiffrentes. Cest ce qui devait rendre, ce quil
semble, ces rformes striles : nes dune ncessit politique, dcrtes par
ordonnance, soutenues par des gens qui navaient pas dautorit pour le faire, il
leur tait difficile de pntrer profondment dans cette socit quelles
prtendaient renouveler.
Cependant les contemporains parurent croire un mentent quelles russiraient.
On a vu que le chant sculaire dHorace est moins une prire quun hymne de
triomphe. Vers 740, le mme pote crivait : Ladultre ne souille plus nos
familles, les murs et les lois ont triomph du vice impur. On flicite les mres
davoir des fils qui ressemblent leurs poux. Le chtiment ne manque pas
datteindre la faute. Et il ajoutait : Qui pourrait seffrayer du Parthe, craindre le
Scythe glac ou les sauvages enfants de la Germanie, tant que Csar nous reste
?4 Horace se trompait ; ni le vice ni les barbares ntaient vaincus : quelques
annes plus tard, les sauvages enfants de la Germanie faisaient perdre Varus
ses lgions, et ladultre quHorace croyait banni de Home souillait le palais
imprial. Des accidents cruels prouvaient Auguste que ses lois navaient pas
chang les moeurs publiques, comme on le lui disait et comme il tait port le
croire ; il ne parvenait pas mime les faire respecter dans sa famille : sa fille et
sa petite-fille donnaient lexemple de tous les dsordres. Il les frappa toutes les
deux avec une rage impitoyable ; il les tint tant quil vcut dans un exil rigoureux
; il punit du bannissement ou de la mort leurs complaisants et leurs complices.
Ce qui explique cette duret, cest que le rformateur se vengeait en mme
temps que le pre ; il punissait les coupables moins peut-tre de leurs crimes
que de lui avoir t lillusion de croire au succs de son oeuvre : si, sous ses
yeux et dans sa maison, on tenait si peu de compte de ses lois, pouvait-il
esprer quailleurs elles seraient respectes ?
Il est certain que, si lon juge cette dernire partie du rgne dAugu9te par le
ponte Ovide qui semble si bien la reprsenter, on est tent de croire que tous-les
projets de lempereur ont misrablement chou. Le monde que nous dcrivent
les Amours et lArt daimer parait bien plus futile et bien plus dprav que celui
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4

Horace, Satires, II, 7, 83.


Horace, Satires, II, 7, 87.
Tite-Live, I, 19.
Horace, Carmen, IV, 5, 21.

dont Horace nous a laiss le tableau. Les murs y sont plus lgres, le luxe y est
devenu plus extravagant encore ; on est plus loign que jamais de ces temps
de Fabricius et de Cincinnatus quon prtendait faire renatre. Quant la religion,
quon esprait aussi restaurer, il suffit de lire les Mtamorphoses pour voir que le
sens en tait tout fait perdu. Les lgendes les plus vnrables ne sont, dans les
rcits dOvide, que des histoires lgres que lon raconte en souriant. Tous les
dieux y ont dpouill leur majest. Comment prendre au srieux, ou ce Neptune
qui semporte plus quil ne convient une personne bien leve1, ou cette Vnus
occupe sans cesse se parer en secret et augmenter ses charmes par un peu
dartifice2, ou ce Silvain auquel on reproche dtre toujours un peu plus jeune
que son ge3, ou ce Jupiter dont on nous raconte toutes les quipes
amoureuses, et qui se dit gaillardement, quand il va triompher dune mortelle :
Ma femme ne le saura pas ; ou, si elle le sait, que font quelques querelles de
plus ou de moins ?4 La gnration qui sest amuse de ces rcits tait peut-tre
plus incurablement irrligieuse que celle qui applaudissait aux emportements
passionns de Lucrce. A sen tenir ces indices, on est donc tent de croire que
les efforts dAuguste et des grands gnies de ce temps nont gure russi, et que
cet essai pour rtablir les moeurs et les croyances anciennes a gliss sur cette
socit sans y laisser de trace.

II
Lapparence est pourtant trompeuse : o admettant quOvide soit limage fidle
de la plus grande partie de cette socit, il ne la reprsente pas tout entire. Ce
monde est compliqu ; quand on ltudie avec soin, on y dcouvre des caractres
opposs, des tendances qui se combattent et dont quelques-unes pouvaient
servir les desseins dAuguste.
Il est dabord impossible de ne pas tre frapp de limportance qua prise alors la
philosophie ; elle tient une grande place dans lducation des jeunes gens, et si
la plupart dentre eux la ngligent quand leurs tudes sont finies, beaucoup y
reviennent dans lge mr. Tant que la vie est dans sa force, on se livre aux
plaisirs et aux affaires ; on plaide, on dclame, on conduit des lgions, on
gouverne des provinces, on crit des odes ou des lgies ; quand le soir
sapproche, les penses deviennent insensiblement plus srieuses, les grands
problmes se posent. Cet intervalle que les gens du XVIIe sicle cherchaient
mettre entre la vie et la mort et quils remplissaient par la religion appartenait
plutt du temps dAuguste b la philosophie. Properce lui-mme, au milieu de son
existence dissipe, annonait que quand lge des amours serait pass, et que la
vieillesse aurait sem sa tte de cheveux blancs, il chanterait la nature, comme
Lucrce, et chercherait savoir sil faut croire aux fables quon raconte sur les
enfers, ou si nous navons plus rien craindre au del du bcher. Voil, disait-il,
quelle fin je rserve ma vie5. Quand Virgile partit pour ce voyage en Grce
pendant lequel il mourut, il disait qu son retour il donnerait trois ans encore
son nide, et quensuite il se livrerait tout entier la philosophie6. Horace, qui
vcut plus longtemps que son ami, a pu excuter ce projet que Virgile avait
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Ovide, Mtamorphoses,
Ovide, Mtamorphoses,
Ovide, Mtamorphoses,
Ovide, Mtamorphoses,
Properce, III, 5, 23.
Donat, Vita Virg., 18.

XII, 583 : Exercet memores plus quam civiliter iras.


X, 533.
XIV, 639 : Silvanusque suis semper juvenilior annis.
II, 423.

form. La philosophie a occup ses dernires annes, elle remplit son couvre de
prdilection, les ptres, o lon trouve cet accent de conviction qui manque
quelquefois ses odes officielles, quand il nous vante sa pit, ou quil clbre
les vertus des temps antiques. Cest prcisment cette pleine sincrit qui fait le
principal charme des ptres. Horace, cette fois, nobit qu lui-mme ; il ne
cde aucune inspiration trangre, et lon saisit dans son couvre mme la
marche et les progrs de ce quon pourrait appeler sa conversion philosophique,
qui ne fut pas amene comme lautre par un coup de tonnerre inattendu, mais
par les rflexions solitaires et lexprience de la vie. La philosophie lavait
beaucoup occup pendant son sjour dAthnes, et plus tard, malgr les
aventures et les dissipations de sa jeunesse, il ne sen tait jamais entirement
dtach. Du temps intime de Lalag et de la bonne Cinara, il ne partait jamais
pour sa maison des champs sans emporter Platon avec Mnandre dans sa valise1
; Rome, sous les portiques ou dans son lit de repos, il studiait lui-mme et ne
cessait de rflchir aux moyens de vivre plus sage et plus heureux2. Il ntait
alors quun franc picurien de pratique et de doctrine, trs ami des plaisirs
faciles, fort indulgent pour lui-mme et prt rire tout propos des principes
svres des stoques. Cependant, ds le second livre des Satires, sa morale
slve : on nemporte pas impunment Platon avec soi dans ses voyages, et
cest une lecture dont il reste toujours quelque chose. On remarque alors quil a
moins de complaisance pour ses dfauts3 ; le ton de ses prceptes devient plus
grave, mme dans les sujets et dans les moments o la gravit parait moins
ncessaire. Il ne se contente pas de se moquer des gourmands ; il le prend de
plus haut avec eux et leur dit : quun corps appesanti par les excs de la veille
fait sentir son poids mme lme et rabaisse vers la terre, cette portion du
souffle divin4. A table, avec ses voisins de campagne, il ne cause pas de la
fortune dautrui ou des acteurs en renom, mais des choses quil importe le plus
de savoir et quon nignore pas sans dommage5. Il se demande si cest la
richesse ou la vertu qui fait le bonheur, quel est le principe qui forme les amitis,
en quoi consiste le souverain bien ; et ces repas qui se terminent par des
entretiens si austres lui paraissent des plaisirs de dieux : O noctes cnaeque
deum !
Le moment o Horace commence soccuper des ptres est important dans sa
vie : cest celui o il prend la rsolution de se livrer la philosophie sans
partage. Ses amis les plus chers ont vivement combattu son dessein. Il tait
alors dans, tout lclat de ses succs lyriques, et de toutes parts ou lui demandait
de nouvelles odes ; il rpondait en se comparant au gladiateur qui a reu son
cong et qui dpose ses armes la porto du temple dHercule : Je dis adieu aux
vers et aux autres frivolits ; je ne veux plus moccuper que de lhonnte et du
vrai et me mettre tout entier dans cette tude6. Personne nen a mieux senti que
lui limportance ; il croit fermement lefficacit de la philosophie pour gurir les
maladies de lme. Elle a des remdes infaillibles tous les maux : le
malheureux dont la haine on lamour trouble le sommeil na qu demander de
bonne heure de la lumire et un livre ; en lisant les conseils des sages, en
appliquant son esprit des penses honntes, il se dlivrera de la haine et de

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Horace, Satires, II, 8, 11.


Horace, Satires, I, 4, 133
Voyez les vrits quil se fait dire par Damasippe (Satires, II, 3), et par Dave (Satires, II, 7).
Horace, Satires, II, 2, 77.
Horace, Satires, II, 6, 71.
Horace, ptres, I, 1, 10.

lamour1. Il ny a pas de passion si emporte quon nen devienne matre, si lon


coute les leons de la sagesse2. On comprend lardeur avec laquelle Horace se
prcipite vers une tude si utile. Ce nest pas seulement une curiosit desprit
quil veut satisfaire, cest un besoin de perfection morale qui le tourmente. Le
bonheur de ses derniers jours y est intress ; il y voit le port o doit se reposer
sa vie, et tient sy abriter au plus vite ; A ne soutire pas den tre distrait ou
dtourn par les autres ou par lui-mme. Il sen veut et se gronde, quand son
me prouve en route quelque dfaillance, car il a, comme les dvots, ses
moments de faiblesse et de langueur qui limpatientent et pendant lesquels il
trouve quil ne vit ni comme il doit ni comme il veut3. Mais dordinaire son dfaut
nest pas dtre tide. Si la nuit, dit-il, parait longue lamant qui attend en vain
sa matresse, le jour au mercenaire fatigu de son travail, lanne au jeune
pupille sur qui pse la dure autorit dune martre, moi aussi jaccuse la lenteur
de ces moments importuns qui retardent laccomplissement de mes esprances,
qui mempchent dexcuter ce qui est galement utile au pauvre et au riche, ce
que lenfant ni le vieillard ne ngligent pas sans danger4. Sa confiance dans ces
belles tudes est telle quil se ferait un scrupule den garder pour lui seul le
profit. Il propage autour de lui le got de la philosophie. Lui, qui avait profess
longtemps une sorte dgosme raisonn qui le portait fuir la rputation mme,
pour viter les tracas quelle amne ; lui, qui naurait pas accept dans sa
jeunesse la situation dun chef dcole et lhonneur quelquefois embarrassant
davoir des disciples, il na pas recul vers la fin de sa vie devant les soucis dune
sorte denseignement philosophique ; il a eu des lves, ou au moins de jeunes
amis auxquels il apprenait lart dtre heureux par la sagesse. Mme quand il
sadresse ce groupe de gens desprit, potes pour la plupart, qui formaient la
cour du jeune Tibre, au milieu des conseils littraires quil leur donne, il glisse
quelques exhortations philosophiques quon ne lui avait pas demandes. Grands
et petits, leur dit-il, cest ltude qui nous convient, si nous voulons vivre chers
la patrie et nous-mmes5. Il recommande surtout toute cette jeunesse qui
lcoute de ne point diffrer se convertir ; il est pressant, convaincu, plein de
fougue et de passion, quand il leur montre quil faut se hter : Pour gorger les
voyageurs, les brigands se lvent avant laurore, et vous, quand il sagit de vous
sauver vous-mmes, vous ne consentez pas vous veiller !... Pourquoi retirezvous avec empressement de votre il ce qui le blesse, et, quand le mal consume
votre me, remettez-vous plus tard le soin de la gurir ? Cest tre moiti de
la tche que davoir commenc : entreprenez dtre sage, mettez-vous
luvre. Celui qui ajourne toujours le moment de bien vivre ressemble ce
paysan qui attendait pour passer le fleuve que leau et cess de couler6.
Cette philosophie, laquelle Horace conviait avec tant dardeur tous ses amis,
ntait plus tout fait celle de ses premires annes ; dpicurien il stait fait
clectique. La diffrence entre les deux coles est grande : il ny en avait pas o
lon tnt plus respecter lenseignement du matre que dans celle dpicure ;
Horace au contraire fait profession de navoir point de matre et de ne jurer par
la parole de personne7. Je marrte, nous dit-il, partout o le vent me porte. Mais
il nest pas de ces gens dont parle Cicron, qui, pousse par le hasard de la
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Horace,
Horace,
Horace,
Horace,
Horace,
Horace,
Horace,

ptres,
ptres,
ptres,
ptres,
ptres,
ptres,
ptres,

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I,
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I,
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4.
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32.
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tempte vers un systme philosophique, sy cramponnent comme un rocher1.


Ces abris o le vent le jette ne le gardent pas longtemps ; il ny est, dit-il, quun
hte passager. Il nous raconte que ces voyages aventureux lont conduit un jour
jusqu lcole du Portique, et quil sest fait pour un moment le partisan et le
dfenseur rigoureux de la vertu vritable2. Il ajoute la vrit quil sest
empress de se laisser retomber doucement vers la morale dAristippe, et pour
nous bien avertir que ce ntait pas une conversion dfinitive, il a soin de
terminer sa premire ptre par des railleries contre les stociens ; mais sil sest
alors loign deux, il leur est assurment revenu. Linfluence du Portique se fait
ds ce moment sentir dans ses vers ; elle est surtout visible dans sa XVIe ptre,
o il nous donne de lhonnte homme une dfinition tout fait digne de lcole
de Znon : le peupla accorde ce nom lhomme qui respecte les dcrets du
snat et les prescriptions de la loi ; ce nest pas assez pour le sage, il ne veut
pas quon ne soit honnte que par la crainte du chtiment, on doit ltre par
amour pour la vertu3. Voici un peu plus loin une parole plus stocienne encore :
Quand de mille mesures de fves vous en drobez une seule, cest le dommage
qui est moindre et non le dlit4. Il semble donc accepter ici le principe, dont il
sest ailleurs tant moqu, que toutes les fautes sont gales. Lptre enfin se
termine par un de ces beaux dialogues entre le tyran et sa victime que plus tard
pictte reproduira si volontiers, quand il voudra montrer ses auditeurs que le
sage ne dpend de personne. On nest certes pas accoutum voir rapprocher le
nom dHorace de ceux dpictte et de Znon ; il nen est pas moins vrai que ce
rapprochement est lgitime. Celui qui sappelait lui-mme en souriant un
pourceau dpicure a touch par moments aux doctrines du Portique, et
quoiquon se fasse de lui dautres ides, on peut affirmer que lorsquil crivit ses
derniers ouvrages, il tait plus qu moiti stocien.
Beaucoup dautres ont fait comme lui. Dans cette socit quOvide nous dpeint
si lgre, la plupart des esprits distingus, mime parmi ceux qui taient le plus
engags dans la vie mondaine, ont fini par se diriger vers la philosophie, et vers
une philosophie plus srieuse et plus leve quon nest tent de le croire. Sans
doute ce ntait pas encore tout fait ce que voulait Auguste. La philosophie
nest pas la religion, et elle lui est mme trs souvent contraire. Cependant elle
arrachait les esprits la futilit, lindiffrence des grandes questions, et en les
rendant plus graves, elle les disposait devenir plus religieux. Noublions pas
dailleurs que cette philosophie laquelle les gens du monde demandaient le
repos de leurs derniers jours tait en gnral le stocisme : presque toutes les
sectes de ce temps, parties des directions les plus diverses, tendaient alors se
runir dans lcole du Portique ; or cette cole, nous le verrons, est celle qui a le
plus favoris la religion, elle a mme fini par se confondre tout fait avec elle, et
les stociens un peu plus tard sont presque tous devenus des dvots. Nous voil
donc moins loigns dAuguste et de ses institutions que nous ne le pensions
tout lheure.
Ce qui nous en rapproche encore davantage, cest ce besoin que tout le monde
semble alors prouver de revenir au pass de Rome, den vanter les vertus, den
recueillir les traditions, den raconter lhistoire. Lempereur encourageait

1 Cicron, Acad., n, 3 : Ad quamcumque sunt disciplinam quasi tempestate delati, ad eam quasi ad saxum
adhrescunt.
2 Horace, ptres, I, 1, 17.
3 Horace, ptres, I, 16, 52.
4 Horace, ptres, I, 16, 55. Lemploi qui il fait ailleurs du mot voluptas (ptres, I, 2, 55) montre bien quil
sunit spar de lcole dpicure.

beaucoup ces tudes patriotiques, mais elles remontaient plus haut que lui. Dans
les derniers temps de la rpublique, ceux qui voulaient la sauver se plaisaient
en rappeler les glorieux souvenirs. Auguste eut lhabilet de les faire servir
consolider lempire. Les partisans du rgime ancien et ceux du pouvoir nouveau
se trouvaient donc daccord pour les clbrer. Cest ainsi que le got de
lantiquit devint une mode gnrale ; ceux mmo qui elle convenait le moins,
comme Ovide, furent forcs de la subir. Dautres lacceptrent volontiers, et
parmi ceux qui comblaient dloges lancien temps, il y en avait beaucoup de
sincres. Certes Properce navait pas mieux vcu quOvide ; il a pris plaisir
nous dpeindre sa vie dissipe et ses amours faciles1, ces dners o il trnait au
milieu de femmes lgres2, ces beaux jardins des bords du Tibre, o, soue la
treille et en bonne compagnie, on buvait du vin de Lesbos dans des coupes
ciseles par de grands artistes, en regardant les barques qui descendaient et
remontaient le fleuve3. Ctaient l ses occupations, il nen voulut pas avoir
dautres. Je nai pas de got pour la gloire militaire, disait-il avec une aisance qui
et indign un vieux Romain, je ne suis pas propre porter les armes4.
Cependant, quand lge arrive, il prouve, lui aussi, le besoin de devenir plus
grave : il songe crire un pome sur les rois dAlbe5, il commence soccuper
de Rome et de son pass ; il forme, avant Ovide, le dessein de chanter les
Fastes6. Hlas ! disait-il, je sens trop combien ma voix manque de force, mais
tout le souffle qui schappera de cette faible poitrine, je le consacre ma
patrie7. Et cette lyre, qui avait paru jusque-l si effmine, trouve quelquefois de
nobles accents quand elle clbre les humbles dbuts de Rome, ces cent ptres
dans un pr, qui taient tout le snat8, et cette louve de Mars, la meilleure des
nourrices, qui a nourri la grande ville de son lait divin :
Optima nutricum nostris, lupa martia, rebus,
Qualia creverunt mnia lacte tuo !9
Cet enthousiasme, qui a ici un air de parfaite sincrit, et qui devait tre
communicatif, servait les desseins de ces politiques qui, comme Auguste,
voulaient ramener Rome sa vieille religion. Quand on prouvait tant
dadmiration pour ceux qui lavaient fidlement pratique,on tait port la
respecter davantage ; on reprenait got aux lgendes antiques en les
connaissant mieux, on trouvait plus de plaisir d des crmonies dont on savait
lorigine et lhistoire, on se sentait plus recueilli clans cos temples lorsquon se
souvenait des grands hommes qui taient venus y prier. Il est permis de croire
que, quelque port quon fut vers lindiffrence et lincrdulit, on prenait, sans le
vouloir, dans ces tudes de lancien temps, une disposition favorable la religion
ancienne.
Il y avait donc dans cette socit quon imagine, si sceptique, et si futile, parmi
tant de raisons dtre incrdule, quelque motif dtre croyant, sans doute, le
sentiment religieux une fois veill par cette admiration du pass sy trouvait
souvent en grand pril, mais il y rencontrait aussi quelques aliments qui
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Properce,
Properce,
Properce,
Properce,
Properce,
Properce,
Properce,
Properce,
Properce,

II, 23, 12 : Ah ! pereant, si quos janua clausa juvat !


II, 34, 57 : Ut regnem mixtas inter conviva puellas.
I, 14, 3.
I, 6, 29.
III, 1.
IV, 1, 69 : Sacra diesque canam.
IV, 1, 59.
IV, 1, 14. Centum illi in prato spe senatus erant.
IV, 1, 55.

pouvaient le fortifier et laccrotre. Lhomme ne se sent jamais plus rapproch de


la religion que lorsquil est bien convaincu de sa misre et de son impuissance ;
la crainte dun danger, linquitude du lendemain, la dfiance de soi, lennui, le
dcouragement, la tristesse, le jettent facilement dans les bras du Dieu. Ce
sentiment profond de la faiblesse humaine qui nous dispose chercher un appui
hors de nous, les Romains lavaient toujours prouv, nous avons vu que ctait
une des causes du lempire que la religion prit dabord sur eux. La prosprit ne
les changea pas ; dans le cours de leurs victoires inoues, ils furent rarement
prsomptueux ; lorgueil ntait gure chez eux quune attitude, quils aimaient
prendre pour imposer ltranger. En ralit ils restaient toujours rservs,
prudents, ennemis des hasards et des aventures, craignant les revers jusquau
milieu de leurs plus grands triomphes, redoutant toujours quelque coup imprvu
de la Fortune, et ladorant dans toutes ses formes pour la dsarmer, en lui
rendant un culte sous le nom de la Fortune du jour prsent Fortuna hujusque
diei , ils voulaient faire entendre quils savaient bien quun instant suffit pour
renverser les desseins les mieux concerts, et que le succs nest pas dans la
main de lhomme. La conqute du monde ne les blouit pas autant quon pourrait
le croire. Ils avaient sans doute le vif sentiment de la gloire de leur pays ; les
uvres de leurs historiens et de leurs potes en sont pleines, et partir
dAuguste il remplaa chez eux les inspirations de la libert perdue. Mais en
mme temps que ce spectacle du monde entier aux genoux de Rome les
remplissait dune fiert patriotique, leur esprit sens et positif leur reprsentait
que sil est beau de conqurir un si vaste empire, il est difficile de le garder. Ils
coutaient, par-dessus tous ces royaumes soumis, au-del de lEuphrate et du
Rhin, les bruits menaants de la frontire qui les faisaient beaucoup rflchir. Ils
se disaient que pour maintenir dans le respect toutes ces nations frmissantes, il
fallait une prudence et une vigueur quils ntaient pas assurs de trouver
toujours chez leurs compatriotes. Lempire avait fait natre tous les dsordres de
la rue ; tait-il parvenu, comme il lannonait rendre aux mes leur nergie,
corriger les murs publiques, rtablir le respect de la discipline, le got de la
pauvret, lamour du pays et toutes ces grandes qualits qui avaient donn le
monde aux romains ? Les plus clairvoyants ne le croyaient pas. Dans ces belles
apparences dordre, de scurit, de force, ils apercevaient un affaiblissement
dans les caractres qui les effrayait. Il est remarquable quau moment o Rome
paraissait si grande, et o il semble quon pouvait avoir pleine confiance dans
lavenir, il soit venu tant de leurs esprits la triste pense que la dcadence
commenait. Et noublions pas que ceux quobsdaient ces sombres prsages
ntaient pas des mcontents qui rejetaient le gouvernement dchu ; ctaient
les partisans les plus dclars du rgime nouveau. La grande histoire de TiteLive, ce monument lev la gloire dAuguste et de Rome, souvre par une
prface mlancolique o les murs du temps sont svrement juges, o
lauteur dplore la triste situation dune socit qui ne peut plus supporter ni les
maux ni les remdes1. On est fier autour de lui de cette domination immense qui
embrasse le monde ; il y voit, au contraire, une cause prochaine de ruine : Ce
vaste empire, dit-il, souffre de son tendue mme... ses forces ne servent qu le
dtruire2. Vers le mme temps, le pote Properce sexprimait de la mme faon :
Dois-je parler ? disait-il ; plaise au ciel que je ne sois quun devin menteur ! mais
je vois Rome, la superbe Rome, prir victime de sa prosprit3. Ainsi, malgr

1 Tite-Live, Prfat.
2 Tite-Live, Prfat, et ailleurs, notamment VII, 29 : in hanc magnitudinem qu vix sustinetur.
3 Properce, III, 13, 59.

lclat du rgne dAuguste, avant que Rome et reu aucune blessure grave,
quelques esprits pntrants avaient un sentiment vague quon tait parvenu au
faite, et quil ne restait qu descendre. Cest le commencement de toutes ces
prdictions sinistres qui deviennent ds ce moment si frquentes chez les
crivains romains. Il faut leur rendre cette justice que les splendeurs de lempire
ne les ont pas aveugls. Snque le pre, Pline lancien, sont remplis de plaintes
ternelles sur la corruption des murs, sur labaissement des caractres, sur les
dangers que court la domination romaine. Lucain pense, comme Properce, que
Rome ne peut plus se supporter elle-mme1. Cette opinion est partage par
Tacite, et cest de l que lui vient on partie ce ton de ferme tristesse qui donne
titi intrt si saisissant ses ouvrages. Tacite a fait mme, dans ses prdictions,
un pas de plus que ses devanciers ; non seulement il lui arrive de prvoir que cet
difice qui sest form par huit cents ans de succs et de courage pourra
scrouler2, mais il devine, il annonce quels sont les ennemis qui le renverseront.
Autour de lui on redoute plutt les Parthes ; il pense quil faut craindre surtout
les Germains : les Parthes sont gouverns par un roi ; ils nont pas lnergie que
donne aux Germains la libert3. Ne trouve-t-on pas quil y avait une certaine
grandeur, au milieu de laffaiblissement graduel de lempire, sen rendre ainsi
compte, ne pas, cder aux illusions de la vanit nationale, et, sous ces
apparences extrieures de prosprit, deviner et suivre les progrs du mal
intrieur ? Cest une gloire pour cette nation sense davoir possd un
sentiment si net de sa dcadence. Quand on voit tant dcrivains illustres
connatre si bien la situation vritable de leur pays, prvoir avec tant de prcision
et si longtemps davance les prils qui le menacent, on se souvient de la clbre
pense o Pascal met lhomme au-dessus de la nature qui lcrase et qui le tue,
uniquement parce quil sait quil meurt.
Ce nen tait pas moins un motif de secrtes tristesses pour beaucoup desprits
srieux, et ce motif ntait pas le seul. Il est ais de voir, en tudiant ce monde
de prs, quil ntait pas toujours aussi joyeux quau premier abord il parat
ltre. Ces dpenses extravagantes, ces dbauches insenses, ces recherches de
bien-tre, ces dlicatesses dlgance, ces raffinements de luxe, ces excs de
tout genre auxquels entrane une prosprit sans limites, ne sont pas seulement
un danger public ; ils deviennent aussi, par moments, une intolrable fatigue, et
pour ceux mmes qui ne peuvent plus sen passer ils finissent par tre aussi
pnibles que ruineux. Lucrce a dcrit en vers admirables cette amertume qui
schappe de la source des plaisirs, et qui, parmi les fleurs mmes, fait notre
tourment4. Cest un mal quont prouv presque toutes les socits qui se livrent
avec trop dardeur aux jouissances de la vie ; lpoque dAuguste ny a pas tout
fait chapp. Quelques grands crivains de ce temps en ont t plus
profondment atteints, mais des indices qui ne trompent gure nous prouvent
que beaucoup dautres aussi en ont souffert. Un des symptmes par lesquels le
mal se dcouvre dordinaire, cest ce besoin trange quon prouve de sortir de
soi-mme, de se fuir, de quitter les lieux o lon est, ou tout au moins de se
crer une vie dimagination qui puisse distraire et reposer de la vie relle. Nestce pas prcisment ce que faisaient les contemporains dAuguste lorsquils
prenaient tant de plaisir ranimer les souvenirs antiques, et ne peut-on pas
souponner que dans ce got du pass quaffichaient tant de personnes, il entrait
1
2
3
4

Lucain, I, 72 : Nec se Roma ferens.


Tacite, Histoires, IV, 74.
Tacite, Germanie, 37 : Regno Arsacis acrier est Germanorum libertas.
Lucrce, IV, 1133.

beaucoup de dgot du prsent ? Quand Properce rappelle le temps o Rome


ntait encore quune colline couverte dherbe, quand il montre les boeufs
dvandre couchs sur les rampes du Palatin, le peuple se runissant aux sons de
la trompe, et les snateurs couverts de peaux de btes dlibrant dans un pr1,
les gens du monde qui lisaient ces vers devaient prouver peu prs les mmes
impressions que les salons du XVIIIe sicle quand Rousseau venait leur vanter la
vie sauvage. Ces tableaux de lantique simplicit dlassaient des gens fatigus
des excs du luxe et qui voulaient tout prix chapper ces tristesses
inexplicables que font natre dans lme les plaisirs eux-mmes lorsquon en jouit
sans contrainte et sans mesure. Quelquefois on ne se contentait pas de voyager
par limagination ; on quittait rellement sa demeure et lor sa mettait courir le
monde. Dans le sicle prcdent, on ne sortait gure de chez soi que pour aller
remplir des fonctions politiques ou pour faire fortune ; ce moment commencent
les voyages par curiosit, par dsoeuvrement, par ennui. Horace a souvent
reproch ses contemporains de ne pas savoir tenir en place ; cest un dfaut
dont il saccuse le premier : il se trouve plus lger que le vent, parce qu Rome
il regrette Tibur et qu Tibur il ne souhaite que Rome2. Mais au moins il ne
quitte pas lItalie ; son ami Bullatius, pour fuir lennui qui le dvore, sen va
jusquen Grce et dans lOrient. Horace, en le rappelant Rome, touche ce
malaise intrieur qui le chasse de chez lui et que ses voyages ternels ne
gurissent pas. Cest changer de climat, dit-il, et non de sentiments, que de
traverser les flots ; cest se consumer sans fruit dans une activit inutile. En vain
montons-nous sur des vaisseaux ou sur des chars pour courir aprs le bonheur.
Ce bonheur que tu cherches si loin, il est ici, tu le trouveras dans la pauvre ville
dUlubres, si ton coeur est tranquille3. Snque aussi connat ce mal, comme
Horace. Il en dcrit spirituellement les effets, il en sait et en dit la cause : cest le
mcontentement de soi-mme, cest lagitation dune rime qui ne peut pas
trouver dassiette fixe, tdium, et displicentia sui, et nusquam residentis animi
volutatio4. Ces sentiments, nous lavons dit, sont prcisment ceux qui rveillent
dans les coeurs le besoin de croyances religieuses : on voit quils nont pas t
trangers lpoque dAuguste.
Ce sicle a donc plusieurs aspects diffrents, et le jugement quon porte sur lui
peut changer suivant le ct do on le regarde. Ce qui semble au premier abord
y dominer, cest le got des plaisirs et des ftes. On y parat heureux de vivre5,
satisfait du prsent, assur de lavenir ; on nest occup qu jouir de cette paix
quon doit lempire, on espre quelle durera toujours, et lon se console de
navoir plus de triomphes en pensant quon naura plus dennemis6. Sur cette
socit insouciante et joyeuse les rformes dAuguste navaient pas de prise. Il
ny avait vraiment pas despoir quon pt la rendre plus austre et plus religieuse
et quon parvnt jamais la tirer des agrments de la vie prsente, auxquels elle
est si sensible, pour la ramener limitation des moeurs antiques. Nous vantons
les gens dautrefois, disait Ovide dans un moment de franchise, mais nous vivons
comme ceux daujourdhui7. Et la plupart, sans le dire, faisaient comme lui. Ce
nest l pourtant quune des faces de ce sicle, et quand on lobserve de prs, on
en dcouvre dautres. On remarque que la philosophie y compte beaucoup
1
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5
6
7

Properce, IV, 1.
Horace, ptres, I, 8, 12.
Horace, ptres, I, 11, 21.
Snque, De tranq anim, 2, 13.
Ovide, Ars am., III, 121 : Prisca juvent alios, ego me nunc denique natum Gratulor.
Ovide, Fastes, I, 713 : Dum desunt hostes, desit poque causa triumphi.
Ovide, Fastes, I, 225 : Laudamus veteres, sed nostris ulimur annis.

dadeptes, et de toutes les philosophies, la plus svre, le stocisme. A ct de


ces gens indiffrents et frivoles dont cette socit abonde, on trouve beaucoup
desprits srieux qui regrettent sincrement le pass, qui sinquitent de lavenir,
auxquels le prsent pse, et pour qui cette prosprit mme, dont beaucoup
senivrent, est un fardeau. Si les autres durent se montrer rebelles aux rformes
dAuguste, il est probable que ceux-l les ont accueillies plus volontiers et quils
se sont montrs mieux disposs suivre la direction quil voulait donner
lempire.

CHAPITRE QUATRIME VIRGILE.


I
Cette autre face du sicle dAuguste, plus grave, plus triste, plus religieuse, se
reflte surtout dans les uvres du plus grand pote de ce temps. Tite-Live,
Properce, dautres encore, permettent de la souponner ; mais celui qui la
reprsente entirement, cest Virgile. Aucun crivain na servi avec plus de zle,
et surtout avec plus de sincrit, les desseins dAuguste ; aucun ne lui fut plus
utile pour communiquer ses contemporains les opinions et les sentiments quil
voulait leur donner. Les autres, nous lavons vu, taient mal prpars par lotir
vie et leur caractre ce rle quils staient impos ; au contraire, il semble que
la nature avait fait Virgile pour le remplir. En accomplissant pour sa part luvre
laquelle Auguste conviait les grands esprits de ce temps, il nobissait pas
moins ses instincts propres quaux exhortations de lempereur.
Sa vie ne commence pour nous quavec les Bucoliques ; il avait prs de trente
ans quand il les crivit. Ce quil fit jusqu ce moment est peu prs ignor. Il
avait dj compos des vers auxquels il semble faire allusion dans ses glogues1,
et il est probable quil stait acquis tin certain renom dans sa province, puisque
Paillon, qui en tait gouverneur, le connaissait. Il nest gure douteux non plus
quil nait toujours beaucoup aim ces campagnes o il tait n et dont il a laiss
de si beaux tableaux. Il avait souvent, dans ses premires annes, pris lombre
et le frais le long des fontaines sacres ; il avait dormi au murmure des abeilles
bourdonnant autour de la baie de saules, il stait veill au gmissement des
ramiers et des tourterelles, au chant lointain du paysan qui coupait sa vigne, et il
noublia jamais ces impressions de son enfance. On le fit voyager ds quil eut
grandi ; il visita Milan et Naples ; il habita la superbe Rome qui lve sa tte audessus des autres villes autant que le cyprs domine les humbles arbrisseaux. Il
y frquenta des coles clbres o il connut toute la brillante jeunesse de ce
temps ; mais les grandes villes ne lui firent pas oublier son pays. Ses souvenirs,
ses affections, devaient le rappeler sans cesse vers ces champs que le Mincius
arrose de ses sinuosits flexibles, et il sempressa dy revenir quand son
ducation fut acheve. Il sy trouvait pendant les guerres civiles ; il y serait rest
peut-tre sans les vnements qui le forcrent daller chercher des protecteurs
Rome. Ce got quil avait polir les champs, ce plaisir quil trouvait y vivre a d
ncessairement influer sur ses sentiments et ses habitudes. Nest-ce pas l, par
exemple, quil a pris en partie son amour pour les choses dautrefois ?
Dordinaire on respecte le pass ait village ; on y cite volontiers les vieilles
maximes, on y conserve les murs antiques. Virgile aussi aime lancien temps,
et quand il en parle, on sent bien que son admiration vient de son cur et quelle
na rien de command. Tout lui plait dans ces souvenirs du pass ; aucun dtail
ne lui semble indiffrent ou grossier2. A lexception de la triste fermet du
premier Brutus qui blesse un peu cette me tendre, il ny veut rien effacer. Il se
garde bien dattaquer les vieux pontes, comme son ami Horace ; il recueille
pieusement leurs expressions et leurs tours de phrases, il les imite ou les copie
pour se donner un air dantiquit. La faon dont il passa ses premires annes
peut expliquer aussi quil ait t si attach la religion de sou pays. Alors comme
aujourdhui on lui restait plus fidle aux champs qu la ville ; comme elle y avait
1 Bucoliques, XI, 18 et sqq.
2 Voyez la manire dont il dpeint les divertissements rustiques des vieux Italiens (Gorgiques, II, 885). Il
dsigne sous la nom adouci de versus incompli ce quHorace appelle sans mnagement horridus saturnius.

pris naissance et quelle ntait lorigine quune faon dinterprter les


phnomnes naturels, il semble quon devait en garder mieux lintelligence
quand on restait en contact avec la nature, et cest une des raisons pour
lesquelles les campagnes qui avaient t son berceau furent aussi son dernier
asile.
Ces premires impressions de Virgile furent profondes, et il tait dans sa nature
de ne les oublier jamais. Ce ntait pas une de ces mes heureuses qui se
trouvent laise dans la vie, et qui, sduites chaque jour par des plaisirs
nouveaux, risquent doublier vite les anciens souvenirs. Son existence fut en
somme facile et douce, il semble navoir prouv quune fois un malheur srieux
: il fut chass de ce petit champ quil aimait lent, et faillit perdre la vie en le
dfendant contre le soldat qui voulait le lui prendre. Mais ce malheur fut vite
rpar, et il ne suffit pas pour expliquer cette tristesse qui ne cessa de saccrotre
avec les annes, mesure que cet incident de sa jeunesse sloignait de lui. Il
tait riche : la libralit de ses protecteurs lui avait donn peu prs 10 millions
de sesterces (2 millions de francs) ; il possdait une maison Rome, sur lEsquilin,
une villa Nole, en Campanie, une autre en Sicile. Il tait entour damis
dvous. Sa gloire ntait conteste que par quelques potes jaloux ou quelques
grammairiens mdisants. Tous tes gens de got admiraient ses vers ; ils taient
enseigns de son vivant dans les coles, et un jour quil entrait au thtre le
peuple se leva pour le saluer, comme il faisait larrive dAuguste. Sa tristesse
ntait donc pas de celles qui tiennent des vnements malheureux et que
dantres vnements peuvent gurir. Ctait une de ces maladies que lme
apporte en naissant, et qui, nayant pas de cause apparente, ne peuvent gure
avoir de remde. Cette mlancolie, qui donne tant de charme ses vers, dut
exercer une certaine influence sur ses sentiments et ses opinions : comme elle
lui faisait trouver quelque amertume dans tous les agrments que la vie lui
offrait, et quelle lempchait de se livrer tout entier aux sductions du prsent,
elle lui rendait les souvenirs du pass plus prcieux, et le ramenait ainsi aux
impressions religieuses de sa jeunesse.
Telles taient ses dispositions lorsqu trente ans le succs des Bucoliques
sembla devoir la fixer Rome ; mais il ne parat pas que les plaisirs de la grande
ville laient beaucoup chang. Ses biographes nous disent quil ne put jamais
shabituer y demeurer. Il sen loignait volontiers, non pas seulement, comme
Horace, pour fuir les importuns ou les sots et sappartenir lui-mme, mais pour
jouir de la paix des champs et des bienfaits de la nature. Quand il tait forc de
rester Rome et de frquenter ses illustres amis que son talent lui avait faits, il
semblait un tranger dans leurs somptueuses demeures ; il y apportait des
manires embarrasses et une figure rustique. Il ne savait pas se mettre au got
du jour. On nous dit quil arrangeait mal les plis de sa toge et que son soulier
tait toujours un pou trop grand pour son pied. Il tait timide, silencieux,
maladroit ; il rougissait au moindre mot. Le contact de tous ces beaux esprits, de
tous ces gens du monde la laiss le mme : jusqu la fin il est rest un
provincial, un fils de paysans, lev parmi les broussailles et les forts1.
Virgile neut donc, pour concourir luvre dAuguste, ni renier ses opinions, ni
faire violence sa nature. Il trouvait en lui le germe de tous les sentiments que
les rformes impriales voulaient donner ou rendre au pays. On ne peut pas
affirmer pourtant que de lui-mme Il et pris tout fait la direction quil a suivie

1 Macrobe (Saturnales, V. 2, 1) lappelle Venetus, rusticis parentibus nato, inter silvas et frutices eductus.

ou quil sy ft engag dune manire aussi rsolue. Ce qui prouve que lamiti
dAuguste et le dsir de servir sa politique ont exerc quelque influence sur lui,
cest que ses premires uvres nont pas entirement le caractre des autres :
mesure quil avance, la patriotisme et la religion tiennent plus de place dans ses
vers. Nest-il pas naturel dattribuer ce changement ses relations avec le prince
qui mditait de ranimer les anciennes croyances et de remplacer dans les curs
le sentiment de la libert par lorgueil de la grandeur romaine ? Le talant de
Virgile sest dvelopp conformment sa nature, mais dans ce dveloppement
naturel les inspirations de lempereur nont pas t inutiles. La vie du pote nous
prouve quil recevait volontiers limpulsion des autres et se dirigeait par leurs
conseils ; chacun de ses protecteurs, et il en avait toujours quelquun, a laiss
son empreinte sur lun de ses ouvrages. Cest Pollion qui lui conseilla dcrire ses
Bucoliques et il tait, quand il les composa, lami et loblig de Cornelius Gallus.
On ne peut malheureusement pas nier quil ne sy trouve quelque trace de ces
beaux esprits manirs qui adoraient et copiaient les Alexandrins. Luvre ne
comportait pas de souvenirs patriotiques ; les vieiux Romains aimaient beaucoup
la campagne, mais il ntait pas possible den faire des bergers comme ceux de
Thocrite. La religion ny tient aussi que fort peu de place. A lexception de la
quatrime glogue dont il sera question plus tard et dans laquelle on trouve un
vrai sentiment religieux, Virgile ny emploie ordinairement les dieux qu la faon
dont Ovide sen est servi, comme une machine potique destine embellir le
paysage. Cest ainsi que dans la dixime glogue, o il transforme en berger son
ami Gallus, qui fut prfet de lgypte, il amne auprs de lui Apollon, Pan et
Silvain, qui viennent essayer de le distraire de sa douleur. Il agira plus tard
autrement avec les dieux, et il leur garde un rle plus grand et plus honorable
que de venir consoler un administrateur romain abandonn par une comdienne
quil ornait. On sent pourtant ds les Bucoliques que Virgile ne sen tiendra pas
cette posie de bergers. Tantt il prouve la tentation de chanter la nature,
comme Lucrce ; tantt il cde, en pleine pastorale, au plaisir de clbrer les
guerres et les combats, et il faut quApollon lui tire loreille pour le ramener ses
moutons. videmment le cadre des glogues est trop troit pour son gnie et il
en sort de tous les cts. Mcne le mit laise en lui demandant dcrire les
Gorgiques. Sans toi, lui disait le pote, lme nentreprend rien de grand1.
Virgile tendait au grand de lui-mme, mais ce ntait peut-tre quun instinct
confus ; linsistance de son illustre protecteur laida reconnatre sa vocation
vritable et lui donna des forcie pour la suivre.
Mcne tait un des ministres dAuguste, son confident le plus intime. Cest lui, si
lon en croit Dion, qui lui inspira ses rformes2. Il est sr au moins quil
connaissait ses projets et quil travailla autant quil put leur succs. Ce
voluptueux, cet effmin ne pouvait sempcher, comme le paysan Varron, de
regretter amrement le dpeuplement des campagnes. Il avait vu, lui aussi, avec
la plus vive peine les pres de famille se glisser dans les villes, laissant la faux et
la charrue, et ces mains qui cultivaient le froment et la vigne ne plus sagiter que
pour applaudir au thtre et au cirque3. Il savait tous les dangers qui en
rsultaient. La campagne donnait lempire de vigoureux soldats, la ville ne
formait que des oisifs et des dbauchs quil fallait nourrir. On voulait essayer de
refaire ces vaillantes gnrations par lesquelles Rome tait devenue la merveille
de lunivers. Le patriotisme est donc au fond des Gorgiques ; la religion aussi ;
1 Gorgique, III, 48.
2 Dion, III, 14.
3 Varron, De Re Rustica, II, Prf.

les campagnes ont toujours nourri et entretenu le sentiment religieux ; il est


partout dans luvre de Virgile. Le pote na pas prcisment pour dessein de
dpeindre les dlices de la vie rustique. Il la dcrit comme elle est, il la montre
rude et laborieuse. Aux champs autant quailleurs lhumanit lui misrable,
souffrante martales gri, miseri , et il nous fait des tableaux assez tristes de
sa condition ; mais cette tristesse ne ressemble pas au dsespoir de Lucrce. Elle
nest pas de celles qui ne peuvent se consoler que par les perspectives du nant,
qui trouvent un charme divin songer que les cieux sont dserts, que le monde
doit prir, que lhomme disparat tout entier, que son existence nest quun point
dans le vide et, quil ny a dans toute la nature que la mort qui soit immortelle1.
Cest une tristesse plus douce et qui cherche tre soulage. Il sait que la vie
est pnible, et que les jours les plus heureux sont ceux qui disparaissent le plus
vite2. Il dit au laboureur que les dieux condamnent lhumanit la peine3 ; il lui
montre par une image saisissante que sa vie nest quune lutte de tous les jours
contre la nature ; ds quil arrte de travailler, la nature triomphe de lui et
lentrane, comme une barque qui est emporte la drive quand on cesse un
moment de ramer. Cependant il ne prche pas la rvolte contre ce pouvoir
ennemi qui a fait lexistence si dure. Il veut au contraire quon se rsigne : Avant
tout, dit-il son laboureur, adore les dieux, in primis venerare deos4. Travailler
et prier, voil la conclusion des Gorgiques ; mais il ne cde pas cette
inspiration religieuse quil coutera seule dsormais sans se retourner encore
avec quelque regret vers les croyances philosophiques de sa jeunesse dont il se
spare. Comme la plupart des grands esprits de ce temps, Virgile avait
commenc par tre picurien ; comme eux aussi, la rflexion et le progrs des
annes lamenrent peu peu vers des opinions diffrentes. La transition se
marque dans les Gorgiques. Il y semble parfois encore hsitant et incertain, et
lors mme quil en dcide, on sent quil prouve quelque embarras et quelque
douleur le faire. Il salue en vers admirables, avant de les quitter, ces doctrines
picuriennes dont il stait pris lcole du [mot illisible], et le grand pote qui les
reprsentait avec tant dclat Rome. Celui-l, nous dit-il, est le plus heureux de
tous qui peut mettre sous ses pieds les terreurs de lavenir et les bruits de
lAchron. Mais tout le monde ne possde pas cette trempe de caractre qui rend
insensible aux craintes de linexorable destin. A ct de ces penseurs nergiques,
au-dessus deux, il y a place pour lesprit humble qui marche dans les voies [mot
illisible], qui connat les divinits des champs, qui prie le vieux Silvain, Pan et les
dieux du Parnasse5. Cest le rle quil prend dsormais pour lui, et quoique cette
destine lui semble avoir quelque douceur et quil sy rsigne assez facilement, il
reconnat pourtant quelle est moins grande que lautre. Il veut donc nous
apprendre, dans ce passage clbre, quaprs avoir [mot illisible] sa nature, ne la
trouvant pas propre persister dans ses doctrines violentes qui avaient dabord
sduit son imagination, il se dcide suivre la foule et partager ses croyances,
non sans jeter de loin un regard de regret et denvie sur ces potes audacieux
qui peuvent habiter les hauteurs sereines des sages.

1
2
3
4
5

Lucrce, III, 809.


Virgile, Gorgiques,
Virgile, Gorgiques,
Virgile, Gorgiques,
Virgile, Gorgiques,

III, 60.
I, 198.
I, 330.
II, 490 et sqq.

II
Il ny a plus de ces regrets dans lnide. Virgile cesse ds lors de se retourner
vers les opinions dpicure1, il est tout entier dautres croyances. Lnide a
bien videmment t compose sous linspiration directe dAuguste. Lempereur
fut de bonne heure dans la confidence du pote ; il connut davanc les plus
beaux morceaux de son uvre, et quand il tait loign de Rome et quil ne
pouvait pas ls entendre lire par lauteur, il le priait de les lui envoyer2. On peut
en conclure que ce pome, auquel il prenait tant dintrt, tait entirement
conforme sa pense. Ovide lappelait votre nide, en crivant lempereur3 ;
ce dut tre en effet te livre de prdilection dAuguste, celui qui rpondait le plus
ses intentions et qui servait le mieux ses rformes.
Tous les sentiments quil voulait inspirer aux Romains sy retrouvent. Cest
dabord le patriotisme le plus vif ; jamais Rome na t clbre avec autant
denthousiasme, jamais peut-tre elle na t plus sincrement aime que par ce
pote, dont la famille ntait romaine que depuis quelques annes. On en serait
surpris si lon ne savait pas avec quelle facilit Rome faisait accepter sa
domination par les fils de ceux quelle avait vaincus et combien elle transformait
vite en citoyens dvous les trangers quelle adoptait. Lnide devait aussi
faire aimer les vertus antiques et surtout cette simplicit de murs quAuguste
tenait tant rpandre. Virgile en donne le got par les tableaux quil en trace.
Est-il rien qui soit, plus fait pour sduire que cette charmante cration du vieux
roi vandre ? Elle appartient tout entire au pote. Les traditions le
reprsentaient comme un fort mchant homme qui avait tu son pre ; il est
chez Virgile le type accompli des bons princes de lge dor et du sicle de
Saturne. Il habite une cabane do lon voit les bufs patre dans les herbages
du forum4. Cest le chant des oiseaux qui lveille le matin5, et il na dautre
garde que deux gros chiens lorsquil va voir ne6. On sait les belles et simples
paroles quil lui adresse quand il le reoit dans son palais rustique : Fnelon nous
dit quil ne pouvait pas les lire sans pleurer.
Mais Virgile aida surtout Auguste dans les efforts quil fit pour restaurer
lancienne religion romaine. Lnide est avant tout un pome religieux ; on
sexpose le mal comprendre si lon nen est pas convaincu. Ce caractre avait
beaucoup frapp les savants de lantiquit : Virgile tait pour eux ce qutait
surtout Dante pour les Italiens du XVe sicle, un thologien qui nignore aucun
dogme7. On citait ses vers, on sappuyait de son nom, quand on discutait,
quelque question embarrassante qui concernait les pratiques du culte ou le droit
pontifical. Il avait dit, dans ses Gorgiques, quil est permis de mener baigner les
troupeaux dans les fleuves pendant les jours de fte. Varron pensait au contraire
quon nen avait pas le droit, parce quil ne faut pas dranger les Nymphes un
jour de repos8. Entre les affirmations de Varron et celles de Virgile, les savants
restaient indcis et lautorit du pote balanait celle du grand thologien. Nous
1 On sest tromp lorsquon a cru trouver des traces dpicurisme dans certains passages de lnide. Quand
Iarbas parat douter que la foudre ait t envoye par Jupiter (IV, 2(8) ; quand Didon affirme que les dieux
restent tranquilles dans les cieux et ne soccupent pas troubler les amours des mortels (IV, 879), Virgile fait
parler ses personnages le langage de leurs passions, il ne songe pas exposer ses principes philosophiques.
2 Macrobe, Saturnales, I, 24, 11.
3 Ovide, Tristes, II, 533.
4 Virgile, nide, VIII, 360.
5 Virgile, nide, VIII, 456.
6 Virgile, nide, VIII, 461.
7 Theologus Dantes nullius dogmatis expers.
8 Gorgiques, I, 271 et la note de Servius.

trouvons sans doute quil est souvent question de la religion romaine dans
lnide ; il est ais, mme aux moins instruits de ces matires, de voir que le
pote a tenu y faire entrer le nom de tous les dieux et le tableau de toutes les
crmonies auxquelles on pouvait donner raisonnablement une origine ancienne.
Mais les Romains, qui connaissaient leur religion mieux que nous, sy
retrouvaient bien plus encore. Des expressions que nous ne remarquons pas leur
rappelaient tout moment des croyances ou des usages que-le temps leur avait
rendus chers. Quand Virgile disait : quon offre aux dieux quatre bufs de choix,
eximios tauros, ils savaient bien que ctaient les termes mmes du rituel
quemployait le pote1. Ce gteau fait dun bl consacr, farre pio, qune
donne ses Lares2, leur tait aussi trs connu : ctait celui que les Vestales
taient tenues de prparer de leur main et dont Servius nous a laiss la recette3.
Lorsque la belle nymphe Cymodoce, un de ces vaisseaux dne que Cyble
avait changs en desses de la mer, se prsente son ancien matre pour lui
rvler les dangers quil court, elle le trouve ignorant ses prils et tranquillement
endormi sur le navire qui le porte : ne, rveille-toi, lui dit-elle, nea, vigila. Ce
mot, qui nous semble si simple et ne nous arrte pas, faisait souvenir les
Romains dune des plus imposantes crmonies de leur culte national. Quand on
tait sur le point de commencer une guerre, le gnral auquel elle tait confie
sen allait dans la Regia, agitait les boucliers sacrs et la lance de Mars en disant
: Mars, rveille-toi, Mars, vigila4. Les remarques de ce genre sont importantes :
elles nous montrent que Virgile avait devant les yeux les rites et les formules de
la religion d son pays et quil tenait les reproduire. Mais les commentateurs,
comme cest leur habitude, vont beaucoup plus loin. ne est pour eux un
pontife, et ils se donnent une peine infinie pour nous montrer que toutes ses
actions les plus indiffrentes, les plus naturelles, sont toujours conformes aux
prescriptions du rituel. Au premier livre, aprs la tempte, les Troyens jets sur
une cte inconnue tirent de leurs vaisseaux un peu de bl avari par la mer ; ils
lcrasent entre deux pierres et le font cuire comme ils peuvent. Il nest pas
question de levain dans le rcit de Virgile ; les malheureux, que la faim presse,
ne songent pas sen procurer. Mais Servius n veut pas croire quils sen
passent parce quils nen ont pas : ils le font volontairement, nous dit-il, parce
quils se souviennent que cest ainsi que le flamine doit manger son pain5. Ce qui
est plus plaisant encore, cest quaprs avoir fait dne un pontife, ils se
trouvent entrans faire aussi de Didon une prtresse. Si lun est le modle
accompli du flamen, lautre doit ltre de la flaminica, quoique vrai dire leur
mariage ait t assez sommaire et quils se soient passs des crmonies
sacres de la confarreatio6.
Ces exagrations ridicules nempchent pas quau fond lopinion des
commentateurs ne soit juste. Virgile est peut-tre un peu moins proccup de la
religion romaine quils ne le supposaient ; il et pourtant certain quil y songe

1 Macrobe, Saturnales, III, 5, 6.


2 nide, V, 745.
3 Servius, Bucoliques, VIII, 82.
4 Servius, nide, VIII, 8. Cependant quelques difficiles trouvaient que Virgile stait quelquefois tromp. On lui
reprochait surtout davoir fait immoler par ne un taureau Jupiter, quand il sarrte dans la Thrace et y fonde
une ville ; or, selon Ateius Capito et Labon, les lumires du droit pontifical, ctait presque un sacrilge. Voil
donc, dit plaisamment un des personnages Macrobe, voil votre pontife qui ignore ce que savent mme les
sacristains ! Mais on peut rpondre, selon Macrobe, que prcisment le sacrifice en question nest pas accept
des dieux, et quils forcent bientt ne, par des prsages redoutables, sloigner de ce pays. Ainsi, en
supposant que la science pontificale dne soit en dfaut, la rputation de Virgile reste sans tache.
5 Servius, nide, I, 179.
6 Servius, nide, IV, 263.

trs souvent. En ralit le but que poursuit son hros et qui lui fait braver tant de
prils est entirement religieux. Le pote a grand soin de nous dire, ds le dbut
de louvrage, qune banni par le destin vient porter ses dieux en Italie1. La
patrie elle-mme, par la voix dHector, les lui a confis pendant la nuit fatale de
Troie ; il doit les tablir dans le sjour que le destin lui rserve. Cette ville quil
va fonder est moins une demeure pour lui quun asile pour ses Pnates errants.
Cest ce quil rpte tous ceux qui linterrogent sur ses projets. Je ne demande,
leur dit-il, quun petit abri pour mes dieux, ds sedem exiguam rogamus2. Et ce
nest pas l une manuvre de proscrit et de suppliant, qui se fait modeste, qui
ne veut pas paratre exiger beaucoup, de peur de ne rien obtenir ; cest
lexpression exacte de la vrit. Virgile y est revenu plusieurs fois, et il ne la
redit avec cette insistance que parce quil craignait que le succs de son couvre
ne ft compromis sil nen montrait pas trs nettement le dessein.
Ce dessein na pas toujours t bien compris : il est pourtant facile saisir. Il
suffit de rflchir un moment pour reconnatre que le sujet de lnide ne pouvait
pas tre larrive en Italie et le triomphe dune race trangre, mais seulement
lintroduction de quelques dieux nouveaux. Le pote tenait avant tout
composer une uvre qui ft patriotique et nationale, et lon ne pouvait d ce
moment passer pour un patriote zl qu la condition de faire lloge des aeux.
Ces aeux dont on tait tenu de clbrer les vertus taient surtout les Latins et
les Sabins, qui, par leur mlange, avaient form la nation romaine. Leur nom
tait alors dans la bouche de tous les moralistes ; cest chez eux quon allait
chercher des exemples pour faire rougir les contemporains, cest leur gloire quon
tait fier dopposer toutes les forfanteries des Grecs. La moindre offense quon
se ft permise leur gard aurait t ressentie par tout le monde comme une
insulte personnelle. Pour tre national et devenir populaire, un pome devait
ncessairement vanter le courage et clbrer les victoires de ces vieilles races
italiques qui avaient laiss delles up si grand souvenir : or, par une trange
contradiction, dans ce pome, qui se prtendait national, Virgile allait tre forc
de montrer les Italiens vaincus et soumis par des trangers ; et, pour mettre le
comble loutrage, il se trouvait que ces trangers taient prcisment les
habitants des contres amollies de lAsie Mineure pour lesquels Rome ne
dguisait pas son mpris. Il tait dusage quon ne leur pargnt aucune raillerie,
et, pour tre sr damuser un moment la populace du forum, on navait qu se
moquer deux. On disait de quelquun quon regardait comme le plus mchant
des hommes : Cest le dernier des Mysiens. On ne pouvait rien imaginer au del.
Ctaient des proverbes quen rptait partout et que Cicron reproduit avec
complaisance, quon pouvait tout se permettre sans danger sur un Carien, et
quun Phrygien battu devenait meilleur3. Virgile a cd lui-mme une fois ces
prjugs populaires. Dans un des passages de son pome qui semblent crits
avec a plus de verve, un Italien, aprs avoir fait un magnifique loge des murs
rudes et honntes de son pays, oppose ce tableau celui des vices des Phrygiens
: Vous autres, leur dit-il, vous avez des vtements qui brillent des couleurs du
safran et de la pourpre. Les loisirs paresseux vous plaisent ; vous aimez perdre
le temps des danses. Vous portez des tuniques aux longues manches, des
mitres aux bandelettes flottantes... Entendez-vous les tambours et les fltes de
la desse de lIda qui vous appellent ses ftes ? Gardez-vous de toucher aux

1 nide, I, 6 : inferretgue deos Latio.


