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El gas de sntesis o Sintegas

Es un combustible gaseoso obtenido a partir de sustancias ricas en carbono


(hulla, carbn, coque, nafta, biomasa) sometidas a un proceso qumico a alta temperatura.
Contiene cantidades variables de monxido de carbono (CO) e hidrgeno (H2).
Mtodos de produccinSegn los diferentes mtodos de produccin puede recibir diferentes
nombres.

Gas de alumbrado o gas de hulla: Se produce por pirlisis, destilacin o pirogenacin


de la hulla2 en ausencia de aire y a alta temperatura (1200-1300 C), o bien, por pirlisis
del lignito a baja temperatura. En estos casos se obtiene coque (hulla) o semicoque (lignito)
como residuo, que se usa como combustible aunque no para la industria del hierro. Este gas
fue utilizado como combustible para el alumbrado pblico (luz de gas) a finales del siglo XIX,
hasta mediados del siglo XX. Contiene un 45 % dehidrgeno, 0% de metano, 8 %
de monxido de carbono y otros gases en menor proporcin.

Gas de coque o gas de coquera: Se obtiene por calentamiento intenso y lento de la


hulla (hulla grasa) con una combinacin de aire y vapor, a alta temperatura, en las
coqueras. Aparte del coque slido fabricado, de gran inters para la industria siderrgica y
la sntesis de acetileno, se forma un gas que contiene hidrgeno, monxido de carbono,
nitrgeno y dixido de carbono).

Gas de generador de gasgeno o gas de aire: Se obtiene haciendo pasar aire a


travs de una capa gruesa de grnulos decarbn o de coque incandescente. A mayor
temperatura, mayor proporcin de monxido de carbono y menor proporcin dedixido de
carbono.4 Tiene escaso poder calorfico, mucho menor que el gas de agua, debido
principalmente a la dilucin con el nitrgeno atmosfrico.
Gas de agua: Se obtiene haciendo pasar vapor de agua sobre coque a alta
temperatura. Su llama es de color azul por lo que tambin se llama gas azul. Este gas se
puede transformar en metanol o alcanos, empleando catalizadores heterogneos
apropiados.5 Esta reaccin es fuertemente endotrmica por lo que requiere
temperaturas muy altas.

Gas pobre: Se obtiene haciendo pasar alternativamente vapor de agua y aire sobre
carbn incandescente (alternancia de chorros de vapor y aire), y es una mezcla de los dos
mtodos anteriores.6 Cuando el lecho de coque se ha enfriado a una temperatura a la que la
reaccin endotrmica ya no puede continuar, el vapor de agua es reemplazado por un chorro
de aire. La formacin inicial de dixido de carbono (exotrmica) aumenta la temperatura del
lecho de coque y va seguida por la reaccin endotrmica en la que este (CO 2) se convierte
en monxido de carbono (CO). La reaccin global es exotrmica, originando "gas pobre". El
oxgeno puro puede sustituir al aire para evitar el efecto de dilucin, y en este caso el poder
calorfico es ms alto.

Gas de agua carburado: Se obtiene mezclando gas de agua con petrleo gasificado en
un carburador. Posee un poder calorfico ms alto que los anteriores. 6

Gas ciudad: Se obtiene a partir de la oxidacin de petrleo o algn derivado (fueloil, nafta) mediante vapor de agua y aire. Se debe eliminar el azufre para evitar la corrosin,
y tambin el monxido de carbono por su toxicidad. Ha sido reemplazado por el gas
natural y los gases licuados del petrleo (GLP, como butano o propano) para todo tipo de
fines, pues ste posee un poder calorfico doble. A veces se llama gas ciudad a cualquier gas
de sntesis producido para abastecer el consumo domstico y distribuido mediante redes de
tuberas, ya sea obtenido a partir de carbn o de petrleo. 7

Gas natural sinttico o gas de sntesis: Combustible que se fabrica a partir del
carbn, del petrleo o de sus derivados, por mtodos modernos, distintos de los procesos
clsicos ya comentados:

Reformado de gas natural con vapor de agua.

Reformado de hidrocarburos lquidos para producir hidrgeno.

Gasificacin del carbn,8 de la biomasa, y de algunos tipos de residuos en


instalaciones de gasificacin.

