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Comptes rendus des sances de

l'Acadmie des Inscriptions et


Belles-Lettres

La ncropole de Gabbari Alexandrie (information)


Monsieur Jean-Yves Empereur

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Empereur Jean-Yves. La ncropole de Gabbari Alexandrie (information). In: Comptes rendus des sances de l'Acadmie
des Inscriptions et Belles-Lettres, 142 anne, N. 1, 1998. pp. 155-162;
doi : 10.3406/crai.1998.15844
http://www.persee.fr/doc/crai_0065-0536_1998_num_142_1_15844
Document gnr le 05/06/2016

NOTE D'INFORMATION
LA NCROPOLE DE GABBARI ALEXANDRIE,
PAR M. JEAN-YVES EMPEREUR
A la demande d'Ahmed Abdel Fattah, directeur gnral des
Antiquits du Delta-Ouest, le Centre d'tudes alexandrines a
accept d'entreprendre une fouille de sauvetage en collaboration
avec le Service archologique gyptien dans la ncropole
occidentale d'Alexandrie au dbut du mois de juillet 1997. Cette premire
campagne mene grce au soutien de mcnes privs a dur cinq
mois et elle a repris au dbut du mois de fvrier 1998 pour une
dure encore indtermine.
Il s'agit d'une fouille d'urgence, provoque par la dcouverte
fortuite d'une tombe dans le quartier de Gabbari, situ dans la
partie occidentale de la ville, l'occasion de la construction d'un
pont menant du port ouest jusque vers la route du Caire. A
l'endroit o le tablier du pont s'abaisse pour rejoindre le sol, les
bulldozers ont entam le rocher, dcalottant le toit d'un grand
hypoge. Ce n'est certes pas la premire fois que l'on dcouvre
des tombes souterraines dans ce quartier comme en tmoigne
l'exemple fouill par Ahmed Abdel Fattah 300 m l'ouest du
nouveau site. Il avait pu dcouper une paroi peinte et la faire
transporter sur le site de Km el-Chougafa avant la destruction de
l'hypoge. Dans ce quartier d'entrepts et d'habitat populaire li
aux activits portuaires, plusieurs tombes avaient t signales et
certaines fouilles au cours des deux derniers sicles, mais
l'urbanisation a tt fait disparatre toute trace de ce cimetire. Celui-ci
commence l'ouest du canal et de la muraille qui limitait la ville
sur son flanc occidental. Nous sommes dans la Ncropolis dont
parle Strabon la fin du Ier sicle av. J.-C, soit au sens littral, la
ville des morts qui tait, selon lui, compose de jardins et de
maisons d'embaumement au milieu d'innombrables tombes. La taille
de cette ncropole avait frapp les contemporains : elle devait tre
immense, la mesure de la ville des vivants.
Avec les Aiguilles de Cloptre, la Colonne de Pompe et les
citernes, Ncropolis reprsente le principal but des promenades
des voyageurs des sicles derniers. Entre autres, le P. Vansleb en
1652, Le Brun en 1698 ou Pococke trente ans plus tard, ainsi que

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les savants qui entourent Bonaparte, visitent plusieurs tombes,