2 nide, VII, 229.
3 Cicron, Pro Flacco, 27.

pes, laissez le fer aux braves1. Ces effmins taient pourtant, daprs la
tradition que suivait Virgile, les conqurants du Latium et les vritables anctres
des Romains. Ctait la grande difficult du sujet quil avait, choisi ; mais il a vu
le pril, et voici comment il a su lviter. Il na pas reprsent lentreprise des
Troyens comme une de ces invasions dans lesquelles un peuple entier vient
stablir sur une terre voisine, exterminant ceux qui loccupent et fondant une
nation nouvelle avec des lments tout fait trangers. Sil avait fait ainsi, il
aurait bless lopinion publique et soulev contre lui la colre des patriotes. Il a
montr au contraire ces envahisseurs absorbs par les peuples quils ont vaincus,
et finissant par perdre dans ce mlange leur existence et leur nom. Au XIIe livre,
Junon, force de consentir la mort de Turnus, demande Jupiter des
compensations. Elle veut que le Latium reste ce quil est, quil ne perde ni sa
langue, ni ses usages, et quil soit bien accept davance que Reine ne devra sa
fortune quau courage des Italiens2. Quant aux Troyens, perdus dans la masse
de leurs allis nouveaux, ils disparatront3. Troie, toute victorieuse quelle parat,
est destine prir encore, et cette fois pour ne plus renatre4. Il est donc
entendu que llment phrygien doit se fondre dans llment latin, que ce
mlange naltrera pas la nationalit italienne, et que home peut continuer
faire honneur de sa grandeur et de sa gloire ceux quelle aime regarder
comme ses vritables aeux. Mais alors que sont venus faire en Italie ne et ses
compagnons, et pourquoi les destins prennent-ils tant dintrt leur entreprise
? Ils sont venus apporter leurs dieux. Cest l lunique mission qune ait reue
du ciel. Il la connat, et dans cette fusion do Rome doit sortir il distingue aussi
nettement que sil avait entendu les paroles de Junon quelle est sa part et celle
des Italiens. Il sait que la gloire des armes appartient Latinus et son peuple,
et se rserve seulement pour lui et les siens ce qui concerne les dieux et leur
culte. Cest ce quil apprend Latinus lui-mme, dans ce vers qui me semble
expliquer tout le dessein de lnide :
Sacra deosque dabo ; socer arma Latinus habeto5.
Ce partage navait plus rien qui choqut les descendants des vieux Latins ; le
patriote le plus scrupuleux pouvait y souscrire sans rpugnance. On reconnaissait
gnralement que lOrient tait le pays le plus religieux du monde. Les Romains
eux-mmes ne faisaient pas difficult dadmettre quun de leurs plus anciens
cultes, celui des Pnates, leur venait de l : ils le croyaient originaire de
Samothrace, et quand ils passaient auprs de lle sacre, ils ne manquaient pas,
par reconnaissance, de se taire initier ses mystres. Au temps o Virgile
crivait, cest encore dans ces contres d lAsie quon allait chercher dautres
croyances pour rajeunir le polythisme puis. Le pote tait donc sr dviter
tous les reproches en nattribuant dautre consquence la victoire des Troyens
que lintroduction de quelques cultes nouveaux : cest aussi ce quil a fait. Ds
lors il ne peut plus y avoir de doute sur le caractre vritable de son ouvrage :
sil est vrai qune napporte avec lui que ses dieux en Italie et quil nait dautre
dessein que de les y tablir, le pome qui chante sa pieuse entreprise ne peut
tre quun pome religieux.

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IX, 614.
XII, 827 : Sit romana potens italia viturte propago.
XII, 836 : Subsident Teucri.
XII, 828 : occideritque sinas cum nomine Troja.
XII, 192.

Il me semble que tout parait sexpliquer dans ce pome, que les difficults
disparaissent ou sattnuent, quand on se pntre du dessein vritable de
lautour. Par exemple, beaucoup dadmirateurs de Virgile se sont quelquefois
reproch de prendre trop dintrt Turnus et de faire en secret des vux pour
lui. Il est sr quau point de vue humain, sa cause parait la plus juste. Je vois en
la personne de Turnus, dit Voltaire, un jeune prince passionnment amoureux,
prt pouser une princesse, qui na point pour lui de rpugnance. Il est favoris
dans sa passion par la mre de Lavinie, qui laime comme son fils. Les Latins et
les Rutules dsirent ardemment ce mariage, qui semble devoir assurer la
tranquillit publique. Au milieu de ces douces esprances, lorsquon touche au
moment de tant de flicits, voici quun tranger, un fugitif, arrive des ctes
dAfrique. Il envoie une ambassade au roi latin pour obtenir un asile ; le bon
vieux roi commence par lui offrir sa fille quon ne lui demandait pas. De l suit
une guerre cruelle... Turnus, en combattant pour sa matresse, est tu
impitoyablement par ne. La mre de Lavinie, au dsespoir, se donne la mort ;
et le faible roi latin, pendant tout ce tumulte, ne sait ni refuser ni accepter
Turnus pour gendre, ni faire la guerre ni la paix. Il se retire au fond de son
palais, laissant Turnus et ne se battre pour sa fille, sr davoir un gendre, quoi
quil arrive1. Pour viter tous ces dfauts, Voltaire propose un autre plan qui
serait, dit-il, une source de beauts nouvelles. Dans ce pome quil imagine, la
situation des personnages est tout fait change. Le hros surtout na plus cette
attitude dplaisante que lui a donne Virgile : au lieu dtre le ravisseur de
Lavinie, il en devient le vengeur. Ce qui est assez curieux, cest que ces
scrupules sont beaucoup plus anciens que Voltaire. On tait dj choqu, du
temps de Tite-Live, qune vint conqurir sa femme avec une arme, et cette
faon de simposer pour gendre Latinus par la force semblait peu dlicate. On
opposait au rcit qui le montre aux prises avec les Latins une tradition moins
brutale qui supprimait au moins le combat. Au moment o les deux armes
allaient en venir aux mains, et quand les trompettes taient sur le point de
sonner, le vieux Latinus, par une inspiration soudaine, se prsentait entre les
combattants ; il appelait lui le chef ennemi, lui demandait son nom,
linterrogeait sur ses desseins, et, aprs avoir entendu ses explications, se
dclarait satisfait et acceptait lalliance quon venait lui offrir. Le trait, dit TiteLive (I, 1), fut aussitt conclu entre les deux chefs, et les deux armes se
salurent lune lautre. Voil, il faut le reconnatre, une faon trs simple de tout
arranger. Par cet heureux accommodement on parvient faire de ces
contemporains saurages de la guerre de Troie des gens qui savent vivre. Virgile
connaissait assurment cette tradition, mais quoi quelle et bonne apparence, il
na pas cru devoir laccepter ; il na pas prouv le besoin de changer la lgende
ordinaire. Il nen tait pas choqu et ny trouvait rien qui plt nuire la
considration de son hros. Quand on se souvient que lnide est un pome
religieux, on est forc davouer quen effet le droit est du ct dne. Ce droit
nest pas tout fait celui que sanctionnent les lois humaines, qui rsulte dune
longue possession ou repose sur des titres crits ; cest celui qui vient de la
volont divine, exprime par la voix des devins et les rponses des oracles,
appuye sur lautorit des prtres. LOlympe mappelle, dit quelque part ne2 ;
et il dit vrai. Il arrive en Italie muni dordres rguliers des dieux. Cette terre, que
Turnus et les Latins lui disputent sous prtexte quelle lotir a toujours appartenu,
elle lui est donne par le ciel ; il en a la preuve en bonne forme. Depuis son
1 Essai sur le pome pique, 3.
2 nide, VIII, 533 : Ego poscor Olympo.

dpart de Troie, les oracles se succdent sans interruption pour lui apporter les
ordres de la destine ; tous les dieux ne semblent occups qu diriger sa course.
Virgile a bien raison de dire, quand son hros commence son voyage, quil livre
sa voile aux destins1 : ce sont les destins qui le mnent, sans quil sache bien o
il va ; ils le conduisent vers le pays o il doit stablir, et le remettant nana sa
route toutes les fois quil sen est cart. Voil quels sont ses titres de proprit
sur le royaume et sur la fille de Latinus. Le droit humain les trouvera peut-tre
insuffisants, la raison pourra tre blesse de voir quil sen contente ; mais les
religions ont leur faon particulire dentendre le droit et la justice, et elles ne
sont pas fches de contredire la raison et de lhumilier.
Cest ce qui explique aussi que lentreprise, tant toute religieuse, ne soit pas
entirement conduite par les moyens ordinaires. Les dieux ont choisi tout exprs
celui qui en doit tre le hros, et leur choix, il faut lavouer, ne semble pas
toujours le meilleur de ceux quon pouvait faire. Pour assurer le succs dune
guerre difficile et la mener rapidement, il fallait un homme daction ; ne est
trop souvent un mlancolique et un contemplateur. Dans les circonstances les
plus graves, la vue de quelques tableaux le jette en des rveries sans fin, et lon
a besoin de lui rappeler que le temps presse et quil ne faut pas soublier ces
spectacles2. Il se trouve ml des vnements qui contrarient chaque instant
sa nature, et les dieux semblent lui avoir impos comme plaisir une tche qui
lui rpugne. Cet homme quon prcipite dans des combats furieux est un ami
dcid de la paix ; ce coureur daventures adore le repos. A chaque pas quil fait
dans sa course errante, il espre tre arriv au terme, il veut sarrter et
stablir. Il faut que les dieux le chassent sans cesse par des oracles menaants,
par des apparitions, par des maladies, et il a les larmes aux yeux quand il
reprend son voyage vers cette Italie qui fuit toujours devant lui. Il envie le sort
de tous ceux qui sont fixs et tranquilles : Heureux le peuple dont les murailles
slvent ! scrie-t-il en voyant quon btit Carthage3. Vivez heureux ! dit-il
tristement Andromaque, vous dont la fortune est faite et le repos assur !4 Une
fois mme, en Sicile, il est tent de ne pas aller plus loin, et il songe rsister
ouvertement aux destines5. On voit quil ne se rsigne quavec la plus grande
peine devenir un hros ; une vie modeste et calme lui conviendrait mieux que
toutes ces grandes aventures que le sort lut prpare. Il a reu du ciel une
mission qui lui pse. Il la subit avec tristesse. Il travaille pour ses Pnates,
auxquels il faut bien donner une demeure sre, pour son fils quil ne doit pas
priver de ce royaume que le destin lui promet, pour sa race quattend un si
glorieux avenir. Sa personnalit sefface devant ces grands intrts ; il obit
malgr ses rpugnances et simmole aux ordres du ciel. Cest ces signes que se
reconnat le hros dune pope religieuse. Son peu de got pour le rle quon lui
impose ne fait que mieux ressortir son obissance. Il peut nous sembler quun
autre que lui serait plus propre le remplir ; mais qui sait si son insuffisance
mme na pas t pour les dieux une raison de le prfrer ? Leur volont est plus
manifeste, leur force parait mieux, leur triomphe leur appartient davantage,
quand linstrument dont ils se servent est moins proportionn aux rsultats quils
en tirent. Leurs desseins, dailleurs, ont quelquefois de ces caprices que lhomme
ne peut pas pntrer. Nest-ce pas peu prs ainsi que pour un jansniste

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III, 9.
VII, 87 : Non hoc ista sibi tempus spectacula poscit.
I, 437.
III, 493.
V, 703.

convaincu la grce procde par des chemins inconnus et quelle appelle qui elle
veut, sans paratre se proccuper des gots ou des aptitudes de llu quelle a
choisi ?
On adresse gnralement beaucoup de critiques au caractre dne ; il ny en a
quune qui me semble tout fait mrite : il manque dunit, il est compos
dlments divers qui ne sont pas toujours bien fondus ensemble. Il y a dabord
chez lui le hros pique, qui fait de grands exploits et qui sen vante, qui dit
firement lennemi quil vient de frapper : Tu meurs de la main du grand
ne1, qui prend plaisir lui annoncer que son cadavre sera la proie des oiseaux
dvorants2, et qui mme, aprs la mort de Pallas, va jusqu prparer par
reprsailles un sacrifice humain3. Tout ce ct hroque et homrique du
personnage nous surprend un peu ; pour devenir un foudre de guerre, il faut
quil se fasse singulirement violence. Nous trouvons que ces colres furieuses et
ces cruelles jactances lui sont aussi peu naturelles que cet clat extraordinaire de
jeunesse et de beaut que sa mre lui communique un moment pour sduire
Didon ; ce sont des qualits demprunt, dont il se pare loccasion, sans pouvoir
se les approprier tout fait, et qui conviennent mal sa figure. Il est mieux dans
sa nature et nous plait davantage quand il nemprunte plus rien aux souvenirs
dHomre et quil se contente dtre ce quil est en ralit, le hros dun pome
religieux. Il na plus alors de ces attitudes provocantes4, de ces airs insolents, de
ces violences ou de ces cruauts qui lui viennent de limitation dAchille ou dAjax
; il est modeste dans ses paroles, comme il sied un chapp du glaive des
Grecs5, il sympathise aux douleurs humaines, il ne compte pas sur la fortune6 ; il
sent quil porte le poids dune triste destine ; le pass lui rappelle des pertes
cruelles, lavenir lui garde damres douleurs. Cependant ces malheurs immrits
nbranlent pas sa rsignation et ne lui arrachent jamais un cri de rvolte. A
chaque coup qui le frappe, il tend les bras au ciel. Il est plein de respect pour
tous les dieux, mme pour ceux qui le maltraitent. Jamais il ne lui arrive de se
plaindre de Junon, qui le poursuit dune haine implacable, et au moment mme
ou elle vient de soulever les enfers contre lui, il immole en son honneur la laie
blanche avec ses trente petits. Il a prs de lui ses Lares, quil prie le matin en
sveillant7. Il sait toutes les prescriptions de la loi religieuse, et mme dans les
circonstances les plus graves il nen omet aucune. Au milieu de Troie en
flammes, quand il sagit de sauver ses dieux domestiques qui vont brler, il est
pris tout coup dun scrupule : il songe quil vient de se battre, quil a du sang
aux mains, quil ne lui est pas permis de toucher ses dieux avant quil se soit
purifi dans une eau courante, et il les confie son pre8.
Ce qui le proccupe surtout, ce sont les oracles, les prsages, les signes de toute
sorte par lesquels se rvle la volont divine. Le destin tient assurment une
grande place dans Homre. Ses hros font beaucoup dusage des devins ; ceux
dentre eux qui sont condamns tre vaincus et prir ne lignorent pas et le
rappellent quelquefois ; mais en gnral ils loublient et se conduisent tout fait
comme sils nen savaient rien. Ce fonds de fatalit semble rester chez lui obscur
et lointain. Il sen chappe par moments des reflets sinistres qui assombrissent
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X, 830.
X, 557.
XI, 81.
VIII, 538 : Quas pnas mihi, Turne, dabis !
I, 697 : reliquias Danaum.
III, 436.
V, 745.
II, 747.

laction ; heureusement ce ne sont que des clairs, et sur le premier plan se


dveloppe librement lactivit des personnages livrs sans arrire-pense la
fivre de la vie et oubliant dans les passions du prsent les menaces de lavenir.
ne, au contraire, est tout fait dans la main des dieux et tient toujours les
yeux fixs sur cette force suprieure qui le mne. Jamais il ne fait rien de luimme. Quand les occasions sont pressantes et quil importe de prendre un parti
sans retard, il nen attend pas moins un arrt du destin bien constat pour se
dcider. Il semble que lorsque vandre lui offre lalliance des cits trusques,
dont il a tant besoin, il devrait remercier avec effusion un hte si obligeant et
sempresser daccueillir ses propositions. Il sen garde bien, et reste les yeux
baisss avec le fidle Achate, jusqu ce que les dieux lui aient fait clairement
savoir ce quil doit faire1. Il faut que la terre tremble, que le ciel senflamme, que
le bruit des armes retentisse dans lair pour quil accepte un secours dont il ne
petit gure se passer. Mais une fois que le ciel a parl, il nhsite plus. Ses
dsirs, ses prfrences, ses affections, se taisent ; il se sacrifie et simmole sans
se plaindre aux ordres des dieux. Cest ce qui est surtout visible au quatrime
livre. Quand on le lit avec soin, on saperoit que Virgile na pas sembl tenir
nous dpeindre les sentiments vritables de son hros pendant ce sjour
Carthage, o Didon lui fait quelque temps oublier lItalie et les destines. Sans
doute il ne voulait pas nous trop dcouvrir ses faiblesses ; il hsitait le montrer
dans une situation qui ne rpondit pas sa svrit ordinaire. Il laisse pourtant
entrevoir que cet amour tait plus srieux et plus profond quon ne devait
lattendre dun si grave personnage. Pour savoir ce que Didon en avait fait en
quelques semaines, il suffit de se rappeler dans quel costume le trouva Mercure
quand il vint par lordre de Jupiter le rappeler son devoir. Il portait un
cimeterre toil de diamants ; sur ses paules resplendissait un manteau de
pourpre, prsent de Didon, qui lavait travaill de ses mains, mlant des filets
dor au riche tissu2. Ctait dj un prince tyrien. Cependant, au premier mot du
cleste envoy, tout leffet quavaient produit sur son cur les charmes de la
reine et la beaut de Carthage sefface : il brle de sen aller, ardet abire fuga3.
Si cette impatience nous blesse, cest que nous ne sommes pas assez pntrs
du dessein du pote. Quand on y rflchit, on trouve que la conduite dne, qui
serait choquante dans un pome ordinaire, convient au hros dune pope
religieuse. Il a pu oublier un moment la mission divine dont il est charg : les
plus graves et les plus dvots ne sont pas toujours labri de ces surprises ;
mais lapparition d6-Mercure le rend lui-mme En recevant les ordres de
Jupiter quun dieu lui apporte, il est saisi dune sorte dardeur de sacrifice ; il
abandonne Didon, comme Polyeucte, dans le feu dune conversion nouvelle,
oublie Pauline4. Sil se livre encore dans son cur quelques combats secrets, ils
nbranlent pas sa rsolution et ne troublent quun moment la srnit de son
me, mens immota manet5. Ce qui serait ailleurs une coupable insensibilit peut
passer ici pour un dtachement et un sacrifice mritoires. Ce nest quen
triomphant de ses gots et de ses passions, en se rsignant soublier et
simmoler quil peut obtenir la laveur de porter ses dieux en Italie et dy tablir
leur culte. Plus la victoire quil remporte sur lui-mme est ; rapide et complte,

1 nide, VIII, 520.


2 nide, IV, 261.
3 nide, II, 281.
4 Ce rapprochement na rien de forc. Le ton dne, quand il dit Didon : Desine meque tuis incendere teque
querelis (IV, 860), est tout fait celui de Polyeucte lorsquil rpond Pauline : Vivez avec Svre ! (acte V, sc.
8).
5 nide, IV, 449.

plus il est digne du choix qua fait de lui le destin pour excuter ses arrts, plus
il se montre le vritable hros dun pome religieux.
Ses adversaires reprsentent plutt les passions et les sentiments humains, et
cest peut-tre pour ce motif quils nous plaisent davantage. Quelle sduisante
figure que ce Turnus, si sensible lhonneur, si brave, si dvou aux siens, qui
aime tant les aventures audacieuses et se jette le premier dans la mle sans
attendre ses soldats ! Il est le hardi Turnus, comme son rival est le pieux ne.
Ce nest pas quil ne respecte aussi beaucoup les dieux : il leur fait volontiers des
sacrifices et leur adresse de longues prires1. Sa dvotion a pourtant un air plus
libre que celle dne ; il ose parler des destins dun ton plus lger, et sil ne leur
rsiste pas ouvertement, il veut quon les interprte et quon les tourne2. Ce ne
sont l que des irrvrences ; mais Mzence, son alli, est un impie avr,
contemptor deum. Il dclare quil na aucun souci des dieux, quil les mprise et
sen moque, quil nen veut pas reconnatre dautre que son bras et le javelot
quil va lancer. Cependant, quand on lui rapporte le corps de son fils, le premier
mouvement de cet impie est de lever les bras au ciel3. Chateaubriand a fait
remarquer que, parmi les personnages secondaires de lnide, Mzence est le
seul qui soit firement dessin. Il est remarquable que le parti de Turnus
renferme le plus grand nombre de ces figures vivantes ; les compagnons dne
sont en gnral beaucoup plus ternes. Le pote ne la peut-tre pas fait sans
dessein : il ntait pas mauvais, pour quon vt miteux la main des dieux dans les
vnements, que celle de 1homme ny fat pas trop apparente, et la mdiocrit
gnrale des vainqueurs rendait plus clatant le triomphe de la volont divine.

III
Aprs avoir tabli que luvre de Virgile, par le choix du sujet et le caractre des
personnages, tait surtout religieuse, il est naturel de se demander de quelle
manire il entendait la religion. Pour savoir quelles taient ses croyances, il ne
suffit pas de dite quil tait attache au culte de son pays ; comme ce culte se
composait surtout de pratiques et quil laissait chacun une libert peu prs
complte pour les doctrines, il sensuit qualors la religion, sous une apparence
duniformit, tait tout fait personnelle et pouvait changer dun homme
lantre.
Celle de Virgile, comme de la plupart de ses contemporains, se compose
dlments divers quil emprunte des poques et des nations diffrentes. Son
Olympe contient des dieux de tout ge et de tout pays. On y trouve les vieilles
divinits italiques : Janus, aux deux visages ; Pilumnus, linventeur de lengrais ;
Picus, revtu de la trabe et tenant la main le petit bton des augures, ct
de lorientale Cyble, avec sa couronne de tours et du Grec Apollon, qui porte
son arc ou sa lyre. Dans ce mlange, le pass tient dabord une grande place.
Virgile, qui aimait tant lantiquit, devait faire une large part dans ses croyances
ces vieux mythes qui remontaient aux premiers jours de lhumanit, et qui,
plus ou moins dnaturs par lage, ont t jusqu la fin le fond des religions
antiques. Il revient mme volontiers jusqu ces temps regretts de Varron o
les dieux navaient encore ni temples ni statues, o on les honorait sous la forme

1 nide, IX, 24 : mulla deos orans.


2 nide, IX, 135.
3 nide, X, 845.

dune lance plante en terre, dme pierre arrose dhuile, dun bel arbre qui se
dressait au milieu de la sainte horreur des bois. Les souvenirs de cette poque
primitive se retrouvent quelquefois dans lnide, ct de peintures
empruntes des ges plus rcents. Le Tibre, quand il apparat ne,
ressemble tout fait un dieu grec. Il se drape dans un long vtement qui
lenveloppe de ses replis azurs, et sa tte est ombrage dune couronne de
roseaux1 ; mais en mme temps, selon lancienne coutume italienne, on lui a
consacr un chne, auquel on attache les dpouilles des ennemis vaincus2.
Faunus, qui possde sa statue dans le palais de Latinus3, est ador beaucoup
plus simplement dans les plaines de Laurente : les matelots quil a sauvs des
flots viennent suspendre leurs vtements aux branches dun olivier sauvage
quon honore en son nom4. On sait dj construire aux dieux des temples
superbes, avec des bas-reliefs et des toits dors5 ; mais on se runit aussi pour
les prier dans des forts sombres quenferme de toute part une ceinture de
hautes collines couvertes de noirs sapins6. Il est rare pourtant que Virgile
remonte si haut ; le plus souvent il se contente de reproduire le merveilleux de
lIliade et de lOdysse ; cest cette antiquit troyenne quil sarrte dordinaire.
Il ne lui tait pas possible de faire autrement, quand il laurait voulu. Non
seulement comme pote il trouvait un grand avantage modeler ses dieux sur
ceux dHomre, les faire agir et parler comme eux, mais ses lecteurs nen
auraient pas facilement accept dautres. Ceux-l staient depuis longtemps
imposs limagination de tout le monde. Les mythologies des peuples les plus
diffrents avaient subi la longue linfluence de celle des Grecs, et peu prs
toutes, aprs plus ou moins de rsistance, staient rapproches autant que
possible de cet admirable idal. La posie avait produit alors quelques-uns des
effets quon obtient aujourdhui avec des confessions de foi et des symboles :
grce elle, au milieu de cette libert et de cette varit infinie de croyances,
une sorte daccord stait enfin tabli. Les dieux dHomre taient devenus les
types sur lesquels limagination faonnait tous les autres, et Rome surtout on
ntait presque plus capable de concevoir autrement la divinit. Ainsi, quand
ladmiration naurait pas fait un plaisir Virgile de suivre les traces de son grand
devancier, lopinion gnrale lui en faisait une ncessit.
Si la religion de lnide parat tre au fond celle des pomes homriques, ces
croyances anciennes y sont pourtant fort rajeunies. Virgile emprunte beaucoup
au pass, mais il doit aussi beaucoup au prsent. Comme il prtendait laisser
une couvre vivante, et non une imitation artificielle des popes dHomre, il
tait bien forc daccommoder toute cette antiquit aux ides de son poque.
Quand on trouve que la mythologie est chez lui moins anime, moins pleine de
charme et dintrt que dans lIliade et dans lOdysse, en naccuse
ordinairement que linfriorit de son gnie ; il faut tenir compte aussi de la
diffrence des temps. Les progrs mmes quavait accomplis la raison humaine
pendant tant de sicles de rflexions, dtudes, de recherches, tournaient
souvent contre lui. Depuis quon se faisait une ide plus haute de la divinit et
quon la sparait davantage de lhomme, il tait devenu plus difficile de les mler
ensemble dans les mmes aventures. Aussi, chez Virgile, les dieux
ninterviennent-ils pas dans les vnements dune manire aussi aise que chez
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nide,
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VIII, 32.
X, 423.
VII, 187.
XII, 766.
VI, 13.
VIII, 597.

Homre. On dirait quils cherchent fuir la pleine lumire et quils veulent


toujours se drober sous le nuage qui dfend mieux leur dignit. Dans la
dernire et dcisive bataille qui se livre autour de Laurente, le pote parat
occup les ramener sans cesse sur le thtre du combat. Il le fait quelquefois
dune faon peu adroite1, et dans tous les cas il ne parvient jamais les y retenir
longtemps. La manire dont il nous raconte leur intervention est en gnral
sche et courte. A ce moment, dit-il, la divine sur de Turnus avertit son frre
de venir au secours de Lausus2. Et ailleurs : La divine Vnus carta dne les
traits de son ennemi3. Ou encore : Par lordre de Jupiter, Mzence se prcipite
sur les Troyens4. Voil tout, et ce nest gure si lon se souvient des mles
homriques et de la large part quy prennent les dieux. Lorsque la scne passe
de la terre au ciel, cest aussi pour y rester trs peu de temps. Au plus fort de la
lutte, le pote semble vouloir nous arracher ce champ de bataille couvert de
morts, et reposer nos yeux par un spectacle diffrent. Les dieux, dit-il, runis
dans le palais de Jupiter, ont piti de tant de colre Inutile et plaignent les maux
dont les mortels sont affligs. Dun ct Vnus, de lautre Junon, regardent le
combat5. Il najoute plus rien, et nous revenons aussitt sur la terre. On trouvera
peut-tre que ce ntait vraiment pas la peine de nous faire entreprendre un
aussi long voyage pour nous en ramener sitt. Ce sont l des dfauts choquants
; mais il serait injuste de les rejeter entirement sur le ponte. Ce nest pas
seulement parce que le gnie de Virgile est moins riche que son merveilleux est
plus pauvre, quil a moins dabondance et de varit, cest aussi parce que ses
contemporains, devenus plus scrupuleux, rpugnaient rapprocher tout propos
les dieux et les hommes et les commettre si souvent dans des actions
communes.
Ce fut un grand embarras pour le ponte. Les exigences de son temps taient
telles quil ne pouvait ni scarter entirement du merveilleux dHomre, ni le
garder tout fait : cest ainsi quil fut amen le changer souvent. Il lui a fait
subir une foule de modifications de dtail qui finissent par en altrer lensemble.
Il la chang surtout pour le rendre plus moral, plus grave, plus conforme lide
que ses contemporains se faisaient de la dignit divine. Virgile tait de ceux qui
pensaient, comme Pindare, quil ne faut rien dire des dieux qui ne soit beau.
Aprs nous avoir racont, daprs les traditions, que Triton, jaloux de Misne, qui
jouait trop bien de la conque, se dbarrassa de son rival en le plongeant dans les
flots, il sempresse dajouter quil lui est difficile de croire ce rcit6. Quand il
songe aux causes frivoles qui poussent Junon poursuivre de sa colre un
homme aussi pieux qune, il ne peut retenir un cri de surprise : Tantne
animis clestibus ir !7 Ce ne sont que des rserves timides ; dautres, autour
de lui, allaient bien plus loin. Cicron avait dj nergiquement attaqu ces
fables absurdes qui reprsentent les dieux enflamms de colre, passionns
jusqu la fureur ; qui dpeignent leurs dmls, leurs combats, leurs blessures ;
qui racontent leurs haines, leurs dissensions, leur naissance, leur mort ; qui nous
les montrent gmissant et se lamentant, jets dans les fers, plongs sans

1 Reyne (Excurs., 3, ad libr. IX) fait remarquer que lintervention des dieux cet amene trs souvent par les
mots interea ou forte.
2 nide, X, 139.
3 nide, X, 331.
4 nide, X, 689.
5 nide, X, 758. De mme, la grande scne dans laquelle Jupiter tient dans sa balance les destines de Turnus
et dne est esquisse en trois vers (III, 726).
6 nide, VII, 173 : si credere dignum est.
7 nide, I, 11.

rserve dans toutes sortes de volupts, entretenant avec le genre humain des
commerces impudiques, do sortent des mortels engendrs par un immortel1.
Au fond, cest du merveilleux dHomre que Cicron se plaignait si durement, et
nous venons de voir que Virgile, qui ncrivait pas pour quelques sages, mais
pour le grand nombre, ny pouvait pas renoncer. Il lui fallait bien accepter des
dieux et des desses qui se mettent en colre, puisque cest la colre de Junon
qui amne les principaux incidents de ce pome ; il ne lui tait pas possible non
plus de dissimuler tout fait les commerces impudiques des desses avec les
humains, puisque sou hros est prcisment le fruit dun de ces amours ; il a
pourtant fait de son mieux pour sauver les apparences. Il sinterdit de raconter
au sujet des dieux toutes ces histoires lgres quOvide recueillera plus tard si
volontiers. Il tient leur donner autant quil peut une attitude qui inspire le
respect. Vnus elle-mme est dpeinte sous les traits les plus chastes et les plus
dlicats. Une seule fois on nous la montre employant ses armes ordinaires de
coquetterie et de sduction ; mais, comme cest son mari quelle veut sduire, la
morale la plus rigoureuse na pas le droit de se plaindre. Dans tout le reste du
partie elle ne parat plus tre la desse de lamour : cest une mre qui tremble
pour son fils, et ce sentiment, qui loccupe tout entire, la relve et la purifie. Ce
fils est le grave, le pieux ne ; il semble quelle ne voudrait pas avoir rougir
devant lui, et, par un raffinement de dlicatesse, quand elle lui apparat sur le
rivage de lAfrique, cest sous les traits de la chaste Diane. Jupiter aussi a reu de
Virgile un maintien plus digne, une autorit plus respecte. Il nest plus question
dans lnide de ces soulvements qui mettent sa puissance en pril. Il est
devenu tout tait le dieu des dieux, celui en qui les autres doivent finir par
sabsorber et qui profite tous les jours des progrs que fait le monothisme. Il
est vrai quil justifie son pouvoir par le soin quil prend des affaires du monde. Du
haut du ciel il regarde la mer couverte de voiles, la vaste tendue des terres, les
rivages et les peuples2 ; mais ce nest pas seulement pour se donner une sorte
de distraction par le spectacle de lactivit humaine : il veut remplir avec
conscience son rle de surveillant, et le pote nous parle des graves soucis qui
lagitent pendant quil contemple lunivers3. Il est aussi fort occup rappeler
aux dieux qui les oublient les devoirs de la divinit, et tient surtout ne pas
laisser lhomme, quil sait trs entreprenant, empiter sur elle4. Il a, comme le
Jupiter grec, son conseil, quil runit dans les circonstances importantes ; mais
ce conseil ne ressemble pas tout fait ces assembles dHomre bruyantes,
populeuses, dmocratiques, o se trouvent tous les dieux, grands et petits :
Aucun des fleuves ny manquait, nous dit-on, aucune des nymphes qui habitent
les belles forts, ou les sources des rivires, ou les plaines verdoyantes5. Virgile
ny admet que les grands dieux ; il ne les fait pas dlibrer aprs boire, usage
dangereux qui peut entraner beaucoup dabus ; il les reprsente gravement
assis, comme des snateurs dans la curie. Jupiter leur parle avec une dignit
toute romaine ; puis, quand il a fini et quil sest lev de son trne dor, les dieux
lentourent et le reconduisent, comme on fait pour les magistrats et les grands
citoyens de Rome6. Ces changements de dtail peuvent sembler parfois sans
importance ; il est bon pourtant de les signaler : ce sont autant de concessions

1 Cicron, De Nat. deor., I, 16.


2 nide, I, 223.
3 nide, I, 227.
4 Voyez surtout sa colre quand il apprend quEsculape a rappel Hippolyte la vie (VII, 770), et le refus quil
fait daccorder limmortalit aux vaisseaux dEne (IX, 85).
5 Iliade, XX, 8.
6 nide, X, 117.

que le pote fait lesprit de son temps. Ils nous montrent quil na pas voulu
sen isoler, et de quelle manire il a introduit les ides, les opinions, les scrupules
de ses contemporains jusque dans ces peintures et ces rcits, dont le fond lui
vient du vieil Homre.
Si Virgile W avait fait que mler ensemble, dans ses conceptions religieuses,
lantique et le moderne, le prsent et le pass, il ne se distinguerait gure des
gens de son poque. Ctait en effet de ce mlange dlments anciens et
nouveaux que se composait alors la religion de tout le monde. Mais il a de plus
sembl pressentir par moments les croyances de lavenir. Sa posie parat avoir
quelquefois des accents chrtiens ; il lui arrive dexprimer des sentiments qui,
sans tre tout fait trangers au paganisme, lui sont moins ordinaires, et lon
trouve dans son pome une couleur gnrale qui nest pas tout fait celle des
autres uvres inspires par les religions antiques. Il a horreur de la guerre,
quoiquil lait beaucoup chante, et condamne svrement la criminelle folie des
combats1. Dans un pome destin clbrer les rois fils des dieux, il trouve
moyen de parler avec motion des faibles et des humbles2. Il est plein de
tendresse pour les malheureux et- les opprims ; il compatit aux douleurs
humaines3. Son hros, si triste, si rsign, et mfiant de ses forces, si prt
tous les sacrifices, st obissant aux volonts du ciel, a dj quelques traits dun
hros chrtien. A ct de toutes les petitesses des dieux du paganisme quil na
pu corriger tout fait, quoiquil les ait fort attnues, on est surpris de lide
leve quil se fait parfois de la, divinit. Il la regarde comme la dernire
ressource du malheureux quon outrage. A ces esprits violents qui mprisent
lhumanit et qui nont pas peur de la force, il rappelle quil y a des dieux et quils
noublient pas la vertu ni le crime4. Il les montre accordant ceux qui viennent
de faire une bonne action la meilleure et la plus pure des rcompenses, la joie de
lme, la satisfaction du bien accompli5. Cest eux dabord quon sadresse,
quand on est atteint de quelque peine intrieure ; on va dans leurs temples
demander son pardon au pied des autels6. En leur prsence, on est humble et
respectueux : Jetez seulement les yeux sur nous, leur dit-on, et si vous trouvez
que notre pit le mrite, accordez-nous votre secours7. Sils refusent, on se
rsigne. Mme quand leur colre tombe sur un honnte homme, lorsquelle
frappe et perd une nation innocente, on ne murmure pas : Les dieux lont
voulu !8 et lon se soumet sans rvolte leur volont.
On comprend que ces beaux passages aient frapp les Chrtiens qui les lisaient.
En retrouvant dans lEnide des sentiments qui leur taient si familiers, ils ont d
avoir de bonne heure la pense et le dsir de sapproprier Virgile ; la quatrime
glogue parut leur en accorder le droit. Il est inutile de rentrer dans tous les
dbats dont elle a t le prtexte et qui sont vids aujourdhui. Il suffit de
rappeler quelle chante la naissance dun enfant miraculeux qui doit ramener
lge dor sur la terre. Comme cet enfant nest pas trs clairement dsign, et
que la critique na pas pu se Mettre daccord pour savoir qui ctait9, les
1 nide, VII, 481 : scelerata insania belli.
2 Voyez surtout nide, VIII, 407.
3 nide, I, 462 : Sunt lacrym rerum !
4 nide, I, 542.
5 nide, IX, 253.
6 nide, IV, 56.
7 nide, II, 600.
8 nide, II, 428 : Die alitur visum ! et aussi III, 2.
9 On admet gnralement aujourdhui que cest Asinius Gallus, le fils de Pollion. Cette opinion sappuie sur le
tmoignage dAsconius Pedianus, qui vivait sous Tibre, cest--dire trs prs du pote. Il disait, probablement
dans son livre intitul : Contra obtrectatores Virgilii, quil tenait de Gallus lui-mme que cette glogue avait t

Chrtiens se persuadrent que Virgile avait voulu annoncer la naissance du


Christ. Un esprit prvenu pouvait aisment le croire. Ces belles peintures et ces
grandes promesses que prodigue le pote, cette motion de la nature, ces
tressaillements de la terre et des cieux qui saluent le divin enfant, ce bonheur
prdit lhumanit ds quil sera descendu des hauteurs du ciel, ce
renouvellement et pour ainsi dire cette renaissance du vieux monde qui reprend
avec lui sa jeunesse et recommence ses premires annes, semblent convenir
tout fait au sauveur, et un croyant convaincu ne pouvait les appliquer qu lui.
A quel autre, dit saint Augustin, un homme pourrait-il adresser ces mots : Sous
tes auspices les dernires traces de notre crime seffaceront, et la terre sera
dlivre de ses perptuelles alarmes ?1 Dans les dtails mme et le style de
lglogue, les Chrtiens croyaient parfois retrouver les expressions symboliques
de leur langue religieuse : ces images de troupeau et de pasteur qui leur taient
si familires, le souvenir de cette ancienne faute dont il faut effacer la trace, la
mention de la mort du serpent, qui leur rappelait leurs livres sacrs, achevaient
de les convaincre que ctait bien du Christ que le pote avait voulu parler. On
racontait quau plus fort de la perscution de Dce, trois paens du midi de lItalie
furent convertis en lisant Virgile et quils vinrent soffrir au martyre2. Dans son
discours aux Pres du concile de Nice, Constantin nhsita pas sappuyer sur
la quatrime glogue et en traduire la plus grande partie pour tablir la divinit
du Christ. Lopinion qui faisait de Virgile un voyant et un aptre reut ainsi une
sorte de conscration solennelle. Elle na gure t conteste au moyen ge. Il
tait dusage alors, dans certains pays, que le jour de Nol on runit dans la nef
de lglise tous les prophtes qui avaient annonc la venue du Christ et quon les
invitt lun aprs lautre venir rpter leurs prdictions devant le peuple. Aprs
Mose, Isae, David et les autres personnages de lancienne loi, on appelait Virgile
compose en son honneur (Servius, Bucoliques, IV, 11). Ce tmoignage est assurment trs important ; il nen
faut pourtant pas tirer plus quil ne contient. Il nest pas douteux que Gallus nait affirm Asconius quil tait
question de lui dans lglogue de Virgile, mais il nest pas aussi certain quil ne mentit pas en laffirmant. Ce
personnage vaniteux, si trangement jaloux de la gloire de sa famille quil avait compos un trs mchant livre
rempli de mensonges intitul : Sur la comparaison de Cicron et de son pre, tait regard comme un candidat
lempire : Auguste disait quil la souhaitait sans le mriter. On comprend quil ne lui ft pas inutile, pour
appuyer ses prtentions, de faire croire quil tait cet enfant miraculeux, prdit par Virgile, qui devait gouverner
le monde et lui donner la paix et le bonheur. Laffirmation de Gallus tait donc intresse, et il y a bien des
raisons de douter quelle ft vraie. Pollion na jamais t quau second rang, quoiquil ait toujours aspir au
premier. Sa situation, quelque brillante quelle ft, ne permettait pas de prvoir pour son fils de si grandes
destines. Virgile annonce quil gouvernera le monde, reget orbem (17) ; ces mots me semblent dpasser
lautorit dun consul. Il y avait quelque tmrit parler ainsi, en prsence des triumvirs, du lits dun de loura
lieutenants. Ce qui me frappe plus encore, cest quen annonant Pollion la naissance de ce enfant de miracle,
il lui dit toujours quil natra sous son consulat, que le bonheur du monde commencera sous ses auspices, te
duce, te consul pourquoi ne laisse-t-il jamais entendre que ce sera son fils ? Il est assurment plus glorieux
dtre le pre dun enfant qui doit rgner sur le monde que dtre seulement une date dans sa vie, et lon ne
comprend pas que, voulant complimenter Pollion, il ait volontairement dissimul ce qui devait lui faire le plus
dhonneur. Lopinion qui vaut quil soit question de lenfant dOctave et de Scribonia parait dabord plus
plausible. Octave avait pous Scribonia au commencement de lanne 714 (Dion, XLIV, 16) ; on pensait
quelle serait mre veto la fin de cette anne. Virgile aurait donc voulu clbrer davance lenfant de son
bienfaiteur, et il ne serait pas tonnant quil lest appel fils des dieux, deum soboles, puisque, dans une
glogue compose lanne prcdente, il avait difi son pre : namque erit ille mihi semper deus. Cependant
on fait cette opinion des objections graves. La plus importante, cest que Virgile semble parler dun enfant qui
est dj n (8). On ajoute que, sil voulait parler rellement dun enfant qui doit natre plus tard, il faudrait lui
supposer une grande confiance dans les heureux destins dAuguste pour supposer si rsolument quil aurait un
garon. On sait que ce hros qui devait ramener lge dor fut une fille ; et quelle fille ! Peut-tre ce
contretemps, qui tait presque comique, empcha-t-il Virgile de sexpliquer dans la suite. On peut penser quil
laisse volontairement planer quelques doutes sur une prophtie qui stait si mal accomplie. Cest ce qui permit
Gallus de sattribuer le bnfice de cette grande destine et aux Chrtiens de prtendre que la pote avait
voulu annoncer la naissance du Christ. Dans tous les cas, comme on le voit, la question reste assez douteuse.
1 Epist., 258.
2 Tillemont, Hist. eccls., III, 331. On sait aussi que Dante raconte que Stace a t converti par la lecture de la
quatrime glogue. Le pote de la Thbade, rencontrant Virgile dans le purgatoire, le remercie de lui avoir fait
connatre la vrit et le salue en lui disant per te poeta fui, per te Cristiano.

: Allons, lui disait-on, prophte des gentils, viens rendre tmoignage au Christ1.
Aussitt Virgile savanait orn de riches vtements, sous les traits dun jeune
homme, et il prononait ces mots, qui ne sont quune variante lgre dun des
vers de son glogue : Une race nouvelle descend du ciel sur la terre2.
Assurment cette opinion, prise la lettre, est fausse. Le Christ nest pass en
714, sous le consulat de Pollion, il est n une quarantaine dannes plus tard :
lerreur serait inexcusable chez un prophte. Heyne fait remarquer aussi qu
lexception de quelques passages, les origines et linspiration de lglogue de
Virgile sont tout fait paennes. Ce quil chante nest aprs tout que le vieil ge
dor des lgendes, les fleurs et les fruits qui naissent sans culture, les chnes qui
distillent le miel, le raisin qui pend aux buissons, les troupeaux qui rapportent
deux-mmes au berger leurs mamelles pleines, etc. Ces images sont bien
connues ; elles viennent des potes grecs et non des livres saints. Il y a pourtant
un ct par lequel la quatrime glogue peut tre rattache lhistoire du
Christianisme : elle nous rvle un certain tat des mes qui na pas t inutile
ses rapides progrs. Ctait une opinion accrdite alors que le monde puis
touchait une grande crise, et quune rvolution se prparait qui, lui rendrait la
jeunesse. On ne sait o cette ide avait pris naissance, mais elle stait bientt
rpandue partout. Les sages de lantiquit avaient coutume de partager la vie de
lunivers en. un certain nombre dpoques, et pensaient quaprs ces poques
coules le cycle entier recommenait ; or, ce moment, les prtres, les devins,
les philosophes, spars sur les autres questions, saccordaient croire quon
tait arriv au terme dune de ces longues priodes et que le renouvellement
tait proche. Pendant que les disciples de Pythagore et de Platon tablissaient
que, la grande anne tant finie, les astres allaient tous se retrouver dans la
position quils occupaient lorigine des choses3, les haruspices trusques
lisaient dans le ciel que le dixime et dernier sicle venait de commencer4, et les
erphiques prdisaient lavnement prochain du rgne de Saturne, cest--dire le
retour de lge dor5. Les oracles sibyllins staient imprgns de ces opinions et
les avaient rpandues dans le peuple. Ils jouissaient alors dune grande vogue.
Ceux que Tarquin avait achets de la sibylle de Cumes et que Rome consulta si
pieusement pendant tant de sicles, nexistaient plus : ils avaient pri sous Sylla,
dans lincendie du Capitole. On en avait fait chercher dautres dans les villes de
lItalie mridionale, de la Grce et de lAsie pour les placer dans le Capitole
nouveau6. Cette recherche contribua sans doute les mettre en crdit ; il en
arriva de tout lOrient, o ils taient fort nombreux, et jusquau moment o
Auguste les fit poursuivre et jeter au feu, home en fut inonde. Ainsi, de quelque
ct quon prtt loreille, on nentendait alors que la voix des devins ou des
sages qui annonait lapproche des temps nouveaux. Ces prdictions
sadressaient des malheureux qui venaient de traverser les guerres civiles, qui
avaient assist aux proscriptions et qui prouvaient le besoin de se consoler des
misres de la vie relle par ces tableaux chimriques des prosprits de lavenir ;
elles ne pouvaient manquer dtre avidement accueillies. Il rgnait alors partout
une sorte de fermentation, dattente inquite et desprance sans limite. Toutes
les cratures soupirent, disait saint Paul, et sont comme dans le travail de

1
2
3
4
5
6

Du Cange, III, 255.


Ecce polo demissa solo nova progenies est. Comparez Bucoliques, IV, 7.
Servius, Bucoliques, IV, 4.
Censorinus, De die nat., 17.
Servius, Bucoliques, IV, 10.
Alexandre, Orac. Sibyll., t. I, p. 180.

lenfantement1. Le principal intrt des vers de Virgile est de nous garder


quelque souvenir de cette disposition des mes. Il est dautant plus important de
la connatre que le Christianisme en a profit : les philosophes, les haruspices,
les Chaldens, travaillaient pour lui leur insu ; toutes ces prophties qui
enflammaient les imaginations malades lui prparaient des disciples. Grce
elles, on le souhaitait sans le connatre, et cest ainsi que, ds quil parut, les
pauvres, les mpriss, les malheureux, tous ceux qui ne vivaient que de ces
esprances confuses et qui attendaient avec anxit la ralisation de leurs rves
devinrent pour lui une si facile conqute.
Cest seulement dans ce sens quon a raison de faire de Virgile une sorte de
prcurseur du Christianisme. Il tait de ceux qui lui frayrent le chemin et
laidrent, sans le savoir, semparer du monde. Dante a exprim cette pense
par une image saisissante, quand il le compare a lhomme qui sen va dans la
nuit, portant derrire lui un flambeau dont il ne profite pas, mais qui claire ceux
qui le suivent. Sil ntait pas chrtien lui-mme, ses crits disposaient ltre ;
aussi le Christianisme ne la-t-il jamais trait tout fait en tranger. Une lgende
qui fut rpandue au moyen ge racontait que saint Paul, en passant Naples,
stait fait conduire au tombeau de Virgile. Laptre, ajoutait-on, sarrta devant
le mausole et versa sur la pierre une rose de larmes pieuses. Quel homme
jaurais fait de toi, dit-il, si je tavais trouv vivant, le plus grand des potes !2
Virgile fut en effet une des mes les plus chrtiennes du paganisme. Quoique
attach de tout son cur lancienne religion, il a sembl quelquefois pressentir
la nouvelle, et un Chrtien pieux pouvait croire quil ne lui manqua, pour
lembrasser, que de la connatre.

1 ptre aux Romains, VIII, 22.


2 Voyez Comparetti, Virgilio nel medio evo, I, p. 128 et sq.

CHAPITRE CINQUIME LE SIXIME LIVRE DE LNIDE.


Virgile a consacr tout un livre de lnide, le sixime, raconter la descente
dne aux enfers. Ce livre nest pas tout fait ncessaire au dveloppement de
laction, quoiquil y soit habilement rattach ; le pome pouvait la rigueur sen
passer, le pote a tenu lcrire. Il voulait nous faire savoir lide quil se faisait
de ltat des mes aprs la mort. Ce sujet proccupait sa pense et agitait son
imagination. Il lavait abord sans y tre contraint, il mit tous ses soins le bien
traiter. Cest une des parties de son ouvrage dont il devait tre le plus satisfait,
puisquil en donna lecture lempereur et sa famille ; ce fut peut-tre celle qui
frappa le plus les Romains. Servius trouve que nulle part Virgile na montr plus
de science, et il nous apprend que les rudits avaient compos sur ce livre un
certain nombre de traits spciaux o ils essayaient den expliquer les
difficults1. Ces traits, si nous les avions conservs, ne nous auraient pas
probablement appris grandchose : ils nont pas empch Servius de sgarer
souvent dans ses explications. Mais nous avons, pour saisir la pense du pote,
un moyen plus sr que de consulter ses commentateurs. Comme il a d suivre ici
sa mthode ordinaire, qui consiste ne rien inventer de lui-mme et sappuyer
toujours sur les opinions de ses contemporains ou les traditions du pass, il
convient de chercher dabord quelles vicissitudes avait traverses, chez les
Romains, la croyance la vie future et ce quon en pensait vers les dernires
annes de la rpublique. Nous replacerons ainsi luvre de Virgile son temps,
et nous serons plus surs de la comprendre.

I
La croyance que la vie persiste aprs la mort nest pas une de celles qui naissent
tard chez un people et qui sont le fruit de ltude et de la rflexion. Les anciens
avaient remarqu quau contraire elle semblait plus profondment enracine chez
certaines nations barbares : les Gaulois, par exemple, nhsitaient pas prter
de largent, la seule condition quon le leur rendrait dans lautre vie, tant ils
taient srs de sy retrouver2 ! Les Romains non plus navaient pas attendu de
connatre Pythagore et Platon pour tre assurs que lhomme ne meurt pas tout
entier. Cicron nous, dit quaussi haut quon remonte dans lhistoire de Rome, on
trouve des traces de cette croyance, quelle existait dj lpoque o lon
savisa de faire les plus anciens rglements civils et religieux, et quon ne
comprendrait pas sans elle les crmonies des funrailles et les prescriptions des
pontifes au sujet des tombeaux3.
Lorigine en est la mme dans tous les pays : elle nat partout de la rpugnance
que cause lhomme lide de lanantissement absolu. Elle nest donc dabord
quun instinct, mais un instinct invincible, que dautres raisons ne tardent pas
fortifier. Selon Cicron, ce qui la rpand surtout et laccrdite, ce sont les
apparitions nocturnes, et la foi que leur accordent des mes naves qui ne savent
pas encore remonter de leffet la cause4. Quand on croyait voir la nuit les
parents et les amis quon avait perdus, on ne pouvait pas douter quils ne fussent
vivants. Achille, aprs avoir veng Patrocle, sendort prs de la mer
1 Tolus quidem Virgilius scientia plenus est, in qua hic liber possidet principatum... adeo ut plerique de his
singulis hujus libri integras scripserint pragmatias. (Servius, n., VI, prom.)
2 Valre Maxime, II, 6, 10.
3 Tusculanes, I, 12.
4 Tusculanes, I, 18.

retentissante, plein de douleur et de regret. Pendant son sommeil il voit son ami
qui vient lui rclamer un tombeau. Dieux bons ! scrie-t-il ds quil se rveille, il
subsiste donc jusque dans les demeures dHads quelque reste de vie !1 Cette
rflexion devait venir lesprit de tous les gens qui avaient cru voir un mort dans
leurs rves, et ce qui avait t lorigine une des causes de la croyance
limmortalit de lme en resta jusqu la fin pour beaucoup de personnes la
preuve la plus sre. Elle tait mme devenue si populaire, quun hre de lglise,
saint Justin, na pas hsit son servir2. Toute lantiquit a cru fermement ces
apparitions3. Beaucoup en avaient grandpeur ; quelques-uns les souhaitaient
comme un moyen de se rapprocher un moment des tres chris quils avaient
perdus. Tantt on leur demandait de vouloir bien venir visiter les vivants quils
avaient aims. Si les larmes, leur disait-on, servent quelque chose, montre-toi
nous dans les songes4. Tantt on priait humblement les puissances de lenfer
de ne pas mettre dobstacle ces voyages. Mnes saints, dit une femme qui
vient de perdre son mari, je vous le recommande ; soyez-lui indulgents pour que
je puisse le voir aux heures de la nuit5. Des gens qui croyaient avec cette
assurance que les morts venaient sentretenir avec eux navaient pas besoin
quon leur dmontrt limmortalit de lme, puisque, pour ainsi dire, ils la
voyaient. Aussi avaient-ils grandpeine se figurer quon nen ft pas convaincu
comme eux. Toi qui lis cette inscription, fait-on dire deux jeunes filles sur leur
tombe, et qui doutes de lexistence des Mnes, invoque-nous, aprs avoir fait un
vu, et tu comprendras6.
On a donc cru de tout temps Rome que lhomme continue dexister aprs la
mort ; mais de quelle faon sest-on dabord reprsent cette persistance de la
vie ? Comme on narriva pas du premier coup sparer nettement lme et le
corps, ou supposa quils continuent vivre ensemble dans le tombeau7. Ce fut
Rome, comme ailleurs, la premire forme que prit la croyance limmortalit, et
l aussi elles est survcu elle-mme : elle a donn naissance des usages,
des prjugs qui ont dur plus quelle et dont quelques-uns subsistent encore. La
trace en tait surtout reste dans les rites des funrailles, que les Romains
conservrent pieusement, quelquils ne fussent plus conformes leurs opinions
nouvelles. On disait encore au temps de Virgile et plus tard, quon enfermait
lme avec le corps dans le tombeau, mme quand on croyait quelle tait
ailleurs8 ; on saluait toujours le mort, la fin de la crmonie, en lui disant trois
fois : porte-toi bien. On ne manquait pas, quand on passait prs de lendroit o il
reposait, de rpter la vieille formule : Que la terre te soit lgre ! On venait en
famille, les jours de fte, y clbrer des repas, dont on pensait bien que le mort
prenait sa part. Cicron blme cette coutume, qui ne lui semble pas convenir
des sages9, mais, les inscriptions nous prouvent que tout le monde alors la
respectait. Ou soccupait surtout avec un soin extrme de cette dernire
demeure qui devait contenir lhomme tout entier, et quon ne pouvait rendre
assez convenable et assez sre. Les gens superstitieux ne pouvaient sempcher
1 Iliade, XXXIII, 100.
2 S. Justin, Apologie, I, 18.
3 Voyez, sur cette croyance, Friedlnder, Sittengesch. Roms, III, p. 640 et sq.
4 Corp. inscr. lat., n 4427 : Lacrim si prosunt, visis te ostende videri.
5 Orelli, 4775 : Ita peto vos, Manes sanctissim, commendatum habeatis meum conjugem, et velilis huic
indulgentissimi esse horis nocturnis ut eum videam.
6 Orelli, 7840 : Tu qui legis et dubitas Manes esse, sponsione facta invoca nos et intelliges.
7 Cicron, Tusculanes, I, 98 : sub terra censebant reliquam vitam agi mortuorum. Voyez le premier chapitre de
la Cit antique de M. Fustel de Coulanges.
8 Virgile, nide, III, 67 : animamque sepulcro Condimus.
9 Cicron, De fin., II, 32.

de craindre que, sils taient privs de spulture ou si on tue les enterrait pas
selon les rites consacrs1, leur me ne restt errante, quelle ne prit jouir de ce
repos ternel qui tait pour la plupart dentre eux ce quil y avait de plus
souhaitable dans lautre vie. Aussi se donnaient-ils beaucoup de mal pour se
prparer davance un tombeau et surtout pour sen assurer la possession
exclusive. Ils espraient le garantir de toute usurpation et de toute insulte, en
citant la loi dans leurs pitaphes, en rappelant les amendes auxquelles les
spoliateurs sont condamns. Tantt ils cherchent les enrayer par des menaces
terribles : Que celui qui aura viol cette spulture prouve la colre des dieux2 ;
quil meure le dernier des siens3. Tantt ils se font humbles et suppliants pour
tre mieux couts : Fossoyeur, dit un pauvre affranchi qui a fait enterrer sa
femme au bord dun champ, prends bien garde : cest ici quelle dort4. Ces
inquitudes qui tourmentent les Romains de lempire comme ceux de la
rpublique taient un hritage du pass ; elles remontaient au temps o lon
croyait que lme et le ; corps reposent ensemble et que la tombe est
vritablement la demeure ternelle o doit se passer lexistence5. Le
Christianisme, qui tait certes fort loign de ces opinions, ne parvint pourtant
pas du premier coup dtruire des usages dont lorigine tait si lointaine et les
racines si profondes. On conserva longtemps lhabitude de venir dans les glises
clbrer par des festins la mmoire des martyrs. Saint Augustin nous parle avec
colre de ces gens qui boivent sur le tombeau des morts, et qui, servant des
repas des cadavres, sensevelissent vivants avec eux6. On vit des Chrtiens
oublier assez leurs doctrines pour donner encore leur spulture le nom de
demeure ternelle7. On continua pour la protger dy graver des inscriptions
pleines de prires et de menaces : Je vous en conjure, par le jour redoutable du
jugement, respectez cette tombe. Que celui qui loutragera soit anathme ; quil
partage le sort du tratre Judas8. Assurment, la plupart de ceux qui parlaient
ainsi, et qui tmoignaient tant de souci pour leur dpouille mortelle, ne se
souvenaient plus de quelles vieilles croyances leur taient venus ces prjugs.
Cependant ces croyances elles-mmes nont pas pri partout. Il sen trouve des
restes dans quelques pays qui sont demeurs plus fidles lesprit du pass. Une
chanson klephte prte un guerrier mourant ces mots que naurait pas
dsavous un Romain de lpoque des rois : Mes fils, creusez-moi dans la
montagne une tombe spacieuse o je repose tout arm et prt au combat.
Laissez une petite fentre ouverte droite pour que les hirondelles mannoncent
le retour du printemps et que les rossignols mapprennent que mai est en fleur9.
Avec le temps, cette croyance nave que lexistence continue dune faon obscure
au fond de la tombe, que le mort y est enferm tout entier, quil y conserve les
besoins et les passions quil prouvait pendant sa vie, sans disparatre tout fait,
1 Sur cette importance des rites des funrailles pour le repos ternel, voyez Hertzberg, De diis Rom. patriis.
Les pythagoriciens aussi croyaient quil fallait tre enseveli dune certaine faon pour tre heureux aprs la
mort. (Plutarque, De genio Socr., p. 585.)
2 Orelli, 7340.
3 Orelli, 4790.
4 Orelli, 7403.
5 Corp. inscr. lat., I, 1103.
6 S. Augustin, De Moribus eccles., 34, 66.
7 Corp. inscr. grc., 9303.
8 Voyez Le Blant, Inscr. chrtiennes de la Gaule, I, p. 288. Un seigneur franc avait fait graver sur la plaque
extrieure de son tombeau ces paroles hautaines : Tempore nullo voto hinc tollantur ozza (ossa) Hilperici, et
lintrieur ces mots plus humbles : Precor ego Hilpericus non auferantur hinc ossa mea. Cette tactique est assez
curieuse. Il avait tch dintimider dabord les profanateurs ; mais si ce moyen ne russissait pas, sils
ouvraient la tombe, il essayait de les arrter par ses prires.
9 Fauriel, I, p. 56.

finit par se modifier. Lhabitude qui stablit de briller les cadavres, au lieu de lei
ensevelir, aida lesprit concevoir que lhomme est compos de plusieurs parties
qui se sparent quand il meurt. Cette poigne de cendres quon recueillait
grandpeine sur le bcher ne pouvait plus le contenir tout entier1 ; on eut la
pense quil devait rester quelque part autre chose de lui : ctait ce quon
appelait son ombre, son simulacre, son me ; et lon supposa que tontes les
mes taient runies ensemble au centre de la terre. Cette opinion dut natre
dassez bonne heure ; elle est certainement antrieure une superstition fort
ancienne et trs curieuse que rapportent les crivains de lantiquit. Ils nous
disent que lorsquon fondait une ville, on commenait par creuser un trou rond
qui avait la forme dun ciel renvers, et que chacun des habitants nouveaux
venait y dposer une motte de sa terre natale. Le trou sappelait mundus ; le
fond en tait ferm par la pierre des mnes lapis manalis : on croyait que
ctait une des portes de lempire souterrain. Trois fois par an, le 24 aot, le 5
octobre, le 8 novembre, on levait la pierre et lon disait que le mundus tait
ouvert. Ces jours-l les mes des morts venaient visiter leurs descendants. Pour
leur faire honneur, on interrompait toutes les affaires, on ne livrait pas de
bataille, on ne levait pas darme, on ne tenait pas dassemble populaire, on ne
pouvait faire, enfin que ce quordonnait la plus imprieuse ncessit2. Cette
superstition suppose quon croyait alors que le centre de la terre tait le sjour
commun des mes. Cest l, disait-on, que sont situs les trsors de la mort que
le terrible Orcus garde avec un soin jaloux3.
Ces vieilles croyances subirent bientt dautres modifications. A mesure que
Rome se trouvait en rapport avec ses voisins, elle empruntait quelque chose de
leurs coutumes et de leur manire de voir. On a remarqu que les Romains, si
rsolus dans lexcution de leurs desseins politiques et militaires, taient
singulirement timides pour tout le reste. Aucun peuple na plus facilement cd
aux ides des autres. Elles ont toujours fait une certaine impression sur eux,
mme quand elles se trouvaient en contradiction formelle avec les leurs. La
religion romaine, on la dj vu, supposait que dans le repos de la tombe on est
plus heureux et lon devient meilleur ; elle donnait aux morts le nom de purs et
de bons manes . Les trusques, au contraire, les croyaient malheureux et
malfaisants. Ils supposaient quils se plaisent faire le tourment des hommes,
quils aiment le sang et quils exigent quon leur sacrifie des victimes humaines.
Ces opinions ont fini par pntrer Rome, quoique contraires son gnie et
ses croyances primitives. Les morts, nous dit une ancienne inscription latine, ne
sont agrables ni aux hommes ni aux dieux4. Ce nest pas ce que pensaient les
vieux Romains, qui les invoquaient si volontiers comme les protecteurs naturels
de leurs descendants. Les portes se conforment ces opinions nouvelles quand
ils nous reprsentent la troupe ple des Mnes, les joues creuses, les cheveux
brls, errant le long des fleuves sombres5. Ceux quon honorait autrefois
comme de bons gnies deviennent, dans limagination du peuple, les
pourvoyeurs des enfers ; on raconte que, placs aux portes de lOrcus, ils
attirent les mes vers lAchron, la manire des cerfs agiles qui, par la force
attractive de leurs narines, font sortir les reptiles de leurs retraites6. Enfin on ne
se contente plus de leur offrir des couronnes de violettes, des gteaux arross de
1
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5
6

Lucain, Pharsale, IX, 2.


