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La contemporaneidad, poca y categora histrica

Julio Arstegui Snchez. https://mcv.revues.org/2338


p. 107-130
La contemporaneidad es un concepto puesto en circulacin
con las revoluciones liberales en el trnsito de los
siglos xviii a xix. Lo contemporneo va elaborndose en
medios intelectuales, polticos, historiogrficos y literarios
como una nueva categora de la temporalidad histrica cuya
referencia es, en el tiempo en que se construye la
mentalidad liberal, la historia coetnea o historia
vivida. Con el paso del tiempo, desde su primitiva
significacin de categora temporal, contemporaneidad pasa
a convertirse en poca histrica, precisamente la que abren
las grandes revoluciones. La Historia Contempornea se
construye a lo largo del siglo xx. Pero esa Historia
Contempornea, que prolonga la Moderna, no ser ya
historia coetnea sino la historia abierta por la revolucin
que tiene su propia y especfica categora. El nuevo
esfuerzo por una historia de la coetaneidad se llama ahora
historia del presente.
Palabras clave :
Analistas contemporneos, Contemporaneidad, Historia
coetnea, Historia contempornea, Historia del presente,
1El trmino y la conceptuacin misma, la categora pensada
y construida, de una historia contempornea fue producto
de las convulsiones revolucionarias que se sucedieron en el
paso del siglo xviii al xix. Por contemporneo se entendi
entonces una especie nueva de tiempo histrico, una
categora propia para identificar precisamente una sucesin,
antes desconocida, de acontecimientos inauditos, y, en fin,
una experiencia peculiar de la historicidad. A partir de los
componentes inditos que introduce la Revolucin en la
conciencia europea, la contemporaneidad se convirti en
una acepcin aplicada a la experiencia temporal en un
doble sentido: por una parte, como contenido de
conciencia, y, aunque ms tardamente, tambin como
determinacin precisa para un cierto tipo de historiografa.
1 Al nacimiento de la contemporaneidad se han dedicado
no pocos estudios entre los que figuran los ut (...)
2La conciencia de asistir al nacimiento de un mundo nuevo
fue inseparable de la experiencia revolucionaria americana
y, posteriormente, europea en el trnsito desde el Antiguo
Rgimen. El tiempo de las revoluciones de fines del
siglo xviii fue percibido por los coetneos como otra
historia, o como una historia nueva1. La
contemporaneidad se asimilaba al luminoso proceso que
rompera definitivamente las cadenas que aherrojaban la
posibilidad de progreso, en el que se crea firmemente
desde un siglo antes, progreso que derribara las
monarquas absolutas y que anunciaba una era de libertad.

2 Tocqueville, El Antiguo Rgimen y la Revolucin. Es


muy difcil destacar en este clsico libro los (...)
3 Vase Noiriel,1998, en particular pp. 35 y ss.
3Si bien su obra es relativamente tarda en relacin con ese
proceso
mismo
de
la
conceptuacin
de
la
contemporaneidad como nuevo tiempo histrico, los
estudios de Alexis de Tocqueville son un indicativo ejemplo
de esta forma de entender el carcter revolucionario de los
tiempos nuevos sin olvidar lo que tuvieron de continuidad2.
Ese nuevo mundo era justamente la contemporaneidad, una
categora histrica que atraves an alguna vacilacin en su
consolidacin antes de convertirse propiamente en Historia,
en una nueva historia. El hecho de que la revolucin
fuese el fundamento de la contemporaneidad, tanto en la
percepcin de los contemporneos como en el afloramiento
de una nueva historiografa, ha sido sealado ya con
bastante acierto3.
4 Tocqueville, El Antiguo Rgimen y la Revolucin, p. 242.
4La percepcin de una historia donde se introduce la
categora de contemporaneidad empieza a materializarse ya
de forma clara en el primer tercio del siglo xix, pero no es
sino mediada la centuria cuando la empresa se normaliza.
En Francia, donde la nueva concepcin cristaliza de forma
ms clara, el sujeto primordial de la historia de lo
contemporneo no es otro, obviamente, que la Revolucin
misma. Con la revolucin liberal, en definitiva, el concepto
de contemporaneidad irrumpi en el vocabulario de la
filosofa y de la cultura, de la poltica y de los proyectos
sociales ms avanzados y, desde luego, en el de la escritura
de la Historia. De hecho, contemporaneidad era una nueva
forma de modernidad, en cuanto que era desembocadura y
resultado de la modernidad ilustrada, del proyecto de
racionalizacin ilustrado. Sin Ilustracin no hubiera habido
Revolucin, pero era precisa tambin la presencia de un
impulso propiamente revolucionario. O, como dira el
propio Tocqueville: Esta Revolucin fue preparada por las
clases ms civilizadas de la nacin, y ejecutada por las ms
rudas e incultas4. Sin modernidad no habra
contemporaneidad como conciencia nueva de esa
modernidad misma.
5El pensamiento liberal doctrinario o radical es inseparable
de esta nueva concepcin histrica. La inventa esa nueva
clase mixta, la nueva burguesa que accede al poder, y la
instituye aquella otra que es consciente de los medios que
hay que poner, en el terreno ideolgico, para perpetuarse en
tal poder cuando empieza a ser amenazado. El pensamiento
liberal es esencialmente historicista, como lo sera el
nacionalista, y en toda Europa el historicismo es un
ingrediente importante de la idea de una sociedad con un
tiempo histrico diferente.

6Pero, por otra parte, en cuanto al otro polo de esta historia


indita, el que contiene en s tanto la percepcin de estar
ante una nueva poca histrica como el derivado de ella
para la construccin de una nueva historiografa
contemporaneista, de una nueva disciplina, y, tambin, para
su introduccin en el sistema educativo, ya es cosa, a su
vez, ms tarda, del tercio final de la centuria en la misma
Francia y de forma algo ms reciente en sitios como Espaa
o Italia. Porque es el ritmo mismo de las revoluciones
nacionales (en Espaa en la dcada de 1830, en Italia en el
Risorgimento) el que condiciona el ritmo de penetracin de
la contemporaneidad. As, pues, el contemporanesmo es
una realidad nacida y desarrollada en Francia, pero sus
manifestaciones fuera de ella, atendiendo tambin al
desarrollo en Espaa, tienen su propia dinmica y son,
como dijimos, ms tardas.
7En fin, todo este proceso histrico de la irrupcin de la
contemporaneidad, como categora histrica y percepcin
de la llegada de una nueva poca, contiene tambin una
especial relevancia para fenmenos a los que asistimos hoy,
al comenzar el siglo xxi, algo ms de doscientos aos
despus. Parece como si nos encontrsemos ahora en una
significativa coyuntura que tiene evidentes paralelismos
con aqulla. No nos satisface la historia convencional, la
historia que se hace, para explicar nuestro tiempo, como
tampoco convenci a los contemporneos de las grandes
revoluciones liberales del siglo xviii. Hay que inventar otra.
Eso mismo es lo que ocurri a medida que los desarrollos
de las revoluciones liberales avanzaban, desde 1833
aproximadamente. El fascinante paralelismo entre el
nacimiento de la historia contempornea y el nacimiento
actual de una historia de lo muy contemporneo, desde
hace un cuarto de siglo, una historia que llamamos ya del
presente, nos hace pensar en que ambos procesos han
seguido, lo que no debe sorprendernos en especial, los
mismos caminos.
La contemporaneidad, categora histrica
8En la categorizacin de la contemporaneidad es preciso
partir del significado primitivo de la palabra misma. La
contemporaneidad nace solamente bajo el signo de un
nuevo adjetivo: contemporneo. Y encuentra su mxima
fuerza y el pice de sus significados paradjicos cuando se
aplica para calificar el sustantivo Historia. Que esos dos
conceptos reunidos en una expresin categrica constituan
un ostensible oxmoron fue sealado desde muy pronto. Por
ello mismo, la Historia oficial tard bastante en
considerar a la contemporaneidad como posibilidad de
historia. Pero la aparente contradiccin interna que surge de
la unin entre sustantivo y adjetivo se desvanece cuando
ambos conceptos reajustan su semntica. Ni historia ni
contemporaneidad seran ya lo que se crea en el Antiguo