dressent les premiers relevs. La Description de l'Egypte y consacre
plusieurs gravures.
Au cours des deux sicles couls, quelques tombeaux ont t
trouvs fortuitement, l'occasion de travaux publics, tant sur le
port ouest que le long de la voie ferre ou de la ligne du tramway.
Certaines sont tout fait remarquables, telle cette tombe
dcouverte par Henri Riad, alors directeur du Muse grco-romain, en
1960 : elle tait couverte de peintures, notamment avec une scne
pastorale autour d'une roue godets, une saqiah, qui est
maintenant un des fleurons du muse d'Alexandrie. La mission
importante la plus rcente dans ce quartier date d'il y a une vingtaine
d'annes : en 1975-1977, une quipe d'archologues allemands
avait mis au jour onze tombeaux.
La tombe qui nous est confie est immdiatement
impressionnante avec ses nombreux loculi, sortes de caveaux creuss en
profondeur dans la paroi. Dans la grande salle qui a t mise au jour
par les bulldozers, on en compte jusqu' sept ranges
superposes : en tout, dans cette seule tombe, il y en a plus de deux cent
cinquante. En passant quelques heures au fond de cette tombe, on
comprend que l'intrt n'est pas limit au seul horizon de ces
parois alvoles de spultures : deux pices plus petites donnent
sur la cour centrale. Elles prsentent un aspect diffrent : l'une est
couverte de restes de peintures, imitant un dcor architectural
avec des ranges de blocs rguliers, isodomes comme les appellent
les architectes, peints en noir, rouge et bleu. De faon paradoxale,
le premier occupant de cette tombe a voulu donner l'illusion que
son tombeau tait construit et non pas creus, alors que pour nous
il est videmment plus remarquable de creuser que de btir, car
dans le premier cas, l'entreprise ne laisse pas de place l'erreur, ce
qui est creus malencontreusement ne pouvant tre rpar,
contrairement une construction o il est toujours possible de
modifier ou dmonter ce qui ne donne pas satisfaction. Cette
coquetterie architecturale se retrouve dans les autres ncropoles
d'Alexandrie, entre autres l'est de la ville, Mustafa Kamel (IIe s.
av. J.-C.) ainsi qu' Anfouchi, cimetire situ dans l'le de Pharos
(Ier s. av. J.-C).
L'autre pice comporte les vestiges des dcors peints qui
fermaient plusieurs loculi : on remarque des frontons colors avec le
nom du dfunt et une formule d'encouragement pour le long
voyage ; ainsi cette Excellente Dionysia, adieu , ou cette Marion
que l'on a enterre sous l'escalier de la salle principale. Peu peu,
au fond des loculi, on distingue des trous d'environ 50 cm de ct :
ce sont les passages amnags par les pilleurs de tombes. Ils per-

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mettent de passer dans une tombe voisine dont on ne pouvait


souponner l'existence depuis la surface. Les parois d'une autre
salle sont couvertes de lignes rouges : on a dlimit la peinture
les limites de futurs loculi. Certains portent des chiffres, d'autres
un nom : au dbut, l'on peut croire qu'il s'agit de celui de
l'heureux propritaire. Mais on retrouve souvent le mme nom, rpt
parfois plusieurs fois grand traits sur la mme paroi : Anoubatos,
le gnitif d'Anoubas, littralement l'homme d'Anoubis , le dieu
gyptien qui procde la momification. Des textes plus longs
corroborent notre nouvelle hypothse : nous avons affaire des
entrepreneurs de pompes funbres, qui cherchent amnager le
plus possible de loculi dans tous les recoins. Pourquoi ce souci de
loger le plus possible de morts dans le plus petit espace possible ?
Comme le montre l'histoire de chaque tombe, l'origine un
homme de quelque aisance s'tait fait amnager une tombe
individuelle, avec une cour ciel ouvert, un escalier qui y descendait,
et un sarcophage ou un lit de prire dans une pice orne d'un
dcor peint. Bien vite, il allait tre dlog : on faisait disparatre
son sarcophage pour creuser dans les murs les premiers loculi,
puis on entreprenait de dgager dans la roche d'autres pices sur
les autres cts de la cour centrale. D'un occupant primitif, ils
devenaient cent, voire beaucoup plus. L'on fermait les loculi avec
des plaques de calcaire que l'on scellait avec du pltre. Mais, bien
souvent, on ouvrait le loculus, on repoussait dans le fond le
premier occupant et on y plaait un autre cadavre pour lui tenir
compagnie. L'on pouvait recommencer l'opration bon nombre de fois
et nous avons ainsi pu compter jusqu' dix squelettes dans un seul
loculus.
Ce souci de loger le plus possible de morts dans le moindre
espace ne s'explique pas par l'exigut de ce cimetire ouest,
puisque Strabon est tonn par sa grande superficie, au point de
l'appeler Ncropolis . Mais il est le reflet de la taille
exceptionnelle de la ville, vritable mgapole, certainement la plus grande et
la plus peuple du monde hellnistique. On se bat, certes, sur
le chiffre de sa population : les chiffres bas l'estiment 400 000
citoyens, d'autres 1 million d'habitants, sans oublier Flavius Josphe qui crit qu' elle seule la minorit juive de la ville
dpasse le million, ce qui donnerait un total proprement
astronomique ! On regrettera la disparition des registres antiques,
destins principalement plusieurs services de l'tat et de la ville : on
enregistrait son enfant auprs du tribunal qui le dclarait citoyen
de la cit s'il tait n de parents grecs ns eux-mmes citoyens et
d'autres registres servaient au recouvrement de l'impt. Mais la
plupart devaient tre ports sur papyrus et les conditions clima1998