Preller, Rm. Myth., p. 458, et Corp. inscr. lat., I, p. 373.
Mortis thesauri. Orcinus thesaurus. Voyez Preller, loc. cit.
Corp. inscr. lat., I, 818.
Tibulle, I, 10, 37.
Lucrce, VI, 764.

vin, ou, quand ils sont le plus irrits, quelques poignes de fves : on leur donne
du sang, puisquils laiment ; on fait lutter et mourir des gladiateurs autour des
bchers, et les gens riches, qui ne veulent tre privs daucune satisfaction dans
lautre vie, ne manquent pas de fixer davance dans leur testament le nombre
des malheureux qui doivent combattre leurs funrailles. Ces opinions
nouvelles, en stablissant Rome, neffacrent pas tout fait les anciennes. Les
unes et les autres continuent vivre ensemble, et lon ne parait pas prouver le
besoin de les mettre daccord. Tantt on se figure les morts malveillants et cruels
; on les prie humblement de ne pas nuire, dpargner les parents et les amis qui
leur survivent1 ; ou bien on leur dsigne des victimes, on leur confie sa
vengeance, on place dans leurs tombes des noms gravs sur des plaques de
plomb avec des formules dimprcation, pour quils se chargent de les excuter2.
Tantt, au contraire, on semble les regarder comme des intercesseurs qui
plaident auprs des dieux la cause de ceux qui les implorent, et on leur attribue
peu prs le mme pouvoir que lglise accorde aux saints. Adieu, Donata, est-il
dit dans une inscription, toi qui fus pieuse et juste, conserve tous les tiens3. Sur
une tombe espagnole on lit ces mots, qui seraient bien placs sur lautel dun
martyr : Cest ici quon invoque Fructuosus4. Ainsi tout le monde admettait quil
faut prier les morts, soit pour obtenir leur protection, soit pour les empcher de
nuire. On saccordait les croire trs puissants, et Servius nous dit srieusement
quon leur faisait jurer, quand ils descendaient aux enfers, de ne pas aider les
parents quils avaient laisss sur la terre saffranchir de leur destine5. On
croyait donc quavec leur secours un homme peut arriver tenir tte au destin.
Cest de bonne heure aussi que les lgendes grecques sue llyse et le Tartare
pntrrent Rome. Il nen pouvait tre autrement : on peut dire que Rome
rencontrait la Grce peu prs sur toutes ses frontires ; elle tait voisine, au
midi, des colonies ioniennes et achennes ; au nord, elle touchait ltrurie, qui
stait faite demi grecque. Les trusques avaient surtout bien accueilli ces
fables sur les enfers, qui flattaient leur imagination sombre, et Charon tait
devenu une de leurs divinits les plus importantes ; elles ntaient pas moins
populaires dans la Grande Grce, depuis quon avait fait du lac Avertie une des
portes du royaume dHads. Des doux cts, elles devaient arriver vite aux
Romains. Le thtre dut aussi servir les rpandre. Il en tait souvent question
dans les tragdies de Sophocle et dEuripide, quon transportait sur la scne de
Rome, et quoique ces imitations ne nous soient parvenues quen lambeaux, on a
remarqu que, lorsquil est question des enfers dans les pices qui leur servent
de modles, les crivains latins reproduisent loriginal avec complaisance, et que
mme ils ne se font pas faute dy ajouter6. On croit dordinaire, sur la foi (le ces
descriptions, que tous les Romains se figuraient la vie future comme la
dcrivaient les poches, et que ctait chez eux la croyance du tout le monde
quaprs la mort les mes se rendent dans le Tartare ou dans llyse ; il nest
pas sr pourtant que ces lgendes aient obtenu autant de crdit quon le pense.
Ce qui en tait le plus gnralement accept, ctaient certains dtails qui
avaient frapp les Imaginations, par exemple le passage de la barque fatale et
lexistence du nautonier des morts. Dans des tombeaux dcouverts Tusculum
et Prneste, et qui remontent aux guerres puniques, on a trouv des squelettes
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6

Orelli, 8206.
Corp. inscr. lat., I, 818, 819.
Rnier, Inscr. de lAlgrie, 283.
Corp. inscr. lat., II, 5052.
Servius, Gorgiques, I, 277.
Ribbeck, Tragic. fragm. incert. fab., 78.

qui tenaient encore dans les dents la pice de monnaie destine payer Charon
de sa peine1. Mais il est plus douteux que le reste de la lgende ait occup
beaucoup de place dans les croyances du peuple. Il nest gure question du
Tartare et de llyse que dans quelques inscriptions en vers, et le plus souvent
ils ny semblent tre que des rminiscences potiques auxquelles on attache peu
dimportance. Un certain Petronius Antigenides, aprs avoir dcrit sa vie dans
son pitaphe, nous raconte en vers lgants quil est en train de parcourir les
demeures infernales, quil se promne le long de lAchron, la lueur des astres
sombres qui luisent sur le Tartare2 ; puis il ajoute, en parlant de son tombeau :
Voici ma demeure ternelle ; cest ici que je repose, et jy reposerai toujours. La
contradiction est manifeste : si Petronius ne doit pas quitter sa tombe, il est clair
quil ne visitera jamais le Tartare et lAchron ; mais il parle en pote, et ces
expressions ne sont chez lui quune sorte de langage convenu quil ne faut pas
prendre la lettre.
La philosophie narriva que trs tard Rome, et, quand son tour elle soccupa
de la vie future, elle trouva, tin public prpar ses leons par ce long travail
populaire. Les croyances anciennes avaient jet dans les esprits des racines si
profondes, on les regardait comme si ncessaires au bonheur de lhumanit,
quon ntait pas dispos y renoncer facilement. Seulement les gens senss,
qui savaient bien quil ne suffit pas une opinion dtre vieille pour tre vraie,
demandaient avec instance quon tour donnt de celle-l une autre preuve que
son anciennet. La plupart dentre eux souhaitaient davance dtre convaincus ;
on les mettait videmment laise en leur montrant quils ne staient pas
tromps, quil ne leur tait pas ncessaire de se sparer du sentiment gnral, et
quils pouvaient continuer croire par raison ce quils avaient accept jusque-l
par instinct. Cest ce qui lit si bien accueillir, en gnral, les dmonstrations que
les philosophes donnrent de limmortalit de lme. Au fond, pourtant, elles
taient loin dare concluantes. Des deux questions que Platon se pose et qui
concernent la persistance de la vie et ltat des Amos aprs la mort, il avoue quil
na pas russi rsoudre entirement la premire. Limmortalit de lAme reste
pour lui plutt une belle esprance quune vrit dmontre. La chose vaut la
peine quon se hasarde dy croire ; cest un beau risque courir, cest an noble
espoir dont il convient de senchanter soi-mme3. Quant la seconde, Il
nessaye mme pas de la traiter scientifiquement. videmment elle lui semble
chapper la philosophie et ntre plus de son domaine, puisquil ne sappuie
jamais, quand il en parle, que sur des lgendes populaires. Pour essayer de
savoir ce que peut devenir lAme aprs quelle a quitt le corps, il na point
recours aux procds de sa dialectique ordinaire. Il allgue le tmoignage de
tables dairain apportes de pays inconnus ou les rvlations dun ressuscit.
Cest nous dire ouvertement que sur ces graves questions la science est muette,
et que ce quon a de mieux faire est de sen tenir aux -pistions du plus grand
nombre. Sans doute, parmi ces sables dont il invoque lautorit, Platon a soin de
choisir celles qui lui semblent le plus raisonnables, et probablement aussi il les
arrange avant de les citer ; niais il est certain quil ne les a pas inventes et
mme quil no les accepte pas sans rserve. Il a grand soin de dire, toutes les
fois quil sen sert, quil nen prend pas tout fait la responsabilit. Soutenir que
toutes ces choses sont prcisment comme je les ai dcrites ne convient pas

1 Marquardt, Rom. Altherth., V, 1, 355.


2 Orelli, 1174.
3 Phdon, p. 114.

un homme de sens1. Sil tient les rapporter, cest quil na rien de mieux nous
apprendre : Tu regardes apparemment, fait-il dire Socrate, tous les rcits que
je viens de faire comme des contes de vieilles femmes et nen fais nul cas ; et
nous aussi nous nen tiendrions aucun compte si, aprs bien des recherches,
nous pouvions trouver quelque chose de meilleur et de plus vrai2.
Ces fables diffrent quelquefois entre elles, et Platon on les reproduisant ne sest
pas donn la peine de les mettre daccord. Il est pourtant un dtail quon
retrouve peu prs chez toutes et quil a grand soin de rapporter. Elles
racontent quaprs la mort les mes sont amenes devant des juges et traites
selon leurs mrites ; ds lors les enfers deviennent un lieu de punition pour les
mchants et de rcompense pour les bons. Ctait une faon plus morale de
comprendre lautre vie ; elle convenait lide que ces socits claires se
faisaient de la justice divine ; elle plaisait beaucoup aux politiqus, qui la
regardaient comme un moyen efficace de contenir la foule3 : aussi fut-elle
accepte avec faveur par tout le monde, et mme introduite dans les vieilles
lgendes populaires, qui primitivement ne la connaissaient pas. La premire
consquence quelle out en se rpandant fut daugmenter encore la terreur que
causait cette autre existence. Lobscurit qui lentourait, les fables quon
racontait sur elle, la rendaient dj redoutable ; elle le devint davantage quand
on y ajouta lappareil de ce dernier jugement et les supplices qui en taient la
suite. Les arts sexeraient en prsenter dhorribles tableaux. La peinture
aimait reproduire les tourments quenduraient les morts dans le Tartare4. On
avait introduit des revenants sur le thtre qui dcrivaient en termes effrayants
les lieux quils venaient de quitter. Me voici, leur faisait-on dire ; jarrive
grandpeine de lAchron par un chemin sombre et pnible. Jai travers des
cavernes formes dnormes roches pointues qui pendent sur la tte, au milieu
de lpaisse et lourde obscurit des enfers. Et Cicron nous raconte que ces vers
pompeux faisaient frissonner tout ce public de thtre, dans lequel se trouvaient
des femmes et des enfants5. Ce ntaient pas seulement les enfants et les
femmes, le peuple et les ignorants qui taient mus de ces peintures ; les sens
instruits et distingus nchappaient pas entirement leffroi quelles causaient.
Platon, qui crivait pour eux, a prsent de cette autre vie des tableaux qui
ntaient pas faits pour les rassurer. Il dcrit, lui aussi, avec une grande vigueur
les supplices rservs ceux qui sont condamns par les juges : Des tres
laspect hideux, au corps de Ranime, leur lient les pieds, les mains, la tte ; les
jettent terre, les corchent coups de fouet, les tranent sur des pines, en
disant aux ombres qui passent la raison pour laquelle ils les traitent de la sorte et
quils vont les prcipiter dans le Tartare6. De telles menaces, exprimes avec
cette nergie, devaient faire rflchir les esprits timors, et bien peu sans doute
se trouvaient lme assez pure pour aborder sans quelque, motion ces terribles
juges des enfers.
Ces frayeurs devinrent la fin si intolrables, quune cole philosophique, celle
dpicure, se donna la tche deu dlivrer lhumanit. Il faut chasser avant tout la
crainte des enfers, dit Lucrce ; elle empoisonne la vie jusquau fond du vase on
nous la buvons, elle rpand sur tout les ombres de la mort, elle ne tiens laisse

1
2
3
4
5
6

Phdon, p. 114.
Gorgias, p. 527.
Polybe, VI, 56.
Plaute, Capt., V, 4, 1.
Cicron, Tusculanes, I, 10.
Platon, Rpublique, X, p. 616.

goter aucune joie pure et entire1. Pour nous empcher davoir peur des enfers,
il emploie un moyen aussi simple que sr, il les supprime ; il essaye dtablir que
lme suit la destine du corps et quelle steint avec lui. Ds lors nous voil
dbarrasss de cette attente inquite de lavenir, qui faisait notre tourment. Sil
est vrai quune fois lexistence dissipe, on ne se rveille jamais de ce sommeil
de glace2, nous navons plus de raison de nous proccuper de ce qui suit
lexistence. Avons-nous prouv quelque mal au temps pass, quand les armes
de Carthage se prcipitaient sur lItalie, quand le bruit des armes retentissait
jusquau ciel, et que sur la terre et sur les mers tous les martels se demandaient
sous quels matres ils allaient tomber ? Eh bien, lorsque nous aurons cess de
vivre, lorsque lame et le corps, dont lunion forme notre titre, se seront spars,
nous nexisterons plus, Il ny aura plus rien qui puisse nous rendre le sentiment
et troubler notre tranquillit, mrite quand le ciel, la terre et la mer se
mfieraient ensemble3. Ctait vraiment un coup de matre pour cette doctrine de
lanantissement absolu, quon accusait de rduire lhumanit au dsespoir, que
de se prsenter au contraire comme lui apportant la paix et le repos. Du mme
coup elle se donne tous les avantages que staient toujours attribus ses
adversaires, et leur renvoie tous les reproches dont ils lavaient accable.
Lhomme, disait-on, ne peut pas vivre sans cotte croyance consolante une
autre vie. Lhomme, rpondait picure, ne vit pas quand il a toujours devant
lesprit la crainte des enfers, et ceux qui len dlivrent sont vritablement ses
consolateurs. Il nest pas douteux que cette tactique hardie et habile nait
beaucoup servi au succs de la philosophie picurienne. Vers la tin de la
rpublique, elle tait dominante Rome, au moins parmi les classes leves ;
elle rgnait dans cette aristocratie voluptueuse et lgre qui marchait si
gaiement vers sa ruine ; elle stala un jour dans le snat, o Csar osa dire,
sans tre trop contredit, que la mort tait la fin de toute chose, et quaprs elle il
ny avait plus de place pour la tristesse ni pour la joie4. Mais son triomphe ne fut
pas de longue dure. Elle avait surtout russi parce quelle promettait ces mes
troubles de tour rendre le calme. Le leur donnait-elle en effet ? Ctait toute la
question. Il est probable quon saperut bientt quil lui tait difficile de tenir ses
promesses. Sur ce point, le grand pote lui-mme qui lavait clbre avec tant
de passion semblait par moments tmoigner contre elle. Pour prouver quelle
nest pas aussi efficace quil le suppose, on pouvait invoquer son exemple.
Malgr ses cris de victoire et cette volupt divine dont il est saisi quand il
contemple le systme dpicure, on sent quil porte au fond du coeur une
amertume secrte, dont son matre ne la pas guri. On ne retrouve pas toujours
dans ses vers cette srnit qui lui semble lattribut du sage et qui convient
ceux dont limagination nest plus trouble de vaines frayeurs. Il est vident quil
na pas pleinement joui lui-mme de cette paix intrieure quil apportait aux
autres ; et si ces remdes qui devaient rendre la sant au genre humain taient
impuissants sur un si grand esprit, quel effet pouvaient ils produire sur la foule ?
Les objections quon dut alors adresser la doctrine dpicure revivent pour nous
dans un remarquable trait de Plutarque. Il y montre quelle ne peut pas donner
le bonheur quelle promet Non posse suaviter vivi secundum Epicurum .
1 Lucrce, III, 37.
2 Lucrce, III, 817.
3 Lucrce, III, 820.
4 Salluste, Catilina, 61. Salluste, dans le discours quil a prt Csar, a reproduit les principaux arguments de
son discours vritable. Ce qui prouve quil y parlait rellement de lautre vie et quil disait peu prs ce que
Salluste lui fait dire, cest que Cicron mentionne cette opinion et la rfute trs mollement dans sa quatrime
Catilinaire.

Selon lui, picure ne fait que dplacer le mal quil prtend gurir : pour nous
dlivrer de la crainte de la mort qui trouble lexistence, il nous t lespoir de
lternit, sans lequel on ne peut vivre. Que gagne-t-on remplacer les terreurs
des enfers par leffroi du nant ? Comme le dsir dexister
est de tous nos dsirs le premier et le plus fort, et que lhomme supporte mieux
encore la menace de souffrir que la perspective de ntre plus, il se trouve que
nous nous sentons beaucoup plus malades aprs qupicure nous a guris.
Quand il nous arrive quelque malheur, dit Plutarque aux picuriens, vous navez
quun recours nous offrir, lanantissement de tout notre tre. Cest comme si
quelquun venait dire dans une tempte aux passagers pouvants quil ny a
plus de pilote, quil ne faut pas compter sur laide des Dioscures pour apaiser les
vents et calmer les flots, et que cependant tout est le mieux du monde, puisque
la mer ne peut tarder engloutir le navire ou le briser sur les cueils. Ce sont
l les consolations ordinaires dpicure aux malheureux. Vous esprez, leur
dit-il, que les dieux vous sauront gr de votre pit ; quel orgueil ! La nature
divine tant immortelle et immuable, nest susceptible ni de courroux ni de piti.
Maltraits par la vie prsente, vous comptez tre plus heureux dans la vie future
; quelle erreurs Tout ce qui se dissout perd le sentiment et ne peut plus prouver
ni bien ni mal. Cest sur ces belles promesses que vous me conseillez de me
rjouir et de faire bonne chre !1 il est donc insens de croire quon peut
consoler ceux qui souffrent et les accoutumer regarder la mort sans terreur en
tour annonant que la vie na pas de lendemain. Ce nest pas Cerbre ou le
Cocyte qui rendent la mort effrayante, cest la menace du nant, et ceux-l sont
les vrais ennemis de lhomme, les plus opposs son repos et son bonheur,
qui veulent lui persuader quil ny a pas aprs la vie de retour possible
lexistence2.
Il nest, pas douteux que ces objections naient t souvent faites lpicurisme
par les Romains et ne lui aient enlev beaucoup dadeptes. Dailleurs les temps
lui devinrent bientt contraires. Lorsqu la veille des proscriptions, les esprits,
attrists dj par les malheurs publics, prouvrent le besoin de se prparer aux
dsastres quon prvoyait, lespoir du nant ne leur partit plus suffisant pour
soutenir leur courage. Prcisment Cicron faisait paratre alors ses Tusculanes,
o il expose avec tant dclat les opinions de Platon sur la vie future. Cet
admirable ouvrage montrait quelle philosophie il faut sadresser pour se donner
du coeur et attendre la mort sans crainte ; il dut produire une impression
profonde sur des lecteurs que les vnements disposaient le comprendre et
le goter. Non seulement il entrana tous ces disciples douteux dpicure dont
Lucrce nous dit quils se vantent dtre sceptiques par forfanterie, tant quils
sont heureux et bien portants, et quils sempressent au premier revers daller
sacrifier dans les temples3, mais nous savons aussi quil fit hsiter les plus
rsolus. Si Atticus lui-mme, quoique picurien obstin, se trouvait mu,
branl, en lisant le livre de son ami, beaucoup dautres, mieux prpars que lui
et sentant leurs forces se retremper dans ces nobles doctrines, devaient dire,
comme lauditeur de Cicron : Personne ne marrachera de lme mes
esprances dimmortalit !4 Ainsi, vers le commencement de lempire, cette
gnration malheureuse qui vit prir la rpublique et qui supporta les
proscriptions, partie de lpicurisme, seu dtachait peu peu pour se diriger
1
2
3
4

Plutarque, Non posse suaviter vivi sec. Epic., p. 1103.


Plutarque, Non posse suaviter, p. 1106.
Lucrce, III, 46.
Cicron, Tusculanes, I, 32.

vers dautres systmes ou revenir ses vieilles croyances. Cest pour elle que
le sixime livre de lnide fut crit.

II
Si nous nous contentions dtudier te sixime livre comme une oeuvre littraire,
nous naurions que des motifs dadmirer ; mais quand en y cherche un ensemble
dopinions et de doctrines, et quon veut savoir le sentiment vritable de Virgile
sur ltat des Ames aprs la mort, on est moins satisfait. Ces beaux tableaux qui,
pris isolment, nous enchantent, ne saccordent pas trs bien ensemble. La
pense de lauteur nest pas toujours aise saisir ; il faut souvent la complter
et la corriger pour la comprendre, et lon y rencontre des contradictions que tous
les efforts dune critique complaisante et sagace ne parviennent pas expliquer.
Cette obscurit et ces incohrences tiennent des causes diverses1. La plus
importante est celle que jai dj signale en parlant de la religion de Virgile : il a
voulu faire entrer dans le sixime livre, comme partout, des lments dge et
dorigine diffrents, et il ne titi a pas t toujours possible de les concilier.
Comme, en dcrivant les enfers, il ne voulait pas seulement faire une uvre de
lettr, mais de croyant, il ne sest pas content dcrire un rcit dimagination, un
de ces romans o lauteur tire ses inventions de lui-mme et qui lui font dautant
plus dhonneur quil plus invent. Il na pas cherch intresser sort lecteur
par la nouveaut de ses peintures ; ctait au contraire son dessein de ne
paratre lui rien dira quil ne connut : il voulait le placer en face de lui-mme et
rveiller en lui lmotion que lui causait la pense de la vie future. Il est donc
parti de lopinion commune ; il a essay de reprsenter cette autre existence
peu prs comme on se la figurait autour de lui. Au commencement de son rcit il
invoque les divinits des morts : Quil me soit permis, leur dit-il, de rpter ce
que jai entendu dire. Puiss-je, sans blesser votre puissance, dvoiler les secrets
ensevelis au soin de la terre profonde et tnbreuse2. De qui a-t-il dont appris ce
quil va raconter ? Quelle est cette autorit quil invoque et dont il tient se
couvrir ? On a prtendu quil faisait allusion lenseignement cach quon
donnait clans les mystres, et quil voulait nous dcrire la vie future ainsi quon la
montrait aux initis dleusis. Cest lhypothse clbre de Warburton, qui dj
semble avoir t souponne par les critiques de lantiquit3. Elle est
malheureusement beaucoup plus sduisante que vraisemblable. Virgile ntait
pas initi lorsquil crivit le sixime livre ; et quand il laurait t, est-il probable
quun homme aussi pieux que lui se serait permis de divulguer ce qui ne devait
1 Les difficults que prsente la sixime livre sont trs bien exposes par Conington (Virg. op., lib. VI,
prom.). Une des raisons qui font que lnide, en ltat o nous lavons, nest pas toujours trs claire, cest la
manire dont travaillait le pote. On a la preuve quil a repris les divers livres diffrentes poques, y ajoutant
des incidents nouveaux que son imagination ou les vnements lui fournissaient, Cest ainsi que dans le
sixime livre, le passage sur Auguste (790), o il est question de la dfaite des Garamantes, na pu tre
compos que la dernire anne de la vie de Virgile. Celle sur Csar et Pompe (827), qui contient un vers
incomplet, na pas d tre lu devant Auguste. Il est probable aussi quil a t fait part et provisoirement plac
un endroit o il ne convient gure. Ces remaniements, auxquels lauteur na pu mettre la dernire main, ont
d ajouter la confusion.
2 nide, VI, 284.
3 Servius (nide, VI, 130), dit : Inferos subire hoc dicit sacra celebrare Proserpin, ce qui fait croire quon
assimilait la descente aux enfers la clbration des mystres de Crs. Il ne faudrait pas conclure, de la
permission que Virgile demande aux dieux avant de dvoiler les secrets des enfers, quil soit question des
mystres et du secret quon imposait aux initis. Il parle des dieux comme Horace (Carmina, I, 9, 21) ; comme
Pedo Albinovanus, dans son pome sur la navigation de Germanicus (Snque, Suasor.), il semble croire que
laudace de lhomme les irrite et les inquite, quils se mfient de sa curiosit, et quils sont mcontents quil
cherche dcouvrir ce quils ont cach ses regards.

pas tre connu des profanes ? Sans doute on ne peut nier absolument quil ne se
trouve clans le sixime livre quelques dtails emprunts aux mystres, mais
Virgile nen a pu dire que ce quen savait totale monde, ce qui la longue en
avait transpir, malgr les recommandations des prtres et les menaces
prononces contre les indiscrets. Cest ailleurs quen gnral il va chercher ses
renseignements. Il les prend deux sources diffrentes : les traditions
populaires, conserves par les potes on les savants, et les systmes des
philosophes qui, comme Platon, ont interprt les vieilles lgendes. Voil do il a
tir ce quil demande la permission de redire. Sil a pris tant de soin de recueillir
ces tmoignages, sil en parle avec tant de solennit, cest quil les regarda
presque comme des rvlations divines ; il se fait fort, avec leur aide, de
dcouvrir les secrets enferms dans les profondeurs de la terre. Dans tous les
cas, il a tenu nous bien prvenir quil ninvente pas ce quil va nous raconter et
que nous ny trouverons que ce quil a entendu dire, sit mihi fas audita loqui !
Homre et Dante ont fait comme lui ; mais leur situation ntait pas la mme que
la sienne : lun vivait dans une poque encore jeune, o lon navait pas eu le
temps de songer beaucoup ces grands problmes ; les contemporains de
lautre y avaient sans doute beaucoup rflchi, mais comme ils taient enchans
des dogmes prcis et retenus par une autorit rigoureuse, ils navaient rien
imagin que dans le sens de leurs croyances. Les deux potes avaient donc
leur disposition des lments qui concordaient peu prs ensemble ; Virgile, au
contraire, travaillait sur des matriaux qui diffraient profondment entre eux.
On vient de voir par quelles vicissitudes la conception de la vie future avait pass
Rome et les changements quelle avait subis dans le cours des ges. Il tait
bien difficile que le pote pt entirement accorder les anciennes croyances des
Romains avec leurs opinions nouvelles ; il ltait plus encore quil parvint unir
ces traditions populaires avec les systmes imagins par les philosophes ; et
comme il voulait pourtant quon retrouvt quelque chose des uns et des autres
dans son pome, il ne pouvait gure viter de se contredire. Cest la manire
dont il faut expliquer et rsoudre la plupart des difficults quon rencontre dans
le sixime livre.
L, comme ailleurs, Virgile se met la suite dHomre, mais il ne le suit que de
loin, et ds les premiers pas il se trouve amen modifier son modle pour
laccommoder aux ides de son pays et de son temps, Homre a plac le sjour
des morts lextrmit de limmense Ocan : Cest l quhabitent les
Cimmriens, qui sont toujours cachs dans les brouillards. Jamais le soleil ne les
regarde de ses rayons, ni quand il gravit le ciel solfi dastres, ni quand il
redescend vers la terre des hauteurs clestes ; orle triste nuit stend toujours
sur ces malheureux mortels1. Virgile nenvoie pas son hros chercher les enfers
aussi loin. On croyait beaucoup en Italie que les grottes du lac Averne taient
une des ouvertures du royaume infernal, cette opinion, quaccrditaient les
phnomnes volcaniques dont ce pays est le thtre, tait fort ancienne :
Annibal, en traversant la Campanie, stait dtourn de sa route pour y
sacrifier2. Plus tard, Lucrce combattit cette superstition avec une ardeur qui
montre combien elle tait alors rpandue et puissante3. Mais il la combattit sans
succs ; elle dura jusqu la fin du paganisme, et un document religieux des
dernires annes du IVe sicle nous apprend que, sous Valentinien III, les dvots
partaient encore de Capoue, en procession, le 27 juillet, pour visiter les enfers de
1 Homre, Odysse, XI, 13.
2 Tite-Live, XXIV, 12.
3 Lucrce, VI, 740.

lAverne1. Cest par l qune pntre dans le sjour des morts. Virgile
nignorait pas ce quil perdait suivre cette tradition : il se privait de ce lointain
mystrieux du rcit homrique qui sduit limagination ; mais il y gagnait de
sappuyer sur la foi populaire, et cest ce quil cherche avant tout. Ce premier
changement en amne ncessairement beaucoup dautres. Le pays des
Cimmriens se dfend par lOcan qui lentoure et les tnbres qui le cachent,
LAverne est deux pas de Pouzzoles et de Naples, dans un des pays les plus
frquents du monde. Quand on se dcide y placer lentre des enfers, il
convient de leur rendre de quelque faon ce prestige de linconnu quon leur a
fait perdre ; il faut surtout les protger contre les entreprises des curieux : plus
on les rapproche de nous, plus il est ncessaire den rendre laccs difficile. Il ne
lest pas pour les morts : Nuit et jour est ouverte la porte de Pluton, o
sengouffrent les mes de ceux qui ont vcu2. Mais les vivants ny pntrent pas
; cest peine si Jupiter accorde cette faveur quelques enfants des dieux qui la
mritent par leur vertu3. ne est de ce nombre. Les dieux lui permettent de
cueillir dans la fort le rameau dor qui doit charmer les puissances infernales, et
pendant que sous ses pieds la terre mugit, que les collines chancellent, que les
chiens hurlent dans lombre, prcd par la Sibylle et prsentant aux fantmes la
pointe de son pe, il se jette rsolument dans la sombre caverne. Elle le conduit
au vestibule des enfers, dont toute une arme de monstres garde lentre.
Lnumration quen fait Virgile est curieuse ; elle nous annonce dj le systme
quil va suivre dans toutes ses descriptions : ct des inventions des plus
anciennes mythologies quil a grand soin de conserver, des Titans, des Gorgones,
des Harpyes, des Centaures, de lhydre de Lerne qui pousse dhorribles
sifflements, de la Chimre arme de flammes, des Songes qui se cachent dans
les branches dun orme immense, il place des allgories dont quelques-unes sont
videmment dun autre ge, la Discorde, la Guerre, la Pauvret, la Faim, la
Vieillesse, les ples Maladies, les Remords vengeurs, et mme les Joies
malsaines de lme mata mentis Gaudia qui toutes abrgent la vie et
pourvoient lenfer dhabitants. La porte franchie, toutes les difficults ne sont pas
vaincues ; il faut encore passer les fleuves infernaux. Ces fleuves qui, chez
Homre, arrosent le pays des morts, lentourent neuf fois, chez Virgile, pour en
dfendre laccs. Le pote sest bien gard domettre le vieux nautonier Charon,
dont le nom tait si populaire. Il le reprsente comme un vieillard nergique,
grossirement vtu, avec une barbe longue et nglige et des yeux qui lancent
des flammes. Les morts se pressent autour de lui, aussi nombreux que tombent
dans les forts les feuilles dessches aux premiers froids de lautomne. Tous
demandent passer les premiers, tous tendent les mains avec amour vers la rive
oppose. Cest l quils doivent enfin trouver un sjour tranquille aprs les
orages de la vie. Les premiers peuples, nous lavons vu, faisaient de la tombe
lasile du repos ternel, et ils concluaient naturellement quon ne peut jouir de ce
repos que si lon a t enseveli. Plus tard, on la plac dans les enfers ; mais la
seconde opinion, quoique fort diffrente de lautre, sest accommode de quelque
manire avec elle. Tout en admettant que le tombeau nest plus la demeure o
lme et le corps habitent ensemble pendant lternit, on a maintenu la
ncessit de la spulture. Il faut avoir t enseveli pour passer le Styx, et ceux
qui nont pas obtenu sur la terre les derniers honneurs doivent se rsigner
errer cent ans le long du rivage avant dtre admis dans la barque sombre. Cest

1 Mommsen, Inscr. Neap., 8571.


2 nide, VI, 127.
3 nide, VI, 129.

un exemple curieux de la persistance obstine des vieux prjugs et de la


manire habile dont ils savent se glisser et se faire une place dans les croyances
nouvelles et contraires.
Au del du Styx commencent vritablement les enfers. ne y rencontre dabord
le tribunal devant lequel toutes les mes doivent comparatre : Minos, entour de
jurs quil a tirs au sort, comme un prteur romain, interroge les morts sur
leurs actions. Virgile a d accepter avec empressement cette ide que dans
lautre vie au moins chacun est trait comme il le mrite, et que lhomme y
trouve enfin la justice laquelle il a droit. Il faut avouer pourtant que les
dcisions de Minos ne nous paraissent pas toujours irrprochables : on voudrait,
par exemple, quil accordt de meilleures places ceux qui sont morts pour leur
pays ou qui ont t injustement condamns au dernier supplice. Platon nous
donne, dans ses dialogues ; une bien plus haute ide de la justice des enfers. Si
Virgile a fait autrement, cest une prouv de plus quil na pas toujours devant les
yeux un idal philosophique, et quavant tout il tient se rattacher lopinion
commune. Aprs le jugement, les morts se rendent dans les demeures qui leur
sont assignes : ordinairement on nen distingue que deux, le sjour des
mchants et celui des bons, le Tartare et llyse ; Virgile en ajoute un troisime,
qui participe des deux autres. On ne sait do il tenait cette innovation1, mais
quelle quen ft lorigine, elle tait de nature lui plaire, et lon comprend quil
lait bien accueillie. Sil est naturel que les esprits violents et extrmes, comme
les stociens et les jansnistes, qui ne veulent pas admettre quil y ait des fautes
lgres et qui les punissent toutes avec la mme rigueur, nprouvent pas le
besoin dintroduire cette rgion intermdiaire dans les enfers, elle convient
beaucoup aux mes tendres, comme Virgile, qui sont disposes traiter les
faiblesses humaines avec plus dindulgence. Du reste, il est loin den faire un lieu
de dlices. Ceux qui lhabitent ne sont punis daucun chtiment, mais ils ne sont
pas heureux non plus. Leur existence est inerte et morne ; ils se promnent
tristement dans ces plaines humides, sous un ciel sans soleil, et lorsquils
passent le long de ces sentiers ombrags et solitaires o ils se cachent, ils
ressemblent la lune nouvelle u quand on la voit ou quon croit la voir se lever
entre les nuages n. Ce sont en gnral ceux qui par leur faute ou celle du sort
nont pas achev leur destine sur la terre, les enfants que la mort a pris la
mamelle de leur mre avant davoir got la douce vie u, les guerriers tombs
sur le champ de bataille, les malheureux qui ont pri victimes dinjustes
accusations, ceux aussi qui se sont frapps de leur main, et qui, ne pouvant
souffrir la lumire, ont rejet lexistence. La religion tait trs dure pour eux :
elle dfendait quon leur rendt aucun honneur funbre2, comme plus tard le
Christianisme les priva de ses dernires prires. Virgile les punit plus doucement
; leur chtiment consiste regretter la vie dont ils se sont dlivrs : Quils
voudraient tre rendus la clart des cieux et souffrir encore la misre et les
durs travaux ! mais les destins sy opposent. A ct deux, et dans ce quil
appelle le champ des larmes lugentes campi , il place les hrones antiques
quont gares de trop vives passions. La passion vient des dieux ; cest un flau

1 Platon semble y faire quelque allusion quand il dit : En donnant dautres dtails quil est superflu de rappeler,
au sujet des enfants morts peu de temps aprs leur naissance. (Rpublique, X, p. 895.) Ces enfants sont
prcisment placs par Virgile dans cette rgion intermdiaire des enfers. Du reste il rgne assez de confusion
dans tout ce que le pote nous en raconte, et il ne nous dit pas si les rimes quil y place doivent y rester
toujours. Jai suivi les Interprtations les plus vraisemblables.
2 Au moins pour ceux qui se pendaient (Servius, nide, XII, 603). Dans une inscription curieuse, un habitant
de Sassina laisse par testament cent spultures ses concitoyens ; mais il excepte de ce bienfait ceux qui se
sont pendus. (Orelli, 4404.)

que lhumanit subit sans en tre tout fait responsable. Aussi se contente-t-il
de les montrer errant lcart dans des forts de myrtes et portant au coeur
leurs blessures toujours nouvelles.
Au sortir de cette rgion moyenne, la route se divise ; le chemin de gauche
conduit au Tartare. ne ne visite pas le sjour des mchants, il lentrevoit
seulement de la porte, et la Sibylle, qui le connat, lui en fait la description. Cest
toujours la vieille prison de Jupiter, avec sa triple enceinte, ses portes dairain, sa
tour de fer forge par les Cyclopes, ses cachots qui plongent sous les ombres
deux fois autant quil y a despace de la terre au ciel. Virgile, daprs son
systme ordinaire, y a renferm des criminels qui appartiennent des ges
divers et des civilisations diffrentes. Ce sont dabord les anciens ennemis des
dieux, les gitans, prcipits par la foudre au fond de labme, les Lapithes,
Salmone, Ixion, Titye, tous les mchants et les impies des anciennes lgendes ;
puis ceux qui ont commis spcialement des fautes contre la loi romaine, le
patron qui a fait tort son client, laffranchi qui a trahi son matre, ladultre qui
a t frapp par le mari quil outrageait, le citoyen qui a pris les armes contre
son pays, le magistrat prvaricateur, lintrigant obr qui a vendu sa patrie et la
jete sorts le joug dun matre orgueilleux1 ; enfin ceux qui se sont rendus
coupables dun crime contre lhumanit, les frres qui ont dtest leurs frres,
les mauvais riches qui ont couv dun oeil jaloux les trsors quils avaient
amasss et nen ont pas fait part leurs proches. Nous touchons presque aux
vertus chrtiennes, et nous voil bien loin de ces crimes mythologiques que le
pote numrait tout lheure. Virgile nest pas laise dans la description des
supplices infligs tous ces criminels. Il est difficile den inventer qui rpondent
lide quon se fait du Tartare, et limagination du doux poste nest pas de celles
qui se complaisent dans ces conceptions cruelles. Il se contente le plus souvent
de reproduire les chtiments que les lgendes rapportaient et que les potes
avaient dcrits. Le seul qui semble nouveau, cest la ncessit quil ira pose au
coupable davouer ses fautes. Il na rien gagn les cacher avec tant de soin
pendant sa vie, Rhadamante loblige les rvler aprs sa mort et le punit par la
honte dune confession publique.
Aprs ce regard jet sur le Tartare, ne arrive enfin au sjour des bons, qui est
le but de son voyage. Cest l quil doit trouver son pre quil veut revoir encore
une fois et consulter sur sa destine. Pendant quil le cherche, le pote lui fait
parcourir les diffrents groupes des bienheureux et profite de loccasion pour
nous les montrer. Ici encore il est fidle sa mthode et mle aux souvenirs de
la fable des ides et des tableaux quil emprunte la philosophie la plus leve.
Il place dans llyse les rois des temps mythologiques, hros magnanimes, ns
dans des sicles meilleurs, et ct deux les prtres qui ont accompli fidlement
leurs devoirs, les potes dont les chants ont t dignes des dieux, enfin les
bienfaiteurs de lhumanit, ceux qui en inventant les arts ont embelli la vie, et
ceux qui, par les services quils ont rendus aux hommes ont laiss deux un
souvenir immortel. Dans la faon dont il dcrit leur existence, Virgile sinspire
tout fait des anciennes traditions, il revient au temps o lon ne pouvait

1 Les commentateurs trouvaient quen numrant ces diverses catgories de criminels, Virgile semblait faire
allusion soit temps, et ils stonnaient quen face dAuguste il ost aussi formellement condamner ceux qui
prennent part des guerres civiles ou qui attentent la libert de leur pays. Mais Auguste ne devait pas tre
choqu de cette sincrit. Horace ne se gne pas pour appeler la guerre civile un crime (Carmina, I, 2, 25), et
pour dire que le triumvirat fut funeste Ruine (ibid., II, 1, 3). Auguste lui-mme faisait lloge de Caton et
disait que celui qui dfend lordre tabli est un bon citoyen et un honnte homme (Macrobe, Saturnales, II, 4,
18).

imaginer aprs la mort quune sorte de continuation de la vie. Les habitants de


llyse ne connaissent gure dautres plaisirs que ceux dont ils jouissaient sur la
terre. Les une se livrent aux exercices de la palestre et luttent entre eux sur le
sable dor ; les autres frappent la terre en mesure et chantent des vers... Ceux
qui aimaient les chars et les armes, qui levaient dans les pturages des chevaux
au poil luisant, conservent ces gots au del de la tombe. A gauche et droite,
dautres prennent leur repas sur le gazon et chantent en choeur un joyeux pan
lombre dun bois de lauriers aux douces senteurs. Quont-ils vraiment de
mieux que lorsquils taient en vie ? Ils sont dlivrs de quelques soucis
vulgaires : aucun deux na de demeure fixe ; ils habitent au milieu des bois
touffus, sur le penchant des rivages, dans les prairies o les ruisseaux
entretiennent la fracheur. Ils jouissent, dans ces demeures heureuses, dune
paix et dun repos dont Virgile a voulu nous donner une ide par lharmonie
calme de ses vers. Ils possdent pour eux des astres et un soleil particuliers,
plus brillants que les ntres ; ils respirent un air plus large, ils sont inonds dune
lumire pure. Jusque-l Virgile ne scarte pas des descriptions ordinaires de
llyse ; tout ce quil nous dit, il avait pu le lire dans les vieux pomes qui
racontaient la descente dHercule et de Thse aux enfers : cest bien ainsi que
ces poques recules et naves se figuraient la vie des bienheureux. Riais, aprs
avoir reproduit fidlement ces tableaux antiques, il ajoute quelques traits qui ne
lui viennent pas de la mme source et trahissent des temps plus jeunes. Il
convient den parler avec un peu plus dtendue que du reste : cest la partie la
plus neuve et la plus admire du sixime livre.
Depuis que dans la Grce et Rome ou avait pris got la philosophie, on
mtait parmi les plaisirs les plus vifs ltude de la nature et la dcouverte de ses
lois Riais on sapercevait aussi que la nature ne laisse pas facilement saisir sus
secrets, et comme, mesure quon slevait, lhorizon semblait toujours
stendre, et que chaque question rsolue ne faisait quaugmenter le nombre des
questions rsoudre, les esprits sincres qui se livraient ces recherches
prouvaient plus dimpatiences et de regrets que dorgueil et de joie, et se
sentaient moins heureux de ce quils taient parvenus connatre quattrists de
ce qui leur restait savoir. Il nest personne, disait Plutarque, parmi ceux qui
dsirent avec ardeur possder la vrit, qui puisse ici-bas se rassasier delle
souhait, car le corps interpose entre elle et la raison une sorte de nuage qui les
empche de la distinguer. Cest pour cela que, semblables des oiseaux, ils
veulent toujours senvoler vers le ciel1. L, au moins, rien ne troublera plus leur
regard ; ils seront placs dans la pleine lumire et saisiront toute la vrit. Cest
ainsi quon fut amen faire de la contemplation du monde et de ses lois le
plaisir le plus dlicat de la vie future et la plus belle rcompense du sage. Dans le
Songe de Scipion, Cicron nous dit que ceux qui ont sauv, dfendu, agrandi leur
patrie, habiteront aprs leur mort un sjour rserv o ils jouiront dun ternel
bonheur ; et ce bonheur, quil dcrit, consiste surtout promener les yeux sur
lunivers, en admirer les merveilles, suivre les mouvements des astres,
entendre lharmonie des sphres, contempler enfin sans voile ce que de la terre
nous ne pouvons quentrevoir2. Cest aussi loccupation du pre dne, et,
quand son fils vient le visiter, il sempresse de lui faire part des connaissances
quil a acquises depuis quil habite llyse et lui dvoile le systme du monde.

1 Plutarque, Non posse suaviter vivi sec. Epic., p. 1195.


2 Cicron, Rpublique, VI, 7 et Trusculanes, I, 20.

Ce systme, que Virgile dveloppe en vers admirables, nest pas tout fait celui
dune cole particulire : il venait de Pythagore. Platon, et, aprs lui, presque
toutes les sectes philosophiques importantes, lexception des picuriens, en
avaient adopt les parties essentielles. Varron lavait fait connatre aux Romains
dans son grand ouvrage des Antiquits divines, et il y faisait le fond de ses
doctrines religieuses1. Ctait aussi celui quaccueillaient le plus volontiers les
gens clairs qui soccupaient de philosophie leurs moments de loisir ; en sorte
quau milieu de cette confusion dopinions et de doctrines diverses, il semblait
que ce ft un des points sur lesquels on ft arriv se mettre daccord2. On
admettait gnralement que lunivers est anim dune sorte de vie intrieure,
quun souffle divin, rpandu dans toutes ses parties, les pntre, les vivifie, et
met en mouvement la masse entire. Cest ce quon appelait lme du monde.
Delle vient tout ce qui vit et respire. Les mes des hommes ne sont aussi quune
manation, une parcelle dtache de lme universelle. Malheureusement ce
principe divin, tombant dans le corps et forc de sassocier avec lui, perd dans ce
mlange une partie de sa vertu. Cette prison obscure, qui enferme lme,
lempche de voir le ciel do elle vient, et la mort mme, en la dlivrant de son
esclavage, ne peut pas lui rendre toute sa puret. Dans ce sjour sur la terre,
dans ce contact avec le corps, elle sest altre, elle a contract des souillures
dont il faut quelle se lave. La purification dure mille ans ; cest le temps
ncessaire pour que les taches soient entirement effaces et que ltincelle du
feu divin, qui est notre me, revienne sa puret premire. Dieu lappelle
ensuite sur les bords du fleuve Lth afin quelle y boive loubli, et la renvoie sur
la terre animer un nouveau corps. De cette manire llyse contient la fois
ceux qui ont vcu et ceux qui doivent vivre, ou plutt les uns et les autres se
confondent, puisque la vie doit recommencer pour chacun mille ans aprs la
mort. Anchise en profite pour donner son fils le spectacle de toute sa postrit
depuis les rois dAlbe jusqu ce jeune Marcellus qui fut si amrement pleur
dAuguste ; cest une occasion pour Virgile de nous faire un tableau rapide et
merveilleux de lhistoire de son pays.
Il faut vraiment se faire violence et sarracher limpression de ces beaux vers
pour sapercevoir que cette nouvelle description de la vie future ne ressemble
pas toast fait celle qui nous a t dabord prsente et quil est difficile de les
accorder ensemble. En ralit, il y a deux enfers distincts dans le sixime livre.
Le pote a pris les lments du premier dans les lgendes populaires de la Grne
ou de Rome ; nous y retrouvons Cerbre, Charon, Minos et Rhadamante, le
Tartare et llyse. Les morts y sont placs dans des demeures diffrentes do il
semble bien quils ne doivent plus sortir : jusqu la fin le vautour dvorera le
cur immortel de Titye, et les bienheureux clbreront leurs danses et leurs
banquets dans les lieux enchants quils habitent. On ne voit pas que personne y
voit soumis aucune purification. Lme dAnchise na pas eu besoin dtre lave
des souillures invitables que communique le corps, puisque nous la trouvons
tablie au sjour du bonheur ternel presque au lendemain du jour o elle a
quitt la terre. Transports brusquement de leur demeure terrestre aux enfers,
les morts y conservent le souvenir entier de leur vie passe. Lexistence parait
continuer pour eux sans interruption ; ils gardent fidlement toutes leurs
affections et toutes leurs haines : Didon, toujours furieuse, dtourne les yeux
dne qui a caus sa perte ; Anchise tend les bras son fils et lui fait par
1 S. Augustin, De civ. Dei, VII, 8.
2 Cette doctrine se retrouve dira Cicron (Rpublique, VI, 8) ; dans Horace (Satires, II, 2, 79) ; dans Pline
lancien (II, 26).

habitude un peu de morale1. Tout est chang dans la dernire partie du sixime
livre, et cest vraiment un enfer nouveau que le pote nous fait visiter. Il semble
dabord quil y reprsente les. mes runies dans un mme lieu : cette foule
dombres lgres, ces nations innombrables qui voltigent en murmurant autour
du Lth, sont entirement confondues ensemble, et il nest plus question de ces
demeures distinctes dans lesquelles Virgile les a dabord distribues2. Elles ont
toutes besoin dtre purifies, et la seule diffrence qui existe en elles, cest que
les expiations quon leur impose ne sont pas tout fait les mmes. Les unes,
suspendues en lair, sont batttes des vents ; les autres, au fond dun gouffre,
lavent leurs souillures, dautres spurent par le feu ; mais le terme de cette
expiation est le mme pour toutes : aprs mille ans couls elles sont
redevenues pitres et peuvent tenter de nouveau lpreuve de la vie.
Limmortalit nest donc plus aussi entire que tout lheure ; ce nest pas la
mme existence qui persiste et se prolonge travers la mort, cest une srie
dexistences nouvelles et distinctes qui recommencent chaque fois. Aussi les
mes, dans ce nouveau sjour, ne semblent-elles plus aussi vivantes quelles
ltaient dans le champ des pleurs ou dans llyse, Ce sont vraiment ces ombres
silencieuses, que la pote saluait davance en commenant son rcit. Les autres
ne mritaient gure ce nom ; elles parlent au contraire avec tant de plaisir, quil
faut toujours que la Sibylle les interrompe et quelle arrache ne ces
entretiens infinis ; celles-ci, quoique runies en troupe innombrable, font peine
autant de brait que les abeilles qui bourdonnent un jour dt en se posant sur
les fleurs. Virgile nous les montre au moment o elles sapprochent du fleuve
doubli ; mais, en vrit, elles nont gure besoin dy aller boire. Aucune delles
ne parat se souvenir de sa vie passe, ni avoir le sentiment de sa vie future.
Elles passent devant le chef de leur race, portant dj les insignes et les traits
qui les font reconnatre, mais elles passent en silence, sans paratre rien voir,
sans manifester aucune motion. Ce sont, je le rpte, deux enfers diffrents,
dont lun est plutt emprunt aux croyances populaires, lautre se rapporte
davantage aux doctrines des philosophes. Si Virgile avait pu mettre la dernire
main son oeuvre, il les aurait certainement mieux fondus ensemble ; mais un
critique affirme, je crois avec raison, quil ne serait pas arriv nous faire passer
de lun lautre sans surprise et supprimer tout fait les difficults qui
naissent de leur voisinage3. La contradiction tait au fond mme des choses s on
pouvait la dissimuler, mais non la dtruire.
Il est, du reste, assez vraisemblable quelle choquait moins les contemporains
que nous. Ces lments divers que Virgile a voulu mler dans son pome,
chacun, en descendant en lui-mme, les retrouvait dans ses croyances. Elles se
composaient la fois des souvenirs de lenfance, que des tudes de la jeunesse
et des rflexions de lge mr. Les opinions populaires qui sinsinuent les
premires dans lme, et la trouvant vide, sy installent laise, en faisaient le
fond. Sur cette premire couche venaient se placer les connaissances et les ides
quon devait la philosophie, et le plus souvent elles le recouvrait sans leffacer.
Comme les religions navaient alors ni dogmes prcis, ni symbole arrt, on

1 nide, VI, 693 : Quam metui ne quid Liby tibi regna nocerent !
2 On a prtendu, pour tout arranger, que par un premier jugement des mes, les trs bonnes et les trs
mchantes taient exemptes de toute purification et envoyes directement an Tartare ou dans llyse. Mais
quoi sert, dans ce cas, ce sjour intermdiaire que Virgile a si longuement dcrit ? Dailleurs le pote fait trs
positivement entendre que tout le monde est soumis quelque expiation (VI, 736 et 742).
3 Conington, loc. cit. La passage o Virgile a essay dunir ensemble ces lments diffrents (VI, 742-740) est
prcisment le plus obscur du sixime livre, celui qui a donn lieu aux interprtations les plus diverses. On ne
peut donc pas dire quil claire beaucoup la question.

prouvait moins le besoin de se faire un corps de doctrines homognes et de


ramener tout ce mlange un peu confus une religieuse unit. Il tait donc
assez difficile quon ft trs sensible ces incohrences qui nous frappent dans
luvre de Virgile, parce quen ralit il sen retrouvait quelque chose au fond de
toutes les mes.

III
On ne peut pas achever ltude, dit sixime livre de lnide sans se demander
quelle impression il a d produire sur les Romains qui le lisaient, et sil est
probable quil ait exerc quelque influence sur leurs opinions. Elle naurait gure
t profonde, sil tait vrai, comme on la quelquefois prtendu, quen gnral,
sous lempire, on ne croyait pas la vie future ; mais les raisons quon en donne
ne sont pas toutes convaincantes. On sarme, pour le prouver, de certains aveux
des crivains de ce temps qui nont pas le sens et la porte quon leur accorde.
Quand Snque et Juvnal soutiennent que personne na plus peur de Cerbre,
et quon ne croit pas que tous les morts de lunivers passent le fleuve sombre sur
une seule barque1, ils veulent dire que les lgendes populaires ont beaucoup
perdu de leur crdit, et non pas quon nie limmortalit de lme. Ne pouvait-on
pas plaisanter sur Cerbre et Charon, refuser dadmettre quaprs la mort les
mes traversent le Styx, et croire pourtant quelles continuent quelque part
dexister ? En ralit, il ny a quun seul crivain de ce temps qui ait attaqu en
face la croyance la vie future, et os prtendre quelle nest quune folle purile
ou une insolente vanit : cest Pline lancien. Dans un passage clbre, il traite
ceux qui la dfendent comme de vritables ennemis du genre humain.
Malheureux, leur dit-il, quelle sottise est la vtre de faire continuer la vie au del
de la tombe ! O se reposeront donc les cratures, si vous admettez que les
mes dans le ciel, les ombres dans les enfers, conservent quelque sentiment ?
Votre complaisance pour nos prjugs, votre crdulit nous fait perdre le plus
grand bien de la vie humaine, qui est la mort. Vous redoublez les tristesses de
notre dernire heure par les terreurs de lavenir. En supposant quil soit doux de
vivre, peut-il ltre davoir vcu ? Laissez-nous plutt consulter nos souvenirs et
trouver dans la tranquillit qui a prcd notre existence lassurance du repos qui
la suivra2. Pline est le seul alors qui sexprime dune faon aussi nette et aussi
hardie, mais si les autres ne nient pas la persistance de la vie, il faut avouer
quils nen parlent quavec beaucoup de rserves et dhsitations. Limmortalit
de lme ne parait tre pour eux le plus souvent quune hypothse ou quune
esprance. Tacite, en adressant les derniers adieux son beau-pre Agricola, se
contente de dire : Sil est un lieu rserv aux mnes de lhomme juste ; si,
comme le pensent les sages, les grandes mes ne steignent pas avec le corps3.
Les autres crivains de ce temps sexpriment peu prs comme lui, et lon
comprend quau milieu de ces incertitudes il ne soit pas ais de saisir leur
vritable pense.
Les inscriptions nous fournissent des renseignements la fois plus complets ou
plus clairs que ceux qui nous viennent de la littrature. Il ny a pas de question
sur laquelle elles rpandent plus de lumires. Comme la plupart de celles qui
nous restent sont des pitaphes, les gens qui les ont fait graver ont t amens
1 Snque, Epist., 24, 18 ; Juvnal, II, 15.
2 Histoires naturelles, VII, 55 (56).
3 Tacite, Agricola, 46.

nous entretenir de leurs sentiments sur la vie future. Ils sont trs loin de
saccorder entre eux, et lon voit bien quil rgnait alors ce sujet une grande
varit dans les opinions. Quelques-uns nient limmortalit de lme aussi
rsolument que Pline, et par les mmes arguments : Tu ntais pas autrefois,
disent-ils au passant qui sarrte devant leur tombe, tu existes maintenant, mais
bientt tu ne seras plus1. Ils regardent donc le temps o nous vivons comme un
clair dexistence entre deux infinis de nant. Cette formule : Je ntais pas, je
ne suis plus, non fueram, non sum, se trouve plusieurs fois employe2 ; et les
plus rsigns ou les plus malheureux ajoutent : Je nen suis pas fch, non mihi
dolet3. Cette perspective no parait pas les inquiter. La mort qui les menace, et
qui naura pas de rveil, nest pour eux quun motif de plus de passer gaiement
la vie : Amis, disent-ils, pendant que nous vivons, vivons4. Ou encore : Bois,
mange, amuse-toi, et viens nous trouver5. Leur picurisme est souvent trs
grossier : Tant que jai vcu, nous dit un vtran de la cinquime lgion, jai bu
volontiers ; vous qui vivez maintenant, buvez comme moi6. Un autre nous
apprend quil a toujours pass la vie comme il convient un homme libre, cest-dire sans doute en menant une joyeuse existence, et il ajoute : Ce que jai bu
et ce que jai mang, voila maintenant tout ce qui me reste7. Le fond de la
pense de tous ces amis des plaisirs faciles, picuriens de pratique sinon de
doctrine, cest que la destine sachevant ici-bas, il faut se la faire aussi agrable
que possible. Quils le disent ou non, on peut les mettre Bans scrupule parmi tes
gens qui ne croient pas la vie future. Il est dusage de ranger dans la mme
catgorie tous ceux qui, saluant dans la mort la fin de toutes les peines, le repos
aprs les fatigues, sen rjouissent comme du plus grand des bonheurs. Ce
sentiment se retrouve souvent sur les tombes antiques ; cest celui quexpriment
dordinaire les gens qui nont pas eu se louer de la vie. Me voil dlivr de tout
chagrin, nous dit un pauvre grammairien dont lexistence avait sans doute t
trs dure, je jouis du calme de la mort8. Un Parthe, aprs nous avoir racont que
de prisonnier il est devenu citoyen et quun caprice du sort le fait reposer en
terre romaine, ajoute ces mots : Tombe, sois hospitalire pour moi ; cest toi
que je devrai dchapper tous les soucis9. Mais a-t-on le droit daffirmer que ce
repos souhait par ces malheureux avec tant dardeur soit la mme chose que le
n sommeil ternel quattendent les picuriens ? Na-t-on pas vu tout lheure
quil peut se concilier avec lespoir de limmortalit ? Dans Virgile, les mes qui
se pressent autour de Charon sont impatientes de passer le fleuve, parce quelles
esprent trouver le repos sur lautre rive, mais elles savent bien quelles se
reposeront en continuant dexister. Quand les chrtiens inscrivaient sur la tombe
dun fidle quil y dormait en paix, ils ne voulaient pas parler de ce sommeil de
glace dont il ny a pas de rveil, et la paix ntait pas pour eux lanantissement,
mais la vie. Il serait donc tmraire de prtendre que ces gens qui parlent avec
tant denvie du repos de la mort entendent tous quil ne peut tre obtenu que par
la destruction de leur tre, et de les mettre sans distinction parmi ceux qui ne
croient pas la vie future. Mais alors mme quon le ferait, les croyants seraient

1
2
3
4
5
6
7
8
9

Inscriptions de lAlgrie, 717.