Gasificacin integral en ciclo combinado


Utilizacin del gas de sntesis
El nombre gas de sntesis proviene de su uso como intermediario en la creacin de gas natural
sinttico (GNS)9 y para la produccin de amonaco o metanol. El gas de sntesis tambin se utiliza

como producto intermedio en la produccin de petrleo sinttico, para su uso como combustible
o lubricante a travs de la sntesis de Fischer-Tropsch, y previamente al proceso Mobil para
convertir metanol en gasolina.
El gas de sntesis est compuesto principalmente de hidrgeno, monxido de carbono, y muy a
menudo, algo de dixido de carbono. Posee menos de la mitad de densidad de energa que el
gas natural. Se ha empleado y an se usa como combustible o como producto intermedio para la
produccin de otros productos qumicos.
Cuando este gas se utiliza como producto intermedio para la sntesis industrial de hidrgeno a
gran escala (utilizado principalmente en la produccin de amoniaco), tambin se produce a partir
de gas natural (a travs de la reaccin de reformado con vapor de agua) como sigue.
La reaccin es una reaccin de equilibrio y por lo tanto no todo el metano logra reformarse a
hidrgeno.
Por otro lado, tambin se presenta la reaccin secundaria de conversin (reaccin de shift,
en ingls), la cual ayuda a convertir parte del vapor en hidrgeno al reaccionar con el
monxido de carbono. Esta tambin es una reaccin de equilibrio y tanto el CO como el CO2
se encuentran presentes en la mezcla resultante:
La primera reaccin es endotrmica (consume calor para llevarse a cabo) y la segunda
reaccin es exotrmica (libera calor al ocurrir).
El hidrgeno debe separarse del CO 2 para poder usarlo. Esto se realiza principalmente
por adsorcin por oscilacin de presin (PSA), limpieza de las aminas producidas y el
empleo de reactores de membrana.
El gas de sntesis producido en las grandes instalaciones para la gasificacin de residuos
puede ser utilizado para generar electricidad.
Los procesos de gasificacin de carbn se utilizaron durante muchos aos para la
fabricacin de gas de alumbrado (gas de hulla) que alimentaba el alumbrado de gas de
las ciudades y en cierta medida, la calefaccin, antes de que la iluminacin elctrica y la
infraestructura para el gas natural estuvieran disponibles.

Tratamiento posterior de-l gas de sntesis

El gas de sntesis puede ser utilizado en el proceso Fischer-Tropsch para producir disel, o
convertirse en metano y en dimetilter en procesos catalticos.
Si el gas de sntesis es tratado posteriormente mediante procesos criognicos para su licuacin,
debe tenerse en cuenta que esta tecnologa tiene grandes dificultades en la recuperacin del
monxido de carbono puro si estn presentes volmenes relativamente grandes de nitrgeno,
debido a que el monxido de carbono y el nitrgeno poseen puntos de ebullicin muy similares
que son -191,5 C y -195,79 C, respectivamente. Algunas tecnologas de procesado eliminan
selectivamente el monxido de carbono por complejacin / descomplejacin del monxido de
carbono con cloruro de aluminio cuproso (CuAlCl4), disuelto en un lquido orgnico como
el tolueno. El monxido de carbono purificado puede tener una pureza superior al 99%, lo que lo
convierte en una buena materia prima para la industria qumica. El gas residual del sistema
puede contener dixido de carbono, nitrgeno, metano, etano e hidrgeno. Dicho gas residual
puede ser procesado en un sistema de adsorcin por oscilacin de presin para eliminar el
hidrgeno, y este hidrgeno puede ser recombinado en la proporcin adecuada junto con
monxido de carbono para la produccin cataltica de metanol, disel por el proceso FischerTropsch, etc. La purificacin criognica (condensacin fraccionada), que requiere mucha energa,
no es muy adecuada para la fabricacin de combustible, simplemente porque la ganancia de
energa neta es muy reducida.