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tiques d'Alexandrie font que l'on n'a jamais trouv de papyrus


dans les fouilles de la ville...
Les rcentes fouilles d'habitat que nous avons menes au cur
d'Alexandrie nous amneraient retenir le chiffre bas pour la
population de la ville antique : en tmoigne le caractre rsidentiel
des grandes demeures dgages aussi bien dans les fouilles du
thtre Diana que dans celles de l'ex-consulat britannique. Rien
voir avec les immeubles de rapport plusieurs tages que l'on
connat Rome ou Ostie. Certes, nous nous trouvons dans un
quartier ais, moins d'un kilomtre des palais royaux. Certes,
400 000 habitants font d'Alexandrie la ville la plus peuple du
monde hellnistique et il faudra attendre la Rome impriale pour
voir cette barre dpasse.
Lorsque Strabon arrive Alexandrie en 25 av. J.-C, trois sicles
ont pass depuis la fondation de la ville. La cit s'tait dveloppe
trs rapidement et si l'on compte une moyenne de vingt- cinq ans
par gnration, comme le font gnralement les historiens, l'on
ralise que durant ces trois sicles il avait fallu enterrer plusieurs
millions de morts. L'on comprend ds lors, d'un ct l'tonn ment du gographe devant l'immensit de ce cimetire et, de
l'autre, le souci des entrepreneurs des pompes funbres alexandrines de traquer le moindre espace libre pour donner aux
innombrables Alexandrins un dernier logement.
Ces entrepreneurs de pompes funbres nous apprennent, par
les traces et les inscriptions qu'ils ont laisses derrire eux qu'ils
formaient de vritables plans, un projet architectural qui tait
excut au fur et mesure des besoins. Ils ralisaient d'ailleurs d'une
pierre deux coups, car les saignes que nous avons de loculi en
cours de creusement nous montrent qu'ils dgageaient
soigneusement les blocs qu'ils pouvaient en extraire pour les offrir sur le
march, afin de btir la ville des vivants.
Avec la fouille de ces nombreux loculi , les anthropologues
disposent de centaines de squelettes qui leur permettent d'tudier
un chantillon de la population de l'Alexandrie antique. A partir
de ces ossements, ils arrivent fixer la taille, dterminer les
classes d'ge, le sexe, le nombre d'accouchements, reconnatre
certaines maladies, l'tat de la dentition et des interventions
chirurgicales et dentaires. Le recours des analyses d'ADN
permettrait aussi de voir les liens familiaux entres les occupants des
tombes ou l'intrieur des loculi. C'est tout un nouveau jour sur
les Grecs d'Alexandrie qui apparat ainsi.
En effet, ce sont des Grecs qui sont ensevelis dans cette partie
de la ncropole. En tmoignent leurs noms (j'ai voqu Dionysia),
tout comme certaines coutumes funraires : ainsi dans l'une des

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pices de la tombe 1, un loculus contient-il un squelette avec une