Orelli, 4809-4810.
Orelli, 4811.
Orelli, 4807.
Corp. inscr. lat., II, 1877.
Orelli, 6674.
Orelli, 7407.
Orelli, 1197.
Orelli, 2982.

encore, dans les inscriptions funraires, plus nombreux que les septiques1. Le
plus souvent elles affirment ou supposent la persistance de la vie. Les morts y
demandent leurs amis et leur famille des services dont ils nauraient pas
besoin si tout devait finir pour eux avec cette existence ; ils parlent des lieux
quils vont habiter, ils expriment la pense que les parents quils ont laisss sur
la terre viendront les y rejoindre ; cette esprance console aussi bien ceux qui
survivent que ceux qui ne sont plus. Ne pleure pas, ma mre, dit le mort ; et la
mre rpond en demandant son fils de venir au plus tt la chercher pour quils
soient enfin runis2. Ces croyances se retrouvent alors clans tous les rangs de la
socit ; mais elles devaient tre surtout rpandues chez le peuple : ce sont les
malheureux, les pauvres, les opprims, qui ont besoin de croire que les injustices
de la vie prsente sont rpares ailleurs, quil y a quelque part une punition pour
les mchants et des rcompenses pour les bons. Sutone rapporte que, lorsquon
sut Rome la mort de Tibre, la foule se rpandit dans les rues, priant les dieux
Mnes de prcipiter son ombre dans le sjour des impies3.
Mais si tous ces gens sont unis dans le sentiment que lme ne meurt pas avec le
corps, ils ne se figurent pas tous de la mme faon cette dernire demeur o
doit se continuer la vie, et ne la placent pas au mme endroit. Quelques
inscriptions, surtout celles qui sont crites en vers, parlent du Tartare et de
llyse ; dautres expriment de diverses manires la pense quune fois le corps
rendu la terre, lme remonte vers sa source4. Elle doit rsider dsormais, soit
dans les astres auprs des dieux, soit dans la partie la plus pure de lair, suit
dans lespace qui stend entre la terre et la lune, et quelques-uns imaginent
quelle est dautant plus loigne de la terre et rapproche du ciel quelle a men
une existence plus vertueuse5. Cette croyance saccrdite mesure que se
rpand la doctrine stocienne. Nous la trouvons quelquefois exprime avec une
vivacit qui prouve combien on tait heureux de sy rattacher. Non, dit un pre
sur la tombe de son enfant, tu ne descends pas au sjour des Mnes, mais tu
tlves vers les astres du ciel6. Ce ntait pourtant encore que lopinion des gens
distingus qui avaient quelque accus la philosophie, cest--dire du petit
nombre ; le Christianisme en fit plus tard la croyance gnrale. Ce qui domine
jusqu lpoque chrtienne, ce sont encore les plus anciennes opinions. La foule
semble revenir avec une invincible opinitret la vieille manire de se figurer la
persistance de la vie ; elle est toujours tente de croire que lme et le corps
sont enchans ensemble dans la spulture ; elle souponne que le mort na pas
perdu tout sentiment dans cette tombe o il est enferm ; elle cherche par tous
les moyen s le consoler, le distraire, larracher ce silence et cet
isolement ternel auxquels la nature a tant de peine se rsigner ; elle veut le
ramener et le maintenir parmi les siens, et si lon ne peut plus le mler tout fait
au mouvement et lactivit des vivants, lui en donner au moins le spectacle. Un
certain Lollius, svir augustal dune petite ville dItalie, nous dit dans son
pitaphe quil sest fait mettre au bord de la route pour quon pt lui dire en
passant : Adieu, Lollius7, cest--dire pour que quelque bruit de la vie arrivt
encore jusqu lui. Voil pourquoi les spultures antiques taient places le plus
souvent sur les grands chemins. La voie Latine et la voie Appienne en sont
1
2
3
4
5
6
7

Voyez Friedlnder, Sittengeschichte Roms, III, p. 629.


Renier, Inscr. de lAlgrie, 3804, 3981. Gruter, 376, 5. Orelli, 4662, etc.
Sutone, Tibre, 75.
Orelli, 7392. Mommsen, Inscr. Neap., 1804. Corp. inscr. lat., III, 6884.
Pline, Pangyrique de Trajan, 89.
Renier, Inscriptions de lAlgrie, 3421.
Orelli, 4737.

bordes Rome, et Dest entre deux ranges de tombeaux que le voyageur


entre encore aujourdhui dans Ostie et dans Pompi. Sur ces tombeaux on trouve
souvent inscrits des dialogues dans lesquels le mort coute et rpond. Tantt il
prend la parole pour consoler sa famille plore, tantt il remercie ceux qui lont
salu en passant. Adieu, Victor Fabianus. Les dieux vous comblent de biens,
mes amis ; et vous aussi, voyageurs, les dieux vous protgent, pour vous
remercier de vous arrter un moment devant la tombe de Fabianus. Que votre
voyage, que votre retour saccomplissent sans accident. Et vous, qui mapportez
des couronnes et des fleurs, puissiez-vous le faire pondant de nombreuses
annes1.
Ce qui est tout fait remarquable, cest linsistance avec laquelle le mort rclame
des siens et des trangers ces derniers gards. Il joint, quand il le peut, des
promesses ses prires ; il fonde des legs pour rcompenser ceux qui viendront
certaines poques lui apporter des libations et des fleurs ou qui prendront part
aux repas clbrs prs de ses cendres. Sil est pauvre, il demande au moins
quon noublie pas ce salut quil est dusage daccorder la tombe quon
rencontre sur son chemin. Vous qui passez, ne manquez pas de dire, avec un
sentiment pieux : Que la terre te soit lgre !2 Il met une ardeur trange
rclamer de tout le monde ce simple souvenir ; peur tre sr quon ne le lui
refusera pas, il flatte, il implore, il supplie ; il promet au voyageur qui prononcera
ces courtes paroles que les dieux rcompenseront sa pit, qu son tour il
obtiendra les honneurs quil accorde aux autres3. En voyant limportance quil
attache cette formule banale, il vient lesprit quil devait lui prter une
certaine efficacit ; il croyait probablement que de quelque manire elle pouvait
rendre son sort meilleur dans lautre vie. Ce nest donc pas tout fait une simple
politesse, dont il na que faire en ce moment, cest un service et un secours quil
demande, et il faut voir dans ces mots si souvent rpts sur les tombes
anciennes quelque chose qui ressemble la prire pour les morts dans le
Christianisme. Il en est de mme des sacrifices qui doivent saccomplir sur le
tombeau et pour lesquels on prend davance tant de prcautions. Jai peine
croire quon se donnerait tant de mal pour en assurer la perptuit, pour carter
tous les obstacles qui peuvent sopposer leur accomplissement, sil ne sagissait
que dune satisfaction de vanit. On devait penser aussi que le mort en recueillait
quelque avantage plus rel, et rattacher de quelque manire son bonheur dans
lautre vie aux honneurs quon lui rendait sur la terre.
Il est donc trs probable que ces instances quon fait aux passants pour obtenir
leurs prires, ces fondations pieuses pour sassurer des sacrifices qui durent
toujours, tmoignent beaucoup moins du dsir quon a de protger sa mmoire
contre loubli que des proccupations et des inquitudes causes tout le monde
par la crainte des enfers. picure ntait pas parvenu, comme il lesprait, en
dlivrer lhumanit. On se trouvait encore, au commencement de lempire, dans
la mme situation desprit que Platon dcrit en ces termes, quatre sicles
auparavant. Tu sauras que, lorsquun homme se croit aux approches de la mort,
certaines choses sur lesquelles il tait tranquille auparavant veillent alors dans
son esprit des soucis et des alarmes, surtout ce quon raconte des enfers et de
leurs chtiments... Ces rcits autrefois lobjet de ses railleries portent le trouble
dans son me4. En ce terrible moment, on ne pouvait sempcher de faire un
1
2
3
4

Bulletin de lInstitut archologique, 1864, p. 154.


Renier, Inscriptions de dAlgrie, 782.
Orelli, 7395. Renier, Inscr. de lAlgrie, 3712.
Platon, Rpublique, I, p. 330.

retour sur sa vie passe et de redouter les consquences des mauvaises actions
quon avait commises. Cest alors, disait Cicron, dans une phrase qui semble
chrtienne, cest alors quon prouve plus que jamais le remords de ses fautes,
tum peccatorum maxime pnitet1. Il est probable que la religion intervenait
quelquefois pour calmer les consciences effrayes. Un bas-relief du Louvre nous
montre auprs du lit dune femme qui vient dexpirer, et ct de sa famille qui
pleure, des prtres et lappareil dun sacrifice2. Les mystres aussi avaient
essay de rassurer les mes queffrayait ce grand inconnu. Ils donnaient aux
initis le spectacle de la vie future ; ils leur annonaient quaprs leur mort ils
jouiraient de cette flicit quon leur avait fait entrevoir et quils passeraient
lternit avec les dieux. Mais ce furent surtout les charlatans, venus Home de
toutes les contres du monde, prtres de toutes religions, magiciens et devins de
toute sorte, qui auront tir un grand profit des terreurs que causaient les enfers.
Comme on pensait que, selon le mot de Platon, cest le plus grand des malheurs
de descendre dans lautre monde avec une me criminelle3, ils se chargeaient de
fournir aux coupables des purifications qui lavaient leurs fautes et leur donnaient
place, aprs la vie, parmi ceux qui conservent le souffle, le regard, la parole, et
qui passent le temps danser et se rjouir dans la demeure dHads4. Ils
vendaient des prires dont leffet tait infaillible, qui devaient dsarmer les
puissances infernales et les empcher de sopposer au passage de lame
lorsquelle senvolait vers le ciel5. On tait si proccup de ce moment
redoutable, en avait tant peur de cet avenir menaant, quils ne manquaient pas
de trouver des dupes qui leur payaient cher leurs recettes.
Il faut replacer le rcit de Virgile au milieu de ces proccupations pour se rendre
compte de leffet quil a d produire. Ce ntait pas tout fait pour ces mes
inquites une couvre dart ordinaire, et elles devaient y trouver un intrt plus
puissant et plus vivant que dans le reste de louvrage. II les entretenait de ces
problmes qui troublaient leur pense ; il ranimait en eux ces esprances et ces
terreurs quon pouvait bien oublier, un moment, quand on tait livr lactivit
de la vie, mais qui, selon la rflexion de Platon, finissaient toujours par se
rveiller. Ainsi le premier rsultat du sixime livre a d tre dexciter encore et
de nourrir ces alarmes qui taient alors gnrales, de pousser les esprits
sinquiter de plus en plus de ltat des rimes aprs la mort. Il est vrai que, si
lon nen pouvait aborder la lecture sans motion, on ne devait pas tre non plus
entirement satisfait quand elle tait finie. Ceux qui venaient y chercher la
solution de leurs doutes et une rponse nette et dfinitive aux questions quils se
faisaient sur lautre vie, ne ly trouvaient pas. Virgile nest pas un rvlateur, et il
aurait fallu ltre pour prtendre donner une description de la vie future qui ft
accepte de tous comme un dogme. Personne encore ne lavait fait. Pour les
prtres, comme pour les philosophes, ce qui suit lexistence napparaissait que
comme une sorte de rve ; tout ce quon en disait tait plutt dis domaine de
limagination que de la foi. Le poste pouvait donc la rigueur imaginer les enfers
comme il le voulait ; il aima mieux partir des opinions populaires. Ces opinions,
nous lavons vu, taient fort incertaines. Elles avaient chang plusieurs fois et,
en se modifiant, staient affaiblies. Il pensa nanmoins que ces vieilles
1 Cicron, De divin., I, 30.
2 Ce bas-relief a t tudi par Maffei dans son opuscule intitul : La religion de gentili nel morire.
3 Platon, Gorgias, p. 522.
4 Plutarque, Non posse suav. vivi, p. 1105.
5 Arnobe, Advers. gentes, II, 18, 33, 82. Cest peut-tre quelque crmonie expiatoire, destine assurer le
salut de lme, que fait allusion cette inscription de lAlgrie o on lit ces mots : Tertullius mosoleum instituti
re suo, et patris et matris sororum et nepotis redemissionem fecit (Renier, Inscr. de lAlgrie, I, 3741.)

lgendes, malgr leurs incohrences et leur discrdit, pouvaient encore lui tre
utiles. On nous dit bien que les sages avaient cess depuis longtemps dy croire ;
mais les sages sont toujours en minorit dans la monde, et dailleurs il nest pas
sr quils en fussent aussi dsabuss quils le prtendaient. Quand des fables se
sont imposes pendant des sicles la croyance des hommes, elles ne seffacent
pas aisment de leur souvenir. Celles-l taient de plus protges contre loubli
par des chefs-duvre ; la posie et les arts les rendaient immortelles. Mme
quand la raison sloignait delles, elles restaient matresses de limagination et
gardaient ainsi une partie de lhomme malgr lui. Ce qui prouve bien quelles
navaient pas perdu tout crdit, cest lempressement que mottaient les
philosophes, surtout les stociens, sautoriser delles et les interprter dans le
sens de leurs systmes. Ils espraient, en agissant ainsi, faire profiter les
doctrines nouvelles quils voulaient mettre de ce respect quon accorde toujours
involontairement aux choses anciennes. Cest aussi le dessein de Virgile : il
pensait que son rcit aurait plus dautorit, sil prenait soin de mler toujours les
traditions aux nouveauts et la philosophie la fable.
Ce mlange est au fond la principale originalit de son uvre : il lui a surtout
servi donner un caractre plus moral et plus lev aux ides quon se faisait
autour de lui de la vie future. Cest par l que, malgr les larges emprunts quil
fait aux lgendes antiques, sou lyse et son Tartare ne sont plus ceux de la
mythologie. On a vu tout ce quil y ajoute : je ne veux rappeler ici que cette
opinion, quil expose avec tant dclat, que lhomme est compos de deux
lments dorigine diverse ; que le corps, matire terrestre, corrompue, est un
principe de souillure ; que son alliance avec lme, qui vient du ciel, est la source
des luttes qui troublent la vie. Il en tire une consquence importante et
inattendue. Si lon admet avec lui que lme et le corps se gnent et que leur
union est une cause permanente de souffrance et de combat, il faut penser que
leur sparation est un bien et que lexistence vritable ne commence que
lorsquils se sont quitts. On avait cru dabord tout le contraire : pour Homre, la
vie vritable est celle du corps. Quand il nest plus, il ne ceste de lhomme quune
ombre, une forme vide et impalpable, un fantme sans force. Les morts sont les
malheureux, leur demeure est un sjour de tnbres, et lorsquon annonce
Ulysse quil lui faut la visiter, il sent son coeur se briser et se roule en pleurant
sur son lit. Ne me console pa, rpond lombre dAchille aux compliments quon lui
fait ; jaimerais mieux mtre un laboureur et servir pour de largent un pauvre
homme qui naurait pas beaucoup manger, que de commander tous les
morts1. Ctait encore home lopinion du plus grand nombre. Horace, parlant
de ceux qui ne sont plus, dit quils sont partis pour lexil ternel2. Virgile pense
au contraire quils retournent vers la patrie. ne, qui virent dentrevoir llyse,
ne comprend pas quon puisse jamais consentir sen loigner. mon pre, ditil Anchise, est-il donc vrai que des mes remontent dici vers la terre et veulent
de nouveau rentrer dans la prison du corps ? Do leur vient cet amour insens
de la vie ?3
On ne peut pas prtendre sans doute que ces Ides
nouvelles ; les philosophes les avaient souvent dveloppes
et mme quelquefois elles remontaient beaucoup plus haut
ce principe que le corps finit par communiquer sa souillure

fussent entirement
dans leurs ouvrages,
queux. Par exemple
lme et quil faut,

1 Homre, Odysse, XI, 488. Voyez, sur toute cette question, Girard, Le sentiment religieux en Grce, p. 301
et sq.
2 Horace, Carmina, II, 3, 27.
3 nide, VI, 719.

aprs quils se sont spars, quelle en soit purifie pour revenir sa premire
nature, tait familier aux vieilles religions de lgypte. Le rcit des preuves
terribles quelle doit subir pour obtenir limmortalit bienheureuse, est la fond de
ce rituel funraire que les dvots faisaient ensevelir avec eux et quon retrouve si
souvent dans les tombes gyptiennes1. Cicron avait dit avant Virgile : Ce nest
quaprs tre morts que nous vivrons vritablement, et il reprsente Scipion qui,
la vue du bonheur dont jouissent dans le ciel les mes vertueuses, scrie
comme ne : Puisque cest ici le sjour de la vie, que fais-je plus longtemps sur
la terre ? Pourquoi ne pas me hter de vous rejoindre ?2 Cest en que pensait
aussi ce sage de la Grce qui, sans avoir aucun sujet de chagrin, se prcipita
dans la mer aprs avoir lu le Phdon, pour arriver au ciel plus vite3, mais, si les
ides que dveloppe Virgile ntaient pas tout fait nouvelles, on peut dire qu
Rome du moins elles ntaient gure sorties encore des coles des philosophes et
dun petit cercle de lettrs. Il les en a tires pour les rpandre. Par la manire
habile dont il les prsente, il a familiaris le monde avec elles. Comme elles sont
mles dans ses ouvrages des lgendes et des traditions antiques, elles ont
t accueillies de la foule sans trop de surprise et se sont insinues jusqu des
profondeurs o elles navaient jamais avant lui. En les exposant en beaux vers
dans un pome qui a t pendant plusieurs sicles le plus populaire de tous les
livres, il les a fixes dans la mmoire des hommes.
Plusieurs de ces ides sont plus tard devenues chrtiennes. Elles ont eu alors
dautant moins de peine semparer des esprits, que Virgile les avaient prpars
davance les bien accueillir. Le Christianisme admet le jugement des morts, le
supplice des mchants, les rcompenses des bons, la ncessit pour les mes
coupables de fautes lgres de traverser le feu qui purifie purgatorius ignis .
Il enseigne lorigine divine de lme et ses luttes avec le corps, qui veut la
rabaisser sur terre. Pour lui, le vie future est la vritable vie ; le chrtien doit
passer son temps sy prparer et lattendre, et lon peut dire avec Virgile que,
de cette terre, quil regarde comme un lieu dexil, il tend sans cesse les mains
vers la rive oppose tendebantque manus rip ulterioris amore. Cette conformit
manisfeste avec les doctrines chrtiennes a d donner vers la fin de lempire une
grande popularit au sixime livre de lnide. Nous voyons quil est cit plus
dune fois par les Pres de lglise. Saint Ambroise sen sert pour tablir que les
paens avaient entrevu la croyance au Saint-Esprit4. Les potes chrtiens sen
inspirent aussi trs volontiers : ils imitent et quelquefois copient les descriptions
de Virgile quand ils veulent dpeindre les enfers et le paradis5. On en a enfin
retrouv des vers jusque sur les spultures des catacombes, ct de la croix et
du monogramme du Christ6. Ce rapprochement, qui ne choquait alors personne,
ne doit pas non plus nous surprendre aujourdhui ; il est naturel et lgitime.
Lexamen que nous venons de faire du sixime livre nous amne aux mmes
rsultats que ltude de lnide en gnral : Virgile nous fait toucher le point o
lesprit antique, parvenu sa maturit, clair par lexprience, pur par la
philosophie, plein du sentiment des instincts et des besoins nouveaux de
lhumanit, donnait la main lesprit moderne, et conduisait au christianisme.

1
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4
5
6

Voyez, sur le rituel funraire, un article de M. Maspero, Revue critique, 1872, n 48.
Cicron, Rpublique, VI, 8.
Cicron, Tusculanes, I, 34.
De sancto Spir., II, 6, 80.
Bedulius (?), Carm. pasch., II, 801.
Marini, Arvali, p. 627.

LIVRE SECOND LA RELIGION APRS AUGUSTE


CHAPITRE PREMIER CE QUI RESTA DES RFORMES DAUGUSTE.
Virgile, que nous venons dtudier si longuement, nous a sembl le type de ces
esprits graves et naturellement religieux qui devaient tre disposs bien
accueillir les rformes dAuguste et le suivre o il voulait les mener. Ils
ntaient pas dabord les plus nombreux ; mais leur nombre dut saccrotre
mesure que ce sicle vieillissait et surtout aprs la mort dAuguste. Les temps de
Tibre et de Caligula ne laissaient gure de place linsouciance et la joie.
Cette socit quOvide nous montre si riante eut bientt traverser des preuves
terribles, et, comme il arrive ordinairement, elle en sortit meilleure. Pour se
fortifier contre les dangers quelle courait, elle se livra de plus en plus aux fermes
doctrines du stocisme. La disparition des anciennes familles, la confiscation des
grandes fortunes, la ncessit de cacher ses richesses pour ne pas veiller les
convoitises, rendirent les murs plus simples. La morale publique se retrempa
dans le malheur. On revint la religion, parce que la religion attire elle les
coeurs qui soutirent ; on y revint aussi parce quon prouvait le besoin dopposer
un pouvoir plus fort cette autorit implacable sous laquelle on tait courb ; on
voulait larrter ou rpondre ses menaces en lui disant : Ces peines dont vous
faites peur vos sujets, vous avez vous-mme les craindre dun plus puissant
que vous, de celui qui est votre matre !1 A mesure quon avance dans lhistoire
de lempire, le mouvement qui entrane les mes vers la religion est plus visible,
et lon peut dire que cette socit a march pets prs dans les voies
quAuguste voulait lui faire suivre. Mais faut-il croire que ce mouvement soit sorti
de ses rformes ? Ont-elles t pour quelque chose dans la direction que prit le
monde aprs lui ? Cest une question dlicate ; quand on sait combien il est
difficile de distinguer la part qui, dans les vnements, revient aux institutions et
aux hommes, on hsite y rpondre.
Pour savoir exactement ce qui resta de luvre dAuguste, il faut dabord se
rappeler ce quil avait voulu faire. Noublions pas quil ne prtendait travailler que
dans lintrt de lempire ; en le ramenant aux pratiques de sa jeunesse, il
esprait le rajeunir. Comme tous les hommes dtat de son paye, il attribuait
ces vieux usages une merveilleuse efficacit. Ce nest pas la religion en gnral
quil a voulu servir, mais seulement celle de Rome, et il la servie de la seule
faon quon pouvait le faire, en soccupant du culte, car le culte tait tout pour
elle. Il a rebti les temples, honor les prtres et veill au maintien rigoureux des
crmonies. Lexemple quil donnait fut en gnral suivi par ses successeurs.
Tibre, quoique fort indiffrent pour son compte, avait grand souci des choses
religieuses. Il tait trs instruit des anciens usages et ne souffrait pas quil y ft
rien chang2. Il soccupa des sacerdoces, qui taient ngliges, et, pour empcher
quon ne les dsertt, il eut soin den rendre les charges moins lourdes et den
augmenter les avantages3. Claude tait dvot : on le vit son triomphe monter
genoux les marches du Capitole, soutenu des deux cts par ses deux
gendres4. Il avait de plus des manies dantiquaire ; il prit plaisir renouveler des
sacrifices qui remontaient au roi Tullus Hostilius5. Quand il signait un trait de
1
2
3
4
5

Snque, Thyest., 610.


Tacite, Annales, VI, 12.
Tacite, Annales, IV, 16.
Dion, LX, 23.
Tacite, Annales, XII, 8.

paix, il ne ngligeait aucun dtail du rituel des friaux1. Comme un oiseau de


mauvais augure stait un jour pos sur le temple de Jupiter, il runit le peuple
au forum pour une fte expiatoire, et, en sa qualit de grand pontife, il pronona
lui-mme du haut de la tribune la formule des prires que tout le peuple dut
rpter aprs lui2. Mme sous les plus mauvais princes, qui se faisaient un jeu
de mpriser les traditions dAuguste, la religion ntait pas entirement nglige.
Nron se moquait des dieux de Rome et navait de dvotion que pour une petite
image quun homme du peuple lui avait donne, et qui devait lui faire dcouvrir
tous les complots qui se tramaient contre lui3 ; il nen consultait pas moins les
haruspices, et sempressait, sur leur rponse, dordonner des crmonies
solennelles, quand par hasard un temple tait frapp de la foudre4. Othon, qui
passait pour un impie, noublia pas de faire purifier Rome selon les rites, quand il
partit pour aller combattre Vitellius5. A plus forte raison les bons princes se
montraient-ils pleins de respect pour la religion nationale. Aprs ces rvolutions
priodiques qui branlaient lempire, chaque fois que le pouvoir tombait en des
mains honntes et fermes, on tait sr que le premier soin du nouvel empereur
serait de reprendre les exemples dAuguste, de rtablir les ftes interrompues,
de relever les temples quon avait laisss prir. Cest ce que fit Vespasien, et il le
fit avec tant de zle, quune corporation religieuse de Rome, celle des sodales
Titii, lui leva un monument avec cette inscription : Au conservateur des
crmonies publiques, au restaurateur des difices sacrs6.
Parmi ces difices se trouvait le plus respect, le plus glorieux des temples de
Rome, le Capitole, incendi pendant les troubles civils. Vespasien, ds son
avnement lempire, sempressa de rparer ce malheur, qui avait constern
tous les bons citoyens. Le jour o lon jeta les fondements du temple nouveau fut
pour Rome une grande fte, dont Tacite parait heureux de nous conserver le
souvenir. Le onze avant les calendes de juillet, nous dit-il, par un ciel serein, tout
lespace consacr ldifice fut environn de bandelettes et de couronnes. Des
soldats portant des noms heureux entrrent dans jette enceinte avec des
rameaux de favorable augure. Les Vestales, accompagnes de jeunes garons et
de jeunes filles dont les pres et les mres vivaient encore, tirent des aspersions
deau de sources vives et de rivires. Ensuite le prteur Helvidius Priscus, guid
par le pontife Plautius lianus, purifia le terrain en sacrifiant un porc, une brebis
et un taureau suovetaurile ; et les entrailles des victimes ayant t poses
sur un autel de gazon, il pria Jupiter, Junon, Minerve et les dieux tutlaires de
lempire de seconder lentreprise, et dlever, par leur divine assistance, une
demeure commence pour eux par la pit des hommes. Puis il toucha les
bandelettes attaches la premire pierre et entrelaces avec des cordes. En
mme temps les autres magistrats, les prtres, te snat, les chevaliers et une
grande partie du peuple, rivalisant defforts et dallgresse, tranrent sa place
cette pierre norme7. Quelques historiens ajoutent mme que le prince, pour
donner lexemple, se mla au groupe des travailleurs et quil emporta des
dcombres sur sa tte. Vespasien fut imit par ses deux fils dans son respect
Gour la religion romaine. Domitien lui-mme, qui tait un fort mchant homme,
se piquait dtre un pontife trs rigoureux. Il voulut donner un grand exemple de
1
2
3
4
5
6
7

Sutone, Claude, 25
Sutone, Claude, 22.
Sutone, Nron, 56.
Tacite, Annales, XIII, 24.
Tacite, Histoires, I, 87.
Orelli, 2304 : Conservatori ceramonarum publicarum et restitutori dium sacrarum.
Tacite, Histoires, IV, 53.

svrit et fit enterrer vivante la vestale Cornelia quil accusait de navoir pas
gard ses vux1. Les Antonins se montrrent fidles la mme politique.
Ctaient eu gnral des princes graves, honntes, pieux ; ils mritrent presque
tous lloge que le peuple et le snat accordaient solennellement lun deux
pour son zle conserver les crmonies sacres ob insignem erga
crimonias publicas curam et religionem2 .
La politique dAuguste fut donc pendant deux sicles celle de gouvernement
imprial. On voit quelle sattachait moins au rveil de lesprit religieux quau
maintien du culte national ; et dans ces limites il semble quelle ait pleinement
russi. La religion romaine, qui paraissait prs de prir la fin de la rpublique,
sest affermie avec lempire. Presque toutes ces vieilles crmonies quAuguste
avait voulu remettre en honneur continurent dtre fidlement pratiques aprs
lui. Le temps, au lieu den amener loubli, ne rit que les rendre plus vnrables.
Une circonstance ajouta mme au respect quelles inspiraient ; ce fut ce got
trange darchasme qui, ds la fia du premier sicle, se rpandit dans la
littrature et la socit, qui sannonait dj au temps de Claude et devint
dominant avec les Antonins. Il eut pour premier rsultat de donner plus de prix
tous les souvenirs du pass. On voit alors reparatre des sacerdoces longtemps
oublis et qui remontent aux premiers sicles de Rome3. Les monnaies dAntonin
le Pieux portent leffigie de laugure Attus Navius, de la louve qui allaita Romulus,
de la truie qune immola sur les borda du Tibre, et lon raconte que ce bon
prince tait si pris de cette antiquit, quil fit construire une ville en Arcadie en
lhonneur de Pallas, fils dvandre, dont Virgile a racont le triste sort4. Il nest
pas douteux que ce respect quon tmoignait pour tous ces souvenirs anciens
nait profit la religion. Les grandes corporations sacerdotales qui avaient repris
tout leur clat avec lempire lont gard tant quil a dur. Celle des Saliens
continuait dexister du temps de Constantin, et lon tait fier den faire partie. Le
jeune Marc-Aurle, qui en fut membre ds lge de huit ans, se faisait honneur,
quand il la prsidait, de savoir par cur les formules des prires quon
prononait linauguration dun collgue et de danser la tte de la confrrie5.
Les Luperques survcurent mme quelque temps la religion romaine. Ils
couraient encore dans les rues de Rome en plein Christianisme, frappant le
ventre des femmes de leur lanire de cuir, comme ils faisaient du temps des rois,
et le pape Glase eut lutter contre des personnages importants, quand il voulut
les supprimer6.
Il est une de ces corporations que nous connaissons mieux que les autres, celle
des frres Arvales. Nous avons conserv sur elle de prcieux documents qui nous
permettent de suivre son histoire pendant deux sicles et demi. Ils avaient
lhabitude de rdiger tous les ans une sorte de procs-verbal des crmonies
quils accomplissaient pendant lanne, et ils le taisaient graver sur les murs des
difices clans lesquels se tenaient leurs runions. Une partie de ces actes a
survcu h la ruine des temples qui les portaient ; ceux quon a retrouvs noue
1 Pline, Epist., IV, 11.
2 Orelli, 844. Il nentrait pas dans la plan de cet ouvrage dtudier en dtail les opinions religieuses de ces
divers princes, quand elles nont pas eu une influence marque sur la religion de leur pays. Ceux qui voudront
nanmoins les connatre nauront qu lire la troisime partie de louvrage dHausrath (Neutestamentliche
Zeitgeschichte).
3 Wilmans, De sacerd. pop. Rom. quodam genere. Voyez surtout la curieuse inscription o un personnage du
temps de Claude sappelle pater patratue populi Laurentis fderis ex libris eibullinis percutiendi cura pop. rom.
etc., (Inscr. Neapol., 2211).
4 Eckel, VII, p. 20.
5 Capitolin, M. Antonin, 4.
6 Migne, Patrol. lat., LIX, p. 110.

conduisent depuis Auguste jusqu Gordien. Ce sont les monuments les plus
complets et les plus curieux que nous possdions sur la religion romaine ; il faut
les tudier avec quelques dtails pour savoir ce quelle tait devenue sous
lempire1.
Les frres Arvales taient peut-tre la plus ancienne corporation de Rome. Ils
remontaient, disait-on, jusqu Romulus et devaient leur naissance lassociation
que ce prince avait forme avec les onze fils dAcca Larentia, sa nourrice. Malgr
cette origine respectable, ils nont pas fait beaucoup parler deux sous la
rpublique. Il est probable quils accomplissaient sans bruit leurs fonctions
sacres ; comme elles navaient aucun lien avec la politique, et que la politique
alors attirait seule lattention du public, la corporation resta dans lombre. Cest
seulement avec Auguste que commence la srie de ses procs-verbaux, peuttre Auguste lavait-il rorganise ; en tout cas, elle prit avec lui une plus grande
importance. Sous tempire, elle compte parmi ses membres les premiers
personnages de ltat, et ils paraissent honors don tre, puisquils placent
quelquefois ce titre dans lnumration de leurs plus bautes dignits. Les princes
aussi en faisaient partie. Nous voyons quils ne ddaignaient pas dassister aux
runions des confrres, et que, les jours de fte, Ils chantaient et dansaient en
leur compagnie. Rtablie et releve par le pouvoir imprial, la corporation des
Arvales ne manquait aucune occasion de lui tmoigner sa reconnaissance : tous
les ans, le 3 janvier, elle prenait part aux vux publics quon voulait pour
lempereur. La formule de ces vux ne changeait pas, quel que ft la prince.
Chacun avait droit aux mmes hommages, de quelque faon quil ft arriv
lempire, et lon priait pour le meurtrier comme on avait pri pour la victime.
Lanne 69 est clbre, dans lhistoire de lempire. En quelques mois, trois
princes se succdrent au Palatin. Les Arvales ont adress successivement pour
tous les trois les mmes prires ; les vux quils avalent faits le 3 janvier pour
Galba, ils les ont reproduits sans scrupule la fin du mme mois pour Othon, et
en avril pour Vitellius. Un grand personnage de lempire avait fait crire sous sa
statue quil tait dune fidlit immuable pour le prince, pietatis immobilis erga
principem2. Les Arvales auraient pu se donner le mme loge : le prince seul
changeait, leur dvouement restait le mme. On peut dire quil cherchait les
occasions de se manifester. Indpendamment de la crmonie des vux publics,
les Arvales clbraient tous les ans lanniversaire de la naissance de lempereur,
celle des princes de sa famille, la date de son avnement, les victoires vraies ou
fausses quil prtendait avoir remportes, les complots rels ou supposs quil
avait punis. Les bassesses ne leur cotaient pas quand il sagissait de montrer
leur zle au prince rgnant. Tacite raconte quaprs avoir assassin sa mre,
Nron nosait pas rentrer Rome, craignant dy recevoir un mauvais accueil,
mais que ses amis le rassurrent en lui rappelant la servilit des grands corps de
ltat, et quen effet il y fut reu comme un triomphateur. Les Arvales se
distingurent en cette circonstance : nous trouvons dans leurs procs-verbaux
quils firent des sacrifices au Capitole, sur le forum, et devant la maison
paternelle du Nron, pour remercier les dieux de son heureux retour3.

1 Marini (Atti dei fratelli Arvali, 170) a publi toutes les inscriptions connues de son temps. On a fait, dans ces
dernires annes, des fouilles importantes qui ont amen des dcouvertes nouvelles, et dont M. Henzen a
rendu compte (Scavi net bosco sacro dei fratelli Arvali, 1868). Depuis il a runi les inscriptions anciennes aux
nouvelles dans son livre intitul : Acta fratrum Arvalium, 1874.
2 Sutone, Vitellius, 8.
3 Henzen, Acta fratum Arv., p. 86.

Toutes ces flatteries, qui donnaient naissance des crmonies sans fin,
formaient llment variable et mobile des ftes des Arvales, mais le fond en
tait immuable. Le culte quils clbraient remontait probablement aux origines
mmes de Rome ; il nest conserv sans trop daltration pendant prs dun
millier dannes. Comme leur nom lindique, ils taient institus pour demander
au ciel la fertilit des champs. Ce devait bien tre la premire proccupation dun
peuple de laboureurs. La desse laquelle ils adressaient leurs prires ntait ni
Ops, ni Tellus ; encore moins Crs, qui, malgr son nom italien, sest de bonne
heure confondue avec Dmter. Ctait une de ces divinits antiques que
linvasion du Panthon grec a rejetes dans lombre, et qui ne nous est plus
connue que par les monuments des Arvales. Le nom quelle porte nest quune de
ces qualifications gnrales et vagues par lesquelles les vieux romains aimaient
dsigner leurs dieux et qui avaient pour eux lavantage de ne pas leur donner
une individualit trop prcise : on lappelait la Desse divine, Dea Dia. Tous les
ans les Arvales clbraient en son honneur une grande fte qui ne revenait pas
jour fixe : elle faisait partie de en quon appelait les ftes mobiles, feri
conceptiv. Aux ides de janvier, le prsident de la confrrie, se tournant vers
lOrient et la tte voile, en annonait solennellement la date au peuple, du haut
des degrs du Panthon ou du temple de la Concorde. En ralit, elle avait
toujours lieu vers la fin du mois de mai, quand les pis commencent mrir et
que la moisson sapproche.
Le fte durait trois jours. Nous en savons tous les dtails, grce aux procsverbaux, qui entrent sur ce point dans les explications les plus tendues. Cest
une suite trs complique de sacrifices, de repas, de prires, de vtements pris
et quitts, dactes de toutes sortes minutieusement prvus, partiellement
accomplis, qui devaient par moments prsenter laspect de certaines crmonies
religieuses de lglise. Le premier et le troisime jour, la fte avait lieu Rome,
dans la maison du prsident. Les frres sy runissaient le matin, revtus de la
toge bande pourpre, que portaient les magistrats et les prtres, et
commenaient par offrir la Desse divine de lencens et du vin. Ils sasseyaient
ensuite sur leurs siges ; on mettait devant eux des pains couronns de laurier,
des pis de lanne prcdente et de la nouvelle anne fruges anulas et
vivides , et ils y touchaient comme pour les bnir. Puis, aprs avoir rpandu
des parfums sur la statue de la desse, ils se sparaient. Ils revenaient laprsmidi, aprs le bain, sasseyaient de nouveau sur leur sige, se lavaient les mains
et changeaient de vtements. Ils remplaaient la solennelle toge bande de
pourpre par une robe plus commode et se rendaient dans la salle du festin ;
quatre jeunes gens, fils de snateurs, taient chargs de les aider. On leur
servait alors un repas dont le prix tait fix : ltat allouait 100 deniers (80 fr.)
pour le dner dun frre, et 25 deniers (20 fr.) pour celui de chacun des jeunes
gens qui les assistaient. Au milieu du repas, entre les deux services, les prires
recommenaient. On allumait des lampes, comme il tait dusage de le faire dans
les crmonies religieuses ; on offrait pour la seconde fois de lencens et du vin
la desse, en faisant des libations ; les fruits nouveaux taient apports sur la
table de lautel et rapports de lautel sur la table par les jeunes gens. Les frres
y touchaient encore et les envoyaient chez eux par les serviteurs de la confrrie.
Pline nous dit que ce ntait quaprs cette sorte de conscration quil tait
permis tout le monde de goter aux productions de la terre1. Le repas
dachevait ensuite, et les convives, aprs stre partag des bouquets de roses,

1 Pline, Hist. nat., XVIII, 6 (8).

se retiraient en sadressant entre eux ce souhait de bonheur felicitar par


lequel prenaient fin Rome toutes les runions publiques ou prives. Marini fait
remarquer que cette bndiction des fruits nouveaux se retrouve presque dans
tous les cultes. La loi ordonnait aux Juifs doffrir tous les ans lternel une
poigne dpis grens rtis au feu, avec un gteau de fine farine ptrie lhuile,
et de lui sacrifier en mme temps un agneau sans dfaut et de lanne en
holocauste. Il leur tait dfendu, comme aux Romains, de manger ni pain, ni
grain rti, ni grain en pi, avant davoir offert Dieu les prmices de la moisson.
Une crmonie semblable avait lieu chez les premiers Chrtiens au mois de mai.
On bnissait les fruits nouveaux au milieu de la messe, le jour de lAscension ; ils
taient ensuite distribus au peuple, et, comme faisaient aussi les Arvales,
chacun des assistants les emportait chez lui1.
Les crmonies du second jour taient les plus importantes. Elles avaient lieu
hors de Rome, dans un bois dont des fouilles rcentes ont fait dcouvrir
lemplacement. Le long de la rive droite du Tibre une srie, de collines peu
leves stend depuis le Janicule jusqu lembouchure du fleuve. Entre le fleuve
et les collines, depuis la porta Portese, court une route militaire, la via Campana
; cest sur cette route, prs de la cinquime pierre milliaire, que se trouvaient les
lieux o les Arvales clbraient leur fte. Quel aspect ces lieux pouvaient-ils
prsenter dans les temps antrieurs lempire, nous lignorons ; mais, depuis
que la Rome de marbre avait remplac les constructions de brique de la
rpublique, le sanctuaire des Arvales stait, lui aussi, magnifiquement orn. Sur
les collines qui sont droite de la route militaire quand on vient de Rome, se
trouvait un bois sacr, avec ses vieux arbres que la hache navait jamais touchs
; au milieu du bois slevait le temple de la desse, un difice circulaire de
dimensions modres, dont les fondations ont t retrouves ; elles supportent
aujourdhui la demeure dun vigneron. Dans la plaine, au-dessous du bois sacr
et quelque distance du fleuve, en a dcouvert les restes de la maison ois se
runissaient les frres, et qui figure dans leurs procs-verbaux sous le nom de
Csareum ou de Tetraslylum. Ctait un monument de forme carre, au milieu
duquel se trouvait une salle entoure de quatre rangs de colonnes, organise
avant tout pour servir de salle manger, mais qui tait en mme temps un
temple des empereurs diviniss et qui contenait leurs statues. Enfin sur les
collines, ct du bois sacr, on a encore trouv les dbris dune autre
construction dans laquelle on a reconnu lhippodrome des Arvales2. Ces lieux
taient tmoins tous les ans de crmonies longues et compliques dont on ne
peut donner ici quune ide sommaire. Elles formaient comme trois actes
diffrents spars les uns des autres par un repos et un festin. Le matin, le
prsident se rendait lentre du bois, et y faisait un certain nombre de
sacrifices expiatoires, probablement pour se faire pardonner davance les
oprations quil allait excuter et les dgts quon pouvait commettre dans
lenceinte sacre. Les anciens pensaient que les divinits des bois naiment gure
quon les drange et quelles ne peuvent pas souffrir quon dvaste les lieux
quelles habitent. Puis les confrres, aprs stre reposs dans leurs pavillons,
djeunaient avec les restes des victimes quon avait offertes. Laprs-midi tait
rserve la partie la plus srieuse de lai fte. Revtus de la robe prtexte et
portant sur la tte linsigne particulier du collge, la couronne dpis aux
bandelettes flottantes, les frres sortaient de la maison de runion. Ils
1 Marini, Arvales, p. 200.
2 Jemprunte cette description et dautres dtails un article trs intressant de M. Mommsen, intitul : Ueber
die rmischen Ackerbrder, et publi dans les Grenzboten du 28 janv. 1870.

marchaient en cortge solennel, prcds de serviteurs qui cartaient la foule ;


ils montaient ainsi la colline, traversaient le bois sacr et entraient dans lu
temple. L, le prsident immolait la brebis grasse agna opima , qui tait une
des victimes prfres des divinits des champs, et les frres adoraient les vases
sacrs dresss sur la table de lautel. Ctaient des vases de terre, de forme
grossire, brunis au feu, semblables ceux dont la tradition prtendait que
Numa stait servi dans les sacrifices quil faisait aux dieux1. En leur rendant un
culte, on voulait honorer le pass et mettre devant les yeux de ces gnrations
corrompues par le luxe une image de la simplicit dautrefois. La confrrie sortait
ensuite du temple, et lon revenait sur cette bndiction des fruits nouveaux qui
avait eu lieu dans la premire runion. Deux frres allaient cueillir dans le champ
voisin quelques pis qui commenaient pousser. Ces pis passaient de main en
main travers toute la confrrie, chaque membre les recevant de la main gauche
et les donnant son voisin de la main droite. Puis ils repassaient de la mme
manire travers toute la range, et enfin le dernier les remettait aux
serviteurs. La crmonie acheve, on rentrait dans le temple, et aprs quon
avait accompli divers actes moins importants, les serviteurs faisaient sortir tout
le monde. Ils remettaient ensuite chacun des frres un livre qui contenait une
vieille prire quaucun deux naurait pu rpter sil nen avait eu le texte sous les
yeux, car ils ne la comprenaient pas plus ; dit M. Mommsen, quun sacristain
daujourdhui nentend le Kyrie eleison. Cest le fameux chant des Arvales, le plus
ancien monument que nous possdions de la vieille langue latine. Rests seuls,
et la porte bien close, les frres retroussaient leurs robes et rptaient les
paroles sacres, en les accompagnant de gestes et de mouvements cadencs,
la faon antique et romaine tripodiatio . Quand le chant et la danse taient
achevs, les serviteurs rentraient dans le temple, reprenaient les livres, et
remettaient chaque frre des couronnes qui devaient tre places sur les
statues des dieux. Ctait la fin de la crmonie sacre. On quittait le bois pour
aller dans le Tetrastylum, o lon changeait la robe prtexte contre un habit de
table, et lon prenait part un repas qui, selon lobservation de nos procsverbaux, devait tre servi avec pompe. Le repas fini, les frres changeaient
encore une fois de costume. Ils prenaient lhabit grec, se couronnaient de roses,
mettaient leurs pieds des pantoufles commodes et se rendaient au cirque, o
lun deux donnait le signal des jeux, qui consistaient en courses de chevaux et
de chars, et couronnait les vainqueurs. Cette fatigante journe se terminait
Rome par un dernier repas chez le prsident de la confrrie.
Telles taient les ftes que clbraient tous les ans les Arvales. On ne peut pas
prtendre sans doute que tout y ft ancien. Quand lempire les renouvela, sous
Auguste, le temps devait en avoir modifi certains dtails ; ce moment, on y
ajouta quelques nouveauts, et surtout des flatteries sans nombre pour les
princes, morts et vivants. Cependant lantique y dominait encore. Ce chant
pieusement rpt sans tre compris ; ces vieux vases, reste de la religion de
Numa, quon livrait la vnration des fidles ; ces rites de la conscration des
fruits nouveaux pendant les ftes de mai ; la dfense formelle dintroduire aucun
instrument de fer dans le bois et le temple, qui semble prouver que ce culte avait
pris naissance quand le fer ntait pas encore connu ; enfin les divinits mmes
auxquelles on adressait des prires, non seulement cette antique Dea Dia, dont
jai parl, mais dautres, comme Adolenda, Commolenda, Deferunda, dont le
souvenir ne se retrouvait plus que dans les registres des pontifes, et surtout ce
1 Plusieurs de ces vases ont t retrouvs dans les fouilles rcentes quon a faites, et dcrits par M. de Rossi
(Henzen, Scavi, p. V). Prudence (Perist., II, 277) parle de cet usage dadorer les vases sacrs de Numa.

bizarre sive Deus sive Dea, le dieu inconnu des premiers Romains, auquel on
immole deux brebis quand il faut emporter du bois sacr quelque arbre qui est
tomb de vieillesse ou qui a t frapp de la foudre ; tous ces noms, tous ces
usages, nous reportent aux temps les plus anciens ; ils nous font voir, par un
exemple frappant, tout ce que cette religion avait gard du pass et comment
elle se croyait le droit daffirmer dans les derniers sicles de lempire quelle tait
toujours la religion de Romulus et de Numa. Ce quil est aussi trs important de
remarquer, cest quune fois dfinitivement fixs sous Auguste, ces rites se sont
conservs presque sans altration jusquau IIIe sicle. Nos procs-verbaux
lattestent : ils nous montrent quon clbrait sous Gordien la fte de mai comme
on le faisait sous Tibre ; que rien nen tait omis ; quon ne se permettait de
supprimer ni un mot dans ces prires verbeuses, ni un dtail dans ces
crmonies compliques. Cest prcisment ce que voulait Auguste, ce que ses
institutions avaient pour but dtablir, et lon peut dire en ce sens que ses
desseins ont russi.
Voil quel fut le rsultat des efforts dAuguste et ce qui resta de son couvre ;
mais il y a autre chose dans le mouvement religieux des deux premiers sicles
de lempire. Les procs-verbaux des Arvales risqueraient de nous tromper sils
nous faisaient croire que rien ne changea dans la religion romaine dAuguste
Gordien. Cette immobilit nest quextrieure et apparente ; elle recouvre des
modifications profondes. Le culte officiel put ne pas saltrer ; les croyances
changrent. On sadressait aux dieux pour les prier dans les mmes termes,
mais lopinion quon avait des dieux ntait plus la mme. Dans ces crmonies ;
o les usages anciens taient pieusement conservs, on apportait dautres
dispositions. En ralit, la religion romaine, au temps des Antonin, se composait
dlments anciens et nouveaux. On vient de voir que la persistance des vieilles
pratiques peut tre attribue en partie la politique dAuguste continue par ses
successeurs. Les nouveauts viennent dailleurs. On saccorde, et je crois avec
raison, les rapporter linfluence des religions trangres et de la philosophie.
Nous allons tudier dans ce livre quelle fut leur action sur lancien culte et
comment elles arrivrent y rpandre un esprit nouveau.

CHAPITRE SECOND LES RELIGIONS TRANGRES.


I
Les premires et les plus profondes modifications que subit la religion romaine lui
vinrent de ses rapports avec les religions trangres. Il ne lui tait pas possible
de les viter. Lesprit dexpansion et de conqute qui entranait les Romains dans
tous les pays du monde les mit ncessairement en relation avec des peuples qui
pratiquaient des cultes diffrents. Cette rencontre ne parut dabord leur causer
aucune surprise. Toutes les religions, mme les plus opposes, ont des points
par lesquels elles se touchent ; ce furent ces ressemblances qui frapprent
surtout les Romains : ils crurent le plus souvent retrouver leurs dieux dans ces
dieux trangers. Parmi les mille divinits de leur Panthon, il y en avait presque
toujours quelquune qui se rapprochait de la divinit nouvelle ; avec un peu de
bonne volont, il tait possible de les confondre. Les Gaulois, dit Csar, honorent
par-dessus tout Mercure ; aprs lui, Apollon, Mars, Jupiter et Minerve. Au sujet
de ces dieux, ils ont peu prs la mme opinion que les autres nations1. Ces
assimilations ntaient pas aussi fausses quelles le paraissent au premier abord.
En ralit, tous ces peuples dont lorigine tait la mme staient spars avec
un fonds commun dopinions religieuses. Leur faon de concevoir et dhonorer la
divinit se ressemblait beaucoup, et linstinct populaire devinait ce que la
mythologie compare a depuis tabli.
Les diffrences taient pourtant quelquefois assez grandes pour quon frt bien
forc de reconnatre quon se trouvait en prsence de dieux nouveaux. La
conduite des Romains en cette occasion tait toujours la mme. On ne peut la
comprendre que si lon se dtache des ides que nous donne aujourdhui le
monothisme. Pour des gens qui ne croyaient pas lexistence dun Dieu unique,
il ny avait pas de faux dieux2. La liste qui les contenait en si grande abondance
tait toujours ouverte pour de nouveaux venus, et aucun scrupule ne pouvait
empcher dy inscrire quelques noms de plus. On croyait que chaque pays en
avait au moins un pour lui, qui le protgeait, qui veillait sur le salut et la
prosprit des habitants3. Les dieux des diffrentes nations ntaient pas tous
galement puissants, et lon tait tent de mesurer leur importance sur celle des
peuples qui les adoraient, mais tous taient galement vrais. Rome, qui tenait
les siens en grande estime, ne mconnaissait pas le pouvoir des autres. Quand
les gnraux mettaient le sige devant une ville ennemie, ils commenaient par
essayer dattirer eux les divinits protectrices de cette ville. Nous avons
conserv la formule curieuse de cette vocation ; on y traite avec beaucoup de
respect le dieu quon veut gagner, et on lui promet des temples et des jeux sil
consent se mettre du ct des Romains4. Cest une preuve vidente quon croit
sa puissance. Chacun deux a donc pour ainsi dire son domaine et ses terres ;
on est convaincu quil rgne sur mie certaine contre ; quand par hasard on la
traverse, on sait quon est chez lui, et lon ne manque pas, quoiquon soit
tranger, de lui adresser des prires pour obtenir davoir part au secours quil
accorde aux habitants du pays. Le pote Stace recommande Isis un jeune

1 De bello gall., VI, 17. De mme Pline nous dit que les habitants de Taprobano adorent Hercule (Hist. nat., VI,
22 (24)).
2 Cicron emploie lexpression falsi dei (De Nat. deor., II, 1) ; mais il veut entendre par l la manire dont les
picuriens se reprsentent la divinit. Des dieux sans action sur le monde ne sont pas des dieux vritables.
3 Cicron, Pro Flacco, 28 : Sua cuique civitati religio est, nostra nobis.
4 Macrobe, Saturnales, III, 9, 7.

homme qui va faire un voyage en gypte ; il la prie de laccompagner dans


toutes ses courses, de lui faire viter tous les dangers et de la remettre en bon
tat entre les mains de Mars, le protecteur des Latins1. Les religions tant
nationales, quand ls peuples taient en guerre, il pouvait bien y avoir une
certaine msintelligence entre leurs dieux ; comme chacun deux prenait
naturellement parti pour ses adorateurs, en supposait quils les aidaient de leur
puissance et que mme ils paraissaient quelquefois dans la mle ; mais ils ny
venaient que comme allis et auxiliaires ; ce ntait pas pour eux et en leur nom
quon se battait, leur intrt na jamais arm les hommes entre eux. Les nations
antiques, lexception des gyptiens, nont pas connu les guerres de religion.
Juvnal ne peut pas comprendre que les gens dOmbros et ceux de Tenlyra
soient toujours prts se battre ou mme se dvorer parce que chacune de
ces deux villes dteste les divinits de lautre et croit quon fait de dieux il ny a
de bons que les biens2.
Il ntait donc pas dans le principe des religions antiques de vouloir se dtruire
entre elles et se remplacer lune par lautre. Elles ignoraient, en gnral, le
proslytisme et lintolrance. Cest ce qui explique l conduite que tinrent les
Romains dans la conqute du monde. Ils se gardrent bien de renverser les
temples, de proscrire les dieux des nations vaincues ; et ce ntait pas
seulement, comme on la dit, par modration ou par politique quils agissaient
ainsi, leurs scrupules religieux eux-mmes leur on faisaient un devoir. Ces dieux,
sils les maltraitaient, pouvaient devenir malfaisants. Sans doute ils les
regardaient comme infrieurs ceux de Rome, puisque leur secours navait pas
sauv le peuple qui stait mis sous leur protection ; mais ils pouvaient tre
redoutables encore si on les poussait bout, et la prudence ordonnait de les
mnager. Pendant le long sige de Vies, les Romains avaient conu une grande
estime pour Juno regina, protectrice de la ville assige, qui avait donn ses
adorateurs le courage et les moyens de leur rsister dix ans. Tite-Live rapporte
quaprs que la ville eut t prise, quelques-uns, des vainqueurs, sapprochant
avec respect de la statue de la desse, lui demandrent si elle voulait bien les
suivre, et que, comme elle parut faire un signe pour accepter, on sempressa de
lemmener Rome3. Ls divinits dont les Romains Hritaient ainsi aprs la
victoire taient bien traites, malgr leur origine trangre. On leur btissait des
temples aux frais du trsor public, ou bien on les confiait quelque grande
famille, qui tait tenue de les honorer dans ses sanctuaires domestiques. Ce
ntait donc pas par haine ou par mpris que les Romains transportaient
quelquefois chez eux tes dieux des nations vaincues, ctait au contraire par
respect et pour se procurer quelques protecteurs de plus. Du reste, ils
nagissaient ainsi quassez rarement. Dordinaire ils laissaient leurs dieux aux
peuples quils avaient dfaits, mme quand ils leur prenaient tout le reste. La
Campanie garda les siens aprs la guerre dHannibal, quoiquelle et perdu tous
ses droits politiques. Le vainqueur, malgr sa colre, nosa pas lui dfendre de
les honorer, et pendant plus dun sicle ce malheureux pays ne nous rvle son
existence que par quelques pratiques religieuses dont la trace sest conserve
dans les inscriptions4. Quand Rome outrage sentait le besoin de faire un
exemple et quelle dportait en masse tous les habitants dune contre, elle avait
soin de laisser dans les villes quelle dpeuplait quelques familles destines
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2
3
4

Stace, Silves, III, 2, 123.


Juvnal, Satires, XV, 36.
Tite-Live, V, 22.
C. I. L., I, p. 159.

rendre aux dieux du pays leurs honneurs accoutums, tant elle craignait de
sexposer leur colre en les privant de leurs adorateurs. Si elle se gardait bien
de dtruire la religion des peuples vaincus, elle tait bien plus loigne encore de
vouloir leur imposer la sienne. Plus elle croyait devoir de reconnaissance ses
dieux, plus elle leur attribuait le succs de ses entreprises, moins elle se sentait
dispose les partager, avec ses ennemis. Elle tenait les garder pour elle seule
; elle aurait craint, en forant les autres les adorer, de leur communiquer une
partie des secours et de la puissance quelle devait leur protection. Aussi,
quand les rois, les peuples allis, frapps dadmiration pour ce Jupiter trs bon,
trs grand, qui a donn Rome tant de victoires, demandent la faveur de lui
faire un sacrifice au Capitole, le snat ne laccorde qu ceux dont il est le plus
satisfait et qui ont le mieux servi la politique romaine1. Il convient, ce propos,
de remarquer combien le sentiment religieux peut changer daspect et produire,
selon les poques, des effets diffrents : tandis quaujourdhui cest lexcs de la
dvotion qui pousse ordinairement lintolrance et au proslytisme, ctait leur
dvotion mme qui en loignait les Romains.
Ces dispositions leur rendirent la conqute du monde plus aise2. Comme ils ne
voulaient ter aucun peuple ses dieux ni leur imposer les leurs, une fois la
guerre finie, il ny eut pas entre les vainqueurs et les vaincus de ces haines dont
on ne peut triompher parce quelles sappuient sur lantipathie de deux religions
rivales. Avec le temps les dieux se rapprochrent, comme les peuples. Cette
fusion ne parat pas, en gnral, avoir rencontr dobstacles srieux. Elle fut
aide dans les classes claires par la philosophie, qui apprenait ne considrer
torrs ces cultes divers que comme des faons diffrentes dadorer le mme Dieu
; ce qui amenait les- rapprocher et les unir. Le peuple, au fond, tait un peu
dans les mmes sentiments : une sorte dinstinct vague le portait respecter
toutes les religions, quelle quen ft la provenance. On nous dit que le snat
ayant ordonn de dtruire le temple dIsis et de Srapis, il ne se trouva pas dans
Rome un seul ouvrier qui voult se charger de cet ouvrage ; il fallut que le consul
donnt lexemple et frappt lui-mme la porte coups de hache3. Les prjugs
contre les Juifs taient certes trs violents ; on les regardait comme les ennemis
du genre humain, et Quintilien place sans hsiter, parmi les sentiments sur
lesquels tout le monde est daccord, la haine quon prouve pour lauteur de
cette odieuse superstition4. Cependant les historiens nous racontent quau sac de
Jrusalem, une sorte de scrupule religieux saisit les soldats quand ils se
trouvrent dans le temple et les empcha quelque temps doser y pntrer5. Ce
respect quon tmoignait pour tous les cultes les aida naturellement bien vivre
ensemble. Comme celui de Rome ne se montrait pas intolrant pour les autres,
les autres aussi furent disposs saccommoder avec lui, pendant le rgne de
Tibre, un demi-sicle aprs Csar, la corporation des bateliers de Paris lve un
autel au Jupiter du Capitole, et sur la base de cet autel les noms des vieilles
divinits celtes, sus et Tarvus, sont mis sans faon ct de ceux de Jupiter et
de Vulcain6. Ces sortes de mlanges sont frquents dans toute la Gaule : nous
voyons quon y btit des temples communs Apollon et Sirona7, Mercure et

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3
4
5
6
7

Tite-Live, XLIII, 6.
Minutius Felix, Octavius, 88.
Valre Maxime, I, 3, 3.
Quintilien, III, 7, 21.
Dion, LXIV, 6.
Orelli, 1993.
Orelli, 2407.