Rgimen. Y tal reajuste no lleva sino a la reformulacin de


lo que es la coetaneidad como historia.
5 Croce,1965.
6 Ortega y Gasset, Obras Completas, t. ix, p. 70 (Una
interpretacin de la Historia Universal. En tor (...)
7 Fichte, Los caracteres de la Edad Contempornea.
9Sin embargo, en el pensamiento historiogrfico idealista,
que represent de manera arquetpica la obra de Croce5 y
de alguno de sus seguidores, como R. G. Collingwood, es
precisamente la idea de la contemporaneidad o coetaneidad
de toda historia, al ser recreada en la mente del historiador,
como construccin subjetiva la que se impone a la hora de
establecer la posibilidad de conocer y explicar los sucesos
del pasado. No hay historia sino a travs de ese
presentismo que se opera en su reconstruccin. Algo
semejante es lo que planteaba Ortega y Gasset al decir, por
ejemplo, que la historia, hable de lo que hable, est
siempre hablando de nosotros mismos, los hombres
actuales, porque nosotros estamos hechos del pasado, el
cual seguimos siendo, bien que en el modo peculiar de
haberlo sido6. Y algo no muy distinto es lo que expresaba
Fichte en reflexiones muy anteriores7.
8 Hemos discutido esa distincin con argumentaciones
diversas en Arstegui,2004, Cap. III, pp. 109-14 (...)
9 Vias, 1987.
10Pero no es menos importante, en modo alguno, el hecho
de que lo que empez siendo una caracterizacin categorial
de un cierto devenir del tiempo histrico (es decir, de
alguna manera, del tiempo vivido que es tambin historia y
que constituye una excepcional experiencia de cambio
vital, como representaron las revoluciones dieciochescas)
acab deviniendo en un proyecto operativo de definir una
nueva poca histrica. Y no es preciso insistir en que
categorizacin particular del tiempo histrico y
delimitacin de una poca de la historia son cosas bastante
diferentes aunque no dejen de estar ligadas. De ah que
Ortega, en sus especulaciones sobre la significacin
histrica de las generaciones, acabase imponiendo la
distincin entre contemporaneidad, precisamente como
caracterizacin de toda una poca, y coetaneidad, como
experiencia vivida generacionalmente. Una cosa sera mis
contemporneos y otra mis coetneos8. Un historiador
actual espaol, ngel Vias, ha hablado de nuevo de la
distincin entre los rasgos de una contemporaneidad y de la
coetaneidad a propsito del significado histrico en la
Espaa reciente del franquismo9.
11Pero tienen mayor inters a nuestro efecto, las
observaciones de historiadores como P. Nora o
E. J. Hobsbawm sobre la no contemporaneidad de lo
contemporneo al haberse creado precisamente un perodo
histrico sobre la base de la historia de las revoluciones y el

tiempo subsiguiente. La necesidad de distinguir entre lo


convencionalmente contemporneo y lo actual, lo presente,
lo coetneo, fue tratada tambin por autores anteriores que
iban del filsofo Henri Bergson al historiador Marc Bloch.
12Pensar histricamente la contemporaneidad impona
introducir
serias
correcciones
al
pensamiento
historiogrfico comn todava en el siglo xix de que las
pocas histricas, Antigedad, Medievo y Modernidad,
estaban afectadas por un parejo despliegue de la
temporalidad, idea heredera de la consideracin
cerradamente lineal del tiempo. O, dicho de otra forma: que
la temporalidad era definida sustancialmente por la
cronologa y que la aceleracin o desaceleracin de los
tiempos histricos no tenan otra referencia que la densidad
de los acontecimientos. Pero la idea de historia de lo
contemporneo llevaba aparejada la presencia y decisiva
influencia en lo histrico de los tiempos de revolucin.
Las revoluciones deben estudiarse atendiendo a su aspecto
tanto fsico como moral, dira Carlos Rubio en el
comienzo de su Historia filosfica de la revolucin
espaola de 1868, publicada en 1869. De ah que la
contemporaneidad se acue en principio en la conciencia de
la nueva historicidad de las revoluciones. Y de ah tambin
que el tiempo de lo contemporneo aparezca, ms que los
dems perodos histricos, como construido, como tiempo
vivido.
13El problema esencial sera ahora desde los primeros
decenios del siglo xix, y luego desde fines de ese mismo
siglo, cuando la idea de la historia contempornea se
consolida definir esa categora de contemporaneidad o
coetaneidad. Sin embargo, en el mundo historiogrfico, ni
una cosa ni otra pudieron asimilarse nunca. Como se ha
dicho y reiterado: cuando se cre la Historia
Contempornea su contenido ya no era la historia coetnea.
10 Refirmonos a dos ejemplos muy ilustrativos: el de
Koselleck,2001, con sus disquisiciones sobre el (...)
14Muchas veces se ha repetido tambin que, en realidad, la
idea de historiar la contemporaneidad ha sido consustancial
con el nacimiento mismo de la istorie, del storein griego, y
aqu las referencias a Herdoto o Tucdides suelen ser casi
obligadas10. Como es natural, este convencimiento comn
permitira, y aun exigira, mltiples matizaciones. Pero la
cuestin tiene una dimensin todava ms de fondo. En
realidad, la consideracin del tiempo histrico como un
continuum, que no autoriza la separacin del pasado y del
presente como tiempos histricos es precisamente la
antigua; la moderna es la convencin del siglo xix y sus
preceptistas historiogrficos de que la historia y la
historiografa slo son aplicables al tiempo pasado, cosa
que, ya en su momento, Pierre Nora denunci muy
agudamente como falsa.

15De hecho, los antecedentes histricos ms interesantes de


la atencin a una historia de lo coetneo, a una nueva
categora de Historia, la realmente vivida, cabe situarlos en
el momento de la aparicin, justamente, de la idea de
contemporaneidad como un nuevo tiempo susceptible de
ser historiado en la inmediatez de los acontecimientos, o
referida a acontecimientos vividos directamente. Y a ese
momento, que se sita en las conmociones revolucionarias
que recorrieron el mundo occidental en el trnsito entre los
siglos xviii y xix, es al que atribuimos convencionalmente
el nacimiento de una historia contempornea. Lo
destacable es que el nacimiento de la Historia
Contempornea tiene no pocos puntos en los que aparece
prefigurada ya, en buena parte, la trayectoria que luego
hemos visto reproducirse con la aparicin de la idea de una
historia del presente.
16Segn se ha destacado, no resulta extrao que el
descubrimiento de la contemporaneidad, o de las
contemporaneidades como categora de lo histrico, suela
nacer ligado a grandes acontecimientos, convulsiones y
rupturas sociales y polticas, del orden mundial o de los
fundamentos culturales o tecnolgicos de los grupos
nacionales. De modo ms general, parece contrastada
tambin la idea de que son los acontecimientos que
cambian profundamente el estado de cosas existente los que
dan lugar a nuevos tipos de entendimiento de la historia. La
sensacin de estar ante un tiempo nuevo acompaa siempre
a las consecuencias y a los intentos de resolucin de las
grandes crisis histricas. As ocurri a fines del siglo xviii,
del xix y del xx. En el siglo xix, lo mismo que en el xx,
cada uno de los grandes derrumbamientos del orden
mundial despert siempre una gran atencin intelectual y
de ah surgieron movimientos historiogrficos nuevos.
17Pues bien, las semejanzas y las reminiscencias que
pueden verse de todo esto en el gran cambio de la
sensibilidad y del paradigma historiogrfico de lo
contemporneo, operados desde los aos setenta del
siglo xx, parecen, como sealbamos, innegables. As lo ha
sealado muy grficamente Michel Trebitsch en lo
referente a la historia nacional francesa:
11 Trebitsch,1993, p. 69.
La comparacin entre la funcin de la historia nacional en
los aos 1880 y la de la memoria nacional en los aos 1980,
reenva a las dos cesuras de la historia contempornea y de
la historia del tiempo presente11.
18Es difcil no coincidir con esta apreciacin ilustrativa
porque, por lo dems, su paralelismo con lo sucedido en
Espaa es tambin relevante. Las reformas del programa de
la enseanza de la historia hechas en Francia en tiempo ya
muy reciente, en 1983, fueron consideradas como una