El reformado con vapor es un mtodo para la obtencin de hidrgeno a partir de hidrocarburos, y


en particular gas natural. Este proceso requiere de una gran cantidad de energa para realizar el
reformado y en el caso de algunos combustibles, se necesita una remocin de contenidos de
azufre y otras impurezas.
Este proceso consiste en exponer al gas natural, de alto contenido de metano, con vapor de
agua a alta temperatura y moderada presin. Se obtienen como resultado de la reaccin
qumica hidrgeno y dixido de carbono, y dependiendo la mezcla reformada, tambin monxido
de carbono, este proceso tiene un rendimiento de 65%, y en el caso de que el gas natural
contenga azufre, este debe ser eliminado mediante la desulfuracin. El proceso se lleva a cabo
mediante dos reacciones, la primera es la reaccin de Water Gas Shift entre el agua y el metano:
CH4 + 2 H2O 4 H2 + CO2
Esta primera reaccin de reformado tiene lugar entre 800900 C a una presin de 25 bar,
obtenindose un gas rico en dixido de carbono e hidrgeno y, en menor cantidad, monxido
de carbono. Se elimina primeramente el monxido por medio de las reacciones de cambio de
alta a baja temperatura a 400 y 200 C respectivamente y se produce una mezcla gaseosa
de H2, CO2, H2O y un poco de CO y CH 4. Despus de esta etapa se realiza una ltima
purificacin, mediante el proceso Pressure Swing Adsorption (PSA), el cual permite obtener
hidrgeno puro al 99.99%, cuyo contenido energtico es mayor que del gas natural del cual
precede.

LA SINTESIS DEL AMONIACO

El amonaco es un gas incoloro, bastante txico que se disuelve bien en agua. Una vez en medio
acuoso,
el
amonaco
forma
el
hidrxido
de
amonio
(NH 4OH):
En qumica, el proceso de Haber o proceso de Haber - Bosch es la reaccin de nitrgeno e
hidrgeno gaseosos para producir amonaco. La importancia de la reaccin radica en la dificultad
de producir amonaco a un nivel industrial.
Alrededor
del
78,1%
del
aire
que
nos
rodea
es
nitrgeno
molecular,
N 2.
El elemento como molcula diatnica gaseosa es muy estable y relativamente inerte debido
al enlace triple que mantiene los dos tomos fuertemente unidos. No fue sino hasta los primeros
aos del siglo XX cuando este proceso fue desarrollado para obtener nitrgeno del aire y producir
amonaco, que al oxidarse forma nitritos y nitratos. stos son esenciales en los cido
ntrico (HNO3) y fertilizantes (ejemplo: nitrato de amonio(NH4NO3)
Como la reaccin natural es muy lenta, se acelera con un catalizador de hierro (Fe3+) y xidos de
aluminio (Al2O3) y potasio (K2O) permitiendo que el equilibrio se alcance con mayor rapidez. Los
factores que aumentan el rendimiento, al desplazar el equilibrio de la reaccin hacia los
productos (Principio de Le Chtelier), son las condiciones de alta presin (150-300 atmsferas) y
altas temperaturas (400-500 C),1 resultando en un rendimiento del 10-20%.
Aspectos econmicos y ambientales

El proceso Haber produce ms de 100 millones de toneladas de fertilizante de nitrgeno al ao.


El 8,27% del consumo total de energa mundial en un ao se destina a este proceso . Los
fertilizantes que se obtienen son responsables tanto del sustento de ms de un tercio de
la poblacin mundial debido a que la extraccin de nutrientes del suelo por parte de la
agricultura y ganadera es fenomenal y por ende deben ser repuestos de manera artificial,
aunque el mal uso de los fertilizantes producen numerosos problemas ambientales por la erosin

y el escurrimiento de nutrientes a napas y cuerpos de agua siendo el ms emblemtico


la eutrofizacin.

Originariamente se produca metanol por destilacin destructiva de astillas de madera. Esta


materia prima condujo a su nombre de alcohol de madera. Este proceso consiste en destilar la
madera en ausencia de aire a unos 400 C formndose gases combustibles (CO, C 2H4, H2),
empleados en el calentamiento de las retortas; un destilado acuoso que se conoce como cido
piroleoso y que contiene un 7-9% de cido actico, 2-3% de metanol y un 0.5% de acetona; un
alquitrn de madera, base para la preparacin de antispticos y desinfectantes; y carbn vegetal
que queda como residuo en las retortas.
Actualmente, todo el metanol producido mundialmente se sintetiza mediante un proceso
cataltico a partir de monxido de carbono e hidrgeno. Esta reaccin emplea altas temperaturas
y presiones, y necesita reactores industriales grandes y complicados.