Rosmerta1 ; ces dieux de nationalit si diverse consentaient donc trs aisment


tre adors ensemble. Il leur arriva mme, en vivant si prs les uns des autres,
de finir quelquefois par se confondre. On a vu plus haut avec quelle facilit les
Romains croyaient retrouver leurs propres dieux dans les divinits des autres
peuples ; celles-ci acceptrent volontiers ces rapprochements qui les flattaient ;
elles consentaient prendre le nom du dieu auquel elles ressemblaient, tout en
conservant le leur en souvenir de leur origine. Cest ainsi quon adore Mars
Belatucardus en Bretagne, Apollo Belenus dans la Cisalpine, Minerva Belisana
dans les Pyrnes, etc. Lunion devint plus intime encore. La divinit celte,
ibrique ou germanique poussa la complaisance jusqu se laisser tout fait
identifier avec le dieu romain et consentit mme perdre son nom. On honorait
beaucoup en Lusitanie une desse des enfers quon appelait Atcina, et quon
supposait trs puissante ; un dvot du pays sadresse elle pour lui
recommander de punir un voleur qui lui a prie six tuniques, des manteaux et des
vtements de toute sorte. Dans sa supplique il lappelle Dea Atcina Proserpina2
; mais ailleurs le vieux nom lusitanien a disparu et lon ninvoque plus que la
sainte Proserpine3. Le fait a d se prsenter souvent, et plusieurs des dieux qui,
en Espagne, en Gaule, o en Afrique, portent des noms emprunts la
mythologie grecque ou latine, ne sont au fond que danciennes divinits locales
quon a dpouilles de leur dnomination antique, en leur conservant leurs
attributs et leur culte. Ainsi toutes ces religions, malgr leur diversit, ne
sopposrent pas llan qui entranait les peuples vers Rome : elles pouvaient
tre un lment de rsistance, elles furent au contraire un motif dunion. Grce
la forme comprhensive et flottante du polythisme, cette absence de
doctrines prcises, denseignement officiel, de livre dogmatique, les Grecs et les
Romains, les peuples civiliss et les barbares, pouvaient croire quau fond ils
adoraient les mmes dieux. Un Romain zl pour les choses saintes, qui visitait
lgypte, nprouvait aucun scrupule faire un vu pour la sant de sa femme
et de ses enfants au dieu trs grand Herms Paytnyphis4. Un ambassadeur
indien qui venait traiter avec Auguste ne surprenait personne lorsquen passant il
se faisait initier leusis5. Il semblait que dun bout de lunivers lautre toutes
les nations pratiquaient peu prs le mme culte. On fermait les yeux sur les
diversits de dtail qui sparaient les diverses religions, pour ne voir que le fond,
qui tait presque semblable, et jamais peut-tre le monde ne parut plus pros de
sunir dans des croyances communes.

II
Il tait difficile que cette bienveillance que les Romains tmoignaient pour les
cultes trangers ne les ament pas les introduire un jour chez eux. Ils ne se
contentaient pas de les tolrer chez les autres ; on vient de voir que, dans leurs
voyages, ils adressaient leurs prires au dieu du pays quils traversaient. Sils
avaient lieu de se louer de lui, ils ne devaient pas loublier, et plus tard, dans ces
moments de tristesse et de pril o lon ne saurait avoir trop de dieux autour de
soi, lide leur venait naturellement dimplorer aussi celui dont ils avaient trouv
le secours efficace. Quelques-uns de ces cultes, auxquels ils prenaient part si
1
2
3
4
5

Orelli, 6908.
C. I. L., II, 462.
C. I. L., 143, 145.
Letronne, Inscriptions de dgypte, I, n 241.
Dion, LIV, 9.

volontiers hors de chez eux, taient de nature produire des impressions


profondes sur leur .esprit. Ds le temps de la rpublique ils avaient lhabitude de
se faire initier aux mystres de la Grce, quand ils la visitaient. Ils ne
manquaient pas surtout, pendant leur sjour Athnes, dassister aux
crmonies dleusis. En se rendant en Asie, ils sarrtaient dans lle sacre de
Samothrace et prenaient part aux mystres quon y clbrait en lhonneur de
vieilles divinits quon appelait les Cabires, et dans lesquels un prtre tait
particulirement institu pour entendre la confession des grands coupables et les
absoudre de leurs crimes. On a trouv des listes dinitis antrieures Sylla, qui
contiennent quelques noms romains parmi beaucoup de noms grecs1. De retour
Rome, ils devaient se rappeler avec plaisir ces grandes ftes dont les anciens
nous disent que limpression ne seffaait pas, et il ntait gure possible que ce
souvenir, qui les charmait, ne ft pas quelque tort dans leur esprit la religion
nationale.
Ils navaient pas besoin, du reste, daller chercher ces religions hors de leur pays
; elles venaient bien les trouver chez eux. Rome a t, depuis sa fondation, une
sorte de rendez-vous de tous les peuples. Se souvenant quelle tait ne du
mlange de plusieurs nations, elle fut toujours hospitalire aux trangers ; aussi
sempressaient-ils dy venir2. Il ntait pas possible, du moment quon les
accueillait, de les empcher dapporter avec eux leurs dieux et de les honorer
la faon de leur pays3. On se trouvait donc avoir sous les yeux, sans sortir de
Rome, lexemple de cultes trangers qui navaient aucune raison de se cacher et
ne se gnaient pas pour taler aux yeux de toits leurs crmonies. Nous avons
vu que ces religions, en gnral, ne connaissaient pas lesprit de proslytisme ;
mais ceux qui les pratiquaient pouvaient avoir un intrt particulier les
rpandre. Parmi ces gens qui affluaient Rome, tous ny venaient pas dans des
intentions honntes et pour exercer des professions avouables. Il en tait
beaucoup qui navaient quitt leur pays que parce quils ny pouvaient plus
rester. Ceux-l cherchaient fortune cet navaient pas de grands scrupules sur les
moyens de senrichir. Il leur fallait avant tout sinsinuer dans les bonnes grces
des Romains, et ils ne pouvaient esprer faire de bons profits quen se rendant
agrables ou ncessaires. Les Grecs taient, ds cette poque, trs habiles dans
ce mtier de flatteurs et de complaisants, pour lequel ils ont toujours eu
beaucoup de got. Les plus lettrs, les plus heureux, parvenaient se glisser
dans les grandes maisons ; tes autres sadressaient plus bas. Le peuple avait
aussi ses courtisans : ctaient ces empresss, ces bavards, que Plaute dpeint
envelopps dun petit manteau qui leur couvre la tte, et sous lequel ils portent
leurs livres ; on tait certain de les rencontrer au cabaret, o ils buvaient des
boissons chaudes et senivraient en discutant4. Un des moyens les plus srs de
succs pour eux tait de propager des cultes nouveaux dont ils sinstituaient les
prtres. Leur fortune tait faite sils parvenaient inspirer leurs dupes une
confiance aveugle en quelque divinit inconnue, quils faisaient parler comme ils
voulaient. Aussi les voyons-nous agir toujours de la mme faon. Toutes les fois
quun culte nouveau essaye de pntrer Rome, il est introduit par tin
personnage qui runit les deux qualits de sacrificateur et de prophte
sacrificulus et votes , cest--dire qui, comme prophte, impose au nom du ciel
ceux qui le consultent des offrandes expiatoires quil sattribue ensuite comme
1
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3
4

C. I. L., I, 578-581.
Tite-Live, XXXIX, 3 ; XLI, 8.
Denys dHalicarnasse, II, 19.
Plaute, Curculio, II, 3, 9.

prtre. La dvotion tant de tous les sentiments de lme celui qui calcule le
moins, le dsir de plaire un dieu puissant qui peut assurer le succs dune
entreprise hasarde, ou qui promet la gurison dun malade chri, inspirait des
libralits insenses, et naturellement ces libralits profitaient encore plus au
prtre quau dieu. Aussi Tite-Live affirme-t-il sans hsiter que tous ceux qui se
font les introducteurs de religions nouvelles nobissent qu des motifs
intresss ; ce ne sont pas des fanatiques convaincus et qui veulent convaincre
les autres, ce sont dhabiles gens qui nexcitent les mes que parce quils y
trouvent leur avantage1.
Pour entraner ceux qui les coutaient, ils navaient pas ordinairement un grand
effort faire. Cest un penchant et comme un besoin dans toutes les religions
polythistes daugmenter sans cesse le nombre des dieux. II semble quun dieu
unique puisse seul puiser lide que nous nous faisons de la divinit ; quand on
en admet plusieurs, quelque nombreux quils soient, ils ne forment quun
ensemble incomplet, et lon est toujours tent den ajouter quelque autre. Ce
nest pas, comme on pourrait le croire, parmi les peuples lgers et sceptiques
que ce penchant se manifeste avec le plus de force ; cest au contraire parmi les
plus croyants. Ceux-l, lorsquun flau les attaque ou quun malheur les menace,
commencent par ne pas douter que la protection de leur divinit nationale les
sauvera du danger. Ils attendent tout delle, et si leur attente est trompe, si le
flau persiste, si le malheur les atteint, leur dsenchantement est dautant plus
vif que leur confiance avait t plus aveugle. Ils ne sen prennent pas la
Divinit en gnral, dont la puissance leur parait au-dessus du soupon, mais
leur dieu particulier, qui les a mal servis, et demandent ailleurs des secours quils
nont pas trouvs chez eux. Indpendamment de cette raison gnrale, les
plbiens avaient Rome des motifs spciaux pour tenir moins aux dieux de la
cit ; ils ne pouvaient pas oublier que ces dieux staient faits les complices de la
noblesse dans la longue lutte quils avaient livre contre elle. Moins attachs par
leurs souvenirs politiques la religion nationale, vivant au milieu de ces
trangers qui pratiquaient dautres cultes, pins mobiles dailleurs dopinions, plus
accessibles aux entranements des dvotions nouvelles que cette aristocratie
habitue au respect des traditions antiques, ennemie des nouveauts, calme,
grave par temprament et par systme, et qui les grandes motions religieuses
taient suspectes comme drangeant lordre tabli, les plbiens ont toujours t
les premiers se prcipiter vers les religions trangres, et lon voit, par les
rcits des historiens, que cest dans les quartiers populaires de la ville que tous
ces mouvements commenaient.
Sil tait dans la nature du peuple dy cder aisment, lautorit au contraire
devait regarder comme un devoir de les rprimer. La mme raison qui rendait les
Romains trs tolrants hors de leur pays les empochait de ltre tout fait chez
eux. Comme ils pensaient quun culte est fait spcialement pour un peuple, ils en
concluaient que chaque dieu doit rester matre chez lui. Ils nimposaient pas les
leurs aux trangers, mais ils ntaient pas non plus disposs laisser ceux des
trangers tablir . Rome. En sa qualit dinstitution nationale, la religion se
trouvait place sous la protection des pouvoirs civils. Ce nest pas comme
souverains pontifes que les empereurs ont perscut les Chrtiens, mais comme
empereurs. Pour proscrire un culte tranger, on nallgue le plus souvent que
des motifs politiques ; cest la sret de ltat, et non lintrt des dieux, que le
snat invoquait dans la rpression sanglante des Bacchanales. En expliquant au
1 Tite-Live, IV, 30.

peuple les raisons quon avait dtre si svre, le consul lui rappelait quil ntait
permis aux citoyens de se rassembler que sur lordre des magistrats, quand le
drapeau flottait sur les hauteurs du Janicule, et que toute autre runion tait
dfendue par la loi1. Ce fut jusqu la fin le grand argument dont on se servit
contre les adeptes des religions nouvelles, et les Chrtiens ont t surtout
poursuivis pour avoir form des socits secrtes et des assembles illgales.
Aussi, dans les dlits de ce genre, les coupables ne sont-ils pas dfrs devant
des tribunaux religieux ; ce sont les magistrats ordinaires, ceux qui veillent la
sret publique, les diles, les triumviri capitales, sortes dofficiers de police,
quon charge de les poursuivre, et sils ne parviennent pas rprimer le mal,
cest au prteur que le snat confie la dfense des lois2.
Quoique lautorit semblt appliquer de prfrence aux cultes trangers les
rglements qui concernaient la paix publique et la sret de ltat, elle tait
pourtant arme contre eux de lois spciales. Tertullien rapporte quil y avait un
ancien dit qui dfendait de consacrer aucun dieu qui net t approuv par le
snat3. Mais ces dieux qui ntaient pas consacrs, cest--dire que ltat navait
pas officiellement reconnus, laissait-on les particuliers libres de les adorer chez
eux ? Un passage de Cicron semble tablir quil ntait pas plus permis de leur
lever un autel dans sa maison que de leur blair un temple dans une rue et sur
une place4. Tite-Live, au contraire, borne la dfense aux terrains sacrs ou
publics (XXV, 1) ; cest l seulement, daprs lui, quil est dfendu de sacrifier
selon les rites trangers. On ne peut expliquer cette opposition entre deux
crivains bien informs dordinaire quen supposant que la loi na pas souvent t
excute dans sa rigueur. Cicron nous dit ce quon avait lgalement le droit de
faire ; Tite-Live rapporte ce qui se faisait ordinairement. Les Romains taient si
religieux, si timors, quils hsitaient proscrire le culte dun dieu, quel quil ft.
Toutes les fois, dit Tite-Live (XXXIX, 16), que la religion sert de prtexte quelque
crime, nous redoutons, en punissant le coupable, de commettre une impit. Et
lautorit, malgr sa svrit ordinaire, tait bien force davoir quelque gard
pour ces scrupules. En frappant la socit secrte des Bacchanales, le snat
nosa pas dfendre entirement le culte de Bacchus, il se contenta de le rgler.
Ceux pour qui ctait une affaire de conscience durent demander au prteur la
permission de clbrer ces ftes, et elle leur tait accorde condition que cinq
personnes seulement assisteraient la crmonie5. Ces dispositions des Romains
nous font comprendre pourquoi les lois contre les cultes trangers ont t si peu
efficaces chez eux. On ne se dcidait jamais les appliquer quavec toute sorte
de mnagements et de rpugnances. Sans doute on avait le droit de poursuivre
ces cultes jusque dans lintrieur des maisons particulires : la surveillance des
pontifes stendait sur les sacra privata comme sur les autres6. Il nest pourtant
pas probable que sils sy taient tenus enferms, on ft all les y chercher ;
mais ils ny restaient gure. Lombre du sanctuaire domestique ne leur suffisait
pas longtemps ; ils se rpandaient vite sur la voie publique, ils encombraient les
rues et les places, ils stablissaient sans faon dans les chapelles des plus
anciennes divinits7. Ceux de lgypte osrent mme, la fin de la rpublique,

1 Tite-Live, XXXIX, 15.


2 Tite-Live, XXV, 1.
3 Tertullien, Apologtique, 5.
4 Cicron, De leg., II, 8.
5 Voyez le snatus-consulte des Bacchanales (C. I. L., I, 198).
6 Dion Cassius (XI, 47) dit positivement que la snat fit dtruire des temples que des particuliers avaient
levs leurs frais.
7 Tite-Live, IV, 30.

se glisser jusque dans la demeure du matre des dieux, dans le temple qui tait
le centre de la religion romaine, au Capitole1, tant ils se croyaient stars de
limpunit ! Malgr ces provocations impudentes, on hsitait encore les frapper.
Les partisans des anciens usages se contentaient dabord de gmir
silencieusement2. Il fallait que le scandale flet au comble pour que le snat parfit
enfin sapercevoir de ces dsordres et quil fort les magistrats les rprimer.
Une seule fois, propos des Bacchanales, la rpression fut terrible3 ; mais il
sagissait de crimes pouvantables, de faux, dassassinats et dincestes,
beaucoup plus que de sacrifices et de rites nouveaux. Dans toutes les autres
circonstances la loi fut applique si mollement, que les coupables ne craignaient
rien et que ctait toujours recommencer.
Cest ainsi que les cultes trangers se sont si facilement tablis Rome.
Quelques-uns y arrivrent avec la permission du snat, le plus grand nombre
sen est pass ; mais tous, quelle que ft leur origine, ont de bonne heure joui
auprs du peuple dune grande autorit. Ds le temps dEnnius le grand cirque
ressemblait dj ce quil fut sous Auguste, quand Horace sy promenait aprs
son dner pour couter les diseurs de bonne aventure. Ctait le rendez-vous des
astrologues et des augures de tous les pays. Les dvots venaient y consulter les
devins Marses qui jouaient avec des serpents, et demander lexplication de leurs
songes des prtres dIsis4. A mesure que saffaiblissaient lautorit des lois et le
respect des traditions antiques, il tait naturel que le crdit des religions
nouvelles augmentt. Cette anarchie de prs dun demi-sicle qui prcda
lempire dut leur tre surtout trs utile ; elles en profitrent pour achever de
stendre et de stablir. Les triumvirs semblrent mme leur donner une sorte
de conscration lgale en levant un temple, aprs la mort de Csar, Isis et
Srapis5. Cependant Auguste, quand il fut le matre, revint, sur ce point comme
sur les autres, aux traditions de la rpublique. Il tmoigna un grand respect aux
diverses religions qui se partageaient son empire. Celle mme des Juifs, malgr
la haine et le mpris quon manifestait ordinairement pour elle, nen fut pas
excepte : il envoya des prsents au temple de Jrusalem6, et y fit clbrer des
sacrifices en son nom7. Mais il ne permit pas ces religions, quil honorait chez
elles, de venir staler trop ouvertement Rome et dempiter sur le culte
national. Aprs quil eut pris Alexandrie, il dclara quil lui pardonnait en
lhonneur de son dieu Srapis8 ; ce qui ne lempcha pas, son retour, de faire
dtruire les temples quon avait construits Srapis dans lenceinte de la ville9.
Ctait tout fait lancienne politique des Romains ; et, pouf complter la
ressemblance, on a soin de nous faire remarquez que la svrit de lempereur,
comme celle du snat, ne venait pas de motifs religieux : il ne poursuivait pas
seulement les cultes nouveaux dans lintrt des dieux anciens, mais parce que
lintroduction de divinits trangres donne naissance des runions secrtes,
1 C. I. L., I, 1031.
2 Tite-Live, XXV, 1.
3 Encore se fit-elle beaucoup attendre. Lexistence des Bacchanales tait connue de tout la monde ; elle se
rvlait par des bruits qui troublaient le repos de la nuit (Tite-Live, XXXIX, 15) ; mais comme on pensait quil
sagissait de crmonies religieuses, on laissait faire, et la police elle-mme ne songeait pas senqurir de ce
qui se passait dans ces ftes bruyantes.
4 Cicron, De div., I, 58. Il est vrai que quelques critiques, et parmi eux M. Vahlen, attribuent une partie de la
citation Cicron lui-mme.
5 Dion, XLVII, 15.
6 Josphe, De bell. Jud., V, 38.
7 Philon, Legatum ad Caium, 40.
8 Dion, LI, 10.
9 Dion, LIII, 2. Tibre suivit la mme politique quAuguste au sujet des cultes trangers (Sutone, Tibre, 37).
Mais aprs lui il ne parait plus tre question de mesures prises contre eux en gnral.

des ententes et des complots, toutes choses qui sont dangereuses pour le
pouvoir dun seul1. Cette conduite, qui fut sans doute alors fort approuve, avait
le tort dtre contraire au principe mme de lempire. Lempire travaillait runir
entre eux tous les peuples qui vivaient sous la domination romaine ; or cette
runion des races ne pouvait saccomplir sans un certain mlange des religions.
Il tait invitable que luvre dAuguste eut pour rsultat le syncrtisme dans
lordre religieux, comme elle devait aboutir la centralisation dans lordre
politique. Cest aussi de ce cot qua march lempire. Quand la race dAuguste
fut teinte, la dynastie qui la remplaa prouva le besoin de se donner aux yeux
des peuples une sorte de conscration religieuse. Les Csars, qui se flattaient de
descendre des dieux et des rois de lancienne Rome, staient appuys sur la
religion nationale, et nous avons vu ce quelle avait ajout de force et de prestige
leur pouvoir. Vespasien reut un service semblable des cultes de lOrient. Un
Juif lui avait prdit lempire ; Srapis lui annona la victoire de ses lgions
Crmone. Enfin les dieux de lgypte, pour montrer au monde quil tait leur
favori, lui accordrent le don de faire des miracles : il gurit un aveugle et un
paralytique Alexandrie. Cest ainsi, dit Sutone, que ce prince, qui arrivait si
brusquement au pouvoir, acquit, ds son avnement, la majest et lautorit qui
lui manquaient2. n Dits lors rien ne soppose plus au succs des religions de
lOrient. Favorablement traites par les Flaviens auxquels elles navaient pas t
inutiles, de plus en plus puissantes la fin des Antonins, sous Marc-Aurle et
Commode, elles achevrent de triompher avec la dynastie des svres.
Pendant la priode qui fait le sujet de notre tude, Rome connat dj et pratique
peu prs toutes les religions quelle accueillera chez elle jusquau triomphe du
Christianisme. Les unes lui sont arrives sous la rpublique, ls autres dans le
premier sicle de lempire. Nous venons de voir quelle a reu de bonne heure les
dieux gyptiens dont le culte tait rpandu dans tous les ports de la
Mditerrane, et quil en est fait mention ds le temps des guerres puniques. En
549, la Mre des dieux est solennellement apporte de Pessinonte Rome par
lordre du snat. Un sicle plus tard, Sylla ramne dAsie la sauvage desse de
Commagne ; qui sidentifie avec la vieille Bellone. Sabazius et Adonis sont
adors dans le grand monde de Rome ds lpoque dAuguste3. Nron, pendant
quelque temps, na de dvotion que pour la desse de Syrie4. Trajan consulte le
dieu dHliopolis Jupiter Heliapolitanus sur le succs de son expdition
contre les Parthes ; celui de Doliche Jupiter Dolichenus obtient un temple
sur lAventin lpoque de Commode5. Plutarque nous apprend que le nom de
Mithra fut connu pour la premire fois des Romains la fin de la rpublique,
pendant la guerre des pirates6. Son culte continue dexister obscurment sous
les Csars parmi les classes populaires7. Il commence prendre plus
dimportance vers les dernires annes des Antonins ; au IIIe et au IVe sicle, il
lemporte sur torts les autres. Ainsi, lexception de ce dernier dveloppement
du culte mithriaque, qui ne sest produit quan peu plus tard, toutes les autres
religions trangres sont librement professes Rome lpoque dont nous nous
occupons. Sil fallait les tudier toutes pour elles-mmes et dans le dtail, faire
minutieusement lhistoire de leurs progrs et de leur fortune, le sujet que nous
1
2
3
4
5
6
7

Dion, LII, 36.


Sutone, Vespasien, 7.
Valre Maxime, I, 8, 2. Ovide, Ars am., I, 75.
Sutone, Nron, 50.
Preller, Rm. Myth., p. 743.
Plutarque, Pompe, 24.
Orelli, 5844, et la note dHenzen.

traitons en ce moment serait infini. Riais notre dessein est moins tendu : nous
ne cherchons connatre ces cultes que dans leurs rapports avec la religion
romaine, et nous voulons seulement savoir la part qui doit leur tre faite dans
les changements quelle a subis. Comme il est naturel quils aient eu plus
dinfluence sur elle lorsquils saccordaient entre eux, il nous convient, en les
tudiant, de nous moins attacher aux points par o ils diffrent qu ceux par
lesquels ils se ressemblent. Ces ressemblances sont, du reste, beaucoup plu,
nombreuses quon ne croit. Leurs diversits ne sont souvent quapparentes ; en
somme, ils partent tous des mmes principes, ils rpondent aux mmes besoins,
ils arrivent aux mmes rsultats : ce sont ces rsultats communs que nous allons
exposer.

III
Ils paraissent dabord saccorder dans limportance quils attribuent au prtre.
Elle tait beaucoup moins grande dans la religion romaine que chez eux. Les
Romains, on la dj vu, nadmettaient pas que lhomme et besoin dun
intermdiaire pour sadresser Dieu. Caton na recours personne quand il offre
Mars un sacrifice pour ses boeufs ou quil immole une truie Crs, et il
dclare formellement que le pre de famille doit sacrifier pour toute la maison.
De mme cest au consul que revient le droit de prier pour la rpublique. Les
prtres de ltat sacerdotes publici ne sont que ses conseillers, ses aides ou
ses supplants dans les crmonies quil lui faut accomplir. Lorsquil sagit, par
exemple, de la ddicace dun monument publie, les pontifes indiquent les rites,
dictent la formule, tiennent un des cts de la porte ; mais celui qui ddie
vritablement ldifice, cest le magistrat que le peuple a dsign pour le faire :
lui seul a le droit dy inscrire son nom, parce quil est seul officiellement charg
den faire la remise au dieu auquel on le consacre. Les prtres ntant regards
dordinaire que comme les gardiens des vieilles coutumes, chargs de les faire
connatre aux autres et de les observer eux-mmes, on leur demandait surtout
dtre instruits et vigilants ; ils navaient pas vritablement un caractre
religieux, au sens o nous entendons ce mot aujourdhui. Le peuple qui les
nommait ne sinquitait gure de savoir sils possdaient les qualits morales qui
nous semblent ncessaires pour remplir ces fonctions. On admettait sans doute
en gnral quune certaine gravit de conduite tait convenable pour tre augure
ou pontife ; mais on ne croyait pas quelle ft moins utile pour tre consul ou
prteur ; et mme elle ne semblait pas tout fait indispensable, et lon sen est
plus dune fois pass. Quand le candidat tait agrable un parti politique, ce
parti ne songeait pas senqurir de sa vie ni de ses opinions avant de le
nommer ; aussi a-t-on fait trs souvent des choix qui nous surprennent. TiteLive rapporte qu lpoque des guerres puniques, cest--dire au temps o les
murs taient encore svres et les traditions respectes, le pontife P. Licinius
choisit pour flamine de Jupiter C. Valerius Flaccus, parce quil avait men une
jeunesse dissipe et lgre (XXVII, 8). On ne se fit pas plus de scrupule de
nommer Csar grand pontife, bien quil ne crt gure aux dieux, et Cicron
augure, quoiquil se moqut de la divination. Aprs tout, leur incrdulit ne
devait pas les embarrasser autant que nous le supposons dans lexercice de leurs
fonctions sacres. On ne donnait dans les templ2s de Nome aucun
enseignement dogmatique, on ny faisait pas dexhortations morales, en sorte
quun pontife y tait moins expos mettre ses paroles en contradiction directe
avec ses principes et sa conduite. Le culte ne consistait quen pratiques

extrieures que tout le monde accomplissait par habitude, et, la rigueur, on


navait pas besoin davoir t toujours un personnage irrprochable ou dtre un
dvot convaincu, pour dicter une formule de prire, figurer son rang dans une
crmonie officielle ou tenir la porte dun difice que lon consacrait.
Il nen tait pas de mme dans les cultes qui vinrent Rome de lOrient. Nous ne
les connaissons malheureusement que dune manire trs imparfaite, mais une
des choses qui ressort avec le plus dvidence des monuments qui nous restent
deux, cest le rle considrable quils assignent tous leurs prtres. Lorsquun
des fidles de ces religions lve un autel ou un temple son dieu ; il a soin, en
gnral, dy indiquer le nom du prtre qui le consacre. On ne manque presque
jamais de le mentionner dans les inscriptions tauroboliques ; dans celles qui
concernent le culte de Mithra, il est dit expressment quil prside la crmonie1.
Quand on voulait tre initi aux mystres dIsis, on se faisait assister par un
prtre auquel on consacrait, toute sa vie, la plus vive reconnaissance et quon
appelait son pre2. Tout semble donc nous indiquer que dans ces diverses
religions les fonctions sacerdotales sont devenues plus importantes. Les prtres
ne se contentent plus de diriger les pratiques du culte extrieur, ils veulent aussi
gagner les Aines ; en certaines occasions, ils se servent dun moyen qui na
jamais t employ dans les temples de Rome : ils prchent. Celui quApule
nous montre la fin des Mtamorphoses profite dun miracle qui a vivement mu
les assistants pour glorifier la desse qui vient de manifester ainsi sa puissance :
Cest un sermon vritable quil prononce ; il ny manque pas mme les
emportements et les cris de triomphe ladresse des incrdules : Quils
approchent, quils regardent et confessent hautement leur erreur ! (XI, 15) Il
termine en conjurant celui qui vient dtre lobjet de la protection divine de se
consacrer dsormais au service dIsis ; on croirait vraiment entendre un
prdicateur chrtien dans une prise dhabit : Si tu veux tre en sret,
inaccessible aux coups du sort, enrle-toi dans la sainte milice. Viens
volontairement placer ta tte sous le joug du ministre sacr. Cest seulement
quand tu te seras fait lesclave de la desse que tu commenceras sentir-le prix
de la libert3. Ces derniers mots nous font connatre une des diffrences les plus
remarquables qui existent entre les prtres de Rome et ceux de ces cultes
trangers. A Rome et dans les villes romaines, ils ne sont que des magistrats
comme les autres, qui ne songent pas sisoler et se distinguer de leurs
concitoyens, qui vivent dans lagitation des affaires et joignent ordinairement
dautres charges civiles leurs fonctions sacres. Au con raire, dans les cultes de
lOrient, ils cherchent sloigner du monde et vivre part. lis forment une
sainte milice, qui a ses habitudes et ses rgles et se fait reconnatre par un
costume particulier. On dirait quils mettent leur gloire se dsintresser de la
vie et se dtacher des affections ordinaires de lhumanit. Ils renoncent tout
et ne veulent avoir souci que des choses divines. Quelques-uns vont jusqu
prendre des breuvages pour se priver eux-mmes de leur virilit4. Un ancien
auteur nous dit que ceux de lgypte habitent ensemble dans les temples :
Rejetant toute espce de travail terrestre, ils ont consacr leur vie la
contemplation et ltude de la Divinit. Leur dmarche est lente, leur aspect est
grave ; ils ne rient jamais et vont tout au plus jusqu sourire. Leur main est

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4

Orelli, 5816.
Apule, Mtamorphoses, XI, 25 (dit. Hildebrand).
Apule, Mtamorphoses, XI, 16. Ce sont dj les expressions de la langue religieuse des Chrtiens.
Servius, nide, VI, 661.

toujours cache dans leur manteau1. Il ajoute quils couchent sur des branches
de palmiers avec un oreiller de bois sous la tte, quils pratiquent des
abstinences nombreuses, vitent de boire du vin et de manger du poisson, et
qu propos des aliments qui sont permis ou dfendus, il slve souvent entre
eux des polmiques trs vives. Les papyrus gyptiens dcouverts et dchiffrs de
nos jours nous ont rvl lexistence dun vritable clotre dans le Serapeum de
Memphis. Des gens pieux sy enfermaient volontairement et y passaient leur vie
sans jamais sortir, ne conversant avec les dvots qui venaient visiter le temple
qu travers la lucarne de leur cellule. Ils sappelaient eux-mmes les serviteurs
de Srapis, et soccupaient rdiger le rcit de leurs songes. Leurs vtements,
dit un pote, sont sordides, et leurs cheveux, semblables aux crins hrisss des
chevaux, ombragent leur tte sinistre2. Nous avons conserv des ptitions trs
nombreuses crites par un de ces reclus pour implorer la protection du roi
Ptolme et des magistrats de Memphis contre ceux qui le perscutent ; car dans
ces lieux qui auraient d tre consacrs la paix et lamour, il arrivait quon se
hassait beaucoup et quon se disputait souvent. Les gyptiens et les Grecs en
venaient quelquefois aux mains dans le temple, ou se jetaient des pierres par les
fentres de leurs cellules3. Nest-il pas trange de trouver dj des reclus en
plein paganisme, plus de cent cinquante ans avant le Christ, dans ces contres
o devait plus tard fleurir le monachisme chrtien ? Cest videmment un fruit
naturel du pays. LOrient tait destin nous donner dans tous les temps et sous
tous les cultes cos spectacles dexaltation religieuse. Quon lise le trait de Lucien
sur la Desse Syrienne, on y trouve la description dun temple clbre que lon
vient visiter de toute lAsie. Les plerins y arrivent par milliers. Avant de partir,
ils se rasent la tte et les sourcils ; pendant tout le voyage, ils ne boivent que de
leau et couchent sur la terre. Ce qui cause cette affluence, cest la renomme du
temple et le dsir dassister aux spectacles pieux quy donnent les prtres. Lun
deux monte deux fois par an au sommet dun phallus de trente brasses et y
reste sept jours entiers sans dormir. Le peuple est convaincu que cet homme, de
cet endroit lev, converse avec les dieux, et que ceux-ci entendent de plus prs
sa prire. Les plerins lui apportent, les uns de lor, les autres de largent,
dautres du cuivre. Ils dposent ces offrandes devant lui et se retirent en disant
chacun son nom. Un autre prtre est l debout qui lui rpte les noms, et
lorsquil les a entendus, il fait une prire pour chacun4. Cest presque dj
lhistoire de saint Simon Stylite.
Aprs linfluence du prtre, ce qui domine dans les cultes orientaux, cest celle de
la femme. La religion romaine faisait assurment aux femmes une large part.
Non seulement toutes les pratiques religieuses leur taient communes avec les
hommes, mais elles possdaient pour elles des cultes particuliers. Il semble
pourtant que cette part ne leur suffisait pas ; un attrait invincible les attirait
toujours vers les religions nouvelles : elles ont aid toutes les superstitions
trangres pntrer dans Rome et sy tablir. Les devins et les prophtesses,
poursuivis par lautorit, taient srs de trouver chez elles un appui secret et
puissant5. Cest dans leurs rangs que la socit des Bacchanales se propagea
dabord : pendant quelque temps elles y furent seules admises, et mme aprs
quune prtresse eut imagin dy recevoir aussi des hommes, Tite-Live nous dit
1 Chrmon le stocien, cit par Porphyre. Mller, Fragm. hist. grc., dit. Didot, III, p. 497.
2 Manthon, cit par Brunet de Presles.
3 Tous les dtails qui prcdent sont emprunts au mmoire de M. Brunet de Presles sur le Serapeum de
Memphis.
4 Luc, La Desse Syr., 28.
5 Plutarque, Marius, 17.

que les femmes continuaient dy tre en majorit (XXXIX, 15). Quand la Grande
Mre de lIda, la premire divinit orientale que Rome ait officiellement accueillie,
arriva de Pessinonte, les matrones furent envoyes sa rencontre jusqu
lembouchure du Tibre : on sait qu cette occasion la desse daigna faire un
miracle en faveur de lune dentre elles, Quinta Claudia, quon souponnait de se
mal conduire parce quelle aimait beaucoup la toilette et quelle paraissait en
public avec les cheveux trop habilement arrangs1. A lpoque dAuguste les
cultes orientaux staient surtout rpandus parmi ces belles affranchies, de
murs faciles, que les potes ont chantes. Tout ce monde lger, que rebutait la
froide gravit des crmonies officielles, pratiquait volontiers des religions qui
laissaient plus de place aux mouvements passionns de lme. Prte-moi tes
porteurs, dit une delles son amant dans Catulle, je veux aujourdhui rendre
visite Srapis2. La Dlie de Tibulle est une dvote dIsis, qui excute avec soin
les ablutions commandes, qui observe les abstinences, qui shabille de lin, et
agite scrupuleusement son sistre quand elle prie la desse. Mais toutes celles qui
frquentaient si assidment ces temples ny venaient pas seulement pour prier.
Beaucoup sy rendaient par caprice ou par mode, quelques-unes y allaient
chercher fortune. Le lieu tait favorable pour donner sans danger un rendez-vous
ou nouer une intrigue damour. Quand Ovide, dans lArt daimer, numre les
endroits o lon peut se pourvoir aisment dune matresse, aprs avoir parl des
thtres et des portiques, il noublie pas les temples, et surtout ceux des
divinits de lgypte. Comme les mythologues confondaient Isis avec le qui avait
t la matresse de Jupiter, ce souvenir donnait lespoir au pote que la desse
inspirerait dautres les sentiments quelle avait elle-mme prouvs pour le
matre des dieux3. Aussi Juvnal lappelle-t-il sans respect lentremetteuse de
Pharos4. Le culte juif tait aussi en grande faveur chez les femmes qui
cherchaient les motions religieuses aprs avoir puis les autres ; elles
jenaient rigoureusement et se gardaient bien de rien faire le jour du Sabbat. On
sait que Poppe, au dire de Josphe, avait de lui pit5, et quelle fut ensevelie
daprs les rites orientaux6.
Les femmes du grand monde, si lon en croit les moralistes et les satiriques,
ntaient gure moins zles que les autres pour les cultes de lOrient. Juvnal
les reprsente recevant chez elles la confrrie de la violente Bellone ou celle de
la Mre des dieux, consultant les haruspices dArmnie ou de Commagne, les
sorciers chai dcris ou les vieilles Juives, qui vendent autant de sottises quon
leur en demande, mais des prix modrs. Il les montre effrayes par ls
menaces dun prtre et simposant les plus rudes pnitences pour dsarmer le
ciel : Elles font casser la glace en hiver pour se plonger trois fois le matin dans le
Tibre, et parcourent tout le champ de Mars en se tranant nues et tremblantes
sur leurs genoux ensanglants7. Les inscriptions confirment la vrit des
tableaux prsents par le satirique : il y est trs souvent question dautels, de
statues, de monuments de tout genre levs par les femmes aux divinits de
lOrient. Leur dvotion a dj quelques-uns des caractres quelle doit garder
dans ces contres du Midi. Elles supposent volontiers quon aime autant la
toilette dans le ciel que sur la terre, et- prodiguent les ornements et tes bijoux
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Ovide, Fastes, IV, 809.


Catulle, 10, 28.
Ovide, Ars am., I, 78.
Juvnal, VI, 489.
Josphe, Ant. Jud., XX, 8, 11.
Tacite, Annales, XVI, 6.
Juvnal, VI, 523.

la desse quelles veulent se rendre favorable. Une Italienne nous dit quelle a
fait dorer la statue de Cyble et placer sur la tte dAttis une chevelure dor et
une lune dargent1. Une Espagnole consacre, en lhonneur. de sa petite fille, une
statue dargent Isis et nous fait avec complaisance lnumration des diamants
dont la statue est orne. Elle porte un diadme compos dune grosse perle et de
six petites, dmeraudes, de rubis, dhyacinthes, des pendants doreilles
dmeraudes et de perles, un collier de trente-six perles, avec dix-huit
meraudes, et deux pour les agrafes, des bracelets pour les bras et pour les
jambes, des bagues pour tous les doigts, enfin huit primes dmeraudes places
sur les sandales2. Cest, comme on voit, une vraie parure de madone. Du reste,
ces cultes se montraient reconnaissants des services que leur rendaient les
femmes : elles y participaient tous les sacrifices, elles y taient libralement
admises toutes les dignits et tous les sacerdoces : nous voyons, par
exemple, quelles font souvent les frais des tauroboles et y figurent au premier
rang en compagnie des prtres accourus des pays voisins pour prendre part
ces imposantes crmonies. Dans les cultes gyptiens le service religieux est
accompli par les deux sexes3. Bellone a une prtresse qui se dchire les paules
avec des fouets, senfonce des couteaux dans les bras et se livre ainsi toute
sanglante ladmiration des fidles4. Le clerg de la Grande Mre contient des
joueuses de tambour tympanistri ct des joueurs de flte, et des
prtresses de divers rangs qui partagent les attributions des prtres et sont
nommes comme eux par les quindecimvirs5. Si les initis, dans les mystres de
Bacchus, prennent quelquefois le titre de Pres, les femmes obtiennent aussi
celui de Mres, et nous voyons lune delles construire un autel pour clbrer
lhonneur quon lui a fait en llevant cette maternit sacre ob honorem
sacri motratus6 .
Les cultes o les prtres et les femmes prennent tant dimportance ont
dordinaire un caractre commun : ils recherchent volontiers les motions
religieuses, ils se plaisent dvelopper chez leurs adhrents une ardente
dvotion. Cette dvotion se manifeste partout dune manire peu prs
semblable : dans toutes les religions, le croyant qui prie avec ferveur souhaite
sortir de lui-mme, chapper sa nature mortelle pour atteindre Dieu et se
perdre en lui. Les mystiques chrtiens essayent dy parvenir en surexcitant chez
eux lme et lesprit : cest dans le silence de la retraite, par des efforts et des
lans de mditation et de contemplation solitaires, quils tchent de se dlivrer
des obstacles du corps et de se rapprocher de la divinit. Les paens voulaient
plutt y arriver par la surexcitation des sens. Au lieu de senfermer et de sisoler,
ils se runissaient en grandes foules, ils sabandonnaient ensemble toutes les
sductions de la nature ; ils stourdissaient de mouvement, ils senivraient de
bruit : le son des gtes et des trompettes, les chants passionns, lagitation des
danses vertigineuses, les mettaient hors deux-mmes ; ils perdaient le
sentiment de leur existence propre, ils chappaient aux conditions de la vie ; ils
sunissaient au dieu dont ils clbraient la fte, ils croyaient le voir et le suivre,
et il leur semblait assister aux aventures merveilleuses quon racontait de lui7.
Ces aventures sont peu prs les mmes partout ; les dtails peuvent varier,
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Mommsen, Inscr. Neap., 5354.


C. I. L., II, 8386.
Orelli, 6666 : l cest un homme qui est sacerdos Isidis, ailleurs (6385) cest une femme.
Tibulle, I, 6, 45.
Mommsen, Inscr. Neap., 1399. Ailleurs la prtresse est dite consacerdos du prtre (1398).
Orelli, 1491.
Nulle part cet tat extatique na t mieux dpeint que dans les Bacchantes dEuripide.

mais le fond de la lgende sacre se retrouve dans toutes les religions de lOrient
: il sagit toujours de la mort et de la rsurrection dun dieu, et comme pour
enflammer davantage la sensibilit religieuse, dans tous ces rcits le dieu est
aim dune desse, qui le perd et le retrouve, qui gmit sur sa mort et finit par
lui rendre la vie. En gypte, cest Isis qui cherche Osiris tu par un frre jaloux ;
en Phnicie, cest Astart ou Vnus qui pleure Adonis ; sur les bords de lEuxin,
cest la Grande Mre des dieux qui voit mourir le bel Attis dans ses bras. Les
fidles sassocient toujours la douleur divine ; seulement leur faon dy
compatir change avec les pays. Dans la Syrie et lgypte elle prend un r
caractre sensuel et voluptueux, elle sexprime par des chants damour, au son
langoureux des fltes ; elle est sauvage dans les rudes contres de lAsie du nord
: l les prtres se frappent et se mutilent pour manifester leur dsespoir. Mais
partout, quand le dies est revenu la vie, des explosions de joie succdent aux
gmissements et aux larmes, et lon entend retentir de tout ct les mots
mystiques : Il est retrouv, nous nous rjouissons !1
Le culte gyptien tait peut-tre celui qui soccupait le plus de donner un aliment
la dvotion des fidles. Dans aucun autre la divinit ntait cense plus
prsente et plus visible ses adorateurs. On la consultait sans cesse, on ne
faisait rien sans son aveu. A tout moment elle rvlait sa volont par des
apparitions ; ou par des songes. Pas une de mes nuits, dit un dvot dIsis, pas
un seul instant de repos na t priv pour moi de la vue de la desse et de ses
saints avertissements2. Elle indiquait elle-mme ceux qui devaient tre admis
ses mystres ; elle fixait pour chacun deux le jour o elle voulait quon fit la
crmonie ; elle lui indiquait le prtre qui devait linstruire et lassister. Elle
appelait elle, elle dsignait directement ceux qui elle rservait lhonneur de la
servir. Aussi lisons-nous sur un monument lev lun de ses prtres quil a t
choisi par un jugement particulier de la desse pour faire partie dune association
qui lui est consacre3. II se faisait dans ses temples une sorte doffice rgulier,
ce qui navait pas lieu dabord dans ceux des divinits romaines. Les fidles sy
rassemblaient deux fois par jour. Le matin, la premire heure, ils rveillaient la
desse excitatio avec des chants pieux que la flte accompagnait. Le soir,
aprs lui avoir annonc solennellement lheure quil tait, on lui souhaitait an bon
sommeil salutatio , et le temple se fermait jusquau lendemain. Dans ces
crmonies se produisaient souvent des spectacles singuliers, mais propres
rveiller la pit des fidles. Ctaient des femmes qui, les cheveux pars,
imploraient la protection de la sainte mre Isis, ou la remerciaient des faveurs
quelle leur avait accordes ; ctaient quelquefois des pnitents qui se croyaient
coupables envers elle et venaient faire devant sa statue laveu public de leurs
fautes pour en obtenir le pardon4. Une peinture trs curieuse dHerculanum,
interprte par Bttiger, nous fait assister lun de ces offices dIsis. Devant le
temple, deux groupes de fidles la figure extatique et passionne, sous la
conduite dun prtre, chantent les louanges de la desse ; du haut des marches
lofficiant, les mains enveloppes dans une sorte d voile, tient une urne avec
prcaution et la prsente aux assistants5. Cest leau lustrale quil leur fait ainsi
adorer ; leau du Nil est sacre pour un gyptien : ses yeux, elle reprsente la
fertilit et la vie, comme la plaine ardente et aride du dsert lui parait limage de

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Scholiaste de Juvnal, VIII, 28.


Apule, Mtamorphoses, XI, 19.
Orelli, 6029.
Ovide, Pontiques, I, 1, 51.
Bttiger, Isisvesper. Cette dissertation a t reproduite par Millir dans le Magasin encyclopdique, 1810.

la mort. Il tait naturel aussi que, chez un peuple si proccup de ce qui suit
lexistence, elle devint le symbole du bonheur ternel et de l vie qui ne finit
pas. Cest lorigine de cette formule quon lit sur la tombe des gyptiens pieux :
QuOsiris taccorde leau qui rafrachit ! Les Chrtiens, qui la trouvaient conforme
leurs aspirations, se lapproprirent, et sur leurs plus anciennes spultures on
trouve souvent ces mots : Que Dieu donne le rafrachissement ton me !
Quand on croit tre toujours en prsence dun dieu, si lon se fie en sa
protection, il est naturel aussi quon redoute beaucoup sa colre. Plus la dvotion
devient ardente, plus elle rend scrupuleux, plus elle nous alarme sur la
consquence des fautes que nous pouvons commettre. Il y avait mme alors
quelques esprits rigoureux qui prtendaient quune fois commises, elles ne
pouvaient plus tre expies1 ; mais ce ntait pas lopinion ordinaire, et toutes
les religions se flattaient davoir des moyens surs den obtenir le pardon. Rien ne
fut plus utile au succs des cultes trangers qui stablirent Rome ; ils avaient
toute sorte dexpiations et de purifications lusage des pcheurs effrays. Elles
consistaient ordinairement en sacrifices rpts, en pratiques bizarres et souvent
pnibles, en libralits faites aux temples et aux prtres. Les abstinences taient
aussi considres comme un moyen de dsarmer la colre cleste. On vitait de
manger de certains animaux quon regardait comme impurs ; aux approches des
ftes, on simposait des jeunes rigoureux ; on sy prparait surtout par une
continence svre. Cette prescription, laquelle Dlie et Corinne elles-mmes ne
refusaient pas de se soumettre, impatientait beaucoup leurs amants : Ovide et
Tibulle sen plaignent avec amertume, mais on leur rpondait que les ordres des
dieux taient formels. Ctait, disait-on, pour ne pas les avoir respects que
Laocoon avait t puni de mort avec tous les siens2, et lon ajoutait quau
contraire les gens qui staient toujours conservs chastes voyaient directement
les dieux3. Ces religions, dont le naturalisme tait le fond, devaient, ce semble,
faire une loi de se conformer la nature. On voit pourtant nature chez elles un
principe contraire : elles ordonnent quelquefois de lui rsister, elles font un
mrite lhomme des privations quil simpose, elles recommandent labstinence
et le jene, elles proclament quil est agrable aux dieux quon dompte le corps
et quon le punisse. Voil pourquoi les galles, prtres errants de la Mre des
dieux, se mutilent comme les orignistes et se dchirent la chair avec des fouets
comme les flagellants. Quand les prtres de Bellone staient frapps aux bras et
aux cuisses avec leurs couteaux, ils prenaient leur sang dans leur main et le
buvaient. Ce sang avait leurs yeux une vertu purifiante ; ils croyaient, en le
buvant, se laver des fautes quils avaient commises4.
La mme croyance se retrouve dans les rites clbres des tauroboles : ctaient
des sacrifices solennels en lhonneur de la bire des dieux et dAttis, son amant.
On ignore quel moment et dans quel pays ils ont pris naissance : la premire
fois quil en est question, cest dans une inscription du rgne dHadrien (133 ans
aprs J. C.) qui a t trouve aux environs de Naples5. On y voit quune femme,
1 Servius, nide, VII, 897.
2 Servius, nide, II, 201.
3 Servius, nide, II, 604.
4 Tertullien, Apologtique, 9.
5 Mommsen, Inscr. Neap., 2602. On ne sait si les tauroboles remontent beaucoup plus haut ; il serait pourtant
fort utile de le savoir pour connatre quelle fut, sur ces sacrifices, linfluence du Christianisme. Tout ce quun
peut affirmer, cest que l croyance la vertu purifiante du sang tait assez ancienne dans le culte de Cyble.
Lucain dit que les galles agitent leur chevelure ensanglante (Pharsale, I, 566) : ctait sans doute leur propre
sang quils rpandaient sur leurs cheveux ; de l on arrive assez facilement cette habitude de se faire arroser
par le sang du taureau. On ne sait pas non plus si les rites du taurobole nont pas subi avec le temps quelques
altrations. Il est assez naturel de le souponner. Les plus anciennes inscriptions portent ces mots :

Herennia Fortunata, avait accompli pour la seconde fois le sacrifice du taurobole


par les soins du prtre Ti. Claudius. Lusage tait assurment plus ancien, et
comme presque toutes les autres superstitions de cette poque, il devait tre
originaire de lAsie1. Nous savons que le midi de lItalie avait des rapports
nombreux avec lOrient, et que Pouzzoles tait un des ports les plus frquents
des marchands de lgypte et de la Syrie. Ce pays, travers si souvent par les
trangers et familiaris davance par ses relations avec toutes ces religions
bizarres, fit un bon accueil au rite nouveau. Il est pratiqu ds le second sicle
dans le Samnium et la Campanie, Formies, Venafre, Bnvent. De lItalie
mridionale, le taurobole passe en Gaule ; cest Lyon quon ly rencontre pour
la premire fois. Lyon tait dj un grand centre industriel, une de ces villes de
passage que visitaient des gens de tout pays : on y a retrouv la tombe dun
armateur de Pouzzoles, dun marchand de Carthage et dun ngociant arabe.
Dans la Gaule, le taurobole semble avoir pris plus dclat, plus de solennit et un
caractre officiel qui, en gnral, lui est rest. Rpandu ds lors dans tout
lempire, il fut un des moyens dont usa le plus volontiers le paganisme mourant
pour ranimer la dvotion de ses fidles.
Quoique nous ne connaissions pas exactement tous les dtails de ces ftes, nous
en savons assez pour nous rendre compte du grand effet quelles devaient
produire. Elles taient sans doute fort coteuses, car nous voyons souvent
quune corporation ou quune ville tout entire sunit pour en payer les frais.
Quand cest un particulier qui subvient la dpense, il a grand soin de sen faire
honneur et de nous dire quil a fourni tout largent quexigeaient les prparatifs et
les victimes2. Une crmonie aussi chre, on le comprend, ne pouvait pas tre
renouvele tous les jours ; elle navait lieu que dans des occasions importantes.
Dordinaire, ctait la desse elle-mme qui la rclamait par des songes ou des
oracles3. Deux fois Lyon elle saccomplit par suite des prdictions de larchigalle
Pusonius Julianus4. Elle attirait, quand le jour tait venu, un grand concours de
monde ; les prtres surtout y taient nombreux. Dans le taurobole qui fut
clbr Die en 245, il en vint de toutes les cits voisines5. Naturellement, le
clerg de la Mre ds dieux, avec ses prtres des deux sexes, ses joueurs de
flte, ses joueuses d tambour de divers rangs, navait garde dy manquer ; mais
il y venait encore des augures, des haruspices et des prtres des autres divinits.
Les magistrats aussi y assistaient, car on y priait pour le salut de lempereur et
pour la prosprit de la ville o le taurobole avait lieu. La fte durait quelquefois
plusieurs jours6. Les crmonies taient nombreuses et compliques. Lune
delles, mle peut-tre dinitiations et de rites secrets, saccomplissait au milieu
de la nuit7. La plus importante de toutes tait le sacrifice du taureau, qui avait
Taurobolium fecit, tandis quon lit sur les plus rcentes Accepit ou percepit taurobolium. Ne peut-on pas croire
que cette diffrence dans les termes indique quelque varit dans les crmonies ? Toute celte question de
lorigine du taurobole est fort obscure ; la dcouverte dinscriptions nouvelles pourra seule lclairer.
1 Lorigine asiatique du taurobole est admise par tout le monde. Diodore de Sicile (III, 59, 8) dit qu
Pessinonte les Phrygiens font en lhonneur de la bire des dieux des sacrifices tout fait grandioses. Ny a-t-il
pas dans ce passage quelque allusion aux tauroboles ? Il est pourtant assez surprenant, si le taurobole vient de
le Phrygie, quon nait pas encore prouv dinscription taurobolique en Asie, et que colles quon rencontre en
Grce soient assez rcentes.
2 Orelli, 2332.
3 Inscr. Neap., 2002. Orelli, 3033.
4 Boissieu, Inscriptions de Lyon, p. 24 et sq.
5 Orelli, 2332.
6 Tantt cinq, tantt quatre et tantt trois (Inscr. de Lyon, p. 33 et 36).
7 Mesonyclium (Inscr. de Lyon, p. 24). Dans une inscription dAthnes (Philologus, 2e suppl., 1863, p. 588), le
taurobole est appel . Il possde, comme tous les autres mystres, des symboles cachs,
. Nest-ce pas un de ces symboles quHliogabale voulait connatre quand il clbra le taurobole,
Lampride, Hliogabale, 9.

donn son nom au taurobole, et dont le ponte Prudence nous a fait un tableau
saisissant1. Il nous dit quon creuse dabord une fosse recouverte de planches
mal unies entre elles et perces de trous nombreux. Dans la fosse on fait entrer
celui qui offre le taurobole et qui veut se purifier : il y descend vtu dune toge
de soie, la tte charge de bandelettes et portant une couronne dor. Lanimal
est ensuite immol par les sacrificateurs, et le sang qui schappe flots de sa
blessure se rpand en bouillonnant sur le parquet. Par les nombreuses
ouvertures des planches pntre la rase sanglante. Le fidle la reoit
pieusement, prsentant la tte toutes ces gouttes qui tombent, les recueillant
sur ses habits et sur son corps quelles inondent. Il se renverse en arrire pour
quelles arrosent ses joues, ses mains, ses oreilles et ses yeux ; il ouvre mme la
bouche et les boit avidement. Il sort ensuite de la fosse, horrible voir, et tout le
monde se prcipite devant lui. On le salue, on se jette ses pieds, on ladore : il
est purifi de ses fautes et e rgnr pour lternit2. Ce spectacle tait fait
pour frapper la foule ; il devenait quelquefois plus imposant encore par le
nombre de ceux qui se purifiaient ensemble. Le 10 des ides de dcembre de lan
241, les dcurions de la ville de Lectoure offrirent un taurobole pour le salut de
lempereur Gordien, de sa femme, de toute la maison impriale et pour la
prosprit de leur cit. En mme temps, et sur la mme place, un homme et
sept femmes de la ville firent des sacrifices particuliers avec des victimes quils
avaient fournies3. Le mme prtre pronona pour tous la formole et dirigea la
crmonie. Quon songe limpression que devaient produire sur des
imaginations mues torts ces sacrifices accumuls. La fte se prolongeait encore
aprs limmolation des victimes. On recueillait les organes gnitaux vires
des taureaux sacrifis et on les apportait ailleurs en grande pompe. Ce devait
tre loccasion dune de ces processions magnifiques qui plaisaient tant ces
religions. Puis on levait un monument appel lautel ou la pierre du taurobole,
quon dcorait de bucranes, cest--dire de bas-reliefs reprsentant des ttes de
beauf entrelaces par des guirlandes de fleurs, et la ddicace du monument tait
loccasion de ftes nouvelles. Telles taient les crmonies du taurobole, et ce
baptme sanglant que le paganisme prtendait opposer la fois au baptme
chrtien qui purifie ceux qui le reoivent et aux effets miraculeux du sang de
Jsus-Christ qui, rpandu pour les hommes, a rgnr lhumanit4.
Indpendamment de ces grands spectacles que donnaient au peuple les religions
nouvelles, de ces expiations et de ces purifications solennelles qui calmaient les
consciences inquites, elles avaient dautres moyens de se mettre en prdit.
Presque toutes sappuyaient sur des corporations puissantes, groupes autour
des temples, et qui ajoutaient par leur prsence assidue lclat des crmonies.
Les cultes gyptiens possdaient la corporation des pastophores, qui stait
introduite Rome sous Sylla, celle des isiaci, celle des anubiaci. Les isiaques
rpandus et populaires dans tout lempire, se distinguaient par un costume

1 Prudence, Perist., X, 1011.


2 Orelli, 2352 : in ternum renatus. Cette formule, qui napparat que dans les derniers temps, semble dabord
emprunte au Christianisme ; mais ou la trouve dj dans Apule, Mtamorphoses, XI, 21. Dautres fois leffet
du taurobole tait cens ne durer que vingt ans. Aprs cette priode de temps, il fallait recommencer (Orelli,
2335).
3 Voyez les tauroboles de Lectoure, dans les Mmoires des antiquaires de France, 1837, nouvelle srie, t. III.
On y voit positivement que tous ces tauroboles furent accomplis la fois. Cest ce qui ressort aussi de la
formule suivante, qui y est employe deux fois : Viator Sabini fil. vires tauri quo proprie per tauropolium
pub(lice) fac(tum) fecerat consacravit.
4 Pour comprendre combien cette prtention blessait les Chrtiens, il suffit de voir avec quelle nergie elle est
combattue par Firmieus Maternus (De errore profanarum rei., XXXVII, 8) : Polluit sanguis iste, non redimit, et
per varios casus homines premit in mortem. Miseri sunt qui profusione sacrilegi sanguinis cruentantur, etc.

particulier ; le fidle dIsis, nous dit-on, tait fier de sa tta rase, de sa tunique
de lin, et, quand il mourait, il voulait tre enseveli avec elle1. La Mre des dieux,
outre son cortge ordinaire de prtres mutils, avait des congrgations de dvots
quon appelait les dendrophores, les compagnons danseurs de Cyble sodales
ballatores Cybel et les religieux de la Grande Mre religiosi Magn Matris2
; ceux de Bellone se nommaient les habitus du temple fanatici . Tous ces
cultes, tant nouveaux, ne pouvaient pas invoquer pour eux les traditions et la
coutume, qui sont si puissantes dans les croyances ; aussi sentaient-ils le besoin
de se faire des partisans dvous ; fervents, prts tous les sacrifices. Ils
employaient dordinaire un moyen efficace pour se les attacher : ils las
engageaient au service ale leur dieu par des initiations particulires. Presque
toutes ces religions avaient leurs mystres, cest--dire quindpendamment des
crmonies publiques, elles pratiquaient aussi des rites secrets, auxquels on
ntait admis qu de certaines conditions et aprs une srie dpreuves. On
connat les mystres de Mithra, qui prirent tant dimportance la fin du
paganisme ; il y en avait aussi dans le culte de Bellone et dans celui de la Mre
des dieux3. Les cultes gyptiens admettaient une srie dinitiations successives ;
il fallait avoir pass par celles dIsis et dOsiris pour devenir pastophore.
Apule nous donne, dans ses Mtamorphoses, des dtails trs curieux sur les
mystres dIsis : cest le rcit le plus complet que lantiquit nous ait laiss de
ces crmonies secrtes. Il conte que son hros Lucius, qui avait t lobjet
dune faveur spciale de la desse, brlait de se consacrer son service ; il
stait log dans son temple ; il ne quittait pas les prtres, il prenait part tous
les exercices religieux ; il attendait avec impatience quune rvlation particulire
vint lui apprendre quil pouvait se faire initier. Quand le temps est enfin venu, le
prtre, entour de fidles, lamne aux bains les plus proches, et aprs avoir pri
les dieux, il fait couler leau de toua les cts sur lui4 : cest une crmonie que
les Pres de lglise ont quelquefois rapproche du baptme. Il le ramne ensuite
au temple ; il lui donne en secret quelques prceptes que la parole ne peut pas
reproduire5, et lui commande de garder une abstinence svre. Pendant dix
jours, il doit ne pas boire de vin et ne manger de la chair daucun animal. Ce
nest quaprs stre ainsi prpar quil peut tre admis aux mystres. Linitiation
a lieu la nuit. Le prtre, aprs avoir fait sortir tous les profanes, couvre Lucius
dun vtement de lin qui na pas t port, et le prenant par la main, il le conduit
dans lendroit le plus recul du sanctuaire. Vous me demanderez, lecteur
studieux, dit lauteur qui est en mme temps le hros de laventure, ce qui fut
dit, ce qui fut fait ensuite. Je le dirais si je pouvais le faire ; vous le sauriez sil
vous tait permis de lentendre ; mais ici la langue ne pourrait parler, ni loreille
couter sans crime. Je ne veux pourtant pas laisser sans quelque satisfaction une
curiosit dont le motif est religieux. coutez donc ce qui marriva et croyez la
vrit de ce que je vais dire. Je mapprochai des limites de la mort ; aprs avoir
foul le seuil du royaume de Proserpine et mtre promen travers tous les
lments, je men retournai. Au milieu de la nuit je vis le soleil resplendir dune
lumire clatante ; je mapprochai des dieux du ciel et de la terre, je les vis en
face et je les adorai de prs. Jai tout dit, et quoique vous ayez entendu mes
paroles, il est ncessaire que vous ne les sachiez pas.
1 Plutarque, De Is. et Osir., p. 352.
2 Le mot religiosus a ici le sens quil a pris dans le Christianisme : il dsigne des gens qui se distinguent des
autres par certaines pratiques pieuses. Cest dans le mme sens que lemploie Apule (Mtamorphoses, XI, 16).
3 Firmieus Maternus, De errore prof. rel., XVIII, 2.
4 Apule, Mtamorphoses, XI, 23.
5 Apule, Mtamorphoses, XI, 23.