revolucin conceptual al introducir el estudio de una


historia prolongada hasta el da.
19Recientes precedentes se encuentran tambin en el
crucial perodo histrico que transcurre entre 1914 y 1945,
los aos de entreguerras o la era de las catstrofes,
sobre todo en funcin de la necesidad sentida entre los
historiadores de adentrarse en un tipo de historia a la
medida del notable cambio de los tiempos, de las ideologas
y de las preocupaciones sociales, y que esa historia
respondiera tambin a la variacin profunda en la
percepcin misma de lo histrico. Precedentes que, de
nuevo, presentan de hecho no pocas semejanzas
morfolgicas con el fenmeno operado en la poca de
convulsiones revolucionarias vividas al final del siglo xviii,
que no encontr nuevas resoluciones de estabilidad sino
con la derrota definitiva de la aventura napolenica. La
similitud con que en ambos momentos de convulsin surge
la idea de un tiempo nuevo es significativa, y la manera
en que en ambos momentos se gesta una nueva
historiografa tambin.
12 Koselleck,1990, p. 275 (preferimos citar la edicin
francesa por considerar que la traduccin caste (...)
20Sealaba R. Koselleck que, mientras el trmino neue Zeit
(tiempo nuevo) como expresin acuada desde el siglo xvi
para diferenciar un perodo posterior y opuesto a la Edad
Media no haba experimentado sustanciales variaciones
cuando se llega a 1800, la expresin neueste Zeit (tiempo
novsimo), como tiempo ms nuevo an, aparecida en el
siglo xviii, contiene conceptos ms complejos y entre ellos
el de referirse a una ltima generacin, a una comunidad
de generaciones convivientes, siendo las exigencias del
perodo final de las Luces y los acontecimientos de la
Revolucin francesa los que dieron a esa expresin una
actualidad enftica, una intensidad poltica y social12.
En consecuencia,
13 Ibid., p. 276.
la historia ms reciente [die neueste Geschichte] se
distinguira por el hecho de que el trmino adquirira
rpidamente el umbral que marcaba una nueva poca
segn la conciencia de quienes la haban vivido que
haba sido abierta esencialmente por la Revolucin
Francesa13.
21Era, pues, el fenmeno enteramente paralelo al
experimentado en otros pases con la introduccin de la
idea de contemporaneidad.
22Koselleck encuentra asimismo huellas de la percepcin
de un tiempo histrico presente, que puede ser considerado
contemporneo, en ciertos pasajes de Goethe. Siempre en
su bsqueda de la historia del concepto mismo, encuentra
antecedentes de l an ms tempranos, en el siglo xvii y en
la poesa barroca, que apuntan interesantes sugerencias. El

concepto se afianza al comenzar el siglo xix para no dejar


de cambiar desde entonces. Esa historificacin del presente
corresponde siempre a la atencin que se presta a las
historias de los que viven el mismo tiempo, en la que se
encuentran reminiscencias de Herdoto y Tucdides, de
Polibio y Tcito, y tambin de la primitiva historiografa
cristiana. Adems de ello, la idea de un tiempo histrico
que es contemporneo en la tradicin alemana es
igualmente subsidiaria de las rupturas y conmociones, de
las catstrofes que introducen el sentimiento de estar ante
una nueva poca.
14 Ibid.
23El siglo xix acu, dice Koselleck, bajo la influencia de
las revoluciones, una idea precisa de la historia del propio
tiempo. Es falsa, pues, dice el mismo autor, la pretensin de
que la Gran Historia alemana no estuviese vertida
tambin a la historia del tiempo presente, siendo ejemplos
de lo contrario el propio Ranke, junto a Droysen y von
Sybel. Tambin sera se el caso de Niebuhr o de
Burckhardt, que crean encontrar en los tiempos posteriores
a la Revolucin una sucesin acelerada de
acontecimientos14. Si desde el siglo xvii se haba abierto
paso la idea de unos Tiempos Modernos, en el siglo xviii y,
sobre todo, en el siglo xix, se insinu frente a ellos la
nocin de una edad contempornea, esos novsimos
tiempos que se ha alcanzado a vivir.
24En la tradicin britnica, las grandes revoluciones
continentales de fines del siglo xviii no marcaron la
conciencia de un nuevo tiempo, no introdujeron la
contemporaneidad, y la propia morfologa de la historia de
Gran Bretaa explica perfectamente el hecho. La
revolucin de la modernidad se haba producido all mucho
antes, en el siglo xvii, con la gran revolucin de 1688 y la
derrota del absolutismo. La Modern History britnica slo
percibi un cambio decisivo en su perspectiva cuando, en
torno a 1914, se alteraron profundamente las condiciones
del equilibrio europeo, introducindose, slo entonces, la
nocin de una poca contempornea, la Contemporary
History.
15 Vase Barraclough,1985. Este autor propugnaba
considerar la historia contempornea como una poca n (...)
25Hasta fecha muy reciente no ha existido all la temtica
de lo muy contemporneo, entre otras cosas porque la
historiografa britnica nunca dej de enfrentarse a ella en
una produccin claramente teida de un empirismo con
visos de superficialidad, muy cercana de la buena y sagaz
descripcin periodstica, en una tradicin que sigue
absolutamente viva al da de hoy, lo que no ha sido bice
para su respetabilidad acadmica. Sin embargo, es muy
reseable el intento que hizo Geoffrey Barraclough de
definir una historia contempornea cuyo espritu se

acercaba mucho ms al del tiempo presente continental:


propona este autor una contemporaneidad nueva cuyo
arranque fijaba l en los aos sesenta del siglo xx, lo que no
era en modo alguno un despropsito15. El perodo de
introduccin a esa nueva poca crea que poda hacerse
partir de la Europa de Bismarck.
26Los precedentes y la trayectoria de una historia de lo
coetneo en Espaa no son menos ricos, aunque, como es
por desgracia habitual, hayan merecido mucha menos
atencin. Ciertamente, el caso espaol tiene sus propios
rasgos especficos, pero stos encajan sin dificultad en los
parmetros europeos de la mutacin histrica hacia la
contemporaneidad que hemos descrito y que, ms tarde,
llevaran a diferenciar una nueva historia del presente. Es
precisamente a comienzos ya del siglo xx cuando en
Espaa lo contemporneo pasa a identificarse en el mundo
acadmico con la historia propia y especfica del siglo xix,
para separar la historia de este siglo de la anterior, conocida
como moderna. Esta llamada contemporaneidad entra en
el discurso normal de lo histrico justamente porque el
siglo xix ha muerto y entonces se convierte en la parte
final de la cronologa al uso en los programas de enseanza
de la historia. El influjo del llamado positivismo fue aqu
tambin notable como explicacin de este retraso.
16 Vase Peir Martn,1995.
27Pero la de historia contempornea era igualmente una
nocin existente en Espaa desde mucho antes, y en nada
discordante con la cronologa del mismo fenmeno en el
resto de Europa. Lo que empezara a conocerse como
historia contempornea, desde el primer tercio del siglo xix,
estuvo mucho tiempo al margen de la historia oficial, la
de la Academia de la Historia, fuente de la ortodoxia en la
Espaa del siglo xix16, y as permanecera, con la notable
excepcin en ciertos historigrafos acadmicos que se
atreven ya con la historia de la Guerra de la Independencia,
hasta finales de aquel siglo. Encontramos tambin aqu un
indiscutible precedente, entre aquellos que hemos
calificado como ms remotos, de lo que es nuestra
concepcin actual de una historia del tiempo presente.
17 Arstegui,1984, pp. vii-lxiii. Se considera aqu a
Antonio Pirala como una figura muy representativ (...)
18 Una formulacin que he aplicado inspirndome,
justamente, en el ttulo de la ms famosa obra del mi (...)
28La importancia de nuestra analstica contempornea en el
siglo xix, que es el verdadero origen de la investigacin de
la contemporaneidad, la hemos destacado ya otras veces17
y diremos algo ms de ella en los prrafos que siguen.
Destaquemos slo que los escritores de historias de la
Espaa reciente desde la invasin francesa fueron los
analistas18, sealando ya el cambio decisivo de las
condiciones histricas al llegar el reinado de Isabel II, y