petite monnaie de bronze au milieu du crne. C'est l'obole que
l'on plaait pieusement dans la bouche du mort pour qu'il puisse
s'acquitter du page auprs du nocher Charon, qui assurait le
passage du Styx, le fleuve qui sparait les Enfers du monde des
vivants.
A ct des loculi amnags pour accueillir des inhumations,
des niches moins profondes sont creuses pour accueillir des
vases, des urnes cinraires dont plusieurs exemplaires ont t
retrouvs. Ce sont des Hydries de Hadra , sorte de vases eau
munis de deux anses horizontales et une verticale qui tirent leur
appellation d'un cimetire situ l'est de la ville, dans la zone de
l'ancien lac de Hadra. Ces vases d'une quarantaine de
centimtres de hauteur sont dcors de motifs gomtriques et
floraux. La plupart sont d'origine crtoise, comme l'ont montr les
analyses d'argile et ils datent de la seconde moiti du IIIe sicle av.
J.-C. On en connat environ un demi -millier, disperss dans les
muses gyptiens et occidentaux. Ils portent parfois des
inscriptions qui se rfrent toujours des Grecs trangers la ville,
dcds au cours d'une mission officielle auprs des autorits
alexandrines. Ils taient incinrs par des magistrats de la cit,
sans doute au frais de l'Etat. Mais beaucoup de ces vases ne
portent pas ces indications pigraphiques et il est plus que probable
que des Alexandrins prfraient ce mode de conservation , soit
par conviction, soit par ncessit conomique. Incinration et
inhumation allaient de pair dans le monde grec alors que seule
l'inhumation, avec momification, tait d'usage dans le monde
gyptien, o l'incinration tait un tabou privant l'intress
d'une renaissance, tout comme plus tard chez les chrtiens.
Plusieurs escaliers mnent un tage infrieur o la nappe
phratique rend le travail des archologues plus ardu. Mais les
pilleurs ont t stopps par ce mme obstacle et les trouvailles
sont plus riches dans ce niveau infrieur : une quinzaine de
stles fermant des loculi y ont t rcupres, avec des peintures
aux couleurs vives, parois barioles, bien conserves grce la
vase qui les recouvrait. Au fur et mesure qu'elles schaient, les
couleurs s'affadissaient de faon poignante, mme si les
restaurateurs nous assuraient que les pigments restaient intacts. Ces
stles portent des dcors de portes, tmoignages de
l'architecture alexandrine : deux battants, elles montrent un panneau
suprieur ajour, sans doute avec un dcor mtallique et elles
sont ornes de rubans qui leur donnent un air trs vivant,
symbolisant sans doute qu'on puisse les ouvrir nouveau un jour
pour dlivrer le mort renaissant une autre vie, tout comme la

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cl suspendue un des anneaux de la porte. Une de ces portes


peintes porte en son centre une saynte figure : un homme
debout donne une dernire poigne de main une femme assise
sa gauche, sans doute son pouse dfunte, dans la tradition de
l'art grec classique : le muse d'Athnes est rempli de ces scnes
de dexiosis , littralement de poignes de main droite, peintes
ou sculptes en relief.
D'autres dcouvertes de cet tage infrieur retiendront notre
attention ; il s'agit d'une demi-douzaine de ces hydries de Hadra
peintes, dont quatre dans un tat parfait. Leur dcor est d'une
richesse foisonnante et l'une sort du lot : sur un bandeau sous
l'paule, on voit une scne de chasse au mouvement
particulirement enlev. A gauche, le chasseur nu vu de trois quart dos
tient une longue lance, une sorte de sarisse macdonienne, qu'il
brandit vers un cervid qui occupe le centre de la scne.
L'animal aux fortes cornes, une sorte d'ibex, est entour par deux
lvriers qui l'attaquent de face et de dos. Les chiens de chasse
semblent froces, mais ils ont peur, comme le montre la queue
replie entre les pattes. Cette reprsentation date de la moiti
du IIIe sicle av. J.-C. et associe les exercices de la vie aux
offrandes que l'on fait au mort, tout comme les petites lampes
funraires, retrouves par centaines un demi-millier ont t
recueillies ce jour portent des personnages de la mytholof'.e grecque, notamment Aphrodite et ros, associant cette fois
ros Thanatos.
Le mobilier funraire est riche, les voleurs n'ayant t
visiblement intresss que par les objets de valeur : si peu de bijoux ont
t retrouvs, en revanche on compte par centaines les vases de
cramique. Il s'agit des offrandes faites aux dfunts, dans un tat
de conservation parfait. Ces vases taient utiliss une seule fois,
puis abandonns. Ils sont complets, intacts, contrairement aux
tessons que nous retrouvons habituellement au cours de nos
fouilles de sauvetage sur les habitats, o nous ne mettons au jour
que les objets de rebuts, briss en menus fragments, portant
souvent les traces d'une longue utilisation avant leur abandon.
Les objets que l'on offre aux morts consistent principalement
en lampes huile, en petits autels encens et aussi en unguentaria,
vases effils qui contenaient des huiles parfumes. On trouve
galement des services de tables, assiettes et bols qui tmoignent des
offrandes de nourriture que l'on dposait devant les tombes,
huile, bl et vin principalement. Ces offrandes taient souvent
faites au cours de repas funraires que les familles organisaient en
l'honneur de leur parent dcd : ainsi le jour de l'inhumation, le
quarantime jour, le jour anniversaire de la mort ainsi qu' cer-