Ces mots nigmatiques sont peut-tre encore ce qui nous a t dit de plus clair
sur les mystres. En les rapprochant des autres indiscrtions fort obscures que
les crivains anciens ont commises, on peut entrevoir la nature des secrets quon
rvlait aux initis et la faon dont on les leur faisait connatre. La science a
commis ce sujet des erreurs de tout genre ; elle a successivement trop accord
ou trop refus aux mystres. Aujourdhui elle est revenue de tous ces excs et se
tient leur gard dans une plus juste mesure. On ne peut plus prtendre,
comme faisait Lobeek, que ctaient des exhibitions sans porte et sans
consquence, qui nintressaient le public que par le secret mme quon imposait
ceux qui y taient admis, et dont on na tant parl que parce quil ntait
permis den rien dire. On peut encore moins affirmer, comme on la fait souvent,
quon y trouvait un enseignement complet et quil en est sorti toute une
philosophie morale et toute une thologie monothiste. Sans doute
lenseignement oral nen tait pas tout fait banni, puisque Platon nous dit quon
y apprenait que la vie est un poste qui nous est assign par les dieux et quil est
dfendu de le quitter sans permission1. Il pouvait surtout trouver place dans ces
entretiens de liniti et du prtre dont parle Apule et o se tenaient des discours
que la parole ne peut pas reproduire. Mais nous savons par les Pres de lglise
ce qui faisait la matire ordinaire de ces discours sacrs, comme on les appelait :
ils consistaient surtout dans le rcit des aventures merveilleuses arrives aux
dieux2. Il est probable quon ny racontait pas les lgendes qui se rptaient
partout : on naurait pas eu besoin de senfermer la nuit dans des sanctuaires
secrets pour redire discrtement ce que tout le monde savait. Celles quon
rservait pour les mystres taient moins connues et plus tranges3. Malgr leur
bizarrerie, on ne prenait pas la peine de les expliquer. Plutarque nous dit
formellement quon ny ajoutait aucun commentaire, quon nen donnait aucune
dmonstration4. Les initis ne rapportaient donc de la crmonie ni leons
prcises, ni notions exactes. Aristote affirme que toute lefficacit des mystres
consiste donner certaines impressions et mettre dans de certaines
dispositions dme5 ; ces impressions taient surtout leffet des grands
spectacles quon prsentait aux initis. Les paroles dApule que je viens de citer,
malgr leurs rticences calcules, ne laissent sur ce point aimait doute.
Linitiation tait vraiment un drame mystique, comme lappelle un des Pres de
lglise6 ; on y jouait les lgendes sacres, plus encore quon ne les racontait.
Les dieux y taient prsents, figurs par leurs prtres ; ils apparaissaient au bruit
des instruments de musique, au chant des hymnes, la lumire de ces mille
flambeaux dont lclat faisait penser quon voyait le soleil resplendir au milieu de
la nuit. Lme, mue par ces alternatives de silence et de bruit, de tnbres et de
lumire qui rendent lillusion facile, croyait les voir et leur parler. Il tait surtout
question, dans sous ces spectacles, de ces problmes de lautre vie qui se
posaient alors tous les esprits et troublaient les plus rsolus. Il semblait par
moments, nous dit Apule, quon mettait le pied sur le seuil du royaume de
Proserpine. Cette persistance de la vie, cette existence doutre-tombe, sur
laquelle les philosophes avaient tant de peine sentendre, les mystres ne
lenseignaient pas, ils la montraient. On sortait de ces spectacles grandioses non

1 Platon, Phdon, p. 62.


2 Arnobe, V, 23.
3 Cest de l que Clment dAlexandrie a tir les lgendes quil raconte dans sa Cohortatio ad gentes, et Arnobe
celles quon trouve dans son 5e livre.
4 Plutarque, De Defect. orac., p. 422.
5 Synesius, Orat., p. 19.
6 Clment dAlexandrie, Protrept., p. 12.

pas convaincu par des preuves irrfutables de la ralit des enfers, de la punition
des mchants, de la flicit ternelle des justes, mais dans une disposition
desprit qui ne permettait pas den douter. Ainsi tout ce que nous savons des
mystres justifie le mot dAristote : Ils ne donnaient que des impressions, et
jajoute quils ne pouvaient pas donner autre chose. Les religions antiques
nayant pas de croyances prcises ni de dogmes formuls, aucun enseignement
religieux et dogmatique ntait possible chez elles. Elles avaient ce caractre
dtre entirement subjectives. Chacun croyait des dieux ce quil voulait, chacun
interprtait sa faon les lgendes quon racontait sur eux. Les plus dvots
taient ceux qui, par un effort dimagination, y voyaient davantage et en taient
ainsi plus difis. Cest dans ce sens quagissaient les mystres ; en surexcitant
limagination par des rcits et des spectacles, ils la rendaient capable de pntrer
davantage dans les mythes et de leur donner un sens plus profond. Ce travail
tait tellement individuel que chacun, nous dit Macrobe, devait garder pour lui
linterprtation quil leur donnait et ne pas la communiquer aux autres1.
Chaque initi profitait donc des mystres dans la mesure de son imagination et
de sa sensibilit religieuse ; mais il est sr que tous en prouvaient une
impression profonde. Aprs la crmonie, on leur mettait une couronne de
rayons sur la tte et un flambeau allum dans la main, et on les livrait ainsi
vtus ladmiration de la foule2. Ctait presque un dieu que celui qui venait de
converser avec les dieux, et dtre tmoin des merveilles de lautre vie. Il
semblait chapper sa nature mortelle. Linitiation tait pour lui comme une
mort volontaire et une rsurrection ; il mourait son pass, il renaissait une
vie nouvelle3. Un soleil nouveau, dit un pote, semblait stre lev pour lui4. Ces
impressions pouvaient tre fugitives dans une me lgre, mais une me
religieuse les gardait toujours. Apule nous dit quaprs son initiation, il ne
pouvait regarder la statue dIsis sans tre saisi dune inexprimable volupt (XI,
24). Il a rsum tous ses sentiments dans une prire pleine de ferveur, et qui
semble avoir par moments des accents chrtiens. Sainte desse, lui dit-il, toi qui
conserves le genre humain et combles les mortels de bienfaits, ton coeur est
pour les malheureux celui dune tendre mre. Pas un jour, pas une heure ne se
passe sans que tu nous donnes quelque faveur, sans quau milieu des orages de
la vie tu nous tendes la main... On thonore au ciel et sur la terre ; cest toi qui
meus lunivers, qui donnes sa lumire au soleil, qui gouvernes le monde, qui
foules aux pieds le Tartare. Les oiseaux qui volent dans le ciel, les btes froces
qui errent dans les montagnes, les reptiles qui rampent sur le sol, les monstres
qui nagent dans la mer, tremblent devant toi. Mon esprit est trop pauvre pour
chanter dignement tes louanges. Mes ressources sont trop faibles pour te faire
les sacrifices que tu mrites. Je nai pas la voix assez puissante polir dire ce que
je pense de ta grandeur, et aucune parole humaine, quand elle serait infatigable,
ny pourrait suffire. Tout ce que petit faire un pauvre croyant comme moi, cest
de garder tes traits gravs dans le secret de son me, et de se reprsenter
toujours dans son coeur limage de ta divinit5. Voil les sentiments dun rcent
initi ; dans la suite, ces formules vagues, nigmatiques, quils rptaient en
souvenir de leur initiation, ces symboles quon leur avait remis pour leur rappeler
les serments quils avaient faits et les spectacles auxquels ils avaient assist, les
1 Macrobe, Saturnales, I, 7, 18.
2 Apule, Mtamorphoses, XI, 24.
3 Apule, Mtamorphoses, XI, 21.
4 Valerius Flaccus (Argonautiques, II, 411) dit en parlant des Argonautes qui viennent dtre initis : Illi sole
novo loti plenique deorum.
5 Apule, Mtamorphoses, XI, 25.

plongeaient dans une sorte dextase. Diodore prtend quils devenaient plus
justes et meilleurs en toute chose (V, 48). Ce qui est sr, cest quils devaient
vivre plus heureux, convaincus quaprs leur mort ils auraient une place dans ces
lieux de dlices quon leur avait fait entrevoir pendant la clbration des
mystres, et quils passeraient vritablement lternit avec les dieux. Ils
devaient tre surtout plus pieux, plus fervents, plus attachs de cur ces
divinits qui leur avaient accord de si grandes faveurs et leur faisaient pour
lavenir de si belles promesses. Sil est vrai de prtendre que toutes ces religions
nouvelles qui stablirent Rome la fin de la rpublique ou dans les premiers
temps de lempire avaient pour consquence et pour but de surexciter la
dvotion publique, il faut reconnatre que les mystres furent nu des moyens les
plus efficaces quelles aient employs pour y parvenir.

IV
Cest prcisment parce que toutes ces religions cherchaient inspirer une
dvotion passionne que beaucoup de bons esprits ne les accueillirent quavec
une grande rpugnance. On a vu combien les hommes dtat romains
redoutaient lexcs des motions religieuses. La pit, pour leur plaire, devait
tre calme et grave, rgle par la loi, scrupuleuse sur laccomplissement des
pratiques, mais se gardant avec soin de toute exagration. Le jurisconsulte Paul
traduit exactement leur pense quand il dit quil faut viter ces cultes qui
troublent lme des hommes1. Dans son beau pome sur Attis, Catulle point le
dsespoir qui saisit le malheureux prtre de Cyble quand il nest plus possd
par linspiration divine et que, rendu lui-mme, il songe sort pays quil a
quitt pour aller vivre sur les sommets escarps de lIda, o errent la biche
sauvage et le farouche sanglier. On voit bien quil ne cde que malgr lui ces
transports qui lentranent, et le pote le plaint sincrement dtre forc de les
subir. Ils leffrayent beaucoup plus quils ne lattirent, et cest du fond du coeur
quil prie Cyble de les lui pargner : Desse, puissante desse, reine de
Dindyme, ah ! prserve mon toit des fureurs que tu inspires ! Que tes
emportements, que tes vertiges retombent sur dautres victimes !2
Les sentiments exprims par Catulle taient ceux de tous les Romains senss
sous la rpublique ; ils prouvaient une sorte de rpulsion pour ces solennits
bruyantes et dsordonnes quaimaient les cultes de lOrient, et ils en
comprenaient les dangers. Aussi, tout en accueillant la desse phrygienne,
avaient-ils pris soin de retenir et denfermer son culte dans de certaines limites :
les trangers seuls pouvaient tre ses prtres3, et il tait dfendu aux citoyens
romains de se mler au cortge de ses serviteurs, qui parcouraient la ville les
jours de fte en chantant des hymnes grecs et en demandant laumne. Ces
prcautions quon avait prises pour contenir lessor de la dvotion publique, dont
on prvoyait tous les excs, taient encore respectes du temps dAuguste : elles
font ladmiration de Denys dHalicarnasse (II, 10) ; mais elles nont gure d
survivre ce prince. Lempire, obissant son principe et sa loi, laissa peu
peu tous ces cultes trangers, qui rpondaient des ncessits nouvelles, se
dvelopper librement. Longtemps contenus ou prohibs, ils obtinrent alors toute
permission pour clbrer comme ils le voulaient leurs crmonies. lia ne se firent
1 Paulus, Sent., V, 21, 2.
2 Catulle, 63, 61.
3 Ces prtres taient peu estims ; voyez ce sujet lanecdote raconte par Valre Maxime, VII, 7, 6.

plus aucun scrupule dtaler au milieu de Rome eus crmonies o le sentiment


religieux tait excit parfois jusquau dlire. Tantt ctaient les isiaques qui
parcouraient les rues, la tte rase, couverts dune tunique de lin et portant leurs
dieux sur leurs paules ; tantt les prtres de Bellone, avec leurs grandes robes
noires, leurs bonnets de peau aux longs poils, senfonaient de petits couteaux
deux tranchants dans les bras, et, tout sanglants, les cheveux pars, rendaient
des oracles en agitant la tte, ou se livraient des danses furieuses, comme les
derviches turcs ou persans daujourdhui. Auprs deux, les prtres de la Mre
des dieux, la figure farde, les cheveux luisants de parfums, se dchiraient la
chair avec un fouet compos dosselets entrelacs ; puis, passant de ces excs
de tristesse toutes les folies dune joie extravagante, ils menaient avec un
cortge bruyant et bizarre leur desse se baigner dans lAlmo. Tous ces
spectacles tranges pouvaient faire sourire un incrdule, ils devaient tre
suspects un politique, mais ils remuaient profondment lme dun croyant. Ces
alternatives rapides, ces brusques passages de la douleur la joie, ce sang
vers, ces mutilations horribles au milieu des chants de fte, lagitaient
dmotions violentes, et quand il tombait lui-mme aux genoux de ces divinits
terribles ou charmantes, il ne pouvait sempcher de les invoquer avec plus
dlan et de passion que lorsquil sadressait la sage Minerve de lAventin ou au
calme et grave Jupiter du Capitole.
Parmi les raisons qui aidrent les cultes trangers stablir si aisment Rome
sous lempire, Il faut placer en premier lieu la facilit quils montrrent pour
saccorder dabord entre eux et pour saccommoder ensuite avec la religion
romaine. Ils avaient quelque mrite le faire, et lon pouvait supposer, daprs
leur nature mme et leurs prtentions, quils se conduiraient autrement. Leffort
que chacun deux faisait pour enflammer en sa faveur la dvotion publique
pouvait les amener aisment lintolrance. La pit, en sexaltant, devient
dordinaire exclusive, et quand on croit avec passion la puissance dune
divinit, on est bien prs de mpriser les autres. Nous remarquons en effet que
chacune de ces religions a pour tendance de grandir ses dieux particuliers ;
naturellement, elle ne pouvait le faire quaux dpens de ceux viles voisins. Les
fidles de Mithra disent quil est tout-puissant, lui accordant ainsi une suprmatie
qui semblait rserve au roi du riel, au vieux Jupiter, jusque-l maure incontest
de lOlympe1. Ceux dIsis ne se contentent pas de prtendre quelle cet audessus des autres, ils affirment dans leurs prires quil ny a quelle et quelle est
tout2. Ses mystres sont appels simplement sacra, ce qui laisse entendre quils
sont seuls les vrais mystres3. En linvoquant, on la nomme Notre-Dame,
Domina, la matresse par excellence, qui na pas besoin, pour tre reconnue,
dtre dsigne dune autre faon4. Il est vrai quailleurs Cyble reoit le mme
nom et que ses adhrents prennent le titre de religiosi5, comme si son culte tait
lapoge et le rsum de la religion. Arrivs ce point, il semble que tous ces
dieux devaient tre fatalement amens se combattre et essayer de se
1 Mommsen, Inscr. Neap., 2481.
2 Orelli, 1871.
3 Orelli, 6027, 6030, et Apule, Mtamorphoses, XI, 23.
4 Orelli, 5835 et C. I. L., II, 33 et 981. Voyez aussi Apule, Mtamorphoses, XI, 21.
5 Orelli, 2338, 2339, et surtout Mommsen, Inscr. Neap., 2550. Il importe de remarquer que le mot religio
commence prendre ici un sens un peu nouveau. M. de Rossi pense quun chrtien seul petit dire : Religio
mea, parce quil a seul une religion parfaitement dfinie et exclusive des autres, et cest pour ce motif quil
nhsite pas ils rager parmi les inscriptions chrtiennes celle o un personnage dclare quil ne veut recevoir
dans sa tombe que ceux qui appartiennent sa religion (Bull. darch. chrt., 1805, n 12). Cependant, sous
linfluence du mouvement religieux que nous tudions, les paens ont quelquefois aussi employ la mme
expression. On lit dans Apule (Mtamorphoses, XI, 25) : Te jam nunc obsequio religionis nostr dedice.

supplanter. Il est bien possible quils aient quelquefois lutt dinfluence quand le
prix en valait la peine. Dans la maison de cette riche dvote o Juvnal introduit
la fois larchigalle de Cyble, ls prtres dIsis et de Bellone, les haruspices
dArmnie et les sorciers chaldens, tous attirs par lespoir dune riche proie,
chacun deux devait tre tent de dire du mal de ses rivaux pour rendre sa part
meilleure. On peut affirmer pourtant que si ces luttes ont exist, elles nont t
ni frquentes ni graves. En somme, le principe dunion et dentente gnrale qui
est le fond du polythisme lemporta. La guerre nclata jamais ouvertement
entre ls prtres de ces divers cultes ; Rome ne fut pas tmoin de ces spectacles
que diffrentes sectes chrtiennes donnent parfois aux pays de lextrme Orient,
o elles paraissent plus occupes se combattre les unes les autres qu rsister
lennemi commun. Noirs avons au contraire des preuves nombreuses quentre
ces religions laccord se fit sans trop de peine. Les inscriptions nous montrent par
exemple que les serviteurs de Srapis servaient aussi Bellone et ne sen faisaient
pas scrupule1 ; il arrivait que ls prtres dIsis ltaient en mme temps de
Cyble2, et nous voyons mme une fois quon lve aux deux desses un temple
commun3. Les pratiques par lesquelles lun de ces cultes parvenait exciter la
pit publique taient imites par les autres, sans que cette imitation ft natre
entre eux de jalousie. Du temps de Cicron, les galles taient les seuls qui
eussent la permission de mendier dans les rues de Rome ; ctait pour eux un
monopole. Cependant, vers la fin de la rpublique, nous savons que les isiaques
mendiaient aussi4. Apule a dcrit la procession grotesque qui prcdait au
printemps les ftes dIsis : ctait un vritable carnaval. On y prenait les
costumes les plus bizarres, on y montrait les spectacles les plus varis. Aprs
avoir dpeint les gens qui shabillent en soldats, en femmes, en gladiateurs, en
magistrats, en philosophes, il ajoute : Je vis un ours qui tait vtu en matrone et
quon portait dans une litire ; un singe avec un chapeau de paille et une tunique
phrygienne, qui tenait une coupe dor et reprsentait le berger Pris ; un ne
couvert de plumes qui prcdait un vieillard dcrpit : lun tait Bellrophon et
lautre Pgase5. Hrodien rapporte prcisment la mme chose des ftes de
Cyble qui se clbraient aussi au printemps. Alors, dit-il, on a libert entire de
faire toutes les folies et toutes les extravagances qui viennent dans lesprit.
Chacun se dguise sa fantaisie ; il nest dignit si considrable, personnage si
svre dont on ne puisse prendre lair et les vtements6. Les prtres de Bellone
avaient d leur crdit aux supplices horribles quils sinfligeaient ; ceux de Cyble
eurent recours au mme moyen pour attirer le public leurs crmonies. Le 9
avant les calendes davril, le jour du sang, comme on lappelait, larchigalle se
tailladait les bras coups de couteau et buvait le sang qui schappait de la
blessure7. Comme ce spectacle produisait beaucoup deffet sur la foule, les
adorateurs de la Desse Syrienne sen servaient aussi, quand ils voulaient
toucher le coeur des dvots et remplir les sacs o ils mettaient, nous dit Apule,
les produits de leur industrie8. Ces emprunts mutuels, contre lesquels personne
1 Orelli, 2318.
2 Orelli, 6666 ; Mommsen, Inscr. Neap., 1090.
3 Gruter, 27, 2.
4 Valre Maxime, VII, 3. 8.
5 Adule, Mtamorphoses, XI, 8.
6 Hrodien, I, 10.
7 Tertullien, Apologtique, 25. On ne sait en ralit lequel de ces cultes a servi de modle aux autres, ni mme
sil y a eu un modle. Il est bien possible que leur principe tant semblable, leurs pratiques aient t de tout
temps les mmes ; limportant cest de remarquer lidentit de ces pratiques.
8 Apule, Mtamorphoses, VIII, 88. Les prtres de la Desse Syrienne taient quelquefois appels galles
comme ceux de Cyble (Lucien, De Dea Syr., 60). Ovide donne aussi le mme nom aux prtres dIsis (Am., II,
13, 17). Cest ce qui achve de prouver combien ces cultes avaient fini par se confondre.

alors na rclam, ont fini par rendre tous ces cultes peu prs semblables.
Lopinion publique ne les a jamais opposs les uns aux autres, et eux-mmes
nont jamais cherch srieusement se contrarier ni se nuire.
Il ne leur importait pas seulement de saccorder entre eux ; il leur fallait surtout
essayer de sentendre avec la religion romaine. Ils savaient bien que leur sort
tait en ses mains et quils ne parviendraient pas stablir Rome sans son
agrment. Aussi se gardaient-ils bien daffecter pour elle ces airs de mpris que
les religions prennent si volontiers envers leurs rivales. Ils tmoignaient au
contraire un grand respect pour les dieux romains, et ce respect en gnral tait
sincre : ctaient en somme des dieux trs puissants, puisquils avaient rendu le
peuple qui les adorait matre du monde. Il ne convenait donc pas den parler
lgrement ; il pouvait mme tre utile loccasion de les invoquer, et beau
coup sans doute pensaient comme ce prtre dIsis qui implore si dvotement
pour lui les divinits protectrices de Rome dont le secours, dit-il a, soumis aux
Romains tous les royaumes de la terre1. Ces avances furent bien accueillies. La
religion romaine saccoutuma de bonne heure au voisinage des autres religions ;
il se fit bientt entre elles une sorte dchange de complaisances rciproques.
Non seulement les fidles, mais les prtres nhsitrent pas sadresser des
dieux qui appartenaient dautres cultes que le leur2, et ces dieux eux-mmes,
loin de chercher se prendre leurs adorateurs, semblrent vouloir se prter un
mutuel appui. Dans une ville de lAfrique, un dvot qui consacre un autel au
vieux Mercure, a soin de nous apprendre quil ne fait quobir titi ordre de la
Desse Cleste de Carthage3.
Aprs tout, Rome navait gure de raison dopposer une rsistance invincible aux
religions de lOrient. Elles semblaient sans doute, au premier abord, fort
contraires ses traditions et ses usages. Cependant il y avait entre elles et la
religion romaine beaucoup de points communs. Non seulement le fond des
croyances tait partout le mme, mais presque tout ce qui nous a frapp dans
ltude que nous venons de faire sur ces cultes nouveaux se retrouve un
moindre degr dans la religion de Rome. On sait par exemple que les
purifications et les expiations y taient fort nombreuses. Le laboureur ne
commenait aucun travail important sans avoir purifi son champ, ses boeufs et
lui-mme. A Rome, au mois de fvrier, les Luperques nus purifient le Palatin, et,
avec lui, les troupeaux humains qui se pressent au pied de la colline4. Il en tait
de mme des mystres. Les Romains ne les aimaient pas : ils redoutaient ces
runions dont lu secret est la loi, et o lil des magistrats ne peut pas pntrer.
Comme les sexes y taient souvent mls, ils les trouvaient dangereuses pour la
morale ; elles leur semblaient plus dangereuses encore pour la scurit publique,
parce que lest factions pouvaient y conspirer sans crainte. Lessai quils en
avaient fait lpoque des Bacchanales ne les avait pas fait revenir de leurs
prventions. Cependant il y avait des mystres Rome, mais des mystres qui
ne pouvaient inspirer aucune Inquitude aux esprits les plus souponneux. Tels
taient ceux de la Bonne Desse, dont les hommes taient si rigoureusement
exclus, et qui se tenaient chez la femme du premier magistrat de la rpublique,
comme pour ne pas chapper entirement la surveillance de lautorit. Il est
donc juste de prtendre que les religions de lOrient et celle de Rome se
1 Gruter, 83, 16.
2 Orelli, 6838.
3 Inscriptions de lAlgrie, 3301. Au contraire, dans une inscription de la Dacie, cest le dieu grec Esculape qui
ordonne quon lve un monument au dieu syrien de Doliche (C. I. L., III, 1614).
4 Varron, De ling. lat., II, 34.

distinguent plutt par une diffrence dintensit que par une diversit de nature.
Il tait presque toujours possible ces croyances et ces pratiques nouvelles,
qui voulaient se faire accepter des Romains, de trouver jusque dans lancien
culte quelque prcdent qui semblait les autoriser ou qui, dans tous les cas, les
aidait sintroduire sans faire trop de scandale.
Il y avait de plus, entre la religion ancienne et les nouvelles religions, quelques
cultes intermdiaires qui pouvaient former entre elles une sorte de transition
aise, et finir par les relier ensemble ; ctaient ceux que Rome avait emprunts
depuis longtemps- ltranger, et que le souvenir de leur origine rendait plus
accessibles aux impressions du dehors : par exemple le culte de Crs, qui avait
conserv les rites grecs, et dont les prtresses, dit Cicron, venaient de Naples
et de Velia1 ; celui de Bacchus, repouss dabord avec nergie, mais qui stait
peu peu insinu dans Rome, et auquel Csar venait de donner une sorte
dautorisation officielle2 ; ctait aussi le culte de la Bonne Desse, qui tait
entirement romain, mais tout fait aux mains des femmes, et devait se
ressentir du got quelles tmoignaient pour les nouveauts. Par leur origine, par
leur caractre, ces divers cultes taient disposs subir plus facilement
linfluence des religions orientales, avec lesquelles ils avaient dj plus dun
rapport. Dans celui de Crs, on simposait certains jours des jenes svres,
en mmoire des privations que la desse avait subies pendant quelle cherchait
sa fille3. La chastet y tait en grand honneur, et Tertullien nous apprend que de
son temps les prtresses, quand elles entraient en fonction, se sparaient
volontairement de leurs maris4 ; on sait combien ces divorces pieux devinrent
frquents aussi dans la socit chrtienne des premiers sicles. Le culte de la
Donne Desse prend de bonne heure dans les campagnes un caractre de
dvotion superstitieuse et passionne. On lappelle la matresse Domina ,
comme Cyble ou Isis, la sainte, la cleste, en la confondant peut-tre avec la
grande desse de Carthage. On lui accorde une puissance trs varie et fort
tendue. Un entrepreneur de travaux publics refait son temple pour la remercier
de lavoir aid terminer un canal quil avait creuser5 ; un esclave des pontifes
lui sacrifie une gnisse blanche parce quaprs dix mois de souffrances, quand il
tait abandonn par les mdecins, elle lui a donn des remdes qui lui ont rendu
la vue, par lintermdiaire de la prtresse Carnia Fortunata6. Bacchus tait
presque un dieu de lOrient. Mme en Italie, o le bon ordre tait maintenu par
des lois svres, et aux portes de Rome, on clbrait en son honneur des ftes
dsordonnes. Saint Augustin a parl avec colre des Bacchanales de Lanuvium,
qui duraient un mois et o se commettaient toute sorte de folies7. Son culte
devint bientt un centre puissant dinitiations et de mystres ; ses prtres,
comme les orphiques, dont ils empruntaient les opinions8, promettaient de
purifier les mes9, et les fidles, attirs par ces promesses, formaient autour

1 Cicron, pro Balbo, 24.


2 Servius, Bucoliques, V, 29.
3 Pline, qui est fort indiscret, nous apprend que, pendant ces jours dabstinence, les dvots se rgalaient dune
certaine sauce maigre exquise quon appelait garum, et qui se faisait avec des poissons sans caille (Hist. nat.,
XXXI, 8).
4 Tertullien, De monog., 17.
5 Orelli, 1523.
6 Orelli, 1618. Il est bon de remarquer aussi que, sur des monuments ddis Crs et la Bonne Desse, le
nom du prtre conscrateur est mentionn (Orelli, 1494 et 6726). Cette importance donne au prtre, on sen
souvient, est un des caractres des religions de lOrient.
7 Saint Augustin, De civ. Dei, VII, 21.
8 Macrobe, Saturnales, VII, 16, 8.
9 Servius, Gorgiques, I, 166.

deux des associations qui semblent navoir pas t sans importance1. Bacchus
fut alors un vritable intermdiaire entre les cultes de lOrient et celui de Rome :
on le trouve, dans les inscriptions, tantt uni Sylvain et Hercule, cest--dire
aux plus anciens dieux romains2, tantt ador avec Isis et Srapis3, ou plac sur
la mme ligne que Cyble et Mithra4.
Telles taient les facilits que trouvaient ces religions nouvelles pour pntrer
Rome. A peine y furent-elles tablies quelles y devinrent trs puissantes, et la
religion nationale elle-mme na pas chapp leur influence. Il serait trs
intressant de savoir au juste la nature tt ltendue des changements quelle a
subis ce contact ; malheureusement, ils nont pas toujours laiss de traces qui
nous permettent de les reconnatre. Les dieux romains ; sont rests tellement
vagues, ils se prtent toutes les modifications avec tant de complaisance,
quelles peuvent quelquefois saccomplir sans quon en soit averti. En apparence
rien nest chang : le dieu a conserv son nom et sa forme extrieure, mais
lido quon se fait de lui nest plus la mme, et il se trouve quun dieu nouveau
se cache sous lancienne dnomination. Cest, en ralit, Sabazius quon prie en
implorant Liber, et quand on sadresse Diane ou Vnus, on songe souvent
lAstart syrienne et la Dea Clestis de Carthage. Ces changements, malgr
leur importance, courent donc risque de nous chapper lorsque nous ne lisons
sur un monument que le nom de la divinit quon invoque ; mais il sy trouve
quelquefois une pithte qui les trahit : une simple qualification donne ces
divinits antiques suffit pour nous faire entendre quelles ont pris un caractre
nouveau. Ces indices lgers nous permettent dentrevoir les altrations
profondes qui sont survenues alors dans lancienne religion. Elles ont atteint
mme les dieux les plus respects. Junon sest quelquefois identifie avec Isis, et
il nest pas rare quon les invoque lune pour lautre5. La grande divinit du
Capitole, Jupiter trs bon et trs grand, la protecteur de lempire, na pas pu luimme se soustraire ces mlanges, et il lui est arriv, malgr sa dignit, dtre
confondu avec des dieux gyptiens ou syriaques, avec lesquels on croyait lui
dcouvrir quelque lointaine ressemblance. Ces assimilations taient dordinaire
accomplies navement et sans parti pris ; elles navalent pas pour auteurs des
thologiens de profession, mais des fidles obscurs. Personne ne sen est rendu
plus souvent coupable que les soldats, et une grande part leur revient dans ce
mlange qui se fit sous lempire entre les dieux de tous les cultes. Les soldats
taient dordinaire assez superstitieux6. Les hasards de leur vie errante les
disposaient craindre la colre divine et tout faire pour la dsarmer. Le
moindre vnement heureux qui leur arrive, un pril vit, la gurison dune
maladie, un grade obtenu, le cong qui les dlivre enfin de leur vie laborieuse,
tout devient pour eux une occasion de manifester leur reconnaissance envers les
dieux, et lon stonne vraiment que leur solde, quils trouvent si exigu et dont
ils se plaignent toujours, ait pu leur permettre dlever tous ces monuments dont
1 Voyez, pour ces thiasi ou spir, Inscr. Neap., 2477, 2479 ; Orelli, 1491, 2358, 2359, etc.
2 Orelli, 1612.
3 Orelli, 1886.
4 Orelli, 1901.
5 Cest ainsi quIsis reoit le surnom de Regina, qui tait celui de la clbre Junon de Vies, qui fut transporte
Rome par Camille, et y devint lobjet dun culte trs fervent. Nous voyons aussi que ds le temps dAuguste
les femmes implorent Isis au lieu de Juno Lucina, qui procurait aux Romaines de la rpublique des dlivrances
faciles (Ovide, Mtamorphoses, II, 13, 11).
6 Voyez Tacite, Annales, I, 28. Il y avait pourtant des exceptions, comme la prouve une plaisante histoire
raconte par Pline, Hist. nat., XXXIII, 4 (24). Un jour quAuguste dnait Bologne chez un vtran qui avait fait
la guerre des Parthes avec Antoine, il lui demanda sil tait vrai que celui qui avait port la premier la main sur
la statue dor de la desse Anatis avait expir sur-le-champ : Cest de l que jai tir toute ma fortune, rpondit
le soldat, et vous venez prcisment de dner du produit dune de ses cuisses.

il reste encore aujourdhui tant de dbris. Comme ils sjournaient longtemps


dans les mmes contres, ils en prenaient volontiers les croyances, et ils les
emportaient avec eux quand les ncessits de la guerre les amenaient ailleurs.
Un des incidents les plus dramatiques de la bataille de Crmone, si
admirablement raconte par Tacite, est ce moment o les soldats de la troisime
lgion, qui avaient habit la Syrie et en conservaient les usages, saluent le soleil
son lever1. Les communications qui stablissent alors entre les divers cultes
sont en partie leur couvre, et ils ont servi plus que personne transporter les
dieux dun bout de lempire lautre. Il leur arrive quelquefois dinvoquer tous
ceux des pays quils ont habits ; dans les prires quils leur adressent, tantt ils
les numrent successivement et lun aprs lautre2, tantt ils les confondent
entre eux. Cest ainsi quils ont ml ceux des deux villes syriennes dHliopolis
et de Doliche avec le vnrable Jupiter du Capitole, et fait de cet ensemble de
deux ou trois dieux une seule divinit qui sest avec eux rpandue dans toute
lEurope3. Il est probable que dans ce mlange la divinit romaine ne fournissait
gure que son nom, un nom puissant et respect, mais que les croyances et les
rites taient emprunts lOrient. Les officiers agissaient comme les soldats. A
lextrmit de lgypte, entre Syne et Philae, on a retrouv une inscription dans
laquelle un commandant de cavalerie, charg de diriger lexploitation de carrires
de marbre, remercie les dieux qui lui en ont fait dcouvrir de nouvelles et de plus
prcieuses. Sa prire est adresse Jupiter Hammon Chnubis et Junon reine,
protecteurs de la montagne4.
En mme temps que les dieux romains saltraient en se mlant aux divinits de
lgypte ou de la Syrie, les rites et les usages des cultes orientaux
sintroduisaient furtivement dans les sanctuaires les plus vnrs de Rome. Le
Capitole lui mme finit par ressembler beaucoup aux chapelles dIsis. Le matin
avait lieu solennellement louverture du temple ; on venait saluer le dieu son
rveil, comme on allait la porte des riches qui payaient la sportule leurs
clients. Quand la figure auguste de Jupiter apparaissait dans le lointain du
sanctuaire, la foule scriait : Salut au matre, Salve imperator5. Bans la journe,
le dieu ne manquait pas de dvots empresss qui donnaient parfois de bien
singuliers spectacles. Ou ne se contentait pas de lui annoncer lheure quil tait,
comme on le faisait pour Isis, on se piquait de lui rendre bien dautres services.
Lun, nous dit Snque, sest fait le licteur de Jupiter, un autre sest institu son
parfumeur ; il remue les bras distance et fait tous les gestes dun homme qui
verse des parfums. Minerve et Junon ont leurs coiffeuses qui leur prsentent de
loin un miroir et font semblant dorner leurs cheveux. Un vieux mime, retir du
thtre, danse tous les jours en lhonneur des immortels, convaincu quils
prennent plaisir un spectacle que les hommes ne veulent plus regarder. Des
coquettes se flattent dtre aimes du matre des dieux ; elles paissent les
journes assises sous sa statue, sans se soucier de Junon, que les potes nous
dpeignent pourtant comme si jalouse6. Diane avait des prtres qui demandaient
laumne par les rues comme ceux de Cyble7. Pour obtenir la gurison dune
maladie grave, on couchait au Capitole ou sous le portique dApollon Palatin aussi

1 Tacite, Histoires, III, 24.


2 Orelli, 1894.
3 Orelli, 1245, 1233 et surtout 1234, o le dieu du Capitole, celui de Doliche et celui dHliopolis en formant
quun seul dieu.
4 C. I. L., III, 75.
5 Pline, Pangyrique, 5.
6 Snque, Fragm., 36 (dit. Haase).
7 Ovide, Pontiques, I, 1, 41.

bien que dans les temples de Srapis1. Nous avons vu que les hommes dtat
romains avaient peu de got pour les mystres ; du temps de la rpublique, on
ne tolrait que ceux, de la Bonne Desse et ceux de Crs2. Ils se multiplirent
beaucoup sous lempire. Sans parler de ceux de Bacchus, dont il a t question
plus haut, il y en eut dans le culte de Saturne3, dans celui dEsculape, dans celui
de Vnus4, etc. Les femmes y taient admises comme les hommes. Tertullien les
montre trs proccupes de ta manire dont tes inities doivent se vtir, et il
prtend que leur seule raison pour prfrer certains mystres, cest quon y porte
des costumes qui conviennent mieux leur beaut. Les purifications, les
expiations, devinrent aussi de plus en plus nombreuses. Les beaux esprits du
sicle dAuguste sen moquaient volontiers. Que vous tes natifs, disait Ovide, si
vous pensez quun peu deau courante a le pouvoir deffacer un crime !5 Et il
samuse de ces marchands qui vont tous les matins plonger leurs mains dans la
fontaine de Mercure pour se laver davance de tous les mensonges quils diront
dans la journe6. Ces railleries ny firent rien : les scrupules religieux
tourmentaient de plus en plus les mes, et lon prouvait un besoin urgent
dobtenir le pardon, de ses fautes. Du temps de Snque, il se passait
quelquefois dans Rome des scnes qui rappelaient de loin ces prdications
passionnes par lesquelles les prophtes juifs essayaient de ranimer la pit
dIsral. Des vieillards couverts de bandelettes, portant en plein jour des lamps
allumes et se tramant sur les genoux, arrtaient les passants pour leur
annoncer quun dieu tait irrit contre eux7. Le philosophe pensait quils taient
fous et continuait sa route ; le peuple les prenait pour des inspirs, tremblait de
leurs menaces et sadressait aux prtres pour dtourner la colre cleste. Ceux
des religions trangres taient toujours prts offrir leurs services ; le vieux
culte ne ddaignait pas non plus ce moyen de succs. On en vint croire que
Jupiter imposait des abstinences et des jenes, comme Isis, et que ctait un
moyen de lui plaire que de traverser le champ de Mars genoux et de se plonger
en plein hiver dans le Tibre glac8.
Mais en mme tempo que la religion romaine se laissait entamer par les cultes
de lOrient, elle ragissait aussi de quelque faon sur eux. Nous avons vu quils
ne manquaient pas de souplesse et quils savaient saccommoder dassez bonne
grce la socit dans laquelle ils voulaient simplanter. Avant darriver en Italie,
ils avaient travers le monde grec et en avaient pris lempreinte. Rome na pas
connu les dieux gyptiens ou persans comme ils taient quand ils quittrent leur
pays, mais tels que la Grce les avait faits. En sjournant chez elle, ils avaient
consenti perdre en partie leur figure originale et se laisser reprsenter avec
les attributs et sous les traits des divinits hellniques. Il ne leur en cota pas
davantage, quand ce fut ncessaire, de se conformer aux usages et aux gots
des Romains. Nous avons conserv la statue dun dieu syrien trs inconnu : il est
vtu du paludamentum et ressemble tout fait un consul qui part pour la
guerre9. Ces cultes durent donc subir, en stablissant Rome, quelques
modifications qui tenaient aux exigences du pays. Pour quelques-uns dentre eux

1
2
3
4
5
6
7
8
9

Servius, nide, VII, 85. Scholiaste Pers., Sat., II, 56.


Cicron, De leg., II, 9.
On peut du moins le conjecturer dun passage de Macrobe, Saturnales, I, 7, 18.
Arnobe, Adv. gent., V, 19. Tertullien, De patt., 4.
Ovide, Fastes, II, 45.
Ovide, Fastes, V, 673.
Snque, De Vita beata, 20, 8.
Horace, Satires, II, 3, 288.
Montfaucon, Ant., II, p. 179, 3.

au moins, il y eut un rit romain dont la trace parait tre reste dans les
inscriptions1. On ne peut, gure dire aujourdhui en quoi ce rite consistait, mais
probablement on y tenait davantage la reproduction minutieuse des formules
et lobservation exacte des pratiques2 : ctait, on la vu, le gnie particulier de
la race romaine dans les choses religieuses. Il est assez vraisemblable aussi
quon essaya de contenir et de modrer ces excs de douleur, ces explosions de
joie et toutes ces dmonstrations exagres dont ces cultes sont si prodigues.
Quelque faveur quils aient obtenue, ltat na jamais abandonn tout fait le
droit quil avait de les surveiller. Ce droit tait remis un collge important de
prtres, les Quindecimviri sacris faciundis, et nous avons ta preuve quils lont
exerc, au moins sur le culte de la Mre des dieux3. Ils contrlaient la
nomination des prtres de tout rang et de tout sexe, et leur envoyaient le
bracelet et la couronne, qui taient les insignes de leur dignit4. Ces prtres,
nomms par les dcurions de leur cit, confirms par les quindecimvirs, devaient
ressembler beaucoup ceux des autres dieux de Rome. Ils taient mls la vie
ordinaire et aux affaires publiques, tandis quau-dessous deux les galles et les
isiaques formaient des corporations et sisolaient du monde. Cest dj la
diffrence que lon remarquera plus tard dans lglise entre le clerg sculier et
le clerg rgulier. Les ides et les tendances de ces deux ordres de prtres ne
devaient pas tre les mmes ; et pendant que tes religieux dIsis et les prtres
mendiants de Cyble excitaient par toute sorte de folies la pit de la foule, il est
probable que ces grands personnages, ces magistrats, que leur fortune et leur
situation rendaient ennemis du dsordre, cherchaient plutt introduire quelque
calme et quelque retenue au milieu de ces extravagances.
Ces concessions mutuelles amenrent facilement tous ces cultes sentendre, et
cest ainsi que dans les deux premiers sicles de notre re saccomplit Rome le
mlange de toutes les religions de lancien monde5. Cette fusion des croyances
rpondait au rapprochement des races, et lunion qui stablissait entre tous les
peuples de lempire tait complte et cimente par laccord qui se faisait entre
leurs dieux. Il est dusage de croire que cet accord fut trs prjudiciable la
religion romaine, et on le regarde ordinairement comme la cause principale de sa
dcadence. Sans doute on ne peut nier quelle ne se soit alors fort altre : en
accueillant tant de principes trangers, elle perdait ncessairement son caractre
primitif ; mais lui tait-il possible de le conserver ? Avec ses lgendes
monotones, ses rites nafs, sa majest froide, la religion de Numa pouvait-elle
suffire aux contemporains de Tibre ou de Trajan ? Si elle voulait vivre, il lui
fallait se renouveler. Les religions orientales lui ont rendu le service de la rajeunir
; loin de hter sa mort, comme on le prtend, elles lui ont donn quelques
sicles de plus dexistence. Il semble quavertis par une sorte dinstinct que
lennemi qui devait les dtruire tait proche, tous ces cultes aient compris quils
1 Sacra Romanensia, sacra ab Roma, Fabretti, p. 315. Orelli, 2314, 2315. Il y avait un rit romain pour la
clbration des mystres de Crs. Cicron, De leg., II, 15.
2 On voit par exemple dans les tauroboles quun prtre est charg de dire dabord la formule, prire, pour
quon nen omette rien : ctait une coutume essentiellement romaine. Voici un dtail plus curieux encore. Dans
la religion romaine tout est rgl davance, mme les lieux o les sacrifices doivent saccomplir (Tite-Live, V,
52). La mme rgularit fut impose aux cultes trangers. Certaines ftes de Bellone et de Cyble avaient lieu
Rome sur le Vatican. Quand on les transporta en province, on eut soin, pour que la lettre du rituel ft
observe, de construire une petite lvation factice laquelle on donna le nom de la colline romaine. On
retrouve un de ces Vaticans Mayence (Orelli, 4983), un autre Lyon, et il joue un rle dans un taurobole
(Boissieu, Inscriptions de Lyon, p. 24).
3 Les exemples de ces prtres ou prtresses nomms par les quindecimvirs dans le culte de Cyble sont trs
nombreux dans les inscriptions. On a la prouve quils soccupaient aussi dautres cultes. Orelli, 1949.
4 Inscr. Neap., 2558.
5 Arnobe, Adv. gentes, VI, 7.

ne pouvaient lui rsister quen sunissant. Ce qui le prouve, cest que tous ceux
qui entreprennent alors de dfendre le paganisme menac ont pour politique de
se revtir de tous les sacerdoces et de se consacrer tous les dieux : en mme
temps que pontifes et quaugures, ils sont prtres dIsis et de Bacchus,
hirophantes dHcate ; ils prennent le grade de Lion, de Vautour ou de Pre
dans les initiations secrtes de Mithra ; ils ont t arross par le sang du taureau
dans les ftes de Cyble1. Cest ainsi que pour se prparer au combat, ils
essayaient de runir ensemble tous les principes de vitalit que contenaient ces
divers cultes. En se pntrant lun lautre, ces dieux se compltent et se
fortifient. Chaque lment nouveau qui sajoute en eux leur donne, pour ainsi
dire, une vertu de plus et tend leur action sur les mes. Quand le Jupiter du
Capitole consent prendre quelques attributs des dieux de lgypte et de la
Syrie, il perd sans doute quelque chose de sa majestueuse simplicit, mais il
acquiert plus de force pour atteindre ceux que ne touchent plus les vieilles
divinits du Latium. Si cette religion ntait pas devenue plus large, plus
comprhensive, plus vivante ; si elle stait obstine senfermer dans ses
croyances troites et dans ses pratiques minutieuses ; si elle navait pas offert
quelque aliment aux limes avides dmotion et qui cherchaient en elle autre
chose quune habitude dcente ou quun frein salutaire, soyons srs quelle
naurait pas soutenu pendant plus de trois sicles le choc du Christianisme. Cette
large hospitalit que Rome offrait toutes les religions de la terre, loin dtre
alors blme, augmenta partout le respect et ladmiration quon prouvait pour
elle. Comme elle stait faite le sjour de tous les dieux2, elle devint la capitale
religieuse du monde en mme temps quelle en tait le centre politique, et nous
voyons quavant le Christianisme on lappelait dj une ville sainte3.
Deux cultes seulement furent exclus de cet accord qui stait fait entre tous les
autres, le Judasme et le Christianisme4. Les Pres de lglise ont paru trs
surpris de cette exception et sen sont plaints amrement. Elle est pourtant facile
comprendre. On vient devoir que ctait en se faisant des concessions
mutuelles que toutes ces religions taient parvenues sentendre. Seuls, les
Juifs et les Chrtiens, par la nature de leur croyance, ne pouvaient pas accepter
ces compromis. Comme ils se tenaient en dehors de lentente commune, ils
neurent pas de part la tolrance gnrale. On peut dire pourtant que la paix
leur a t offerte aux mmes conditions quaux autres, et que les paens ont fait
les premiers pas pour sentendre avec eux. Quand lis connurent la religion des
Juifs, ils furent trs frapps de se trouver en prsence dun culte qui croyait un
Dieu unique et lhonorait sans images ; mais, fidles leur habitude de retrouver
toujours leurs propres dieux dans toutes les divinits des trangers, ils crurent
reconnatre dans Jhovah ou Jupiter ou Bacchus. Ctait une manire de
rattacher ce culte leur religion ; ds lors ils ne se firent aucun scrupule de lui
emprunter ses usages. Il ny a plus aucune ville, disait Josphe, chez les Grecs et
les barbares, il ny a plus dans le monde aucune nation o ne soit respect la
repos du septime jour, o lon nallume des lampes en lhonneur de Dieu, et qui
nobserve les jenes et les abstinences qui sont commands chez nous5. Le culte
des Juifs pouvait donc, sils lavaient voulu, tre accueilli dans la religion romaine
au mme titre que ceux de lgypte ou de la Syrie ; leurs chapelles auraient t
1 Orelli, 2335, 2351, 2352, etc.
2 Ovide, Fastes, IV, 270.
3 Apule, Mtamorphoses, XI, 26.
4 Je ne parle pas des druides. Ils furent poursuivis non pas cause de leurs croyances, mais parce quils
immolaient des victimes humaines.
5 Josphe, Contre Apion, II, 39.

librement ouvertes dans la ville ; les grands seigneurs de Rome seraient venus y
prier sans abandonner pour cela leurs croyances ; les empereurs eux-mmes
auraient figur dans leurs ftes, comme on les vit assister plus tard celles dIsis
ou de Cyble. Il y avait chez les Juifs un parti puissant qui nen aurait pas t
fch. Il se composait de ceux qui connaissaient la civilisation hellnique, qui en
taient charms et qui souhaitaient y avoir une place. Hrode, notamment, se
donna beaucoup de peine pour faire cesser cet isolement des Juifs et les
rattacher au reste du monde. Il btit, dans sa ville de Csare, des thtres, des
sanctuaires en lhonneur dAuguste ; il fit reconstruire ses frais le temple
dApollon Delphes, et donna de largent pour clbrer les jeux Olympiques.
Dans Jrusalem mme, il voulut familiariser ses sujets avec les coutumes des
autres nations, et, contrairement aux prescriptions de la loi, il plaa un aigle dor
au-dessus de la porte du temple ; mais les Juifs pieux en furent scandaliss, et
laigle du temple disparut dans une rvolte populaire. Lobstination de ce peuple
repousser les croyances des trangers, garder les siennes sans mlange,et
dire quelles taient les seules vraies, causa dabord une vive surprise, puis
souleva une ardente colre dans le monde grec et romain. Les Juifs furent
signals partout comme une race impie qui ne faisait gloire de mpriser les dieux
Juda gens contumelia numinum insignis1 , et des perscutions terribles
clatrent contre eux. Les habitante dAntioche brillrent vivants tous ceux qui
refusaient dabjurer leur foi : on en tua cinquante mille Alexandrie et dix mille
Damas. Ces haines furieuses ne sapaisrent que lorsque les Juifs se furent
associs aux- paens pour perscuter ensemble le christianisme.
Les Chrtiens furent traits comme les Juifs et pour les mmes raisons. On ne
peut pas dire que Rome les ait dabord mal accueillis. Le premier magistrat
romain devant lequel le Christianisme fut dfr ne se montra pas dispos le
poursuivre ; on dclarant quil ne voulait pas tre juge des contestations de
doctrines, il fit voir quil entendait ne pas lexcepter de cette large tolrance que
ses compatriotes accordaient tous les cultes2. Dans la suite, des tentatives
furent faites pour amener leur dieu sentendre avec les autres ; loracle mme
dApollon affecta don faire lloge, et le philosophe Porphyre, quoique paen zl,
ne fit pas difficult de reconnatre la divinit du Christ3. On sait quAlexandre
Svre fit placer son image, ct de celle dOrphe et dApollonius de Tyane,
dans la chapelle domestique o il venait tous les matins prier ses Lares4 ; mais
ce mlange faisait horreur aux vrais Chrtiens. Aux avances que leur adressaient
les philosophes ou les prtres du paganisme, ils rpondaient par ces paroles
impitoyables de leurs livres sacrs : Les dieux des stations sont des idoles ; celui
qui leur sacrifie sera dracin de la terre5. Cest ce que les paens ne pouvaient
comprendre6, ce qui leur causait tant dimpatience et de colre. On nen voulait
pas prcisment aux Chrtiens dintroduire dans Rome un dieu nouveau : rien
ntait plus ordinaire depuis cieux sicles ; mais on stonnait et lon sindignait
que leur dieu refust de prendre place avec les autres dans ce vaste panthon o
on les avait tous runis. Cest cette obstination sisoler ainsi du reste du
1 Pline, Hist. nat., XIII, 4 (9).
2 Actes des Aptres, XVIII, 15.
3 S. Augustin, De civ. Dei, XIX, 28.
4 Lampride, Alexandre Svre, 29.
5 Exode, XXII, 20. Quelques sectes gnostiques se montrrent plus complaisantes. Saint Augustin parle dune
carpocratienne, Marcellina, qui avait dans sa chapelle le Christ et Pythagore. Il est possible quil soit question
dun de ces mlanges tents par quelques glises hrtiques sur linvitation des paens dans la fameuse lettre
dHadrien, o il dit, en parlant dAlexandrie : Illie qui Serapem colunt Christiani sunt, et devoli sunt Serapi qui
se Christi episcopos discunt (Vopiscus, Saturninus, 8).
6 Tertullien, Apologtique, 17.

monde, garder leur foi pure de tout mlange tranger, qui peut seule expliquer
la violence des perscutions dont ils furent victimes pendant trois sicles de la
part dun peuple qui avait accueilli avec tant de bienveillance toutes les autres
religions.

CHAPITRE TROISIME LA PHILOSOPHIE ROMAINE APRS AUGUSTE.