acuaron de hecho el concepto de una revolucin


espaola, ligada a la guerra antinapolenica y al
nacimiento del rgimen liberal. Ellos introdujeron la
palabra contempornea para designar un tipo de Historia
escrita que ni cronolgica ni estilsticamente se pareca a la
Historia ilustrada y erudita de hechos memorables del
pasado trada por el romanticismo. Contempornea era
justamente la historia coetnea, pero tambin una historia
nueva, popular, basada muchas veces en documentos vivos
u orales, y exenta, por lo comn, o ms libre, de
convencionalismos retricos en el lenguaje.
19 En este sentido es de inters el libro de Altamira,1904,
del que existen reediciones actuales. Alta (...)
29Es a fines del siglo cuando esta historia
contempornea empieza a identificarse no ya con la
coetnea en sentido estricto sino con la historia
posrevolucionaria como un todo, con la historia del
siglo xix en conjunto, hasta ir adquiriendo progresivamente
el sentido que luego ha conservado hasta hoy, el de ser una
historia de la revolucin liberal y su posterioridad hasta
bien avanzado el siglo xx. Historiadores ligados a la
Institucin Libre de Enseanza, como Rafael Altamira,
fueron los primeros en entender bien la novedad de la
historia del siglo xix19, de la misma manera que muchos
aos despus, en la transicin posfranquista de la Espaa de
1970, se ha empezado a entender el sentido de una historia
del presente.
El nacimiento de la historia contempornea
30Como hemos sealado antes, en la tradicin
historiogrfica occidental que se remonta al Renacimiento
se acostumbr a hablar de unos tiempos antiguos, de una
edad media la media aetas de los latinistas y de una
modernidad. Los tratadistas de historia de la historiografa
suelen relacionar a W. Keller, conocido como Cellarius, con
la consolidacin de esta divisin tripartita de los tiempos
histricos, puesto que fue l quien descubri prcticamente
en su tratado Glosarius mediae et infimaes latinitatis, esa
media et infima latinitas que separaba los tiempos clsicos
de su renacimiento en el siglo xv. La cuestin que nos
concierne aqu, precisamente, es la de la introduccin en el
lenguaje de la Historia de la idea de contemporaneidad.
Definiciones de la contemporaneidad como dedicacin
historiogrfica se han intentado tambin en muchas otras
ocasiones. Figuran entre ellas la que llev a cabo el citado
Benedetto Croce, la llamativa que emprendi Geoffrey
Barraclough, las que han ensayado despus historiadores
como Pierre Nora, Jos Mara Jover, o las que han dado
lugar a distinciones como las introducidas por las
rotulaciones historia inmediata, historia reciente o
historia actual.

20 Puede verse una breve pero sustanciosa exposicin de


estos avatares en Soulet, 1994, pp.10 y ss.
21 Vanse las apreciaciones de un interesante libro, el de
Pasamar Alzuria, 2000, pp. 14 y ss.
22 De los que hace una breve secuencia Nora, 1988, p. 532.
23 Ibid.
31Hubieron de pasar casi cien aos, desde los tiempos de
las revoluciones que hicieron posible pensar la
contemporaneidad, para que la historia contempornea se
introdujese en el sistema educativo en Francia en torno a
1865 por obra de los programas de enseanza de la historia
adoptados en la reforma llevada a cabo por el ministro
Victor Duruy20. Sin embargo, esa historia nueva atrajo
sobre s la minusvaloracin, cuando no el rechazo, del
mundo acadmico instituido: el de la historiografa
convertida ya en una disciplina delimitada y respetable en
el siglo xix avanzado21, con argumentos que no dejan hoy
de parecer peregrinos22. Aquello no le pareci realmente
Historia al mundo acadmico oficial. Pas mucho tiempo
antes de que esa historia contempornea quedase
establecida como disciplina acadmica, pero para entonces,
como ha acertado a expresar con perspicacia Pierre Nora,
la historia contempornea no era ya contempornea en el
sentido literal de lo que este trmino quiere expresar23.
24 Bourd y Martin, 1983.
32Durante buena parte del siglo xix, al menos a lo largo de
sus tres primeros cuartos, la historia contempornea sera
rechazada por la historiografa que se adscriba a la escuela
y que luego hemos llamado documental o metdica, es
decir, la historiografa acadmica de tradicin rankeana, la
Gran Historia fundada en el siglo xix24, que en modo
alguno poda aceptar una Historia-Coetnea del mismo
rango intelectual y profesional que la Historia-Pasado.
Historia y Contemporaneidad seran durante mucho tiempo
expresiones rigurosamente contradictorias.
33El escepticismo ante la historia contempornea tard
mucho en diluirse. No obstante, fueron, paradjicamente,
algunos sealados positivistas, guardianes de la HistoriaPasado, los que prestaron en Francia una atencin nueva y
especial a la historia ms prxima. Tales fueron los casos
de H. Lavisse o de Ch. Seignobos que escribiran historias
de Francia cuyo relato se prolongaba casi hasta la vspera
misma de la fecha en la que se escribieron. La Historia
contempornea no se admita como una nueva historia,
pero era preciso escribirla aunque fuese continuacin de la
antigua. La semejanza con fenmenos de hoy es tambin
destacable.
25 Puede seguirse ese proceso en Carbonell, 1976.
26 Soulet,1994, pp. 16-17.
34En este panorama, pero podra decirse que en la Francia
de entre los aos 1865 y 188525, se produjo una mutacin

ideolgica con respecto a la visin que se tena de la


naturaleza histrica, propiamente de la poca abierta por las
revoluciones, un sentimiento de inmediatez, de inseguridad
tambin, tal vez, que haba llevado al rechazo de la historia
contempornea. En el cambio producido sobre la visin del
significado histrico de las revoluciones dieciochescas tuvo
un destacado papel la derrota de 1870 ante Prusia, que
introdujo una conmocin intelectual notable. En efecto, el
desastre militar ante Alemania convenci a muchos
intelectuales de la inferioridad francesa y ello tuvo una
influencia destacada en la percepcin de las revoluciones
del siglo xviii como un momento fundador de una nueva
historia de Francia. El republicanismo francs que
construy la Tercera Repblica desempe un papel
impulsor de ese cambio de mentalidad. La ideologa
republicana laica y nacionalista capt bien las virtudes
educativas de lo que ya se llamaba historia contempornea.
Y aunque las primeras formulaciones que admitan esa
nueva historia emplearon el rtulo escolar de histoire
moderne et contemporaine, tal como lo empleaba Lavisse,
este mismo historiador, dndose cuenta de la dificultad de
ensear bien lo contemporneo, daba consejos sabios sobre
cmo hacerlo26.
35Antes de todo esto, no obstante, la percepcin de la
contemporaneidad como nueva historia haba tenido en
Francia otros episodios previos. La primera generacin de
historiadores de la Revolucin francesa, Lamartine,
Michelet, Blanc, Mignet, que escribiran en torno a
mediados de siglo, y, despus, Tocqueville o Guizot, vean
el siglo xix a la luz de aquella revolucin que todos
acabaran
entendiendo
como
origen
de
la
contemporaneidad como categora y como poca. Y no otra
cosa ocurri en Espaa, donde el referente para el
nacimiento de esa contemporaneidad acabara siendo la
revolucin espaola. Tocqueville, por ejemplo,
comprendera bien que, ms all del aparente caos de los
acontecimientos, poda hacerse una sntesis y una
explicacin superiores, que ligaran el pasado con el
presente y que constituiran la verdadera razn de la
historia. No puede tenerse a Tocqueville, de todas formas,
por un verdadero historiador del tiempo presente, pero s se
acerca a tal tipo el Franois Guizot que escribe las
Mmoires pour servir lhistoire de mon temps, aparecidas
en 1858.
27 Ibid., p. 19.
36Aun as, los ensayos de historia inmediata, segn la
expresin de J.-F. Soulet, producidos en el siglo xix fueron
en general decepcionantes, entre ellos, particularmente, los
que se refieren a los sucesos de 1870 o a la Comuna27.
Puede que tal cosa tuviese su origen ms directo en la idea
positivista de que la nica fuente de la historia era el