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taines ftes fixes par le calendrier de la cit, on se rassemblait


dans une salle manger funraire comme celle que nous avons
dgage prs de la surface. Une longue banquette rserve dans la
roche court le long de trois cts de cette pice. On y plaait des
matelas sur lesquels s'allongeaient demi les participants au
repas. On a retrouv dans cette pice une srie de coupes et
d'assiettes ainsi que des amphores vin : non pas du vin local, mais
des meilleurs crus de la Mditerrane.
Le mode de construction de ces tombes collectives indique que
l'on a affaire la classe moyenne alexandrine : pas de dcors
somptueux, pas de peintures poustouflantes. Mais le hasard des
dcouvertes pourrait nous faire tomber sur d'autres genres de
spultures avec l'extension de la fouille vers le nord. Le trac du
futur pont nous amnera fouiller jusqu'au port ouest, plus de
200 mtres de l'endroit o nous nous trouvons : nous n'avons
ouvert qu'un cinquime de la zone explorer et tous les espoirs
sont permis. On nous a signal l'existence d'une tombe tout prs
des quais. A peu de distance vers l'ouest, toujours prs du quai,
Henri Riad avait fouill cette fameuse tombe la saqieh dont nous
avons dj parl. La ncropole rassemblait des personnes de
condition fort diffrente et surtout, l'on comprend que, dans leur
tat originel, les spultures taient individuelles, familiales tout au
plus, et que c'est par ncessit de trouver de la place, de traquer
les moindres recoins.
Ces tombes ont t creuses vers le milieu du IIIe sicle av. J.-C,
comme en tmoigne le mobilier, sans que l'on puisse encore fixer
plus prcisment la date de l'entreprise initiale. Il s'agit donc des
premires gnrations d'Alexandrins, la seconde si ce n'est la
premire. Quant l'exploitation systmatique, elle a d se faire assez
rapidement, comme le prouve la raret du mobilier d'poque
romaine. Les tombes semblent avoir t respectes pendant un
long moment et il faut attendre le IVe sicle ap. J.-C. pour voir les
signes de roccupation du lieu. Dans deux des tombes, des croix
sont peintes sur les parois des murs, au plafond et mme des stles
sont stuques et couvertes de signes chrtiens. Des inscriptions
nous signalent le nom de ces dfunts dont une Isidra au nom
bien gyptien. L'on sait qu'au dbut du IV* sicle ap. J.-C, les
chrtiens, qui taient nombreux dans cette Alexandrie l'glise
prcoce, furent l'objet de perscutions particulirement froces de la
part de l'empereur Diocltien. La svrit de ces massacres frappa
la population tel point qu'elle marque encore le calendrier copte
qui dcompte ses annes partir de P re des Martyrs , cette
trop fameuse anne 306. Les Pres de l'glise d'Alexandrie nous
narrent comment les chrtiens furent contraints de se rfugier

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dans les tombes de la Ncropolis, qu'ils y installrent des glises et


l'archologie nous enseigne maintenant qu'ils y ensevelirent leurs
morts. Les offrandes ne changent gure : des lampes de terre
cuite, cette fois portant des croix, des amphores vinaires,
provenant surtout de Gaza et des petites ampoules qui contenaient de
l'eau du sanctuaire de saint Menas, situ une cinquantaine de
kilomtres au sud -ouest d'Alexandrie. Le saint est reprsent en
orant aux bras levs entre deux chameaux couchs ses pieds.
La fouille est actuellement en cours : les cinq premiers mois de
travail ont permis de dgager une trentaine de tombes collectives.
Indpendantes les unes des autres, elles sont troitement
imbriques, donnant l'impression que cette partie de la ville a t
systmatiquement exploite pour loger le plus possible de morts. Nous
ne sommes qu' un cinquime de la superficie que nous devons
fouiller, sur le trac du futur pont. L'ensemble fournira un
chantillon intressant de la Ncropolis. Une modification du tablier du
pont est envisag pour en faire une couverture et une protection
pour ces hypoges. Si toutes les tombes de ce cimetire ont t
dtruites jusqu' prsent, nous esprons pouvoir amnager ce site
et le prsenter au public.

MM. Jean Leclant, Franois Chamoux, Robert TURCAN et Georges


Le Rider interviennent aprs cette note d'information.