Aprs les cultes trangers, ce fut la philosophie qui eut Rome le plus
dinfluence sur les croyances religieuses. Leur action ntait pas toujours
semblable, et surtout elle ne sexerait pas sur les mmes personnes. La
philosophie na jamais t populaire chez les Romains. Elle vite la multitude, dit
Cicron, et lui est suspecte et odieuse1. Il suffisait de se moquer des philosophes
sur le thtre pour faire rire le public2, et, du temps dHorace, quand ils
paraissaient dans les rues avec leurs accoutrements tranges, les enfants
venaient leur tirer la barbe3. Ils ne pouvaient donc pas, au moins dans les
premires annes, sadresser directement au peuple, qui ne les aurait gure
couts. Leur enseignement fut dabord renferm dans les maisons des- riches et
des grands seigneurs, oit ils trouvaient des auditeurs plus bienveillants et mieux
prpars. Cest donc pour la socit distingue de Rome que leurs leons taient
surtout faites ; mais il ne faudrait pas croire que rien nen ait pntr dans les
rangs infrieurs. Lhistoire nous montre que ces grands mouvements dides qui
naissent dans un cercle restreint de savants et de lettrs ny restent pas et quils
finissent toujours par se rpandre dans le peuple, qui se charge den tirer les
consquences pratiques. Le thtre grec, que les potes romains imitaient
fidlement, tait tout imprgn de philosophie : il en passa ncessairement
quelque chose sur la scne de Rome. Le public, en coutant les aventures de
Tlamon et de Chryss, entendait discuter sur la nature des dieux ou exposer le
systme du monde4. La comdie discourait des droits des pres et des enfants,
des rapports de la femme avec le mari, du serviteur avec le matre. Elle rsumait
toute la morale des coles grecques dans des penses vives et brillantes qui ne
soubliaient pas. Devant ce peuple grossier et violent, elle vantait la douceur, la
modration, lhumanit ; elle sattendrissait pour les misrables et les faibles.
Cest dans une pice de Plaute que Rome entendit pour la premire fois un
esclave dire un homme libre : a de suis homme comme toi, Tant ego homo
sum quam tu5. Il nest pas possible que ces enseignements aient t tout fait
perdus, et le peuple, en quittant le thtre ; ne devait pas seulement en
rapporter chez lui un peu de littrature, comme le disait Varron6, mais aussi
quelques principes de philosophie, qui sans doute ne lui furent pas inutiles.
La philosophie ne parvint stablir tout fait Rome quavec Cicron ; jusquel sa situation y avait t fort incertaine. Ce sol lui tait contraire, et elle ntait
pas arrive y prendre racine. Cest lui qui lui fit obtenir le droit de cit dans ce
pays o elle ntait encore quune trangre7. Il parat surpris lui-mme du
succs quavaient obtenu ses traits philosophiques, et nous dit quils furent
mieux accueillis quil ne croyait8. Les circonstances staient en effet charges de
lui prparer des lecteurs : ctaient tous ces hommes dtat que le gouvernement
de Csar loignait comme lui des affaires, et qui venaient se reposer de leur
dsuvrement dans la lecture de ses ouvrages9 ; ils y trouvaient rsumes avec
1 Tusculanes, II, 1.
2 Laberius fait dire lun de ses personnages : Suis-moi dans les latrines pour prendre un avant-got de la
doctrine des cyniques. Compitalia, 3e dit. Ribbeek.
3 Horace, Satires, I, 3, 133.
4 Voyez les fragments de Tlamon dEnnius, et ceux du Chryss de Pacuvius, dans les Reliqui tragicorum
latinorum de Ribbeek.
5 Asinar., II, 4, 83.
6 Sat. Menipp., De gloria (Riese, p. 144).
7 Cest lloge que Cicron donne Caton (De fin., III, 12) ; il lui convient bien mieux lui-mme.
8 Cicron, De div., II, 2. De nat. deor., I, 4.
9 Cicron, De div., II, 2.

un clat merveilleux les dcouvertes que la sagesse grecque avait faites pendant
plusieurs sicles de mditation. Cicron leur prsentait la fois tous les rsultats
de ce long travail. Cest ce qui explique comment ses livres, les premiers quait
donns au publie ta philosophie romaine, la contenaient dj tout entire1 ; dent
ce qui fait quaprs lui, au moins pour les thories Importantes et les principes
fondamentaux, il restait si peu de progrs faire. Cicron croit lexistence de
Dieu, et ltablit sur le consentement de tous les peuples : Il ny a pas de nation
si sauvage, dit-il, qui, mme quand elle ignore quel dieu il faut avoir, ne sache
au moins quil en faut avoir un2. Ce dieu a cr lhomme et lui a donn toutes les
qualits dont il est orn3 ; il la compos dun corps prissable et dune me
immortelle : lme de lhomme, cest lhomme mme4 ; aussi devons-nous
surtout avoir souci delle. Le corps est une prison qui lenferme et la retient, et
elle ne commence vivre que lorsquelle en est dlivre. Cest donc ce que nous
appelons la mort qui est le commencement de la vie5. Tous les hommes tant
composs des mmes lments, cre par le mme Dieu et pont la mme fin,
sont tout fait semblables entre eux6, et il nen est pas Cicron nexcepte pas
les esclaves qui, ayant pris la nature pour guide, ne puisse arriver la vertu.
Leur origine commune leur fait un devoir de sentraider. La nature prescrit
lhomme de faire du bien son semblable quel quil soit, par cette seule raison
quil est homme comme lui7. Sans doute la vengeance, quand on est offens,
nest pas tout fait interdite, la condition dtre modre8, mais loubli des
injures vaut mieux : Ncoutons pas ceux qui viennent nous dire quil faut en
vouloir mortellement ses ennemis et que ces haines violentes indiquent quon a
du cur ; au contraire, rien nest plus digne dloge, rien ne convient mieux
une me gnreuse que la douceur et le pardon9. Les droits de la guerre euxmmes ont leurs limites. Cest un devoir dpargner aprs la victoire ceux qui
nont pas t cruels pendant le combat10. Le sage doit sunir ses semblables
par un lien de charit, et par ses semblables entendre tous les hommes11 ; il
faut quil nenferme pas ses affections dans les murailles de la petite ville o il
est n, mais quil les tende au monde entier, et quil se regarde comme un
citoyen de cette grande cit qui contient toute la terre12.
Ces ides ont t pendant deux sicles le fond sur lequel a vcu la philosophie
romaine. Elle ny a gure ajout, et lon retrouve en germe dans Cicron presque
tous les principes que dveloppent Snque et Marc-Aurle. Seulement ils les
prsentent dune autre faon, ils leur donnent un air plus vivant et les exposent
dun ton plus convaincu. Ce ne sont plus des thses brillantes que lauteur
semble avoir choisies pour exercer son loquence et dont il ne songe tirer
aucun profit pour lui-mme : on sont quelles ont eu des consquences pratiques
et quelles sont entres dans lusage de la vie. Cest ainsi que, tout en conservant
pour lessentiel les ides de leurs prdcesseurs, ils paraissent les avoir
renouveles. Laspect nouveau quelles prennent chez eux vient des vnements

1 Cest ce que dit S. Augustin (Contra Acad., I, 8).


2 Cicron, De leg., I, 8.
3 Cicron, De leg., I, 9.
4 Cicron, De rep., VI, 17.
5 Cicron, Tusculanes, I, 31.
6 Cicron, De leg., I, 10.
7 Cicron, De officiis, III, 6.
8 Cicron, De officiis, I, 7.
9 Cicron, De officiis, I, 25.
10 Cicron, De officiis, I, 11 et III, 11.
11 Cicron, De leg., I, 23.
12 Cicron, De leg., I, 23.

qua traverss la philosophie de lempire et de la manire dont elle tait alors


enseigne.
La philosophie romaine, on le sait, gagna beaucoup la ruine du rgime
rpublicain ; non seulement lactivit des esprits que noccupaient plus les
affaires publiques se porta volontiers vers elle, mais elle prit une importance
quelle navait pas encore pour la conduite de la vie. Tant que lancien
gouvernement fut dans sa force, les citoyens avaient pour se diriger une sorte
denseignement domestique de principes et de traditions laisss par les aeux : la
grande rgle, pour tre honnte, consistait agir conformment aux anciens
usages, more majorum. La philosophie trouvait donc la place occupe et ne
pouvait pas avoir pour le plus grand nombre dapplication pratique. Elle ntait
alors que ce quelle est chez nous, un plaisir dlicat ou un exercice utile de
lesprit. Cicron lui-mme parut dabord tonn que Caton prtendit en faire
autre chose. Il lavait tudie, disait-il avec une surprise profonde, non pas pour
exercer son intelligence, mais pour vivre daprs ses prceptes1. Les choses
changrent quand vint lempire. Les vieilles traditions achevrent peu peu de
se perdre, et en se perdant elles laissrent une grande incertitude dans la morale
publique. Daprs la belle expression de Lucrce, tout le monde cherchait
tritons le chemin de la vie. Il fallut bien faire alors comme Caton, demander la
philosophie une direction quon ne trouvait plus ailleurs. Cest ce qui explique le
grand dveloppement quelle prit lpoque dAuguste. On nous dit que
lempereur crivit un ouvrage polir exhorter ltudier2, et tous les hommes
distingus de sou temps, historiens ou potes, jurisconsultes ou hommes dtat,
Horace comme Labon, Pollion comme Tite-Live, sen sont occups avec ardeur.
Vitruve affirme mme que sans la philosophie un architecte nest pas complot (I,
1, 7). Non seulement le nombre de ses adeptes stait accru, mais lesprit dans
lequel on soccupait delle tait autre ; on ne ltudiait pas seulement comme une
agrable curiosit, on voulait en tirer une direction pour la vie. Cest pour
rpondre ce besoin quelle renona de plus en plus aux subtilits dogmatiques
et se fit, autant quelle put, pratique, humaine, applique.
Les sages qui la dirigrent de ce ct ont laiss peu de rputation ; ctait
naturel : ils agissaient plutt sur leurs contemporains quils ne travaillaient pour
lhumanit. Leurs ouvrages taient surtout faits pour leur temps, ils ne lui ont
pas survcu. Sextius le pre est un des philosophes qui paraissent avoir exerc
ce moment la plus grande influence. Tout ce que nous savons de lui, cest quil
tait de bonne maison et quil pouvait aspirer aux fonctions publiques. Csar
voulut on faire un snateur, mais il refusa de ltre3. La philosophie tait pour lui
une profession ; il nen voulut pas dautre. Par l il se distinguait de ces hommes
dtat qui, comme Cicron ou Brutus, crivaient des traits de morale leurs
heures de loisir ; lui, avait fait de lenseignement philosophique la seule
occupation de sa vie. Ses livres, crits en grec, taient, comme nous les
appellerions aujourdhui, de vritables ouvrages de direction. Ils ressemblaient
salis doute ces traits de Port-Royal dont Mme de Svign disait quil ny a rien
de meilleur pour se soutenir le cur. Cest le tmoignage que, lui rend Snque.
Quand je viens de le lire, nous dit-il, je suis dispos braver tous les prils. Je
mcrie volontiers : Que tardes-tu, fortune ? viens mattaquer, me voil prt te
recevoir !4 Autour de Sextius et de son fils il se forma une cole qui juta dabord
1
2
3
4

Cicron, Pro Murena, 30.


Sutone, Auguste, 85.
Snque, Lettres, 98, 13.
Snque, Lettres, 64, 4.

un certain clat1. Cest delle que sortit Papirius Fabianus, qui nous est mieux
connu que son matre, grce Snque le pre, qui nous parle souvent de lui.
Fabianus tait un dclamateur qui, vers le milieu du rgne dAuguste, se fit dans
les coles une grande rputation. On accourait lentendre quand il devait plaider
quelquune de ces causes imaginaires sur lesquelles sexerait alors lloquence
des rhteurs. Converti plus tard par Sextius d la philosophie, il ne cessa point de
dclamer ; il donnait seulement le plus de place quil pouvait dans ses plaidoyers
aux analyses des passions et aux lieux communs de morale. Toutes les fois, dit
Snque, que le sujet comportait quelque attaque des moeurs de son temps, il
ne manquait pas den profiter2. Tout lui servait de prtexte pour moraliser. Cest
ainsi que dans un de ces procs supposs o il est cens dfendre un enfant
dshrit par son pre, il trouve moyen dintroduire des invectives loquentes
contre la guerre et de railler spirituellement lu luxe de ses contemporains. Les
maisons, dit-il, qui devraient tre construites pour la sret des habitants,
deviennent aujourdhui pour eux une cause de pril. Elles sont si leves, elles
empitent tant sur la voie publique, quon ne peut plus trouver dabri quand elles
croulent, ni de salut si elles brlent. Pour satisfaire un luxe extravagant, on va
chercher au bout du monde toute sorte de bois et de marbres. On prodigue dans
les constructions le fer, lairain on lor... On en est mme venu vouloir imiter,
dans ces maisons troites et sombres, des montagnes et des bois, des rivires et
des mers. Je ne puis pas croire, que ceux qui le font aient jamais vu des forts
vritables, des campagnes vertes de gazon que traverse un torrent imptueux on
que baigne un fleuve paisible, quils aient jamais mont, sur quelque falaise
pour, contempler les flots tranquilles ou troubls, quand le vent les agite
jusquau fond de labme. Comment pourraient-ils trouver quelque plaisir ces
imitations en miniature, sils connaissaient la ralit ? Et la morale quil tire de
tous ces tableaux, cest quil faut aimer la pauvret. pauvret, que tu es un
bien peu connu !3
Le rsultat de lenseignement de Fabianus fut considrable. Les philosophes
romains staient en gnral contents jusque-l de runir un groupe limit
dadeptes ; ils sadressaient des esprits dj prpars, quelques convertis
dont il fallait soutenir le zle, des lves auxquels on achevait dapprendre les
secrets de la doctrine. Dans ces tudes amies de lombre, comme on disait
umbratilia studia , on fuyait la foule, on vitait les grands clats de parole, on
se contentait de distribuer des mes choisies une instruction svre et
scientifique. En entrant dans les coles des rhteurs, la philosophie changea
naturellement de mthode. Fabianus avait conserv comme philosophe les
habitudes quil avait prises comme dclamateur. Lorsquil parlait dans un de ces
combats de rhtorique qui taient alors la mode, il admettait le public ses
exercices : un avis faisait savoir quel jour, quelle heure il devait parler, et la
foule des lettrs se runissait pour lentendre. Snque nous apprend quil
convoquait aussi le peuple quand il voulait traiter quelque question
philosophique4. Cas deux enseignements ntaient donc pas distincts chez lui, et
il leur donna sans doute le mme caractre. Devant cette foule indiffrente et
mal prpare il ne pouvait pas sexprimer comme il let fait en prsence de
quelques disciples choisis ; il devait ncessairement se mettre la porte de
tous, ne point pntrer dans le fond des questions, de peur deffaroucher les
1
2
3
4

Snque, Nat. qust., VII, 82, 1.


Seneca rhetor, Controv., II, prf. (p. 115, dit. Bursiau).
Snque, Controverse, 9 (p. 120).
Snque, Lettres, 52, 1.

ignorants, se tenir la surface, insister sur ces prceptes de morale pratique qui
intressent tout le mond, et, comme il sadressait le plus souvent ou des
ennemis quil fallait convaincre, ou des tides quil fallait rchauffer, il tait
forc de donner ses paroles un ton persuasif et pntrant, demployer les tours
et les artifices rservs jusque-l pour lloquence. Ce ntait plus un
enseignement, ctait une prdication. Fabianus a-t-il introduit Rome cette
manire nouvelle de propager la philosophie ? est-ce lui qui, au lieu denseigner
ses doctrines dans des coles fermes, imagina ces grandes runions o toute la
jeunesse pouvait venir ? Il est naturel de le croire, puisque nous ne connaissons
personne qui lait fait Reine avant lui. Ce qui est sar, cest quil y obtint de trs
grands succs. Il avait, selon Snque, une physionomie douce, une faon de
parler simple et sobre. Ctait une sorte de Bourdaloue, qui cherchait produire
son effet par le dveloppement rgulier de la pense plutt que par lclat de
quelques dtails heureux, comme ctait alors lusage. On lcoutait avec une
attention respectueuse ; mais parfois lauditoire, saisi par la grandeur des ides,
ne pouvait retenir des cris dadmiration1.
La philosophie avait donc alors deux manires de se rpandre, la direction et la
prdication. On pouvait prfrer lune ou lautre, sadresser la foule ou
quelques lus, frapper de grands coups sur te public ou diriger discrtement
quelques consciences choisies, mais des deux faons il fallait tre persuasif, et,
pour persuader, il tait bon dtre loquent. Lloquence, une fois entre dans la
philosophie simposa bientt toutes les sectes. Le stocisme sen tait
longtemps pass. Ctait un systme logique et serr, mais qui avait la
rputation dtre sec et obscur : on craignait toujours de sengager dans ce quon
appelait les broussailles des stociens2. Quelques-uns dentre eux, comme
Clanthe et Chrysippe, avaient bien prtendu composer une rhtorique, mais
Cicron prtend quil suffisait de la lire pour devenir incapable douvrir la
bouche3. Avec Fabianus et ses disciples, le stocisme devint loquent. Il fut bien
forc de se soumettre aux ncessits nouvelles, de se faire insinuant et
persuasif, de chercher entraner les mes encore plus qu commander aux
intelligences. Cest ainsi que Snque, contrairement lancien esprit de sa
secte, a pu tre la fois le plus grand orateur et le plus illustre philosophe de
son temps.
Ce mouvement philosophique ne se ralentit pas sous Tibre, malgr la difficult
des circonstances. On tait alors dans un de ces moments de fatigue et de
faiblesse qui suivent ordinairement les grands sicles littraires. Au lieu de
Salluste ou de Tite-Live, on avait Paterculus et Valre Maxime ; Horace et Virgile
taient remplacs par de froids versificateurs de lcole dOvide, qui chantaient
les plaisirs de la chasse ou les complications du jeu dchecs. La philosophie se
prserva seule de cet affaiblissement des intelligences. Ses coles taient pleines
; on y venait couter des sages de tous les pays qui, en grec et en latin,
enseignaient la vertu. Le pythagoricien Sotion recommandait labstinence des
viandes ; il essayait, comme il le disait dans son langage pathtique, de faire
renoncer les hommes la nourriture des lions et clos vautours. Le stocien
Attale, qui out lhonneur dexciter contre lui la colre de Sjan, apprenait ses
lves supporter la torture, braver le misre, croire quavec un peu de pain
et de bouillie on pouvait tre aussi heureux que Jupiter4. Le cynique Dmtrius,
1
2
3
4

Snque, Lettres, 100 et 52, 11.


Cicron, Acad., II, 85.
Cicron, De fin., IV, 8.
Snque, Lettres, 110, 18.

qui arriva un peu plus tard Rome1, attirait surtout lattention des jeunes gens
par ltranget de ses manires et lnergie de sa parole. Ctait un caractre
fougueux qui aimait se retremper dans la lutte et les souffrances. Une vie
calme lui semblait une eau dormante mare mortuum2 , et il disait quil ny a
rien de plus malheureux que de ne jamais connatre le malheur3. Il voulait quon
remercit les dieux quand ils nous frappent, et Snque raconte quil lavait
entendit faire cette belle prire : Dieux immortels, je nai quun sujet de plainte
contre vous, cest de ne mavoir pas fait connatre plus tt votre volont. Jaurais
eu le mrite de prvenir vos ordres, je nai que celui dy obir. Vous voulez me
prendre mes enfants, Cest pour vous que je les ai levs ; Vous voulez quelque
partie de mon corps, choisissez. Le sacrifice est petit : tout vous appartiendra
bientt. Voulez-vous ma vie ? prenez-la. Je ne balance pas vous rendre ce que
vous mavez donn, mais jaurais mieux aim vous loffrir. Je me serais
empress daller au devant de vos dsirs, si je les avais connus. Pourquoi me
prendre ce que vous naviez qu me demander ?4 Ces sentiments nergiques
valurent ce dguenill5 lhonneur dassister Thrasa mourant. Jusqu la fin il
sentretint avec lui dimmortalit et recueillit ses dernires paroles. Ces
philosophes taient censs appartenir des coles diffrentes, mais en ralit
toutes les coles se confondaient alors ; elles se runissaient dans une sorte de
stocisme affaibli qui, ngligeant la mtaphysique, ne voulait plus soccuper que
de morale6. La philosophie, dans cette phase nouvelle, devait perdre en
originalit et en profondeur ; elle ne se mit plus en peine dinventer ou de
soutenir des systmes. Snque le reconnat dans un passage o il me semble
dfinir avec une grande nettet quel fut le rle de lcole nouvelle. Les remdes
de lme, dit-il, ont t trouvs avant nous ; il nous reste chercher de quelle
manire et quand il faut les employer7. Il ne sagit donc plus de rien crer de
nouveau ; on se contente dappliquer dune faon plus profitable les prceptes
indiqus par les anciens sages. Pour atteindre cette utilit pratique, qui est la
saule glaire quon recherche, on simplifie tout, afin dtre mieux compris ; on
devient pressant, on se fait pathtique, on tche dmouvoir, dentraner les
limes, au lieu de se contenter de lei clairer. Il rgne entre toutes ces sectes une
mulation singulire pour faire connatre d lhomme sas devoirs, pour lui rappeler
sa dignit, pour le relever et le soutenir dans ses prouves, pour le raffermir
contre les souffrances de la vie, pour lui apprendre braver lexil, la misre et la
mort. Cet enseignement, il faut lavouer, venait propos sous Tibre.
Ce qui fait le principal intrt pour nous de ce mouvement philosophique, cest
quil a produit le plus grand philosophe de Rome. Snque a grandi dans ce
milieu ; il faut sen souvenir et ly replacer, si lon veut bien le comprendre. Son
pre souhaitait en faire un orateur pour quil devnt un homme dtat ; on le
conduisit de bonne heure chez les rhteurs et il prit got leurs leons. Il parut
au barreau avec tant dclat, que Caligula, qui se piquait dloquence, fat jaloux
1 Philostrate prtend quil ny vint que sous Nron ; mais nous voyons quil y tait dj du temps de Caligula
(Snque, De ben., VII, II).
2 Snque, Lettres, 67, 14.
3 Snque, De provid., 3, 3. Il semblait par moments chercher la mort avec autant dardeur que les chrtiens
couraient au-devant de martyre. Vespasien, sapercevant quil ne cessait dattaquer le pouvoir pour attirer ses
rigueurs, lui dit : Tu voudrais bien quon te tut ; mais je nordonnerai pas la mort dun chien qui aboie (Dion,
LXVI, 13.)
4 Snque, De provid., 5, 5.
5 Snque, Lettres, 62, 3.
6 Snque fait remarquer que Sextius, qui se donnait pour un pythagoricien, ntait en ralit quun stocien
(Lettres, 64, 2). Dj, du temps de Cicron, Antiochus dAscalon avait amen lAcadmie se confondre
souvent avec le portique (Cicron, De nat. deor., I, 7).
7 Snque, Lettres, 64, 8.

de sa rputation et voulut un moment le faire mourir ; mais la philosophie,


laquelle on ne le destinait pas, lattira bien plus que la rhtorique. Il est probable
quon ne la lui avait fait apprendre que pour complter son talent dorateur ; il
sy livra pour elle-mme, et elle devint bientt sa principale tude. Ce jeune
homme ple et maladif, qui fut mourant ds sa naissance, se portait tout avec
une ardeur fbrile. La parole du pythagoricien Sotion le transportait. Il arrivait le
premier lcole dAttale, et, non content don sortir aprs les autres, il
accompagnait le matre pour jouir plus longtemps de ses leons1. En lentendant
attaquer les erreurs et les vices des hommes, il se prenait pleurer la misre du
genre humain. Quand devant moi, disait-il plus tard, Attale faisait lloge de la
pauvret et montrait combien tout ce qui dpasse le ncessaire est un poids
inutile et accablant, il me prenait fantaisie de sortir pauvre de son cole ;
lorsquil se mettait tonsurer nos plaisirs, louer les gens dont le corps est
chaste et la table sobre, qui fuient non seulement les volupts coupables, niais
mme les satisfactions superflues, je me promettais de combattre ma
gourmandise et de rgler mon apptit2. Il ntait pas de ceux qui allaient chez les
philosophes pour se divertir un moment et entendre prononcer de belles paroles
; il voulait appliquer leurs prceptes, diriger sa vie daprs leurs leons. Aprs
avoir entendu Sotion, il sabstint pendant un an de la chair des animaux3. Les
exhortations dAttale lui donnrent la passion de la frugalit ; pour dompter son
corps, Il aurait voulu ne vivre que de pain et de bouillie. Ctait une ardeur de
nouveau converti qui ne dura pas. Ramen par la vie, dit-il, aux usages de tout
le monde, je nai pas conserv grandchose des rsolutions de ma jeunesse4. Il
en garda cependant lhabitude de se priver de vin, dhutres et de champignons,
de ne point user de parfums et dviter ces bains qui affaiblissent le corps par
des sueurs excessives. Sil ne couchait pas tout nu sur un grabat, comme
Dmtrios, il nous apprend que les matelas de son lit taient durs, et quils ne
gardaient pas le matin lempreinte de son corps5.
Depuis ce moment, bien des raisons semblrent devoir lcarter de ses premires
tudes. Le plaisir et lambition se disputrent son temps ; mais au milieu de
toutes les traverses de sa vie agite, il ne cessa pas de revenir toujours la
philosophie. Probablement il se cachait un eu pour ltudier tant que vcut son
pre : le vieux rhteur se dfiait delle et il ne comprenait pas quon pt rien
mettre au-dessus de lloquence. Cest pour lui complaire que Snque devint un
orateur renomm pendant les dernires annes du rgne de Tibre et au
commencement du celui de Caligula. La mort de son pre lui rendit la libert. Je
cessai dabord, nous dit-il, de vouloir plaider, puis de le pouvoir6. Ces paroles
nous font entendre que lorsque son exil vint larracher au forum, il avait perdu le
got dy paratre, et lon devine quil ne son loignait que pour se livrer tout
entier la philosophie. En se dirigeant de ce cot, non seulement il suivait ses
prfrences naturelles, mais il travaillait aussi pour sa rputation. Ctaient ses
traits philosophiques qui lui donnaient tant de renomme dans le monde. Il
pouvait avoir des rivaux pour lloquence : le barreau comptait encore des
orateurs distingus et habiles, mais aucun deux ne joignait comme lui cette
gloire celle dtre un des premiers philosophes de son temps. Cest ce mlange
de talents divers, cest le bruit que faisaient ses ouvrages, cest laction quil avait
1
2
3
4
5
6

Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,

Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,

108, 3.
108, 14.
108, 22.
108, 15.
108, 28.
49, 2.

sur la socit lgante par son enseignement, qui lui craient une situation
particulire, et qui firent quAgrippine crut tre utile son fils en appelant auprs
de lui, en attachant sa causa un homme dun si grand renom.

CHAPITRE QUATRIME LENSEIGNEMENT DE SNQUE.


I
Le talent de Snque suffit, la rigueur, pour expliquer le succs quobtint son
enseignement ; il est pourtant probable que dautres causes ny furent pas
trangres. Il a t un homme dtat en mme temps quun philosophe ; il ne
sest pas enferm dans une retraite austre comme tant dautres sages, il a vcu
au grand jour, au milieu dune socit brillante ; il a travers des fortunes
diverses qui lont donn en spectacle au monde. Sa situation politique lui a fait
des ennemis ardents, mais aussi des partisans passionns. La renomme qui
entourait son nom et la place quil occupait auprs de lempereur lui ont donn
des lecteurs qui nauraient jamais ouvert ses livres sil navait t quun
philosophe ordinaire.
Sous le rgne de Caligula et au commencement de celui de Claude, quand
parurent ses premiers crits philosophiques, il avait, ce quil semble, une
mauvaise rputation au Palatin : ctait sinon un ennemi dclar, au moins un
personnage dsagrable et dont autour du prince on se mfiait. Caligula en
parlait mal, et il voulut le faire tuer. Claude sempressa de lexiler ds son arrive
lempire, sur le conseil de sa femme. Il est assez difficile de savoir pourquoi les
empereurs taient si mal disposs pour lui. Le seul de ses ouvrages quon puisse
avec quelque vraisemblance rapporter cette poque est la Consolation
Marcia1. Elle est adresse la fille de ce Cremutius Cordus, une des plus nobles
victimes de la libert dcrire, qui, sous Tibre, paya de sa vie laudace quil avait
eue dappeler Brutus et Cassius les derniers des Romains. Certes loccasion tait
belle pour un jeune homme avide de popularit de sattirer la faveur publique en
donnant quelques regrets au pass : il tait naturel den parler avec sympathie
quand on faisait lloge dun homme qui tait mort pour en avoir dit du bien.
Snque sest pourtant gard den rien faire. Il na pas dit, dans tout son livre,
un seul mut de la rpublique et le nom de Brutus ny est pas mme prononc.
Ce dbut nous le montre ce quil Sera toujours, prudent et rserv dans les
questions politiques, fort loign de blesser les puissants par des bons mots
inutiles et dcid se maintenir tout fait dans la limite des liberts permises. Si
cette prudence ne lempcha pas dencourir la disgrce du prince, cest quon
tait dans un temps o toute supriorit semblait un crime, ou lhomme qui avait
le malheur dattirer sur lui de quelque manire lattention publique paraissait
empiter sur les droits de lempereur. En ralit Snque ntait coupable que
davoir du talent, de faire du bruit, dtre cout quand il parlait, dtre lu quand
il crivait ; mais cette faute tait de celles quon ne pouvait pas alors pardonner.
Sous ce rgime dabaissement et de silence, celui qui osait lover la lote, qui
arrivait se faire couter ou lire, devenait, mme sans le vouloir, un danger pour
le prince : la malignit publique, qui cherchait partout quelque moyen de se
satisfaire, prtait ses paroles des sens quelles navaient pas et trouvait dans
ses crits des allusions quil ny voulait pas mettre ; on en faisait malgr lui un
mcontent. La Consolation Marcia, quelque innocente quelle nous paraisse, ne
pouvait gure se flatter dchapper ces interprtations subtiles ; comme les
amis et les ennemis de ce jeune homme qui dbutait avec tant dclat, cest-dire peu prs tout le monde, avaient un gal intrt y trouver des malices
politiques pour lui en faire honneur ou pour le perdre, il tait difficile quon ne
1 Cest du moins lopinion de Juste Lipse, et elle me semble assez probable.

parvint pas les y dcouvrir. On pouvait remarquer, par exemple, quelle ne


contient aucune flatterie pour le prince : ce silence, auquel on ntait pas
accoutum, ntait-il pas une faon dtourne de protester contre la servilit
publique ? Peut-tre aussi a-t-on fait des applications au temps prsent de
quelques-unes de ces vrits gnrales dont Snque est si prodigue. Il est
toujours ais de mettre des noms sous les portraits que trace un moraliste, et
dattribuer un homme en particulier les reproches quil adresse lhumanit
entire. Dans tous les cas, le mauvais vouloir quon lui tmoignait la cour
devait suffire pour le rendre cher ceux qui la cour tait odieuse, et ctait le
grand nombre. Il est donc probable que lopinion publique se dclara
ouvertement pour lui ds ses premiers ouvrages1, et lon petit moire aussi que la
faveur quelle lui tmoignait nue fut pas trangre la dcision que prit Claude
de lexiler en Corse.
Ce ntait pas tout davoir conquis la popularit, il fallait la garder. Lorsque aprs
huit ans Snque revint Rome, sa situation tait bien change ; il passait sans
transition de lexil au pouvoir, de proscrit il devenait un des hommes influents et
bientt un des ministres dirigeants de lempire. Ces brusques vicissitudes ne sont
pas dordinaire sans crer quelques embarras, et il est rare quen changeant de
position, on nait pas changer un peu de langage. Snque sut se tirer assez
habilement de cette difficult. La rserve quil avait montre avant dtre un
personnage officiel lui permettait, lorsquil le fut devenu, de ne pas dsavouer
ses anciens crits. Quant aux nouveaux, il sut y conserver plus daisance et de
libert quon nen pouvait attendre dun homme dtat de lempire. Tout prteur
et consul quil tait, il nen resta pas moins un sage qui faisait des leons son
sicle ; en mme temps quil gouvernait les Romains, il continuait leur prcher
la vertu. Or il entre dans le rle des moralistes ne gronder toujours ; leur
svrit ne surprend personne, et on leur accorde la permission de dire des
vrits qui blesseraient dans une autre bouche. Snque trouvait cette
permission commode et il en usa. Si en sa qualit dhomme dtat il tait tenu
une foule de mnagements, ses fonctions de philosophe lautorisaient parler
quelquefois avec rudesse, et il se trouvait unir en lui les avantages du pouvoir et
ceux de lopposition. Cest ainsi quau moment mme oh les devoirs de sa charge
lappelaient sans cesse au Palatin, il ne se gnait pas pour appeler la cour des
rois une triste prison2 ; il citait avec complaisance ce mot dun homme auquel on
demandait par quel miracle il tait arriv la vieillesse quoiquil vct dans
lintimit dun prince, et qui rpondit : En recevant des outrages et en
remerciant3. Mme dans son trait De la clmence, qui est ddi Nron, et o
il tale les sentiments dun sujet soumis, il semble tenir pourtant montrer par
quelques saillies quil na pas tout fait renonc la libert de sa parole. Cest l
quil a mis ce mot amer contre le chef de la dynastie impriale, le dieu Auguste,
dont on ne parlait qu genoux : Je ne puis appeler clmence ce qui nest chez lui
quune cruaut fatigue4. Il tenait, on le voit,a concilier, au moins pour
lextrieur, les complaisances quon exigeait de lhomme dtat avec ce francparler quon attend dun philosophe. Par cette conduite habile, tout en gagnant
les amis nouveaux quon est toujours sr dacqurir quand on devient ministre, il
sut ne pas perdre tout fait ceux qui lui taient venus avant sa puissance, parce
1 Sutone constate le succs quobtinrent ses crits ce moment : Senecam tum maxime placentem (Caligula,
53).
2 Snque, De ira, III, 15, 3.
3 Snque, De Ira, II, 33, 2.
4 Snque, De clementia, I, 14. Il est vrai quil ne rabaisse la clmence dAuguste que pour exalter celle de
Nron. En somme, ici, lpigramme contre le souverain mort nest quune flatterie pour lempereur vivant.

quils le souponnaient dtre un ennemi de la cour et quils le voyaient victime


de la colre de Csar.
Il tait pourtant difficile que, dans cette haute position qui lui donnait tant
doccasions dexciter lenvie et de faire des mcontents, il ne soulevt pas aussi
dardentes inimitis. Il avait des rivaux auxquels il a malheureusement fourni
dans sa vie trop de prtextes pour lattaquer. Ils devinrent si violents contre lui,
surtout quand ils virent quils pouvaient ltre sans danger et que sa puissance
dclinait, quil fut forc de leur rpondre. Il le fit dans un de ses traits les plus
curieux, o il excusait dtre riche, davoir un grand train de maison, des
esclaves habiles dcouper avec grce, une femme qui portait ses oreilles les
revenus de plusieurs domaines1, et de faire boire, dans ses festins, des vins plus
vieux que lui. Aprs tout, leur disait-il, le sage nest pas tenu, de se condamner
lindigence. De mme quun homme qui pourrait faire une route pied aime
mieux, quand il le peut, monter en voiture, de mme le pauvre, sil se prsente
quelque occasion de senrichir, la saisira ; et il fera bien, pourvu quil ne
sattache pas trop sa fortune, quil se rsigne davance sen passer, sil la
perd, et quil ne souffre pas quelle soit charge aux autres ou lui-mme2. Un
des passages les plus nergiques de cette apologie est celui o il soutient, contre
les insinuations de ses dtracteurs, que les sources de sa richesse sont pures, Le
philosophe, dit-il, pourra possder de grands biens ; condition que ces biens
naient t pris personne, quils ne soient pas souills du sang des autres, quil
ne les ait acquis ni par linjustice ni par de sordides mtiers, et que sa fortune ne
fasse gmir que lenvie... Il nprouvera ni orgueil ni honte dtre riche ; il lui
sera pourtant permis den tirer quelque vanit quand, ouvrant sa maison ses
concitoyens, il pourra leur dire avec assurance : Si quelquun trouve ici quelque
chose qui lui appartienne, quil lemporte !3 Ctait une rponse ceux qui lui
reprochaient de stre enrichi par lusure et davoir accept des biens de
proscrits.
On ignore quel fut le succs de cet ouvrage et sil lui ramena ceux que sa fortune
politique avait indisposs contre lui ; mais en supposant quils naient pas t
convaincus par ses arguments, qui en vrit ne sont pas toujours irrfutables, le
malheur de ses dernires annes et la fermet de sa fin durent certainement les
dsarmer. Sa disgrce, si courageusement supporte, lui rendit sans doute
lestime de ceux qui lavaient abandonn et attacha davantage lui ceux qui lui
taient rests fidles. Elle ne fit pas de Snque un factieux ; ce rle ntait pas
dans sa nature : il tait partisan convaincu du rgime imprial, et il ne lui
convenait pas de mal parler du prince dont il avait t le matre et la ministre.
Aussi ne dcouvre-t-on pas dans ses derniers crits dattaque directe contre
lempereur, quoiquil soit possible den tirer des impressions trs dfavorables
lempire. Sil ne prche pas la rvolte, il recommande au moins la retraite. Dans
son trait Sur le loisir, il avait tabli quil y a des circonstances o lon peut sans
crime sloigner des affaires publiques. Si ltat est trop corrompu pour pouvoir
tre guri, sil est aux mains des mchants, le sage ne perdra pas son temps en
efforts inutiles et ne se dpensera pas sans succs4. Ce moment lui sembla venu
aprs la mort de Burrhus ; il songea ds lois se retirer. Pour rendre sa retraite
plus irrvocable, il voulut aussi se sparer de sa fortune. Quand on veut se
1 Snque, De vita beata, 17, 2. Il veut sans doute parler non pas de poulina, mais de sa premire femme quil
venait alors de perdre.
2 Snque, De vita beata, 23, 4.
3 Snque, De vita beata, 23, 2.
4 Snque, De otio, 3, 3.

sauver dun naufrage, disait-il, on doit commencer par jeter ses bagages
leau1. On sait quil offrit tous ses biens lempereur, mais que Nron ne voulut
pas les accepter. Comme il craignait en le dpouillant daugmenter sa popularit,
il le condamna rester riche. Snque fut rduit an rendre pauvre lui-mme. Il
aime nous, raconter quil loge au-dessus dun bain public, quil se promne en
charrette, quil couche sur la dure, quil mange de grand apptit le pain de son
fermier ; et les lettres o il nous donne ces dtails sont pleines de bonne
humeur. On dirait vraiment quaprs une vie passe dans lopulence il ait un jour
dcouvert la pauvret, et que cette dcouverte lenchante. Il ne stait pas dout
jusque-l du nombre de choses inutiles dont lhabitude nous fait un besoin et
quon pourrait si aisment supprimer2. Il est surpris et charm de voir quon peut
la rigueur se dlasser de ses fatigues sans se faire frotter de parfums, et quil
nest pas ncessaire, quand on voyage, dtre prcd dune troupe de cavaliers
numides et suivi de plusieurs mulets qui portent la vaisselle et les cristaux3. Ce
nouveau converti, comme cest lusage, prche tout le monde ; il ne cesse de
conseiller la simplicit, la retraite, la fuite des raffinements et des dlicatesses, la
haine de lopulence et le got de la pauvret. Ce droit chemin, dit-il, que jai
connu si tard et aprs tant dgarements, je veux le montrer aux autres. Je leur
crie : vitez ce qui plat au vulgaire, ce que le hasard nous donne ; quand vous
rencontrez devant vous quelquun de ces biens inesprs, arrtez-vous avant dy
toucher, plein de soupon et de crainte. Songez ces appta dont on se sert
pour attirer et perdre les animaux. Ce sont les prsents de la fortune, dites-vous
; non, ace sont ses piges. Si vous voulez vivre tranquille, dliez-vous de ces
bienfaits trompeurs. Ils ont ceci de dcevant que lorsquon croit les tenir, on est
pris. Celui qui se laisse entraner par eux est fatalement conduit labme, et la
chute est toujours au bout de ces hautes fortunes4. Cette chute invitable, il la
prvoit et sy prpare. Il sait quelle tin lui destine la haine de Nron, et que cette
fin nest pas loigne. Il sait aussi que ses ennemis, heureux de lavoir pris
souvent en contradiction avec ses doctrines, lattendent n ses derniers moments
et comptent bien quils auront alors le spectacle de quelque faiblesse ; il est
dcid d ne pas leur donner la satisfaction quils esprent. Je vous le dis : ces
disputes savantes, ces entretiens philosophiques, ces maximes puises dans les
livres des sages ne prouvent pas quon soit vraiment courageux. Combien de
lches qui parlent en gens de cur ! cest la faon dont meurt un homme qui
montre ce quil vaut. Eh bien ! jaccepte pour moi cet arrt ; je ne crains pas
dtre jug sur ma mort5. Ctait un engagement quil prenait davance ; il la
tenu, et sa mort, comme il lannonait, a honor sa vie. Si lon a pu reprocher
ses derniers moments un peu dapprt et de solennit, cest que de longue main
il stait tudi bien mourir ; cest aussi quil se savait observ, sous lil des
jaloux et des envieux, et quil nignorait pas que le public coutait les paroles
quil semblait nadresser qu sa femme et ses amis. Tacite nous apprend
quelles furent publies comme elles taient sorties de sa bouche6, et tous les
honntes gens durent les lire avec avidit. Sa philosophie a profit de lintrt
quexcitaient ses malheurs, et il faut certainement placer les vicissitudes de sa
destine, la tristesse de sa fin aprs lclat de sa vie, parmi les causes qui ont
donn tant de popularit ses ouvrages.
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3
4
5
6

Snque, Lettres, 22, 12.


Snque, Lettres, 87, 1.
Snque, Lettres, 123, 7.
Snque, Lettres, 8, 8.
Snque, Lettres, 26, 6.
Tacite, Annales, XV, 63.

II
Ce qui explique encore mieux leffet qua produit son enseignement, cest la
manire dont il tait donn. On a vu que la philosophie avait alors deux faons
de se rpandra, lune plus populaire, la prdication, lautre plus discrte et plus
intime, la direction. Snque pratiquait surtout la seconde. Il avouait sans doute
que la prdication ntait pas inutile1. La philosophie, tant faite pour tout le
inonde, doit recruter des disciples mme parmi les esprits indiffrents et mal
disposs. Puisquils ne viennent pas elle, il faut bien quelle aille les trouver,
quelle les surprenne par des coups dloquence et leur donne le dsir de la
connatre. Cet enseignement brillant et gnral est donc ncessaire, il ouvre les
voies lautre, Snque le reconnat ; tout lui semble bon pour faire natre les
vocations philosophiques. Il approuve mme les cyniques qui arrtaient les gens
dans les rues et endoctrinaient les passants2, mais tout en les approuvant, il ne
voulait pas les imiter. Il ne se sentait aucun got pour ces grandes assembles
que les succs de Fabianus avaient mises la mode ; elles contenaient trop
doisifs et de curieux, trop damateurs de beau langage, qui apportaient leurs
tablettes pour y noter soigneusement les belles expressions de lorateur. Il tait
indign de les voir chaque phrase admirer, applaudir, trpigner
denthousiasme. Quelle honte pour la philosophie, disait-il, de quter ainsi les
applaudissements ! le malade fait-il des compliments au mdecin qui lampute ?
Je ne veux entendre dautres cris que ceux de la douleur quand je presserai vos
vices... Que je plains linsens qui sort heureux de son cole quand il est
reconduit par les acclamations dune multitude ignorante ! le beau triomphe de
recevoir, des loges de ceux qui lon nen peut pas donner !3 En ralit, ces
philosophes de la chaire cathedrarii philosophi4 lui semblaient trop souvent
des charlatans. Il trouvait aussi quil y a quelque danger rassembler des
auditoires trop nombreux. On sait quil avait horreur de la foule et quil croyait
les hommes beaucoup plus mauvais runis quisols. Il y a des convalescents,
dit-il, tellement affaiblis par le mal, quils ne peuvent prendre lair sans accident :
nous sommes de mme, nous dont les mes se remettent n peine dune longue
maladie. Il nous est nuisible de trop vivre avec la multitude. Chacun de ceux que
nous frquentons nous communique ouvertement ses vices, ou les insinue en
nous notre insu, et plus la foule est nombreuse, plus le pril est grand5.
Il tait naturel quavec ces sentiments il ne voult admettre auprs de lui quun
petit nombre de disciples. Comme il ne tenait pas en avoir beaucoup, il les
voulait choisis. Non seulement il nallait pas au-devant des indiffrents et ne
trouvait pas digne de lui dimiter ces archers qui lancent beaucoup de flches au
hasard, esprant que quelquune dans le nombre atteindra le but6, mais il ne se
livrait pas du premier coup tous ceux qui venaient rclamer ses leons. Avant
de les accueillir, il les prouvait, et il ne se fiait pas volontiers aux premires
marques de repentir. Un jour que Lucilius lui recommandait un homme qui
paraissait regretter beaucoup les dsordres de sa vie passe : Attendons pour le
juger, lui rpondait-il, davoir la preuve quil a dfinitivement rompu avec ses

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Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,

Lettres, 38, 1.
Lettres, 29, 2.
Lettres, 52, 9.
De brev. vit, 10, 1.
Lettres, 7, 2.
Lettres, 29, 2.

vices : ils ne sont encore quen dlicatesse1. Il connat, on le voit, ces rsolutions
fugitives quon forme aux heures de mcompte et dennui ; il nest pas dupe de
ces injures quon dit au plaisir quand on en est fatigu, de ces promesses quon
fait de renoncer pour toujours lambition, parce quelle nous a tromps une
fois. Ce sont des querelles damoureux2, qui ne durent pas, et ne servent, selon
le mot de Trence, qu rendre lamour plus vif. II lui faut pour disciples des gens
plus dcids, et qui soient sincrement rsolus changer de vie. Il les prfre
jeunes, afin quils naient pas eu le temps de senraciner dans le mal : nous le
voyons sexcuser, dans une lettre, davoir, comme il dit, un pupille de quarante
ans3. Il les prend dordinaire parmi les gens du monde ; tous ceux dont le nom
est venu jusqu nous paraissent avoir t riches et puissants. Il ntait pas sans
doute de ces sages qui excluent systmatiquement les pauvres gens de la
philosophie et la rservent pour les grands seigneurs comme un privilge. Il
disait au contraire quelle na de prfrence ni daversion pour personne, et que,
comme le soleil, elle luit pour tout le monde4. Il proclamait que la vertu quitte
souvent les palais pour senfermer dans les maisons les plus humbles5, et quon
ne la trouve pas seulement chez les chevaliers, mais chez les affranchis et les
esclaves. Que sont ces noms desclaves, daffranchis, de chevaliers ? disait-il,
des mots imagins par lambition ou linjustice. Il nest pas de coin sur la terre
do lon ne puisse slancer vers le ciel6. Mais quoiquil reconnaisse ainsi lgalit
de tous les hommes devant la science et la vertu, on voit bien que ce nest pas
pour les esclaves ou pour les pauvres que ses traits sont crits. Il y donne des
conseils qui ne leur conviendraient gure, et les dfauts quil y reprend avec le
plus dnergie leur sont tout fait trangers. Il attaque, par exemple, les gens
qui possdent dimmenses domaines et qui ont la manie dy construire sans
cesse de nouvelles villas. Quand cesserez-vous, leur dit-il, de vouloir quil ny ait
pas un lac qui ne soit domin par vos maisons de campagne, pas un fleuve qui
ne soit bord de vos difices somptueux ? Partout o jaillissent des sources deau
chaude, vous vous empressez dlever de nouveaux asiles pour vos plaisirs ;
partout o le rivage forme une courbe, vous voulez fonder quelque palais, et ne
vous contentant pas de la terre ferme, vous jetez des digues dans les flots pour
faire entrer la mer dans vos constructions. Il nest pas de pays o lon ne voie
resplendir vos demeures, tantt bties au sommet des collines, do lil se
promne sur de vastes tendues de terre et de mer, tantt leves au milieu de
la plaine, mais de telles hauteurs que la maison semble une montagne7. Il
reprend avec la mme vigueur tons cos raffinements que le luxe ne cessait
dimaginer autour de lui, ces viviers que la gourmandise a construits pour navoir
rien craindre des temptes, pour possder, au milieu des flots courroucs, des
ports tranquilles o elle puisse engraisser les poissons quelle prfre8, ces salles
de festins qui changent de dcoration chaque service, cos machines qui lancent
une limiteur prodigieuse des jets deau safrane et les font retomber sur les
convives en vapeur odorante9 ; et ces inventions qui ne dataient que de la veille,
ces pierres transparentes, places devant les fentres, qui arrtent lair et
laissent passer la lumire, ces tuyaux cachs dans le mur, qui portent aux
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Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,

Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,
Lettres,

119, 8.
22, 10.
25, 1.
44, 2.
74, 28.
31, 11.
89, 21.
90, 7.
90, 15.

appartements quils traversent une chaleur gale et douce1 ; puis ces lgions
desclaves distribus daprs leur pays et leur couleur2, ces serviteurs de toute
sorte qui spuisent pour rassasier un seul estomac, ces mets exquis, ces hutres,
ces coquillages recherchs, ces champignons poison dlicieux, tous ces repas fins
dont les suites sont ordinairement si funestes et qui lui font dire spirituellement :
Ne vous tonnez pas que nous ayons tant de maladies, nous avons tant de
cuisiniers !3 Ces dfauts si vivement dcrits sont de ceux que tout le monde ne
peut pas se permettre, et il serait fort inutile dessayer den corriger les pauvres
gens. Ce nest pas non plus eux quil songe quand il se moque de ces
personnes qui font de la nuit le jour et ne commencent ouvrir leurs yeux
appesantis par les dbauches de la veille quaprs que le soleil sest couch4 ;
quand il raille ces petits-matres, uniquement occups de leur toilette, qui
tiennent conseil avec un barbier devant un miroir et qui aimeraient mieux voir le
trouble dans ltat que dans leur chevelure5 ; quand il nous dpeint les agitations
striles des dsoeuvrs, qui les font ressembler aux fourmis, lorsquelles montent
en toute hte au sommet dun arbre pour en descendre aussitt6. Ce sont l des
travers de grands seigneurs qui ont du temps et de largent perdre ; des
excentricits dhommes du monde qui veulent se mettre la mode en se
singularisant, qui savent quon ne remarque plus les gens qui ont des matresses
ou qui se ruinent, tant ils sont nombreux, et que dans une ville si affaire, pour
faire parler de soi, il faut imaginer des extravagances7.
On comprend du reste que Snque sadresst de prfrence aux gens du monde
et aux grands seigneurs : il avait toutes les qualits ncessaires pour russir
auprs deux. Les historiens, mme les moins bien disposs pour lui, rendent
hommage aux agrments de son esprit et aux grces dont il savait parer la
sagesse8. Il avait frquent de bonne heure la plus haute socit de Rome ; ds
le rgne de Caligula, nous le trouvons intimement li avec les surs de
lempereur, qui taient des personnes desprit et dont lune crivit des mmoires.
Il vivait dans ces runions agrables o lon allait oublier les misres du temps
prsent et dire en cachette un peu de mal de lempereur, pour se consoler des
loges quon tait forc de lui prodiguer en public. Il connat le monde
merveille, et tout en sy plaisant beaucoup, il nen est pas dupe. Il sait combien
les dehors y sont trompeurs, que de haines et de rivalits sy cachent sous ces
airs de bienveillance gnrale, et les combats qui sy livrent sans cesse entre les
intrts et les vanits. Il la compare ces coles de gladiateurs o de pauvres
esclaves apprennent en vivant ensemble se tuer les uns les autres9. On a
souvent fait remarquer combien la connaissance du cur humain a d faire de
progrs dans cette vie commune o chacun nest occup qu observer son voisin
pour abuser de ses qualit ; ou profiter de ses dfauts. Cest cette cole que
Snque est devenu si habile dans ltude des caractres et lanalyse des
passions. Ses ouvrages sont pleins de rflexions dlicates et dobservations
profondes quil na pas tires des livres, et lon voit en les lisant que la pratique

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9

Snque, Lettres, 90, 25, et De provid., 4, 9.


Snque, Lettres, 95, 24.
Snque, Lettres, 95, 23.
Snque, Lettres, 122, 2.
Snque, De brevit. vit, 12, 3.
Snque, De tranq. animi, 12, 3.
Snque, Lettres, 123, 14.
Tacite, Annales, XIII, 2.
Snque, De ira, II, 8, 2.

du monde lui a t aussi utile pour les composer que ltude de Chrysippe et de
Znon.
Ce ne sont en gnral que des entretiens, et le nom de dialogues que les
manuscrits leur donnent leur convient assez, quoique dordinaire il y garde seul
la parole : Comme il arrive quand on cause, il ny est jamais entirement
lesclave de son sujet, et ne sastreint pas suivre un ordre bien rgulier. Il
craindrait de paratre pdant sil tait trop mthodique, et il a horreur du
pdantisme. Il stend volontiers sur les parties qui lui plaisent, au risque de
ngliger les plus utiles. Les rflexions spirituelles, les agrments de dtail lui font
aisment oublier lensemble. Comme il a la tte pleine de souvenirs et
danecdotes quil tient des gens quil a frquents, et quil connat toutes les
histoires de la cotir dAuguste et de Tibre, il sarrte les raconter avec
complaisance, mme quand le sujet quil traite ne comporte pas ces lenteurs.
Aprs avoir reconnu lui-mme, en commenant le cinquime livre du trait Des
bienfaits, quil na plus rien dire et que la matire est puise, il nen continue
pas moins pendant trois livres encore, pour le plaisir de prsenter quelques
observations ingnieuses et de faire quelques rcits piquants. Snque parle
quelque part de ces conversations de gens desprit o lon passe si aisment dun
sujet un autre, o lon touche tout sans puiser rien1. Cest bien un peu ce
quil fait dans ses ouvrags. Il va rarement au fond, des questions quil tudie et
ne sinterdit jamais les digressions. Il cherche surtout prsenter ses ides avec
ces expressions vives et ce tour spirituel qui font accepter la morale aux gens du
monde. Jen ai dj donn plus dun exemple dans les citations que je viens de
faire, et il me serait facile de ls multiplier. Cest ainsi quil disait des ambitieux
quils se donnent beaucoup de mal pour se faire une belle pitaphe2 ; il
dfinissait les coureurs daventures galantes des gens auxquels il suffit pour
quune femme leur plaise quelle soit un autre3 ; il raillait agrablement la
toilette des dames de son temps, leurs parles, leur fard, leurs pommades, et
cette faon de se mettre qui faisait quelles ntaient pas beaucoup plus nues
quand elles navaient plus de vtement4 ; il disait des coquettes quelles ne
semblent prendre un mari que pour provoquer les galants5. Ces traits malins, qui
se trouvent chaque pas chez Snque, sont de Peux quin homme desprit
rencontre dans le feu de la conversation et qui font la fortune dun entretien. Il
devait tre, lui aussi, comme ce Pedo Albinovanus dont il nous fait lloge, un
charmant causeur6, et cest ce qui lui avait sans doute donn tant de rputation
dans le beau monde de Rome : il cause encore en crivant. Je veux, disait-il
Lucilius, que mes livres ressemblent une conversation que nous aurions tous
les deux7. n Noublions jamais en le lisant que ses ouvrages ont t phit0t ;
parls qucrits ; figurons-nous, pour tre srs de,le comprendre, que nous
lentendons causer, que cest son enseignement oral, que cest sa parole quil
nous a laisse dans ses livres, et si elle nous touche encore, toute glace quelle
est par le temps, songeons leffet quelle devait produire quand elle tait
vivante et anime par cet accent de conviction qui lui faisait dire : Sachez que
tout ce que je vous dis, non seulement je le pense, mais je laime8.

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8

Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,

Lettres, 86, 9.
De brevit. vit, 20, 1.
De ira, II, 28, 7.
Ad Helviam, 16, 4.
De benef., III, 16, 3.
Lettres, 122, 15.
Lettres, 75, 1.
Lettres, 75, 3.

III
Lenseignement de Snque, tel quil nous apparat surtout dans ses lettres
morales, ne devait pas tre trs tendu. Il affecte de mpriser les arts libraux,
que ses contemporains tudiaient avec tant de passion. La gomtrie,
larithmtique, lastronomie, lui semblent mdiocrement utiles. La musique
enseigne comment des voix graves et aigus peuvent saccorder ensemble et
produire une harmonie agrable : ne vaut-il pas mieux apprendre comment on
peut tablir laccord dans notre me ? Quand on a suivi les leons dun
grammairien et que lon con adit lart de bien parler, est-on plus capable de
gouverner sa volont et de matriser ses passions ? Cest pourtant la science
vritable, et celui qui lignore ne sait rien1. La philosophie fait profession de
lenseigner ; il faut donc lui rserver tout son temps, chasser tout le reste et
livrer son me elle seule2. Mais, dans la philosophie mme, il est bon de choisir
; tout nen est pas galement ncessaire, et on la tendue sans mesure et sans
profit. Snque ; qui se donne pour un disciple des stociens, na pas recueilli
leur hritage entier. Des trois parties dans lesquelles ils divisent la philosophie, il
en nglige deux, la physique et la logique, ou, sil lui arrive de sarrter sur elles
un moment, il se le reproche et en demande pardon. Quand il sagit de porter
secours des malheureux, de consoler des naufrags, des malades, des
pauvres, des gens qui ont la tte sous la hache3, on a vraiment bien autre chose
faire que de soccuper de la matire et de la cause, ou de chercher si le bien
est un corps. Le philosophe qui, dans ces moments critiques o tant de gens
rclament ses leons, samuse ces recherches oiseuses, ressemble ce
condamn de Caligula qui jouait aux checs en attendant que le centurion vnt le
mener au supplice.
Snque veut donc borner toute la philosophie la morale. On sest trop gar
dans des chicanes de mots, dans des disputes captieuses qui nexercent quune
vaine subtilit. Avons-nous donc du temps de reste ? Savons-nous vivre ?
Savons-nous mourir ?4 Le sage est celui qui sait la vie et qui lapprend aux
autres, artifex vivendi. - Cette dfinition est faite pour lui, et lon peut dire en ce
sens que personne ne mrite mieux dtre appel un sage. Il veut de plus que
cette science de la vie on lenseigne dune manire vivante. Il y a des
philosophes dont le seul souci est dtablir les fondements sur lesquels repose la
morale, dautres qui se contentent de donner quelques principes gnraux de
conduite sous une forme courte et sche, pensant que les conclusions sen
dduiront sans peine. ; cette mthode nest pas la sienne. Il nglige les
discussions thoriques sur le souverain bien, il ne cherche pas formuler des
dogmes ; il court lapplication : il veut enseigner au mari comment il duit se
comporter avec sa femme, au pre comment il lvera ses enfants, au matre
comment il faut gouverner ses esclaves5. Des principes schement prsents
peuvent suffire convaincre lesprit ; il faut plus defforts quand on veut branler
le coeur. Si lon cherche produire un effet durable, il convient de redoubler-les
coups. De l ces rptitions quon remarque dans ses crits, ces diverses formes

1 Snque, Lettres,
et les sciences.
2 Snque, Lettres,
3 Snque, Lettres,
4 Snque, Lettres,
5 Snque, Lettres,

88, 4. Cette lettre a t quelquefois compare au discours de J.-J. Rousseau contre les arts
88,
48,
45,
94,

35.
8.
5.
1.

quil donne volontiers la mme ide, et qui ont quelquefois choqu les
critiques. Le principe entre ainsi pou peu dans lme1 : chaque fois il sy
enfonce davantage, et finit si bien par sy tablir quil nen peut plus tre arrach.
La morale que Snque enseigne ses disciples frappe dabord par ses cts
svres, et cest un lieu commun de prtendre quelle dpasse les forces de
lhumanit. Il exige quon se dtache de ses biens, quon sattende et quon se
rsigne tout, quon supporte tous les malheurs, toutes les peines sans motion,
et quon regarde comme indiffrentes la misre, la souffrance et la mort. Ctait
demander beaucoup des gens du monde auxquels sadressaient ses leons, et
lon a dabord quelque peine comprendre quils naient pas t rebuts par ces
exigences ; mais quand on regarde de plus prs, on saperoit que cette morale,
dont les principes paraissent si rigoureux, est plus accommodante dans la
pratique. Elle cde de bonne grce aux circonstances, et transige, quand il le
faut, avec les ncessits de la vie. Comme elle sait quelle nobtiendra pas tout
ce quelle rclame, elle prend le sage parti de se contenter de ce quon voudra
bien lui donner. Dans la mme lettre o Snque blme durement un pre de
pleurer son fils quil a perdu, il avoue pourtant quil nest pas toujours possible
dtre le maure de sa douleur : Il y a des mouvements indpendants de la
volont ; les larmes chappent ceux mmes qui sefforcent de les retenir et
soulagent le cur en se rpandant. On peut donc les laisser couler la condition
quelles soient naturelles et non forces, permittamus illis cadere, non
imperemus2. Cest un homme de bon sens qui parle ainsi, ce nest plus tout fait
un stocien. On retrouve le mme esprit dans les conseils quil donne sur la
manire de vivre. Il a lair de regretter beaucoup lge dor et le temps o lon
habitait dans de pauvres cabanes : Le chaume couvrait alors des hommes libres
; sous nos lambris de marbre et dor habite aujourdhui la servitude3. En
attendant quon revienne ce temps heureux, il trouve bon quon rgle ses
dpenses, quon vive de peu. Il recommande quelques abstinences volontaires
qui prouvent au corps que lme le tient sous sa dpendance, mais il ne fait pas
une ncessit de pousser les choses lextrme. 1l sait quil y a des situations
qui demandent un certain luxe et ne veut pas forcer un grand soigneur vivre
tout fait comme un cynique. vitez, leur dit-il, un extrieur trop nglig, une
chevelure en dsordre, une barbe hrisse ; nayez pas lair de ne pouvoir
souffrir largenterie ; ne couchez pas sur la terre... Cest par lme quil faut
diffrer des autres ; par les dehors on peut leur ressembler. Pas de vtement qui
blouisse les yeux, mais pas de vtement non plus qui les choque ; nayons pas
de vaisselle incruste dor massif, mais ne croyons pas quil soit ncessaire, pour
prouver notre frugalit, de bannir lor et largent de chez nous. Travaillons vivre
mieux que tout le monde, et non vivre autrement4. Il va mme trs loin dans
les permissions quil accorde : un jour quil veut gurir un mlancolique, il lui
conseille de se bien traiter de temps en temps et mme, sil le faut, de noyer ses
soucis dans le vin, usque ad ebrieiatem veniendum5. Caton le faisait bien ; et qui
oserait blmer Caton ?

1 Snque, Lettres, 38, 1.


2 Snque, Lettres, 99, 16. Il reconnat quil avait pleur amrement la mort de sa femme et de son ami (De
vita beata, 17, 1). Plus tard il condamna cette faiblesse, mais ce fut seulement quand le temps leut consol
(Lettres, 63, 14).
3 Snque, Lettres, 90, 10.
4 Snque, Lettres, 5, 2.
5 Snque, De tranq. anima, 17, 8.