documento, el documento escrito y archivado, quedando as


descalificada duraderamente, o marginada, cualquier otro
tipo de documentacin, tanto como la transmisin oral. En
1902, se renovaran otra vez los programas de enseanza de
la historia en los que la contempornea, que se hace
arrancar de la Revolucin, pasara a tener su propio lugar.
El caso espaol sera bastante anlogo a ste, como
veremos. La historia contempornea qued bendecida
acadmicamente como aqulla que arrancaba del momento
histrico abierto por las revoluciones, pero es evidente,
como dijimos, que para entonces la idea de lo
contemporneo en historia haba perdido su primer
significado de coetneo.
37El nacimiento de una historiografa de lo contemporneo,
de lo casi coetneo, no representaba ya en sus orgenes la
simple pretensin de hacer historia de los sucesos ms
recientes, de convertirla en la prolongacin de la
descripcin de un curso histrico que las convenciones
metodolgicas propias del siglo xix tenan prohibido
precisamente por su proximidad temporal. La historia
contempornea, los anales de historia contempornea
como dira un publicista y acadmico espaol como
Antonio Pirala, traan a primer plano el nacimiento de una
nueva historia. La contempornea era una historia basada
en una concepcin de lo histrico que se apartaba
claramente de la Gran Historia documental que prolog el
siglo xviii y consolid el xix. Era distinta de la historiamonumento, de la Historia de la Academia, de la historia
registro de memoria oficial, de la historia erudita, de la
historia-anticuaria y de la historia-doctrina.
28 Vase Noiriel, 1998, p. 41 y ss.
38La historia contempornea naci como una historia
popular. Precisamente porque la historia de la revolucin
liberal, en todas partes y en todos sus aspectos, quera
imponer la ruptura de la barrera entre lo acadmico y lo
social, entre la erudicin y las curiosidades y preguntas del
pueblo comn. Un hito en esta pretensin, y con referencia
a la historia de la Revolucin justamente, lo representa bien
el historiador Albert Mathiez28. Naca, pues, otra historia
en la que precisamente iban a tener buena parte personas
ajenas al mundo acadmico de los historiadores:
periodistas, publicistas diversos, literatos, filsofos y
dems. Se converta en una verdadera historia liberal, que
ha nacido con el pensamiento derivado de la Ilustracin,
creyente en el progreso y en la educacin popular. Vehculo
de unas nuevas costumbres de lectura, gustos literarios y
tendencias estticas.
39Mucho tiene que ver tambin con la aparicin de una
Historia contempornea la revelacin esttica e
historiogrfica que trae el romanticismo al considerar al
pueblo como el verdadero sujeto de la historia y cuando

busca identidades nacionales en todas las historias. En este


sentido, puede estarse de acuerdo con Rafael Altamira
cuando aseveraba que el siglo xix haba sido el siglo de la
historia. Pero podra aadirse ms, lo que contribuira un
poco ms tambin a desentraar lo que se crea acerca del
sentido histrico de lo coetneo: el siglo xix fue el siglo de
la historia como afirmacin historiogrfica (literaria) de lo
poltico.
40Porque la escritura de esa historia contempornea en el
siglo xix no puede disociarse de lo literario. La gran
Historia que nace entonces como dedicacin universitaria,
cientfica, erudita y respetable, se ocupara de los
tiempos antiguos, medios o modernos, pero, como hemos
sealado ya, no concibe una historia contempornea y la
desprecia, en definitiva, por ser producto de otro mbito
cultural. En realidad, y el caso es ms que evidente en
Espaa, son literatos populares, o periodistas, en todo caso,
los que escriben las primeras historias contemporneas.
Es dentro del fenmeno de la literatura popular donde
mejor encaja ese nacimiento. La contemporaneidad
fructifica, a lo largo del siglo xix, con la llegada de la
lectura, o de la literatura, a las masas o al pueblo. Sin
ese fenmeno, seguramente, no habra habido nacimiento
de la historia contempornea.
41Por ello tiene un cierto papel, nada desdeable, en tal
nacimiento la novela histrica. Entre los aos 1833 y 1835
se desencadena el auge de las aventuras que se escenifican
en este gnero literario. Entre los primeros novelistas de
este tipo hay algunos historiadores: Estanislao de Kotska
Vayo, Patricio de la Escosura, y, luego, el ms prolfico de
todos, Antonio Pirala. Ahora bien, debe tenerse en cuenta
que los primeros pasos de esa novelstica no fueron fciles
y, en principio, se resolvieron en un fracaso editorial.
Habra que esperar al advenimiento de las masas, como
deca un personaje de Galds en Las tormentas del 48. En
Espaa, ms an, debera esperarse para la plenitud a la
revolucin de 1868.
El nacimiento de la historia contempornea en Espaa
29 Drozier, 1975 y 1978.
30 Peir Martn, 1995, p. 89.
31 Pellistrandi, 2004.
42En el caso espaol, Albert Drozier ha hecho precisiones
de gran inters para la comprensin del mundo intelectual y
cultural de la poca de la revolucin liberal en Espaa, del
cambio social, tambin, de la primera mitad del siglo xix,
en el que se gesta esa nueva comprensin de la historia
patria tan rotundamente distinta de la historia erudita del
siglo xviii29. Como decamos para el mundo europeo en
general y el francs en particular, puede afirmarse tambin
que en Espaa la historia contempornea nace en un
contexto bien preciso de ideas, disciplinas y corrientes

literarias. No es extrao tampoco que esos guardianes de


la Historia, de los que ha hablado Ignacio Peir, se
mantuvieran desdeosamente al margen de esta nueva
corriente hasta casi el siglo xx30. Benot Pellistrandi nos ha
mostrado la escasa presencia de la Historia Contempornea
en el foro privilegiado de la Academia de la Historia. No es
la historia contempornea la que ha contribuido en el
siglo xix a fijar la imagen ortodoxa liberal del pasado
espaol31.
32 Burgo, 1978, p. 777.
43La Historia contempornea trae una visin alternativa del
liberalismo ms radical de finales del primer tercio del
siglo xx. Que la historia contempornea ha llegado hasta
tiempos muy recientes sin que el pensamiento conservador,
o el claramente reaccionario, haya entendido su significado,
lo muestra bien a las claras el comentario de un conocido
tratadista y bibligrafo del carlismo, Jaime del Burgo que,
en su Bibliografa del siglo xix. Guerras Carlistas, luchas
polticas, dice de Antonio Pirala el ms completo y, en
realidad, el primer historiador del carlismo en el siglo xix
, que: su obra (Historia de la Guerra Civil) [est escrita]
sin criterio determinado a causa de lo reciente de los
acontecimientos que se propone historiar32 La exgesis
del parrafito tendra que ser muy detenida o deberemos
obviarla, cosa sta a lo que nos obliga el espacio disponible
aqu.
44Los primeros contemporanestas espaoles, entre los que
pueden recordarse a Pirala, Alcal Galiano, Conde de
Toreno, Fernndez de los Ros, Fernando Garrido y muchos
ms, fueran o no historiadores consagrados, quisieron hacer
una historia de su tiempo vivido. Bien es verdad que esa
historia tena las mismas debilidades de fondo que las que
ya arrastraba la Historia-Discurso Literario, la Historia
General o gran Historia cultivada hasta entonces. Era una
historia de la poltica, de los acontecimientos, de los
personajes, que puede resultar decepcionante para algn
autor moderno. Sin embargo, la Historia de lo
contemporneo no poda ser entendida en pleno siglo xix de
otra forma que sta. Era tambin una historia documental
aunque en un sentido nuevo, que utilizaba los documentos
privados que, por vez primera, no son slo de archivo sino,
en ocasiones, transmitidos al historiador por sus
protagonistas, sus custodios o sus referentes, y que admite
el testimonio oral.
33 Tal es el formato que aparece en los ejemplares de la
Biblioteca Nacional, pero en la Biblioteca de (...)
45En Espaa, la expresin historia contempornea aparece,
segn todos los indicios, en la dcada de los aos cuarenta
del siglo xix, si bien su propio concepto y sus
particularidades, relacionadas con esa nueva forma de la
Historia, pueden rastrearse ya en los clsicos de la Guerra