CO + CO2 + H2

CH3OH

La reaccin se produce a una temperatura de 300-400 C y a una presin de 200-300 atm. Los
catalizadores usados son ZnO o Cr2O3.
El gas de sntesis (CO + H 2) se puede obtener de distintas formas. Los distintos procesos
productivos se diferencian entre s precisamente por este hecho. Actualmente el proceso ms
ampliamente usado para la obtencin del gas de sntesis es a partir de la combustin parcial del
gas natural en presencia de vapor de agua.
Gas Natural + Vapor de Agua

CO + CO2 + H2

Sin embargo el gas de sntesis tambin se puede obtener a partir de la combustin parcial de
mezclas de hidrocarburos lquidos o carbn, en presencia de agua.
Mezcla de Hidrocarburos Lquidos + Agua
Carbn + Agua

CO + CO2 + H2

CO + CO2 + H2

En el caso de que la materia prima sea el carbn, el gas de sntesis se puede obtener
directamente bajo tierra. Se fracturan los pozos de carbn mediante explosivos, se encienden y
se fuerzan aire comprimido y agua. El carbn encendido genera calor y el carbono necesarios, y
se produce gas de sntesis. Este proceso se conoce como proceso in situ. Este mtodo no tiene
una aplicacin industrial difundida.
Los procesos industriales ms ampliamente usados, usando cualquiera de las tres
alimentaciones (gas natural, mezcla de hidrocarburos lquidos o carbn) son los desarrollados por
las firmas Lurgi Corp. e Imperial Chemical Industries Ltd. (ICI).

Proceso Lurgi

Se denomina proceso de baja presin para obtener metanol a partir de hidrocarburos gaseosos,
lquidos o carbn.

El proceso consta de tres etapas bien diferenciadas.


Reforming
Es en esta etapa donde se produce la diferencia en el proceso en funcin del tipo de
alimentacin.
En el caso de que la alimentacin sea de gas natural, este se desulfuriza antes de alimentar el
reactor. Aproximadamente la mitad de la alimentacin entra al primer reactor, el cual est
alimentado con vapor de agua a media presin. Dentro del reactor se produce la oxidacin
parcial del gas natural. De esta manera se obtiene H2, CO, CO2 y un 20% de CH4 residual.

Gas Natural + Vapor de Agua

CO + CO2 + H2

Esta reaccin se produce a 780 C y a 40 atm.


El gas de sntesis ms el metano residual que sale del primer reactor se mezcla con la otra mitad
de la alimentacin (previamente desulfurizada). Esta mezcla de gases entra en el segundo
reactor, el cual est alimentado por O 2. Este se proviene de una planta de obtencin de oxgeno
a partir de aire.
CH4 + CO + CO2 + O2

CO + CO2 + H2

Esta reaccin se produce a 950 C.


En caso de que la alimentacin sea lquida o carbn, sta es parcialmente oxidada por O 2 y vapor
de agua a 1400-1500 C y 55-60 atm. El gas as formado consiste en H 2, CO con algunas
impurezas formadas por pequeas cantidades de CO 2, CH4, H2S y carbn libre. Esta mezcla pasa
luego a otro reactor donde se acondiciona el gas de sntesis eliminndose el carbn libre, el H 2S
y parte del CO2, quedando el gas listo para alimentar el reactor de metanol.
Sntesis
El gas de sntesis se comprime a 70-100 atm. y se precalienta. Luego alimenta al reactor de
sntesis de metanol junto con el gas de recirculacin. El reactor Lurgi es un reactor tubular, cuyos
tubos estn llenos de catalizador y enfriados exteriormente por agua en ebullicin. La
temperatura de reaccin se mantiene as entre 240-270 C.
CO + H2

CH3OH H < 0

CO2 + H2

CH3OH H < 0

Una buena cantidad de calor de reaccin se transmite al agua en ebullicin obtenindose de 1 a


1.4 Kg. de vapor por Kg. de metanol. Adems se protege a los catalizadores.
Destilacin
El metanol en estado gaseoso que abandona el reactor debe ser purificado. Para ello
primeramente pasa por un intercambiador de calor que reduce su temperatura, condensndose
el metanol. Este se separa luego por medio de separador, del cual salen gases que se
condicionan (temperatura y presin adecuadas) y se recirculan. El metanol en estado lquido que
sale del separador alimenta una columna de destilacin alimentada con vapor de agua a baja
presin. De la torre de destilacin sale el metanol en condiciones normalizadas.