Il nous semble que Snque devait tre un peu plus gn quand il avait donner
des prceptes au sujet des biens de la fortune. La morale stocienne tait cet
gard trs svre ; le sage devait nen faire aucun cas malheureusement
Snque tait suspect de ne pas les ddaigner. Il possdait, dit-on, trois cents
millions de sesterces (60 millions de francs), et plusieurs de ses disciples devaient
tre presque aussi riches que lui. On a vu quils appartenaient tous an grand
monde de Rome ; ce ntaient pourtant pas, en gnral, des nobles dancienne
race dont lincurable orgueil avait t froiss par le succs rapide de ce provincial
; ils sortaient plutt de cette seconde noblesse que le mrite personnel et le
sjour dans les emplois publies formaient au-dessous de la premire : ctaient
des officiers, comme Serenus, des procurateurs impriaux, comme Lucilius, des
fermiers de limpt, des administrateurs de Patinette, de cos gens instruits et
intelligents qui staient enrichis dans des charges de finance. Comme ils
devaient surtout leur importance tours richesses, il ntait pas ais de leur
prcher la pauvret. Snque a su se tirer assez habilement de cette difficult. Il
ne leur commande pas tout fait de quitter leurs biens, mais seulement de ny
pas tre trop attachs : il faut tre prts les perdre et savoir sen passer si le
hasard nous en prive, mais rien nempche, en attendant, de les conserver et de
sen servir. Cest le propre dun esprit bien faible, dit-il, de ne pas savoir
supporter sa fortune1 ; un esprit vigoureux la mprise et en jouit. Et ailleurs : Le
sage naime pas les richesses, mais il les prfre ; il ne leur ouvre pas son coeur,
mais il les reoit dans sa maison ; il en modre lusage, mais il ne les rejette pas.
Il les remercie mme de lui fournir une occasion de plus dexercer sa vertu2. Il
ny a rien en effet dextraordinaire tmoigner un grand mpris pour la fortune
quand en na rien ; le mrite consiste la ddaigner lorsquon la possde : do il
rsulte quil est utile de la garder pour sexercer ny pas tenir. Cette conclusion
devait tout fait convenir ces banquiers opulents qui souhaitaient bien devenir
des sages, mais voulaient en mme temps rester riches. On a donc exagr les
rigueurs de la morale de Snque : Les principes stociens, on vient de le voir, y
sont souvent adoucis par des tempraments habiles. Si quelquefois il les
prsente dans toute leur pret, cest quil est sr de pouvoir le faire sans
rebuter ses disciples. Quelques-unes des vertus quil exige deux, et qui nous
semblent les plus difficiles pratiquer, taient alors des vertus obliges ; la
ncessit en faisait encore plus un devoir que la philosophie. Songeons quil
crivait sous Nron, et pour des gens qui, comme il le dit lui-mme, avaient la
tte sous la hache. Ils nignoraient pas quils pouvaient tre chaque instant
dpouills de leurs biens, aussi ntaient-ils pas surpris quon leur conseillt de
sen dtacher. Ces grandes catastrophes auxquelles ils assistaient, et dont ils se
sentaient toujours menacs, les avertissaient encore mieux que les conseils des
sages de se tenir prts davance tout supporter. Lexil et la mort taient
devenus alors des accidents si ordinaires et si prvus, quon ne stonnait pas
trop dentendre dire que ce ntaient mme pas des malheurs3. On ne trouvait l
ni exagrations ai paradoxes, comme il nous le semble aujourdhui, mais des
leons parfaitement appropries cette terrible poque, les seules quil ft utile
de donner aux contemporains de Caligula ou de Nron. Cest ainsi que Snque,

1 Snque, Lettres, 5, 6.
2 Snque, De vita beata, 21, 4.
3 M. Havet, dans son ouvrage sur le Christianisme et ses origines (t. II, p. 256), cite un passage trs curieux
de Garat, qui raconte quaprs avoir lu Snque pendait sa jeunesse, il le relut pendant la terreur. La premire
fois, dit-il, javais peine en achever la lecture ; cette dernire fois, javais peine men dtacher. La morale de
Snque mavait paru outre nature dans sa hauteur ; elle ne me paraissait plus quau niveau des circonstances
et des besoins. Cest leffet quelle devait produire du temps de Nron.

qui tait sr de gagner des disciples par sus mnagements, ne risquait pas de les
perdre par ses svrits. Il produit quelquefois leffet dun dclamateur qui prne
des vertus chimriques et parle pour les habitants de quelque rpublique idale ;
cest une grande erreur : personne au contraire ne sest mieux accommod son
temps. Ses prceptes, svres ou temprs, convenaient entirement aux gens
auxquels il sadressait, et lon peut dire que ce rapport de sentiments et
dopinions entre le matre et les disciples fut la raison principale du succs
quobtint son enseignement.
Ajoutons que lenseignement plaisait Snque et quil en avait toujours en le
got. Si jaime savoir, disait-il, cest pour apprendre aux autres1. Agrippine le
connaissait bien, quand elle le fit revenir de lexil pour lui confier lducation de
son fils : ctaient les fonctions qui lui convoitaient le mieux et qui lui plaisaient
le plus ; mme quand il fut au pouvoir et quil aida lempereur gouverner le
monda, il aimait diriger en secret quelques mes dlite. Cest ainsi que
Fnelon, pendant quil levait lhritier du trne, stait fait jusque dans
Versailles un troupeau choisi qui se conduisait par ses conseils. On sait que
lempire absolu quil avait su prendre sur ces gens distingus et laffection quils
lui tmoignaient finiront par porter ombrage au grand despote, qui ne souffrait
aucun pouvoir ct du sien. Il nest pas impossible non plus que ces disciples
dvous que Snque stait faits, et qui lcoutaient comme un oracle, naient
dplu au Palatin. Il avait su leur inspirer lattachement le plus vif, et nous savons
que lun deux, Lucilies, avait grandpeine sempcher de pleurer quand il se
sparait de lui2. Les faiblesses de sa vie ne nuisaient pas autant quon peut le
croire leffet de sa parole. Quelques personnes trouvaient sans doute fort
singulier quon prcht la pauvret et la retraite quand on possdait 60 millions
et quon vivait dans une cour ; mais Snque, aprs tout, ne stait jamais donn
pour un modle. Je ne suis pas un sage, dit-il partout3. Loin quil se prtende
parfait, il avoue quil nest pas mme un homme supportable4. On ne peut pas
laccuser au moins de mensonge et de vanit ; ces leons quil donne aux autres
il en prend sa part, il se met parmi ceux qui ont besoin quon les gronde et quon
les corrige. Quand je parle de la vertu, dit-il, ce nest pas de moi que je veux
parler ; quand je reprends les vices, cest moi que je reprends5. Cette franchise
tait habile ; il est possible que, loin de lui nuire, elle ait quelquefois servi au
succs de son enseignement. Les sages accomplis, qui planent au-dessus de
lhumanit, sont pour elle un grand sujet de surprise et dadmiration, mais
comme leur perfection mme les spare du reste des hommes, ils ne parviennent
pas toujours les toucher. On sentait nu contraire que Snque avait souffert
des maux quil voulait gurir ; lexprience personnelle le rendait habile les
traiter, et le regret de ses erreurs passes donnait soi ; exhortations des
accents plus persuasifs. Cest ainsi que chez les chrtiens ceux qui savaient le
mieux convertir les pcheurs taient danciens pcheurs eux-mmes, dont le
coeur tait encore plein de temptes, et qui avaient travers les passions dont ils
voulaient corriger les autres.
Rien ne serait plus ais, grce aux lettres qui nous restent de Snque, que de le
mettre aux prises avec un de ses disciples chris, Lucilius ou quelque autre, et de
montrer de quelle manire adroite il semparait deux et les dirigeait. Quand il
1
2
3
4
5

Snque,
Snque,
Snque,
Snque,
Snque,

Lettres, 6, 4.
Lettres, 49, 1.
Ad Helv., 5, 2.
Lettres, 57, 3.
De vita beata, 17, 8.

avait gagn quelque me, il ne lui mnageait pas les avis et les leons ; il
descendait aux moindres dtails, il avait des conseils pour toutes les situations
de la vie, il rglait les soins donner au corps, il indiquait les livres quil fallait
lire et la meilleure manire doccuper les journes. Ctait un conseiller zl qui
ne quittait plus dun pas ceux qui staient mis sous sa direction1. Il leur
distribuait des consultations morales datas les circonstances dlicates. Le trait
De la tranquillit de lme est prcd dune lettre dun de ses disciples, Annus
Serenus, commandant des Vigiles, qui tait fort avant dans les faveurs de Nron.
Cest une confession vritable : Serenus dcouvre son matre, comme un
mdecin, ltat dans lequel il se trouve, tat plus douloureux que grave, et qui
nest ni la maladie ni la sant2. Je vais vous dpeindre ce que jprouve, lui dit-il,
vous mapprendrez le nom du mal dont je suis atteint. Ce mal que nous
connaissons bien, et que nous croyions dhier, Snque, aprs Serenus, le dcrit
en traits profonds et saisissants. Cest un mlange inexplicable dnergie et de
faiblesse, dambition et dimpuissance, une succession rapide desprances
indfinies et de dcouragements sans motif ; lest un ennui dvorant, un
mcontentement des autres, un dgot de soi-mme qui ne nous laisse pas
rester en place et finit par nous rendre tout odieux ; le monde semble monotone,
la vie parait uniforme, les plaisirs fatiguent, les moindres peines puisent, et
cette vague tristesse devient la fin si lourde, quon songe y chapper par la
mort. Cest ce quun moraliste de nos jours appelle le spleen antique, qui
ressemblait beaucoup au spleen daujourdhui. Si ces angoisses dune me qui
se dvore elle-mme se mlaient encore des peines damour inconnues de
lantiquit, nous oserions dire que Snque a voulu clairer et consoler un
Werther ou un Ren romain3. Rien ne nous fait mieux connatre que ce trait
lenseignement de Snque. En le lisant, nous croyons assister ses leons,
nous pntrons dans cette intimit philosophique ; nous saisissons au vif les
inquitudes, les scrupules des lves, la sagesse insinuante du matre, et il nous
devient ais de comprendre quels effets salutaires ou fcheux cette direction
devait produire sur des Aines prpares la bien recevoir. Il est surtout une
rflexion quon ne peut sempcher de faire, quand on lit le trait de Snque et
la lettre qui le prcde : on y voit que Serenus a subi entirement lempreinte du
matre. Il sexprime comme lui, il recherche les traits fins et piquants4 ; Il nest
pas exempt non plus dune certaine emphase5 : cest tout fait la manire et le
style de Snque. Aussi se demande-t-on si limitation sest arrte l. Cette
maladie que Serenus se dcouvre en studiant et dont il veut savoir le nom,
nest-ce pas aussi de son matre quil la tient ? Snque eu indique les remdes
les plus efficaces, il fait tout ce quil petit pour la gurir, mais est-il sr quil ne
lait pas aide natre ? A la faon dont il la dcrit et lanalyse, on voit quil la
connat merveille : il montre trs bien Serenus que ce qui lui manque
surtout, cest la tranquillit intrieure, cest--dire cette situation heureuse o
lme, vivant en paix avec elle-mme et sachant apprcier les biens dont elle
jouit, gote une joie que rien naltre et se maintient dans un tat paisible, sans
jamais slever ni sabattre6. Cette qualit si bien dfinie, Snque, dans sa vie
agite, ne la gure mieux connue que Serenus, et, ce qui est plus grave, il me
semble que ses leons ne la donnaient pas. Son enseignement apprenait
1
2
3
4
5
6

Snque, Lettres, 94, 72.


Snque, De tranq. anima, 1, 2.
Martha, Les moralistes sous lempire, p. 81.
Voyez la description des repas de son temps et surtout ce trait : cibus rediturus qua intraverit (1, 6.)
1, 10 : ut omnibus civibus, omnibus denique mortalibus utilior paraliorque sine.
Snque, De tranq. animi, I, 4.

marcher vers la vertu par saccades plus que dun pas rgulier ; il excitait et
transportait par moments ; il rendait capable de braver la mort quand on tait en
face delle, mais il ne devait pas donner cette pleine possession de soi -mme,
cette galit dhumeur et desprit, cette fermet froide et sre qui ne se
dmentent jamais. Cest ce que ne confirme que trop la vie orageuse de
Serenus. Snque nous dit quil avait une me ardente et qui prenait feu
facilement1. Linjustice le rvoltait, et quand on racontait devant lui les outrages
dont Caton avait t abreuv, il ne pouvait se contenir2. Mais nous savons aussi
que cette ardeur ne se soutenait pas ; il na pas plus que Snque rsist la
contagion de la cour ; il a consenti servir les amours de Nron pour laffranchie
Act. Il feignait dtre amoureux delle, dit Tacite, pour quelle et lair de
recevoir de lui les prsents que lui donnait lempereur3. Il faut avouer que ce
mtier ne convenait gure un philosophe.
Ce fut donc le caractre de lenseignement de Snque de ntre ni trs tendu,
ni surtout entirement efficace. Ses leons, nous lavons vu, ne sadressaient pas
tout le monde, elles taient faites principalement pour les riches et les lettrs.
Rien ntait plus loin de sa pense que de crer une sorte dglise large et
populaire qui pt recueillir et garder la masse flottante des esprits en qute de
croyances prcises. Quoiquil ait t entour de disciples dvous, il na pas
form dcole. Sur ces disciples eux-mmes, si restreints, si choisis, son action
ne devait tre quincomplte. Sa philosophie hsitante ne contient pas la solution
dfinitive des grands problmes que la raison se pose ; sa morale nest ni assez
forte, ni assez sure pour mettre le coeur labri des orages de la vie. Sa parole
enflamme pouvait causer chez ceux qui lcoutaient une sorte dmotion fbrile,
elle ne leur donnait pas un aliment qui pt leur suffire. Elle mettait les esprits en
mouvement sans tre tout fait capable de les fixer. Aussi na-t-il pas travaill
pour lui : les mes quil excitait sans les satisfaire ont cherch se contenter
ailleurs, et cest une autre doctrine que la sienne qui a profit de son
enseignement.

1 Snque, De const. sap., 3, 1.


2 Snque, De const. sap., 1, 3.
3 Tacite, Annales, XIII, 13. Ajoutons que Serenus mourut, comme Claude, dune indigestion de champignons.
Pline, Hist. nat., XXII, 23 (41).

CHAPITRE CINQUIME SNQUE ET SAINT PAUL.


Il est temps den venir ce qui doit nous intresser le plus dans Snque : il
nous faut chercher ce quil pensait de la nature de Dieu, de ses rapports avec les
hommes et du culte quon doit lui rendre. Cette tude est ncessaire pour la
question que nous voulons en ce moment rsoudre ; elle nous permettra de
savoir ce qui peut venir de lui et de ses livres dans les ides religieuses de son
temps.
Mais ici nous rencontrons ds le premier pas une objection grave : on nous dit,
on veut nous prouver que nous avons tort de faire honneur des opinions de
Snque la philosophie paenne et quil les tenait du Christianisme. Pour
ltablir, on reprend la vieille histoire de ses rapports avec saint Paul. Il semble
quaprs les longues polmiques que cette histoire a souleves, le dbat devrait
tre vid ; mais cest le propre de ces luttes auxquelles les croyances religieuses
sont mles dtre ternelles : on ny remporte jamais de victoire dfinitive, et la
bataille est toujours recommencer. Cest ainsi que la lgende qui fait de
Snque un disciple de saint Paul, combattue au XVIe sicle par des prtres
savants et clairs, comme Baronius et Bellarmin, condamne par le silence de
Bossuet et le ddain de Malebranche, et quon regardait comme tout fait
dconsidre, a refleuri de nos jours. De Maistre la soutenue avec une extrme
nergie. Je me tiens sr, crit-il, que Snque a connu saint Paul, comme je le
suis que vous mcoutez en ce moment. Enfin, tout rcemment, M. de Rossi,
dans ses explorations des catacombes, a cru trouver quelques raisons nouvelles
dadopter cette ancienne tradition, et a essay de la rajeunir. Il faut donc y
toucher encore, quoiquelle ait t tant de fois traite1. Il faut savoir si les
changements quont subis les croyances des Romains au Ier sicle sont leffet du
dveloppement rgulier du paganisme et de la philosophie antique, ou si lon doit
les attribuer des influences chrtiennes. Il est clair que la solution de cette
question est de la plus grande importance pour le sujet qui nous occupe, et je
my arrte dautant plus volontiers que cette tude me donnera loccasion
dexposer les opinions religieuses de Snque.

I
Les Pres de lglise des trois premiers sicles nont jamais rien dit des rapports
de Snque et de saint Paul, quoiquil leur ft trs naturel den parler lorsquils
clbraient les grandes actions que laptre et quils numraient ses conqutes.
Snque est pour eux un philosophe comme un autre, et son nom, quand ils le
citent, nest pas entour de plus de respect que celui de Cicron on de Platon.
Tertullien seul, en parlant de lui, emploie une expression qui peut dabord
sembler quivoque. Il est souvent des ntres, dit-il, Seneca spe noster2. Mais
ces paroles veulent simplement dire que par moments ses opinions se
rapprochent du Christianisme, et, cest dans le mme sens que saint Justin
appelle Hraclite et Socrate des chrtiens3. Il est pourtant probable que, ds
cette poque, plus dun fidle, frapp, comme Tertullien, de llvation morale,
des beaux lans dhumanit, de laccent religieux de Snque, sest pris

1 Voyez surtout louvrage de M. Aubertin, intitul : Snque et Saint Paul ; tude sur les rapporte supposs
entre le philosophe et daptre (1869).
2 De anima, 20.
3 Apologie, II, 8 et 10.

regretter quil nait pas connu lvangile. Avec quelle ardeur naurait-il pas
embrass le Christianisme, lui qui semblait lavoir pressenti ! On ne doutait pas,
avec Lactance, quil ne fut devenu ladorateur du vrai Dieu, si on lui avait appris
ltre1. Limagination se plaisait complter une conversion qui paraissait plus
qu demi faite, et, comme on croyait voir chez lui. une sympathie secrte pour
la nouvelle religion, on cherchait instinctivement quelque, moyen de le mettre en
rapport avec elle. Il se trouvait prcisment que laptre des Gentils, celui qui
sadressa un jour laropage et annona Jsus dans la cit des philosophes,
avait vcu et prch Rome du vivant de Snque. Rien ntait plus facile que
de supposer quils staient rencontrs, entretenus, et de mettre ainsi en
prsence, dans leurs plus nobles reprsentants, la sagesse antique et la foi
nouvelle. Ce rapprochement tait naturel ; il devait soffrir de lui-mme aux
esprits clairs qui, tout en devenant chrtiens, avaient conserv quelque got
pour lancienne philosophie ; mais si on la imagin en ce moment, ce que nous
ignorons, ce ntait encore quun roman et quun rve. Au IVe sicle, on essaya
den faire une ralit.
Un grand changement venait alors de se produire dans lglise : de perscute,
elle tait devenue triomphante ; Constantin et Thodose en avaient fait la
religion de lempire, et cette situation lui donnait de nouvelles proccupations.
Comme tous ceux qui arrivent une fortune subite, elle devait ncessairement
prouver le dsir dennoblir un peu ses origines. Quand elle tait pauvre et
proscrite, les sages du paganisme taient surpris de voir que ses docteurs
sadressaient tout le monde, et ils lui reprochaient comme un crime de
chercher faire des proslytes parmi les plus pauvres gens. Voulez-vous savoir
comment ils sexpriment ? disait Celse, un de ses plus grands ennemis, voici
leurs paroles : Quaucun savant, aucun sage, aucun homme instruit ne vienne
nous ; mais sil y a quelque part un rustre, un sot, un homme de rien, quil arrive
avec confiance2. Ctait donc de la lie du peuple, des esclaves ignorants, des
femmes crdules, des tisserands, des foulons, des cordonniers, que se formait
cette nation de tnbres, ennemie de la lumire et du jour3. Quel scandale pour
ces philosophes qui ne songeaient gure gagner que les lettrs et les riches, et
qui avaient horreur de la foule ! Le Christianisme rpondit dabord avec fiert
ces attaques. Loin de rougir de cet apostolat populaire, il sen faisait gloire. Il
trouvait que les foulons et les cordonniers mritaient quon soccupt deux
comme les autres, et Tertullien allait jusqu proclamer quils taient les mieux
disposs recevoir la vrit. Je ne madresse pas, disait-il, ceux qui sont
forms dans les coles, exercs dans les bibliothques, qui viennent rejeter
devant nous les restes mal digrs dune science acquise sous les portiques et
dans les acadmies de la Grce. Cest toi que je parle, me nave, ignorante,
qui nas rien appris que ce quon sait dans les rues et dans les boutiques4.
Tertullien avait bien raison : cest surtout parce que le Christianisme sest
accommod lintelligence des humbles, parce quil a pntr des profondeurs
o dordinaire la philosophie ne descendait pas, quil a conquis et chang le
monde. Une si grande victoire devait suffire sa fiert ; il ne sen contenta pas
tout fait quand il fut le matre. Il semble quen habitant les palais, il ait pris
aussitt quelque chose des prjugs et des dlicatesses de ceux qui lavaient

1 Inst. div., IV, 24 : potuit esse veus Dei cultor, si quis illi monstrasset. Lactance ignorait donc tout fait la
lgende qui allait bientt saccrditer.
2 Origne, contra Celsum, III, 44.
3 Minutius Felix, Octavius, 8, latebrosa et lucifuga ratio.
4 De testim. anim, 1.

prcd dans ces demeures : il se proccupe davantage alors de ces reproches


et de ces railleries quil avait si justement mpriss, et cherche quelque moyen
dy rpondre. On essaye, pour lui faire un pass plus convenable, de le rattacher
la haute socit ds son origine ; ces foulons, ces cordonniers, ces
tisserands, qui furent, selon Celse, ses premires conqutes, on tche de joindre
quelques personnages de me1leure apparence. Snque tait rest le plus grand
nom paen de cette poque. Ctait la fois un homme dtat et un homme
dtude, un philosophe et un ministre ; on pensa sans doute que lglise
naissante tirerait un grand honneur dun tel adepte, et il parut tout fait propre
relever ses humbles dbuts. Quelle rponse triomphante ces insolents
snateurs de home, rests padans obstins au milieu de la conversion du monde,
et toujours prts opposer leurs grands philosophes aux obscurs aptres du
Christianisme, que de leur montrer quun de ces sages dont ils taient le plus
fiers navait pas ddaign dcouter les leons dun Juif de Tarse et quil stait
instruit en le frquentant ! Cest videmment de cette disposition des esprits qua
d natre la lgende des rapports de Snque et de saint Paul ; il est sr au
moins que la premire mention quon en trouve est de lpoque dont nous
parlons. Saint Jrme, dans un ouvrage o il numre les crivains
ecclsiastiques des premiers sicles, met Snque parmi eux. Je ne le placerais
pas, dit-il, dans cette liste des saints in catalogo sanctorum , si je ny tais
invit par les lettres de Snque Paul et de Paul Snque, qui sont dans un
grand nombre de mains, et dans lesquelles le prcepteur de Nron, tout puissant
personnage quil tait, dclare quil voudrait tre aussi grand parmi les siens que
Snque ltait parmi les Chrtiens1.
Nous possdons encore ces lettres, et lon stonne beaucoup en les lisant
quelles aient suffi saint Jrme pour placer Snque dans la liste des saints.
Jamais plus maladroit faussaire na fait parler plus sottement daussi grands
esprits. Dans cette correspondance ridicule, le philosophe et laptre ne font
gure quchanger des compliments, et, comme les gens qui nont rien se dire,
ils sont empresss surtout sentretenir lun lautre de leur sant. Il nest pas
une fois question entre eux de doctrines, et il ne leur arrive jamais de soccuper
de ces graves problmes que soulevait la foi nouvelle. Cependant Snque est
cens initi tous les mystres du Christianisme, il en reoit et en comprend les
livres sacrs, il le prche Lucilius et ses amis dans des confrences presque
publiques, au milieu des jardins de Salluste ; Il raconte mme quil en a parl
lempereur, et que Nron parait assez dispos se convertir. Toutes ces belles
choses sont dites schement, dans des lettres de quelques lignes o le vide des
ides nest gal que par la barbarie de la forme. Ce qui est curieux, ce quon na
peut-tre pas assez remarqu, Cest que lautour, qui nest pas adroit, sy rvle
sans le vouloir et trahit sois dessein. Ctait sans doute un de cos esprits
mdiocres, lettrs mticuleux, proccups uniquement du beau langage, et qui,
en songeant aux grands crivains quon leur avait fait admirer dans les coles,
rougissaient de la pauvret de la littrature chrtienne2. On le voit bien aux
conseils quil fait donner par Snque saint Paul. La philosophe recommande
surtout laptre de bien crire : Je voudrais, lui dit-il, que dans vos crits
llgance de la parole rpondit la majest de la pense3. Il me semble quon

1 De viris illustr., 12.


2 Saint Augustin avoue que, dans sa jeunesse, il avait beaucoup de peine goter la simplicit des critures,
et quil la trouvait tout fait indigne dtre compare la beaut de Cicron (Confessions, III, 5). Lactance
parle aussi bien lgrement des grands apologistes qui lavaient prcd (Inst. div., V, 1).
3 Lettres Sen. ad Paulum, 13.

saisit ici les causes qui ont fait le succs, qui peut-tre ont t lorigine de cette
histoire des rapports de Snque et de saint Paul ; elle est ne, elle a grandi
parmi ces gens quavaient charms les lettres anciennes, qui regrettaient que le
Christianisme naissant net pas sembl sen soucier davantage, et qui, pour le
laver de ce reproche de barbarie quon lui adressait, voulaient tout prix lui
rattacher ds ses dbuts quelques beaux esprits paens.
Cest pourtant sur la foi de cette correspondance que saint Jrme admet les
rapports de Snque et de saint Paul ; cest elle seule qui a fait croire fermement
tout le moyen ge que laptre avait connu et converti le philosophe.
Aujourdhui encore que la critique en a dmontr la fausset, que personne nose
plus la tenir pour authentique, ceux qui acceptent toujours la lgende voudraient
bien, tout en condamnant les lettres, continuer sen servir et sappuyer sur
elles dune faon indirecte. Quelques-uns reconnaissent qu la vrit le recueil
que nous possdons est apocryphe, mais ils prtendent quil a de remplacer un
recueil antrieur et original, et que linvention de lettres fausses suppose
lexistence de lettres vraies. Ce raisonnement est vraiment trop trange. Quel
besoin aurait-on prouv de composer une correspondance imaginaire, si lon
avait possd la vritable, et comment comprendre que ces lettres insipides,
sans style et sans ides, eussent pu faire oublier celles quauraient changes
deux si grands esprits ? Dautres, moins audacieux, se contentent de prtendre
que le faussaire a dd appuyer son invention sur une opinion reue de son temps,
et que le succs des lettres apocryphes suppose au moins quon croyait,
lpoque de Constantin, aux rapports de saint Paul et de Snque. Cette
affirmation, il faut lavouer, est plus vraisemblable, mais ce nest encore quune
hypothse, et les faits lui sont plutt contraires. Aucun tmoignage, aucun indien
ne nous montre que la lgende ait prcd les lettres ; an contraire, la premire
fois que nous la rencontrons chez un crivain, cest sur les lettres quelle
sappuie, au lieu de leur servir de fondement. Rappelons-nous que saint Jrme
nous dit formellement que la correspondance de Snque avec suint Paul est la
seule raison quil ait de mettre le philosophe dans la liste des saints.
Ces lettres une fois cartes, il faut en venir aux arguments srieux quon
change des deux cts. Ces arguments sont de deux sortes ; car, en ralit, la
question est double. Avant dessayer de la rsoudre, commenons par la bien
poser. Il y a dans ce problme la fois une recherche historique et une
exposition de doctrine : on peut se demander dabord sil est vrai que Snque
ait connu saint Paul ; on doit chercher ensuite si, dans ces rapports, ils ont
chang leurs opinions, et ailes ouvrages du philosophe contiennent quelques
ides qui ne puissent lui venir que du Christianisme. Ce sont l deux questions
diffrentes, dune importance ingale, et quil convient de traiter part.
La premire est, comme je le disais, tout fait historique ; elle a t discute
avec beaucoup dacharnement, sans quon ait donn daucun ct des arguments
dcisifs. Ceux qui croient que laptre et le philosophe ont pu se connatre
rappellent que Paul comparut Corinthe devant un proconsul romain, qui refusa
dcouter ses accusateurs. Ce proconsul tait Gallien, le propre frre de Snque.
Nest-il pas vraisemblable quil se soit enquis des opinions de ce Juif, et que,
frapp de llvation de sa morale et de loriginalit de ses ides, il en ait crit
quelque chose son frre avec qui il vivait dans lintimit. la plus troite ? Plus
tard, lorsque Paul, poursuivi par les Juifs, savisa den appeler au jugement de
Csar et fut conduit Rome, on le traduisit devant le prfet du prtoire. Ce
prfet tait prcisment Burrhus, lami fidle, le collgue dvou de Snque,
celui qui partageait le pouvoir avec lui. Jug favorablement par lautorit

romaine, laiss libre ou presque libre pendant deux ans, laptre en profita pour
rpandre sa doctrine ; il la prcha partout, et fit des proslytes jusque dans le
palais imprial. Saint Chrysostome rapporte quil convertit mme une des
concubines de Nron, et lon nen est pas surpris quand on voit par Ovide et
Properce que toutes les belles affranchies quils ont chantes avaient un got si
prononc pour les religions de lOrient. On suppose ordinairement, sans en avoir
de preuve certaine, que celle que convertit laptre tait la jeune Act, qui fut le
premier amour de Nron. Dlaisse bientt, elle ne perdit pas le souvenir de
celui qui lavait un moment aime ; quand il eut t forc de se tuer, elle chercha
son cadavre, dont tout le monde sloignait, pour lui donner une spulture
honorable. Cette conduite dnote une nature qui ntait pas vulgaire, et, en la
voyant si dvoue au malheur, on se sent quelque penchant croire que cest
bien celle dont Chrysostome a voulu parler. Or Act tait personnellement
connue de Snque : Tacite raconte que le philosophe avait favoris ses amours
avec Nron, afin darracher le jeune prince la dtestable influence de sa mre,
et nous venons de voir quun de ses disciples chris, Annus Serenus, pour
dissimuler ce commerce limpratrice, feignit dtre lui-mme lamant dAct.
Que de circonstances diverses qui semblaient mettre saint Paul sur le chemin de
Snque ! Est-il surprenant que, placs sans cesse dans le voisinage lun de
lautre, ils se soient un jour rencontrs ? et, sils ont pu sentretenir, peut-on
admettre quils se soient mconnus, quils naient pas compris du premier coup
laffinit de leurs opinions ? Comment deux esprits de cette trempe nauraient-ils
pas prouv, en sabordant, un attrait naturel qui les engaget se connatre
davantage ? Ces conjectures paraissent si vraisemblables, que, lorsqu la fin de
lptre aux Philippiens on lit ces mots : Les frres qui sont dans la maison de
Csar vous saluent, on se demande si, parmi ces Chrtiens du palais imprial, il
ne faut pas mettre dabord lhomme illustre qui fut le prcepteur et le ministre de
Nron.
Ceux qui sont contraires ces affirmations rpondent que par ces mots : Les
frres qui sont dans la maison de Csar, il faut uniquement entendre des
affranchis ou des esclaves. Cette expression servait Rome pour dsigner la
domesticit des grands seigneurs1 ; elle ne pouvait convenir un snateur, un
consulaire comme Snque. Cest seulement la fin de lempire quon imagina
de faire des offices intrieurs dun palais des charges de ltat, et que de grands
personnages shonorrent dtre appels ceintes des domestiques ou ministres
de la chambre sacre. Au Ier sicle, ces titres auraient t regards comme un
outrage ; les gens de la maison de Csar ne pouvaient tre alors que ces
innombrables esclaves ou affranchis qui remplissaient les palais impriaux.
Ctait un monde confus dans lequel on trouvait des hommes de tout mtier, de
toute origine et de toute croyance. Du temps de Nron, plusieurs dentre eux
taient Juifs de naissance ou de doctrine, et est certainement parmi ceux-l
que saint Paul propagea lvangile. On voit donc que dans lptre aux Philippiens
il ne peut tre question de Snque. Les autres raisons donnes par les partisans
de la lgende ne sont aussi que des hypothses dont quelques-unes manquent
tout fait de vraisemblance. Il est, par exemple, beaucoup moins probable quon
ne le prtend que Gallien ait cherch connatre les doctrines de ce Juif obscur
que des fanatiques tranaient devant son tribunal, et quil ait pris la peine den
informer son frre. Le rcit des Actes des aptres nous montre quil navait pas
plus destime pour laccus que pour les accusateurs, et que sa tolrance venait

1 Mommsen, Inscr. Neap., 6912 : ex domo Csarum libertorum et servorum, etc.

surtout de son mpris. Toutes ces querelles de Juifs lui taient profondment
indiffrentes. Puisquil est question, disait-il, de disputes de mots et de votre loi,
cest vous de voir ; je ne veux pas tre juge de ces sortes de choses1. La
colre des accusateurs stant alors tourne contre Sosthnes, le chef de la
synagogue, ils se mirent, dit lauteur des Actes, le battre devant le tribunal,
sans que Gallion sen soucit davantage. Ctait pousser lindiffrence un peu loin
pour un magistrat charg de maintenir le bon ordre. Comment voudrait-on quun
homme si singulirement obstin rester tranger ces discussions, auxquelles
il ne comprenait rien, se soit subitement ravis, et quil ait fait parler saint Paul
et ses disciples, lui qui venait de refuser de les entendre ? Enfin ne serait-il pas
surprenant que, si Snque et connu saint Paul, et par lui lvangile, il nen et
jamais fait aucune mention dans ses ouvrages ? Saint Augustin prtend, la
vrit, que sil nen a rien dit, cest quil nosait pas en parler ; mais nous savons
quil ntait pas timide, quil avait le got des nouveauts et quil nhsitait pas
les rpandre. Ceux qui veulent agir sur leur temps aiment quelquefois le
surprendre et le choquer ; cest une manire dexciter son attention, de le
passionner en ltonnant. Comme Rousseau, qui il ressemble par plus dun
ct, Snque heurte volontiers les opinions reues et ne respecte gure ces
traditions qui formaient la meilleure partie de la sagesse romaine. Ministre dun
empereur, il traite lgrement les prdcesseurs de son matre ; il attaque
partout sans scrupule la religion de son pays que, comme magistrat, il tait
charg de dfendre. Comprendrait-on que ce hardi penseur ne ft timide que
lorsquil sagissait du Christianisme ? Si cest vraiment par frayeur quil nen a
rien dit, sil a craint la colre de Csar ou les prjugs du public, il faut avouer
que sa conversion, dont on fait honneur saint Paul, avait t bien incomplte.
Jajoute que, sil na pas dit un mot des Chrtiens, il nest pas aussi rserv sur
les Juifs. Il en parlait trs durement dans son trait De la superstition. Cette
misrable et criminelle nation, disait-il avec colre, sest insinue dans le monde
entier et y a rpandu ses usages2. Croit-on quun ami de saint Paul se serait
exprim avec cette violence ? lglise parlait-elle ainsi des Juifs le lendemain du
jour o elle venait de se sparer deux ? La faon dont Snque les traite nest
pas celle dun disciple du Christ, cest celle des beaux esprits du paganisme, qui
ne tarissaient pas de railleries et dinsultes quand ils parlaient des habitants de la
Syrie et de la Jude, qui disaient hautement que ctaient des nations nes pour
la servitude3, et qui mme les regardaient comme la lie de lesclavage4. Snque
parle deux absolument comme Cicron, comme Pline, comme Quintilien, comme
Tacite. Rien nindique quil les connut mieux ni quil les estimt davantage ; rien
ne rvle en lui ladepte dune religion nouvelle, sortie rcemment du Mosasme,
qui mnage encore le culte dont elle procde et quelle vient de quitter.
A ces raisons on en ajoute une autre, sur laquelle on insiste volontiers et qui
semble dcisive. On rappelle le peu de bruit que fit Rome la rvolution
chrtienne au Ier sicle. Longtemps les lettrs, les gens du grand monde, tous
ceux qui taient placs au sommet de cette socit brillante, ne parurent pas
sapercevoir du grand vnement qui saccomplissait au-dessous deux. Cest
seulement sous Trajan que le nom des Chrtiens commence se trouver dans
les crits des historiens et des polygraphes, chez Tacite, chez Sutone, chez
Pline le jeune ; mais combien ils y sont encore peu compris et mpriss !
1
2
3
4

Act. Apost., 18, 15.


Snque, Fragm., 42 (d. Haase). Ailleurs (Lettres, 95, 47), il se moque des pratiques du sabbat.
Cicron, De prov. cons., 5, 10.
Tacite, Histoires, V, 8.

Snque appartenait cette aristocratie ddaigneuse ; il tait mme un de ceux


qui pensaient le plus de mal de la foule, et il recommandait ses disciples,
comme le premier des devoirs, de vivre loin delle. Comment veut-on que du
haut de son orgueil philosophique il ait prt loreille ces humbles prdications
qui se faisaient en mauvais grec dans les synagogues ou les boutiques du
quartier juif ? On croit donc pouvoir affirmer que, loin davoir embrass
lvangile, il na pas mme pu le connatre ; on pense quil avait une bonne
raison de ne pas se convertir la religion nouvelle, cest quil nen avait jamais
entendu parler.
Cette opinion a t souvent soutenue avec insistance, et beaucoup la regardent
comme largument le plus fort dont on puisse se servir pour nier les rapports de
Snque et de saint Paul. Elle me semble pourtant moins solide quon ne le croit.
Est-on vraiment sr que le Christianisme ait t tout fait ignor de la socit
polie du Ier sicle ? Sans doute personne alors ne parat en savoir le nom, et les
premiers qui en ont parl plus tard le traitent avec un mpris singulier. Mais ne
nous laissons pas tromper par ces grands airs de ddain et dignorance que les
Romains affectent pour tout ce qui sloigne de leurs habitudes et de leurs
traditions : ce nest souvent quun mensonge et une comdie. Souvenons-nous
quils sen taient servis dabord lgard de la Grce. Un magistrat qui
sadressait des Grecs devait ne leur parler que par interprte, quoiquil comprit
leur langue merveille, et il tait dusage au barreau quon part ignorer le nom
des grands artistes de la Grce, quand on se ruinait chez soi pour acheter leurs
chefs-duvre. La mme tactique fut employe plus tard lgard des Juifs ; les
gens du grand monde affectaient de ne parler deux quen termes insultants, ce
qui nempchait pas quon ne jent pieusement les jours du sabbat, et quon
nintroduisit chez soi, par une porte drobe, les mendiants de la fort
aricinienne qui disaient la bonne aventure, remettaient les pchs bas prix, et
enseignaient voix basse la loi de Mose. Cest ainsi que ces Juifs si mpriss, si
maltraits, et quon mettait en dehors de la civilisation romaine, nen exeraient
pas moins dans lombre une grande action religieuse. Qui sait sil nen fut pas de
mme des Chrtiens ? Les Juifs tant beaucoup plus connus quon ne le suppose,
nest-il pas possible que de bonne heure il nait transpir quelque chose de ce
mouvement religieux qui saccomplissait chez eux ? On peut souponner, je
crois, quil na pas chapp la police impriale, quoique en gnral elle ft mal
faite. Ds le rgne de Claude, cest--dire avant que saint Paul vint Rome, elle
saperut du trouble que la prdication des premiers disciples du Christ excitait
dans le quartier des Juifs. Comme elle ne comprit pas trs bien les raisons quon
lui en donnait, elle crut navement quun certain Chrestus tait arriv de Jude et
quil mettait les esprits en rvolution1. Pour rtablir lordre, elle employa un de
ces moyens expditifs qui lui taient familiers : sans se proccuper de chercher
les coupables, elle mit tous les Juifs la porte. Il faut croire qu la suite de cette
excution sommaire, on ne cessa pas davoir les yeux sur les Chrtiens, puisque
aprs lincendie de home, Nron les choisit de prfrence pour dtourner de lui
les soupons et les faire tomber sur eux : sa police les lui avait dsigns sans
doute comme des sectaires obscurs, quon pouvait frapper sans scrupule et sans
pril. Le supplice affreux quon leur infligea leur rendit au moins le service de les
1 Cest au moins ainsi que jexplique la clbre phrase de Sutone (Claude, 25) : Judaeos impulsore Chresto
assidue tumultuantis Roma expulit. Sutone, qui vivait du temps dHadrien, connaissait certainement les
Chrtiens et le Christ. Pour avoir ainsi dnatur le nom et lhistoire du fondateur du Christianisme, il faut quil
ait copi quelque rcit antrieur, sans le comprendre. Il avait la coutume, nous le savons, de se servir des
documents officiels ; nest-il pas possible quil reproduise ici quelque rapport adress lempereur par le
magistrat charg de la sret de Rome ?

faire mieux connatre ; ils durent tre pendant quelques jours lentretien de
Rome. Cest alors que, dans ces runions lgantes o se racontaient les
nouvelles, on entendit prononcer pour la premire fois ce nom que beaucoup
encore ignoraient, et qui devait tre si grand. Il est impossible que les honntes
gens, quelque insouciants quon les suppose et quoique habitus tous les
massacres, ne se soient pas demand qui taient ces malheureux que Nron
faisait brler vivants pour abuser la colre du peuple. Loccasion tait belle
dailleurs pour tous les ennemis de Csar, pour tous les mcontents du rgime
imprial, dattaquer linhumanit du matre. Tacite, qui parle des Chrtiens dune
manire si dure, constate que la cruaut avec laquelle on les traitait leur gagnait
les curs1. A partir de ce moment, on ne pouvait plus ignorer leur existence, et,
une fois lattention publique veille, il tait naturel quon ft curieux de les
connatre, quon chercht savoir ce quils taient, ce quils enseignaient, ce
quils croyaient. Plusieurs de ces curieux devinrent vite des adeptes : il y avait
alors trop dmes malades, fatigues du prsent, prises de linconnu, avides
dmotions nouvelles, pour ntre pas attires par un culte secret et perscut,
qui donnait des rponses prcises toutes les questions qui agitaient le monde.
Ds lors les conqutes du Christianisme furent innombrables. Sans doute,
comme on la vu plus haut, ceux qui vinrent dabord lui furent les pauvres
gens, mais on peut croire quil ne resta pas tout fait tranger aux hautes
classes de la socit. M. de Rossi a dmontr que bien avant Constantin, des
membres de la plus haute aristocratie romaine avaient embrass la religion
nouvelle. Il a trouv, dans les cimetires chrtiens de lpoque de Marc-Aurle et
des Svre, les noms des Cornelii, des Pomponii, des Ccilii2, et il se croit
autoris par certains indices penser que ce mouvement qui entranait quelques
grandes familles de Rome vers lvangile avait commenc plus tt. Si ses
conjectures sont vritables, il faut en conclure que le Christianisme tait au Ier
sicle moins inconnu des riches et des lettrs quon ne le pense. Il nest donc pas
tout fait impossible que Snque en ait entendu parler, quil ait voulu le
connatre, quun hasard lait rapproch de celui qui en a t le plus loquent
aptre. Ce ne sont encore l que des conjectures ; tout ce quon peut en dire,
cest quelles ne sont pas aussi invraisemblables quon la prtendu ; mais il faut
attendre, pour y croire, que des tmoignages prcis en aient dmontr la vrit.
Ainsi, sur cette premire question- qui consiste soi demander -si Snque a
connu saint Paul, on doit dire quon ne sait rien de positif, que les arguments
donns des deux cts ne suffisent pas pour quon se prononce, et que, quoiquil
soit beaucoup plus probable quils sont demeurs trangers lun lautre, on ne
peut, jusqu prsent, rien affirmer avec une entire certitude

II
Cette question est aprs tout secondaire : ce quil importe vraiment de savoir, ce
nest pas si Snque et saint Paul se sont rencontrs, mais si le philosophe a
profit des doctrines de laptre. Ici nous ne marchons plus dans les tnbres, et
nous pouvons sortir des conjectures. La vie des deux illustres contemporains
nous chappe souvent, mais leurs opinions nous sont bien connues. Nous avons

1 Annales, XV, 44.


2 On a mme dcouvert Ostie la tombe dun Annus Pattus Petrus, qui tait peut-tre un affranchi de la
famille de Snque et qui devait tre trs probablement chrtien. (De Rossi, Bull., 1807, p. 6 et sq.)

les ptres de Paul, nous pouvons les comparer aux crits de Snque et voir ce
qui chez eux ressemble ou diffre. La vrit doit sortir de cette comparaison.
Il ny a personne assurment qui ose affirmer que la philosophie de Snque soit
entirement chrtienne : ses ouvrages donneraient cette assertion un dmenti
trop formel. On se contente de prtendre quelle touche par moments au
Christianisme, ce quil nest gure possible de trier. Il est vrai quon ne peut pas
nier non plus que, sil sen rapproche quelquefois, il sen loigne aussi trs
souvent. Snque ne semble pas tenir beaucoup saccorder avec lui-mme et
rester fidle sa doctrine. Rien quil aime mettre ses opinions ltiquette du
stocisme, il se place volontiers sur la limite de toutes les coles et ne parait pas
avoir de scrupules passer de lune lautre1. Je ne suis asservi personne,
nous dit-il ; je veux garder mon indpendance2. Cette libert dallures avait t
de tout temps une habitude des philosophes romains, mais on la pratiquait alors
plus que jamais, et les opinions semblaient se mler dans un clectisme
sympathique, comme pour runir au dernier moment toutes les forces de la
vieille philosophie contre lennemi nouveau qui allait la vaincre. Il a dailleurs une
raison particulire pour flotter ainsi entre les systmes diffrents. Comme il ne
soccupe presque que de morale et que sa sagesse cherche surtout tre
pratique, cest--dire sappliquer aux circonstances, elle change aisment avec
elles. Quand il veut gurir un malade, il ne lui propose que des remdes
appropris la nature de son mal : par exemple, il conseille la retraite ceux qui
spuisent poursuivre les honneurs, tandis quil pousse la vie active les mes
faibles qui ne peuvent pas supporter la retraite. De plus, cette importance
exclusive quil accorde la morale fait que le reste le touche peu. Il nest pas
tout fait juste de dire que, sur les questions les plus graves, comme la nature
de Dieu et de lme, il soit tantt stocien et tantt platonicien ; en somme, il est
indiffrent3 ; son seul souci, il ne sen cache pas, est de tirer de ces opinions des
consquences pratiques4. Aussi se proccupe-t-il surtout de les prsenter par les
cts qui peuvent tre les plus profitables aux moeurs ; pour tre utile, il
nhsitera pas, sil le faut, renoncer aux doctrines les plus chres de sa secte.
On sait que le dieu des stociens nest pas, comme celui de Platon et dAristote,
un principe spar de la matire et en dehors du monde, quau contraire il se
confond avec la nature. Tant que Snque reste sur les hauteurs de la
spculation philosophique, il sexprime ce sujet comme un stocien rigoureux.
Dieu, pour lui, cest la force divine qui anime le monde, ou plutt cest le monde
mme : Voulez-vous lappeler la Nature, vous naurez pas tort5. Cest le Destin,
cest la Fortune, cest la srie immuable des causes qui senchanent, cest lme
de lunivers. Quid est Deus ? mens universi6. Nous voil aussi loin que possible
de lHomme-Dieu, dont limage vivante enflammait les martyrs. Mais ailleurs il
sen rapproche davantage. Quand il nest plus un philosophe spculatif, et quil
veut simplement consoler un homme qui souffre et donner du cur aux
dsesprs, il comprend quil ny a rien tirer des froides abstractions du
stocisme ; il se trouve alors entran se reprsenter Dieu comme un tre
1 Lettres, 2, 6.
2 Lettres, 45, 4. Voyez aussi De vita beata, 3, et De olio, 3, 1. M. Zeller (Philos. der Griechen, III, 1, p. 628) ne
veut pas, malgr ces aveux, que Snque ait t tout fait un clectique. Il sest avanc, dit-il, jusquaux
limites extrmes du stocisme, mais il ne les a pas franchies. Depuis Posidonius, le Portique stait entirement
renouvel, et M. Zeller pense que, sur aucun point important, Snque ne sest spar de ce stocisme
nouveau. Cela revient dire que, sil nest pas clectique lui-mme, il appartient une cole qui lest devenue.
3 Voyez un exemple de cette indiffrence, Consol. ad Helv., 8, 8.
4 Lettres, 58, 26.
5 Qut. nat., II, 45.
6 Qust. nat., prol., 18. De beneficii, IV, 7.

compatissant qui coute la voix de ses cratures qui les plaint et les exauce.
Cest ainsi que, malgr certains principes et certaines tendances, ses ouvrages
ont le plus souvent une couleur religieuse trs prononce. Il attribue quelque
part la philosophie la mission darracher lhomme la terre pour le diriger vers
le ciel1. La premire de toutes les vertus est, selon lui, de se livrer Dieu2 ; il
veut quon reconnaisse sa prsence partout : Que sert de drober quelque chose
aux hommes ? rien nest cach pour Dieu3. Il recommande daccepter sa volont
sans murmurer : Tout ce qui plat Dieu doit plaire aux hommes4. Quand
quelque malheur imprvu nous frappe, il ne faut pas se contenter de dire avec
Virgile : Les dieux ont dcid autrement, Dis aliter visum ! il faut dire : Ce que
les dieux envoient est meilleur, Di melius !5 Une de ses plus belles maximes, qui
rsume pour lui tous nos devoirs, est celle-ci : Vivez avec les hommes comme si
Dieu vous voyait ; adressez-vous Dieu comme si les hommes vous
entendaient6. Ce Dieu, comme on le voit, est ici un Dieu personnel, une sorte de
protecteur toujours prsent, ou, comme il lappelle, un ami qui nest jamais loin7.
Cest notre pre8, notre crateur qui nous aime dun amour nergique9. Il nous
inspire et nous soutient10 ; il communique avec nous, et mme il rside en nous.
Vous vous tonnez, dit-il, que lhomme puisse slever jusquaux dieux ? ne
voyez-vous pas que les dieux viennent parmi les hommes, et, ce qui est plus
encore, quils viennent dans les hommes ?11 Aussi leur devons-nous toute notre
reconnaissance et tous nos hommages. Snque est le seul peut-tre de tous les
sages de lantiquit qui ait parl en termes exprs de lamour de Dieu, colitur et
amatur12. Sa colre est vive contre les picuriens et leur doctrine ; il ne leur
pardonne pas dimaginer des dieux fainants, qui ne se soucient pas de nous et
ne sortent jamais de leur repos pour nous secourir : Celui qui ose le prtendre
nentend pas toutes ces voix qui prient ; il ne voit pas ces mains qui de tous les
coins du monde se lvent vers le ciel13. Peut-on reconnatre dans le
philosophe qui parle ainsi de la prire celui qui dit ailleurs que le sage est
lassoci des dieux et ne doit pas tre leur suppliant ?14
Il nest gure plus daccord avec lui-mme et avec ses matres au sujet de la
nature de lAne et de sa destine. Pour les stociens, lAine est un corps et il ny a
pas deux principes diffrents dans lhomme. En thorie, Snque parait accepter
cette opinion ; il admet que tout tre, par cela seul quil est actif, doit tre
ncessairement corporel, et quil ne peut y avoir entre ce quon appelle lAine et
le corps de diversit de nature15. Il les spare pourtant dordinaire et les oppose
sans cesse lun lautre ; il finit par crer entre eux une sorte dantagonisme qui
explique la vie tout entire. Le corps est la prison de lAme, cest un poids qui la
penche vers la terre. Tant quils sont unis, elle est comme dans les chanes16 ;
1 Lettres, 65,16.
2 Lettres, 107,12.
3 Lettres, 83, 1.
4 Lettres, 74, 20.
5 Lettres, 98, 4.
6 Lettres, 10, 5.
7 Fragm., 123 (dit. Haase).
8 Lettres, 110, 10. De beneficii, II, 29, 4.
9 De provid., 2, 6.
10 Snque parat avoir entrevu par moments la doctrine de la grce, si trangre aux sages de lantiquit.
Cest de Dieu, dit-il, que nous viennent les rsolutions grandes et fortes. (Lettres, 41, 2.)
11 Lettres, 78, 15.
12 Lettres, 47, 18.
13 De beneficii, IV, 2.
14 Lettres, 31, 8.
15 Lettres, 106, 4 ; 117, 2.
16 Lettres, 65, 22.

pour conserver sa force et sa libert, elle lutte sans relche contre la chair :
Jamais, dit-il, cette chair misrable ne me fera prouver quelque crainte ; jamais
je ne consentirai mentir dons son intrt. Quand je le trouverai bon, je romprai
le lien qui mattache elle1. Cette distinction si complte de lme et du corps,
trangre au systme vritable des stociens, lamne des consquences qui
lloignent encore plus de la doctrine de ses matres. Si lme est un corps, elle
ne peut chapper aux conditions de tout ce qui est matire, il lui faut se
dissoudre et prir. Les stociens devaient donc tre ncessairement amens
croire quelle ne survit pas la mort. Quelques-uns cherchrent pourtant
chapper ces conclusions rigoureuses. Chrysippe admit que les amas des sages
subsistent jusquau moment o le monde est dtruit par le feu, et Clanthe
tendit ce privilge toutes les mes2. Ctait leur accorder une vie plus longue,
ce ntait pas leur donner limmortalit3. Sur cette question, Snque parant fort
hsitant. Selon les circonstances, il affirme ou il nie la vie future. Il dit dabord
Marcia, qui pleure son enfant, que la mort dtruit, anantit tout, et quelle est la
lin de toutes les misres : On ne peut pas tre malheureux quand on nest plus
rien4. Mais, comme sil se doutait que cette perspective ne la consolerait gure, il
lui reprsente un peu plus loin son fils qui monte au ciel et qui prend place ct
des Catons et des Scipions5. On a beaucoup reproch Snque ces
contradictions ; il est pourtant possible quelquefois de les expliquer et de
prtendre quil est ici plus fidle quon ne croit aux opinions de ses matres.
Songeons la distinction que faisait Chrysippe entre le sort du vulgaire et celui
des sages ; nest-il pas possible que Snque nait parl que du commun des
hommes quand il dit que lme svanouit avec la corps, et quil pense au sage
lorsquil soutient quelle monte au ciel ? En ce sens, cette phrase de la
Consolation Polybe : Pourquoi le pleurer ? il est heureux ou il nest plus rien6,
nindique pas seulement, comme on la prtendu, lindcision dun sceptique qui
nose rien affirmer ; Snque y parle en stocien convaincu, et cette alternative
mme est le fond de la doctrine du Portique sur lautre vie. Mais o il sen carte
tout fait, cest quand il dit formellement que lme est ternelle et immortelle7.
Ces expressions se retrouvent chez lui ds ses premiers ouvrages ; elles
deviennent plus frquentes dans les lettres Lucilius, quil a crites la fin de sa
vie. On dirait qu mesure quil sentait la mort sapprocher, il aimait se consoler
et se soutenir par ces esprances dimmortalit : Ce jour, disait-il, que vous
redoutez comme le dernier de votre vie, il est le premier de la vie ternelle8...
Bientt les secrets de la nature vous seront dvoils. Le brouillard qui vous
aveugle se dissipera, et vous serez inond de lumire. Reprsentez-vous lclat
qui doit rsulter de tant dastres confondant leurs rayons ; aucune ombre nen
ternira la puret ; toutes les rgions du ciel resplendiront gaiement. Cest alors
que vous serez contraint davouer que vous avez pass votre vie dans les
tnbres. Quelle ne sera pas votre admiration quand la lumire divine vous
apparatra et que vous la saisirez son foyer !9

1
2
3
4
5
6
7
8
9

Lettres, 65, 22.


Diogne Larte, VII, 157.
Cicron, Tusculanes, 1, 31.
Cons. ad Marc., 19, 5.
Cons. ad Marc., 25.
Cons. ad Polyb., 9, 3.
Lettres, 57, 9.
Lettres, 102, 26. Le mot natalis, pour dsigner le jour de la mort, a t trs employ par les Chrtiens.
Lettres, 102, 28. Voyez encore le passage 22.

Ces contradictions visibles, ces alternatives dopinions diverses nont pas t


ngliges, on le pense bien, par ceux qui soutiennent que Snque a connu
lvangile et sen est servi. Il est clair, disent-ils, que sil est si souvent en
dsaccord avec les stociens, dont il se prtend llve, cest quaprs avoir
tudi leur systme, il a rencontr sur son chemin une autre doctrine qui la
sduit. Ds lors il a flott entre lenseignement de ses maures, quil ne ioulait pas
abandonner, et ces opinions nouvelles dont il ne pouvait pas se dfendre. Or
cette doctrine qui le rend infidle aux leons de Znon et de Chrysippe, cest
videmment celle que Paul prchait Rome de son temps et dans son voisinage.
Pour nen pas douter, il suffit de rapprocher certains passages des crits de
Snque de ceux des Pres de lglise : ce sont les mmes ides, quelquefois
exprimes dans les mmes termes. Ces ressemblances frappaient dj au IIe
sicle ; elles tonnent encore aujourdhui lesprit, surtout quand on compare
entre elles les diverses phrases quon veut rapprocher en les isolant de ce qui les
prcde et de ce qui les suit. Ainsi prsentes, elles semblent rsoudre la
question et ne plus laisser de place au doute.
Cependant des doutes slvent ds quon regarde de prs, et les difficults
naissent de tous les cts. La premire consiste fixer lpoque o la religion du
Christ a pu tre enseigne Snque. Sil est vrai quil ait tir delle ses plus
belles penses, le moment o il a connu lvangile a d tre un des plus
importants de sa vie ; comme Paul, son matre, il sest senti sans doute
transform en entendant la divine parole, et il nest pas possible que la trace de
cette rvlation ne se retrouve pas dans ses livres. Rien ne doit tre plus ais
que de distinguer ceux qui ont prcd ses relations avec Paul et ceux qui les ont
suivies ; ces derniers seuls doivent contenir ces grandes ides religieuses ou
morales quil tient du Christianisme, et il ne faut pas sattendre les trouver
dans les autres. Ce nest pourtant pas ce qui arrive, et ltude la plus attentive
des oeuvres de Snque ne permet pas de faire ce partage, qui devrait tre
facile, entre celles que le Christianisme a inspires et celles qui ne viennent que
de la sagesse antique. On nest pas daccord sur lpoque de larrive de saint
Paul Rome : le plus grand nombre des critiques la place lanne 61 ;
quelques-uns croient devoir lavancer jusquen 56. Mais, quelle que soit la date
quon adopte, ce miment Snque ntait plus jeune et il avait crit une grande
partie de ses ouvrages. Celui quon regarde dordinaire comme le plus ancien de
tous, la Consolation Marcia, est probablement du rgne de Caligula. Les
Consolations Helvia et Polybe sont du temps de Claude et antrieures
lanne 49. Le trait Sur la colre, celui Sur la clmence, ont t composs dans
les premires annes du rgne de Nron. Peut-on saisir des diffrences radicales
entre ces ouvrages et ceux qui furent composs aprs lan 56, quand Snque
avait pu connatre saint Paul ? Les derniers, sans doute, valent mieux que les
autres, ils sont plus remarquables par la pense et par le style ; mais cest un
progrs quexpliquent assez lge et lexprience de lauteur. On ne vit pas
pendant plusieurs annes au milieu des plus graves affaires, on nest pas associ
au gouvernement du monde sans que lesprit gagne en profondeur et en
tendue. Quant au fond des opinions, il est rest le mme. Ce sont toujours
peu prs les mmes qualits et les mmes dfauts. On peut admettre que sa
pense sest mrie avec le temps ; ses doctrines pour lessentiel nont pas
chang. Nulle part on ne trouve dans ses crits la trace dune rvlation subite,

qui, au milieu de sa carrire, aurait renouvel son esprit1. Si lon prtend tirer de
ses contradictions la prouve quil a t plac entre deux doctrines diffrentes qui
le tiraient en sens inverses, nous ferons remarquer que ces contradictions
existent dj dans les Consolations Marcia et Polybe, quil a crites avant
davoir pu connatre saint Paul ; par contre, cette morale leve, ces beaux
principes, ces grandes penses, quon dit tre emprunts lvangile, ne se
rencontrent pas seulement dans les lettres Lucilius, qui sont un de ses derniers
ouvrages ; on les trouve dans les crits antrieurs lan 56, comme dans les
autres. En sorte que, si lon veut absolument nous faire croire quil les tient du
Christianisme, il faut modifier lhypothse quon a jusqu prsent soutenue, il
faut dire quil ne les a pas reus de Paul, comme on le prtend, mais de ceux qui,
avant lui et vers la fin du rgne de Tibre, vinrent les premiers annoncer la
colonie juive de Rome les enseignements du Ressuscit.
Quant ces ressemblances qui surprennent entre la doctrine de Snque et celle
de lglise, elles ne suffisent pas , prouver, comme on le suppose, que le
philosophe ait reu des leons dun chrtien. Il convient dabord de remarquer
quelles ont t souvent trs exagres et quelles sont loin davoir la
significati