de la Independencia y la revolucin gaditana. Al efecto de


lo que aqu tratamos, es notable, por diversos conceptos,
entro otros el de su precocidad, la publicacin que se titul
Historia contempornea de la revolucin de Espaa: esta
obra comprende la historia de la revolucin de Espaa hasta
los ltimos acontecimientos de Barcelona, para servir de
continuacin a la historia de Mariana, y a la del
levantamiento, guerra y revolucin de Espaa, debida a la
pluma del clebre Conde de Toreno; publicada por una
sociedad de literatos. La publicacin tiene como autor al
propio conde de Toreno (Jos Mara Queipo de Llano Ruiz
de Saravia). Aparece en Madrid, a partir de 1843, publicada
por la Oficina del Establecimiento Central [sic], en entregas
peridicas que, cuando estn concluidas, constituyen cinco
tomos encuadernados en dos volmenes33. Los ltimos
acontecimientos de Barcelona no son otros que el
bombardeo a que se vio sometida la ciudad por el regente
Espartero, precisamente en 1843.
46No hay un detalle de tal publicacin, empezando por su
ttulo, que no nos ilustre sobre esa naturaleza de la
primitiva historia contempornea. Por lo pronto, relaciona
la contemporaneidad justamente con la revolucin de
Espaa, que pretende narrar de forma completa hasta los
acontecimientos mismos del ao 1843!, en que la obra
aparece. O sea, la crnica histrica tiene como lmite
cronolgico de llegada el del mismo da en que se
escribe Es, o se tiene nada menos que por la continuacin
de la historia clsica por excelencia, la del padre Mariana,
pero, adems, se trata en realidad de la continuacin de la
historia del levantamiento, guerra y revolucin de
Espaa de Toreno, pero su publicacin no la hace el
propio autor sino que corre a cargo de una sociedad de
literatos. Todos los rasgos que hemos dicho que
caracterizaran la historia de la contemporaneidad estn
contenidos aqu. La contemporaneidad es la revolucin, es
la historia continuum, contina la clsica pero llega hasta el
da y tiene a su frente a literatos
34 Existe una publicacin moderna que contiene las
Memorias del reinado de Isabel II que es, de hecho, (...)
47El no menos clebre Marqus de Miraflores (Manuel
Pando Fernndez de Pinedo), personaje muy influyente en
la poltica de la regencia de Mara Cristina de Borbn y del
reinado de Isabel II, prolfico escritor, publica, entre otras
muchas cosas, sus Memorias para escribir la historia
contempornea de los siete primeros aos del reinado de
Isabel II, en la imprenta madrilea de la Viuda de Calero,
en dos volmenes, durante los aos 1843-184434. Pero
resulta que esta rotulacin presenta un detalle ms
interesante, si cabe, que la anterior. Y es el de adjetivar
como contempornea una historia que tiene una
cronologa muy precisa y absolutamente actual, pues se

trata de una historia de la Regencia de la reina gobernadora


Mara Cristina. Por qu Miraflores adjetiva como
contempornea una historia que tiene precisamente una
cronologa absolutamente fijada? Por qu no la titula
simplemente historia de los siete primeros aos? Qu
pretende matizar con la palabra contempornea? La
repuesta no puede ser categrica, pero puede intentarse.
48En efecto, habla Miraflores en su Introduccin de su
pretensin de consignar en estas nuevas memorias que
podran ser tiles para escribir la historia contempornea,
los acontecimientos verificados en la poca a que se
refieren y con especialidad aquellos en que he
intervenido. Contemporneo es, pues, en sentido
estricto, coetneo. Historia contempornea de siete aos
parece querer decir, por tanto, que es historia vivida por
quien la escribe, memoria de ella, y no construccin o
reconstruccin. Parecera que con la expresin
contempornea Miraflores adopta de nuevo la posicin
clsica del stor, del testigo.
35 Las dos citas en ibid., t. i,p. 21.
49Pero, aade Miraflores, adems, que no quiere hacer
realmente una historia de esos siete aos en los que han
pasado ms sucesos importantes que en un siglo entero de
cualquiera poca que se elija de los anales de la
monarqua35. Una expresin cuya desmesura de
apreciacin no oculta ni desvirta el enorme valor
indicativo como consideracin de que es la contempornea
una historia ms densa en acontecimientos que todas las
anteriores. De forma que la escritura de una historia tal
tiene que partir de unas memorias previas. Es preciso
fijar y contabilizar lo vivido para escribir luego su historia.
Y muchos escritores de la poca estn imbuidos de esta
misma idea. Por tanto, el sentido que la expresin
contemporneo tuvo para quienes primero lo emplearon
no era sencillo ni bien definido, pero tenan conciencia de
su novedad.
50Ildefonso Bermejo, futuro cronista del Sexenio
comenzado en 1868, escribe tambin entonces Espartero.
Novela histrica contempornea, por entregas que se
realizan en la imprenta madrilea de El Porvenir de 1845 a
1847. Bermejo es un literato que novela los
acontecimientos coetneos. En 1844 aparece en la imprenta
de Hortelano y Ca. una Historia de la Milicia Nacional
Contempornea. Con mayor significacin an, Eduardo
Chao contina, entre 1847 y 1851, en la imprenta de
Gaspar y Roig, la publicacin de la Historia General de
Espaa del Padre Mariana en cinco volmenes, de los
cuales el cuarto y el quinto, referidos a la Historia
Contempornea, son debidos a su pluma. Como puede
verse, la referencia a Mariana parece ser un intento de
dignificar y garantizar estas historias nuevas como una

empresa de gran altura Otro historiador, Fernando Patxot


y Ferrer, publica en 1851 una obra que titula Historia
Contempornea. Las ruinas de mi convento.
36 Sobre todo esto hemos escrito ya en Arstegui, 1984.
51Pero, seguramente, ninguno de estos autores alcanzar el
renombre y xito, ni la pervivencia de su obra casi a lo
largo del siglo como lo logr Antonio Pirala, el gran
cronista de las guerras civiles del siglo xix y, al final de su
vida, cronista de los primeros aos del reinado de
Alfonso XII. El significativo ttulo de varias obras de Pirala
comienza
siempre
con
la
expresin
Historia
Contempornea, de la que hace casi un gnero literario para
tratar despus en obras independientes, en varias de las
cuales aparece tambin la expresin Anales, la historia
espaola desde 1823 al reinado de Alfonso XII. Pirala es el
ms importante de nuestros analistas (escritores de anales)
entre los contemporanestas del siglo xix36. En Portugal
aparece tambin una Historia contempornea ou dom
Miguel em Portugal, en 1853.
52La adjetivacin de contempornea aparece junto al
sustantivo Historia, de la misma manera que aparecen otras
tan particulares como las de historia cientfica, poltica y
ministerial de, o periodstica y ministerial de o, quizs,
con el mismo valor y pretensin de calidad y rigor con que
se introduce la expresin historia razonada, no
infrecuente tampoco. En una poca, los aos cuarenta del
siglo xix, en la que la instruccin pblica es claramente
deficitaria y la educacin escolar slo est asegurada para
las capas sociales acomodadas, la historia nueva se impone
como un gnero literario bajo capa de popular, y para ello
no puede ser sino historia reciente. Aparece junto a libelos,
panfletos, poesas, tratados histricos, diarios y escritos
antirrevolucionarios de toda clase. La literatura registr la
marea revolucionaria esforzndose en orientar la historia
nacional.
53En el cuadro histrico de la revolucin liberal surgen
nuevas formas de expresin literaria; de la misma fuente
surgen nuevas concepciones de lo histrico y de la historia
que hay que presentar al pueblo. Ello no tiene ningn
carcter revolucionario en el terreno intelectual, pero s en
el de la concepcin de la temporalidad histrica como algo
que poda ser experimentado y no meramente heredado. La
historia contempornea tiene en su linaje una abundante
literatura que se sita entre poltica y crnica social,
periodismo o simple reportaje. La crnica del siglo xix,
antecedente de la verdadera historia contempornea es,
sobre todo, una analstica poltica.
54Los escritos de historia del siglo xix se convierten en una
especie de marea, de desbordamiento publicstico,
posibilitado muchas veces por la forma de mercado de las
entregas, donde se presentan escritos de publicistas que

se encabalgan entre la crnica poltica, la curiosidad


sociogrfica, la diatriba polmica, sin excluir tampoco la
obra de investigacin, y que describen la historia del
siglo xix, cubriendo muchas veces sus obras bajo el
solemne y socorrido rtulo de Historia. La escritura de la
primitiva historia contempornea se mova dentro de los
parmetros de una casi estricta coetaneidad con los hechos
narrados o, por lo menos, de la posesin de testimonios
directos, el empleo no inhabitual de documentos originales
y hasta de entrevistas personales (como haca Pirala), la
mezcla de la poltica y la cercana al propio relato poltico.
La historia contempornea, por lo dems, nunca retroceda
de los lmites cronolgicos del siglo.
37 Ibid., p. xxii.
55La contempornea, en definitiva, era un tipo de historia
muy lejana de la erudita-acadmica. Esto tena ventajas e
inconvenientes, era una especie de documentacin de lo
coetneo cuyos problemas no dejara de sealar un
analista distinguido como Pirala37. El siglo xix inventa ese
nuevo tipo de crnica poltica y popular a la que llama
anales, cosa que como historia contempornea, como
historiografa formalizada y respetable, no se introducir de
hecho hasta el siglo xx en el que se produce otra interesante
transformacin. En efecto, desde comienzos del nuevo
siglo, la historia contempornea pasa a confundirse con la
historia del siglo xix, es decir, la historia del perodo de la
revolucin y de la consolidacin del liberalismo en Europa.
Antes de la guerra civil de 1936, nuestros grandes expertos
en la historia del siglo xix son gentes como Altamira,
Ballesteros, Po Zabala, en cuanto a historiadores
profesionales. Slo ms tarde, cuando la analstica y la
historia convencional del siglo xix se normalicen, ya
avanzado el siglo xx, empezar a ser entendida
comnmente como continuacin de la Gran Historia,
metiendo dentro de ella el siglo xix.
56En definitiva, entre los aos 1830 finales y el sexenio
revolucionario de 1868-1874, aparecen en el siglo xix en
Espaa una verdadera turba de publicistas de muy variado
gnero que escriben historia contempornea, que comienza
tratando de la Guerra de la Independencia y acaba en los
primeros tiempos de la Restauracin. Muchos de ellos
acabaran consiguiendo un sitio peculiar entre la
historiografa oficial al terminar el siglo. Otros no pasarn
de literatos de mayor o menor xito, pero todo ellos son
fuentes insustituibles para el conocimiento de nuestro
siglo xix y de la revolucin (liberal) espaola.
38 Drozier, 1975, p. 72.
57Adems de los citados, podemos referirnos igualmente a
escritores como Larra, Martnez de la Rosa, Alcal Galiano,
Fernndez de los Ros (con su importante Estudio histrico
de las luchas polticas en el siglo xix), Andrs Borrego,

Rico y Amat, Modesto Lafuente, Antonio Henao, Rubio,


Patxot y Ferrer (que escribe unos Anales de Espaa, 1857),
Cavanilles o Bermejo (La Estafeta de Palacio). Merece
llamar la atencin sobre Larra que capta muy bien la
importancia de la prensa para transmitir esa historia a los
contemporneos e influir sobre ellos. Dicho va que, en
buena parte, los primeros historiadores de la
contemporaneidad sern los periodistas. Larra es escritor
poltico y habla de la historia del da. l juzga sus artculos
como documento histrico segn Drozier, que habla de
la elocuente crnica del autor38.
58La historia contempornea, no debe olvidarse, fue
primero crnica y por algunos autores se present bajo la
forma de anales. Larra escribe acerca de un pas en
transicin y la transicin es, justamente, el contexto
histrico de la aparicin de esa nueva historia. Los
artculos de costumbres de Larra no pueden ser
olvidados, pues, en este contexto. El Espritu del Siglo, de
Martnez de la Rosa, empieza a escribirse en 1835 y
constituye eso mismo, una nueva visin del siglo xix que
intenta combatir por todos los medios la idea de revolucin.
Al contrario que Toreno que desde que escribe su Historia
del levantamiento, guerra y revolucin de Espaa en
1838, se propone hacer un homenaje a la monarqua
constitucional con toda clase de digresiones de carcter
poltico que l interpreta como histricas.
59Cabe sealar tambin que el real anlisis histrico, que
diramos hoy que hacan los analistas contemporanestas,
era forzosamente limitado y escaso. Estos autores, rara vez
penetraban en el fondo de un problema histrico, aunque
sus escritos, por lo comn, contuviesen y pretendiesen
mostrar una vena tica y, cuando se trata de autores
identificados con las ideas liberales, de un aliento de
didctica ciudadana y de honra de los valores liberales. Un
historiador del sistema oficial, el acadmico Snchez
Moguer, que pronuncia el discurso de acogida en la entrada
de Antonio Pirala en la Academia de la Historia, seala con
cierta insistencia la cualidad progresista de la historia
que ste hizo. Y es que a fines del siglo xix en la Real
Academia de la Historia espaola se tratan ya temas de
historia contempornea. Pero, an as, tal historia tiene
poco que ver con la historia contempornea de los analistas.
Se aborda la Guerra de la Independencia pero es ya una
historia establecida, no una parte de la historia de la
revolucin espaola. ste es el caso de Gmez de Arteche o
de Juan Prez de Guzmn. Cuando se haba alcanzado la
fecha de 1845, Miguel Agustn Prncipe, un historiador de
escaso fuste, escribe y publica Tirios y Troyanos, una
evocacin en burla de la historia contempornea.
Historia contempornea, campo historiogrfico especfico

39 Un conjunto de relatos autobiogrficos breves de


historiadores que representan la segunda generaci (...)
60Como se ha advertido, la historia contempornea
adquiere visos de mucha mayor respetabilidad ya en el
siglo xx. Una respetabilidad que, dicho sea de paso,
adquiere caracteres de peligrosidad en el juicio
permanente del pensamiento reaccionario espaol que, con
sus conocidos antecedentes, encarna en el grueso de la
amalgama ideolgica que constituye el doctrinarismo
franquista, impregnado de cultura eclesistica. De ah que
la individualizacin de la Historia Contempornea en el
currculo universitario espaol sea bastante tarda, no
anterior a los aos sesenta del siglo xx39.
40 Altamira, 1900.
41 Vanse las citas de la nota 19 de este texto.
61La trayectoria del contemporanesmo ms fecundo
procedente del siglo xix la encarna probablemente mejor
que nadie Rafael Altamira, segn hemos comentado lneas
arriba. En 1900, la reforma de los estudios histricos en
Espaa en las facultades de Filosofa y Letras le inspira un
estudio que aparece en el Bulletin hispanique de
Burdeos40. Vuelve sobre el tema en 1904 y 192341, y, ya
en el exilio, en 1937, Altamira publica en el peridico Hoy
de Mxico un artculo que titula Posibilidad de escribir la
historia contempornea. Pero las noticias que Altamira
comenta en sus escritos son, justamente, las de la aparicin
de una nueva disciplina, la Historia Moderna y
Contempornea, tanto universal como espaola, y la cosa
no deja de ser significativa por varios conceptos.
42 Surez Verdeguer, 1958, p. 9.
62La reforma que Altamira con mucha razn, por
supuesto alaba en casi todos sus extremos no considera la
contemporaneidad una materia independiente sino una
prolongacin de la Historia Moderna. Persiste la divisin
tripartita de las edades histricas. Pero, tanto en 1904 como
en 1923, Altamira individualiza claramente el hecho de que
esa Contempornea es precisamente la historia del
siglo xix. As resultaba que tal contemporaneidad, al
comenzar el siglo xx era ms contempornea que otras
(la de la Revolucin francesa, por ejemplo) y se acercaba
ms al modelo britnico. En Espaa al menos, la
contemporaneidad no encuentra su plena autonoma
universitaria hasta la dcada de 1960, como dijimos, y
todava hay entonces historiadores contemporanestas de
primera generacin y de la lnea ms clsica, como
Federico Surez Verdeguer, por ejemplo, que afirma que
evidentemente el siglo xix no es ms que una zona, la ms
cercana cronolgicamente a nuestros das, de la Historia
Moderna42. Pero esto que opina Surez Verdeguer lo
pensaba igualmente un historiador mucho ms progresista
como Jaume Vicens Vives, que todava escribe por entonces

un grueso tratado de historia moderna y contempornea al


que pone el rtulo de Historia General Moderna. En la
misma lnea que las historias de Cambridge u Oxford.
63Altamira escribe y en parte dirige una Historia de Espaa
y de la Civilizacin espaola, que aparece en la editorial
Gustavo Gili de Barcelona en 1929, donde los dos tomos
dedicados al siglo xix los escribe, no l, sino Po Zabala. La
gruesa obra de Antonio Ballesteros Beretta, Historia de
Espaa y su influencia en la Historia Universal, que
aparece entre 1918 y 1941 en diez volmenes, llegaba a
historiar la regencia de Mara Cristina de Habsburgo y slo
dejaba fuera, precisamente, el siglo xx. La historia espaola
del primer tercio del siglo xx, si hablamos de historia
universitaria y no de panfletos, slo adquiere carta de
naturaleza de ser historia escrita, como la propia disciplina
que la trata, en la gran bisagra poltica y social de los aos
60.
64En conclusin de las breves indicaciones que sobre el
nacimiento de la categora histrica e historiogrfica de
contemporaneidad y de la creacin del campo y disciplina
historiogrficos consiguientes, que hemos pergeado en
estas lneas, nos convendra destacar algo que no debemos
tener reticencia en confesar: existi un nacimiento
espurio de lo contemporneo como dimensin temporal en
la historia. Qu quiere decir eso? Pues que ese enorme
adelanto en la consideracin de lo histrico no fue
propiamente un hallazgo de historiadores, o no lo fue de
forma exclusiva. Porque en ese nacimiento no encontramos,
o no deberamos de encontrar, sin ms, como vemos, la
llegada a las aulas y a los gabinetes universitarios de la
historia de las revoluciones liberales y del siglo xix que
naci con ellas, como algunos tratadistas, menos atentos
que P. Nora o E. J. Hobsbawm, nos han pretendido hacer
ver. El nacimiento de la categora de contemporaneidad y,
ms an, de la escritura de la contemporaneidad
historiogrfica fue un fenmeno cultural mucho ms amplio
y profundo. l mismo era smbolo de todo un cambio de
poca. En buena parte, fueron los nuevos publicistas que
llevaron adelante la enorme expansin de la letra impresa y
la cultura escrita que trajo la revolucin los que hicieron
este nuevo gnero de la historia contempornea. Mucho
tuvieron que ver en ello los periodistas mientras que, por
otra parte, la consagracin de la historia contempornea
universitaria es cosa reciente pero ya obra de historiadores
profesionales.
43 Me he ocupado de esto con bastante ms extensin en
Arstegui, 2004, Caps. I y IV, pp. 19-61 y 143- (...)
65An as, la propia dinmica de las sociedades
contemporneas ha hecho que en poco ms de cien aos la
idea misma de una historia contempornea acuse ya un
cierto desfase. Porque la contemporaneidad como nueva

percepcin historiogrfica ha tendido a pasar desde


categora de anlisis histrico de lo coetneo a delimitacin
de una poca histrica. sta es la seal del comienzo de su
sepelio. Y las nuevas tendencias en la historiografa de lo
coetneo lo muestran bien a las claras. Y ello es as,
despus de la Segunda Guerra Mundial, porque ha sido
seriamente puesta en cuestin la vieja concepcin de la
historia contempornea como la historia revolucionaria y
posrevolucionaria, para pasar a considerarse, cada vez con
ms fuerza, que la historia de lo coetneo tiene que
concebirse como una historia del presente43.
Bibliographie
Altamira y Crevea, Rafael (1900), La reforma de los
estudios histricos en Espaa, Bulletin hispanique, 2
(octubre-diciembre), pp. 305-310.
Altamira y Crevea, Rafael (1904), Cuestiones modernas de
Historia, Madrid.
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Notes
1 Al nacimiento de la contemporaneidad se han dedicado
no pocos estudios entre los que figuran los utilizados aqu
de
Nora,1988;
Koselleck,1990;
Barraclough,1985;
Hobsbawm,1999; Noiriel,1998 y Jover, 1976.

2 Tocqueville, El Antiguo Rgimen y la Revolucin. Es


muy difcil destacar en este clsico libro los pasajes que
mejor muestran las posiciones sobre lo nuevo y lo
permanente que se amalgamaban en el proceso
revolucionario y las cosas nuevas que introdujo. Pero vase
el Cap. XII del Libro III, titulado Cmo la revolucin
surgi por s misma de lo que precede, ltimo captulo del
tratado.
3 Vase Noiriel,1998, en particular pp. 35 y ss.
4 Tocqueville, El Antiguo Rgimen y la Revolucin, p. 242.
5 Croce,1965.
6 Ortega y Gasset, Obras Completas, t. ix, p. 70 (Una
interpretacin de la Historia Universal. En torno a
Toynbee).
7 Fichte, Los caracteres de la Edad Contempornea.
8 Hemos discutido esa distincin con argumentaciones
diversas en Arstegui,2004, Cap. III, pp. 109-142, al hablar
precisamente de la importancia de la idea generacional, o
mejor, de la interaccin generacional, para definir un
presente histrico.
9 Vias, 1987.
10 Refirmonos a dos ejemplos muy ilustrativos: el de
Koselleck,2001, con sus disquisiciones sobre el sentido
originario de la palabra stor y de storein, y el de Noiriel,
1998.
11 Trebitsch,1993, p. 69.
12 Koselleck,1990, p. 275 (preferimos citar la edicin
francesa por considerar que la traduccin castellana [Futuro
pasado. Contribucin a la semntica de los tiempos
histricos, Barcelona, 1993]es mala).
13 Ibid., p. 276.
14 Ibid.
15 Vase Barraclough,1985. Este autor propugnaba
considerar la historia contempornea como una poca
nacida con la presidencia de EE.UU. por John F. Kennedy y
el notable cambio advenido en la poltica mundial en la
guerra fra.
16 Vase Peir Martn,1995.
17 Arstegui,1984, pp. vii-lxiii. Se considera aqu a
Antonio Pirala como una figura muy representativa de los
analistas contemporneos, aunque se intenta hacer una
caracterizacin general de los contemporanestas del
siglo xix.
18 Una formulacin que he aplicado inspirndome,
justamente, en el ttulo de la ms famosa obra del mismo
Antonio Pirala: Historia Contempornea. Anales desde el
final de la ltima guerra civil, aparecida igualmente a
mediados del siglo xix.
19 En este sentido es de inters el libro de Altamira,1904,
del que existen reediciones actuales. Altamira afirma que en
lo histrico hay hechos que el historiador puede ver por

s (p. 126) y da cuenta de que en el nuevo plan de estudios


de las facultades de Filosofa y Letras se estableca una
licenciatura en Historia en la que apareca la materia
Historia moderna y contempornea tanto de Espaa
como Universal. Es la primera aparicin de tal cosa en
Espaa. Es de inters tambin el trabajo del propio
Altamira,1923.
20 Puede verse una breve pero sustanciosa exposicin de
estos avatares en Soulet, 1994, pp.10 y ss.
21 Vanse las apreciaciones de un interesante libro, el de
Pasamar Alzuria, 2000, pp. 14 y ss.
22 De los que hace una breve secuencia Nora, 1988, p. 532.
23 Ibid.
24 Bourd y Martin, 1983.
25 Puede seguirse ese proceso en Carbonell, 1976.
26 Soulet,1994, pp. 16-17.
27 Ibid., p. 19.
28 Vase Noiriel, 1998, p. 41 y ss.
29 Drozier, 1975 y 1978.
30 Peir Martn, 1995, p. 89.
31 Pellistrandi, 2004.
32 Burgo, 1978, p. 777.
33 Tal es el formato que aparece en los ejemplares de la
Biblioteca Nacional, pero en la Biblioteca de la
Universidad Complutense existe un ejemplar en un solo
volumen.
34 Existe una publicacin moderna que contiene las
Memorias del reinado de Isabel II que es, de hecho, una
refundicin de varias obras independientes. La primera
parte es la referente al tiempo de la regencia de Mara
Cristina (Miraflores, Memorias del reinado de Isabel II). La
obra est precedida por un lamentable estudio introductorio
debido a un tal Manuel Fernndez Surez.
35 Las dos citas en ibid., t. i,p. 21.
36 Sobre todo esto hemos escrito ya en Arstegui, 1984.
37 Ibid., p. xxii.
38 Drozier, 1975, p. 72.
39 Un conjunto de relatos autobiogrficos breves de
historiadores que representan la segunda generacin de
los contemporanestas espaoles aparece en Ruiz Manjn
(dir.), 2005.
40 Altamira, 1900.
41 Vanse las citas de la nota 19 de este texto.
42 Surez Verdeguer, 1958, p. 9.
43 Me he ocupado de esto con bastante ms extensin en
Arstegui, 2004, Caps. I y IV, pp. 19-61 y 143-193.
Rfrence papier
Julio Arstegui Snchez, La contemporaneidad, poca y
categora histrica , Mlanges de la Casa de Velzquez,
36-1 | 2006, 107-130.
Rfrence lectronique

Julio Arstegui Snchez, La contemporaneidad, poca y


categora histrica , Mlanges de la Casa de Velzquez
[En ligne], 36-1 | 2006, mis en ligne le 25 octobre 2010,
consult
le
26
juillet
2016.
URL :
http://mcv.revues.org/2338
Julio Arstegui Snchez
Universidad Complutense de Madrid