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LA HISTORIA QUE NUNCA SE CUENTA

Cmo la inflacin acab con el Imperio Romano


Por Fernando Daz Villanueva

Existe una creencia comnmente aceptada que carga las culpas de la cada del
Imperio Romano sobre las tribus germnicas, que, brbaras, harapientas e
iletradas como eran, tomaron al asalto una sociedad refinada, culta y prspera.
Lamento desilusionar a los que estn convencidos de esto, pero tal creencia es
falsa.
La verdadera causa del fin de Roma como Imperio y, lo que es ms importante,
como civilizacin no fueron los brbaros, sino los propios emperadores romanos,
que dinamitaron su propio mundo aplicando recetas econmicas que hoy nos
resultan muy familiares.
En el invierno del ao 211, el emperador Septimio Severo se encontraba en la
provincia de Britania pelendose con los pictos. Entonces se puso malo y se
muri; pero antes reuni a sus dos hijos, Caracalla y Geta, junto a su lecho de
muerte y les dio un ltimo consejo para gobernar el inmenso imperio que les
legaba: "Vivid en armona, enriqueced al ejrcito, ignorad lo dems". Caracalla
prometi cumplirlos, pero pronto se olvid del primero de los preceptos y liquid a
su hermano para poder mandar l solito.
Con Caracalla empieza la decadencia de Roma. Haciendo caso a su padre, subi
un 50% la paga de los soldados y se meti en nuevas guerras. Para financiar la
cosa dobl los impuestos sobre las herencias. Pero no fue suficiente, por lo que
decidi devaluar la moneda: as, de paso, se poda permitir caprichos como las
faranicas termas que llevan su nombre, y cuya sala principal es ms grande que
el San Pedro del Vaticano.
En el siglo III no existan el papel moneda ni la mquina de imprimir billetes, as
que las devaluaciones atacaban directamente al metal. Lo que se haca era
malear el metal noble mezclndolo con otros menos valiosos. El objetivo de los
gobernantes que as malgobernaban era acuar y gastar ms. Caracalla pensaba
que si quitaba un poquito de plata a las monedas nadie lo notara, y l podra
multiplicar a placer el dinero existente. Se trataba, en definitiva, de algo bueno
para todos.
La moneda romana era el denario de aqu viene nuestra palabra dinero, y en
origen era de plata pura. En tiempos de Augusto, el primer emperador, cada

denario estaba compuesto en un 95% por plata y en un 5% por otros metales,


como el bronce. Un siglo ms tarde, con Trajano, el porcentaje de plata era del
85%. Ochenta aos ms tarde, Marco Aurelio volvi a depreciar el denario, que ya
slo tena un 75% de plata. El denario, pues, se haba devaluado un 20% en dos
siglos. Algo ms o menos tolerable. Caracalla, muy necesitado de efectivo para
sus gastos, devalu el denario hasta dejarlo con slo un 50% de plata; es decir, lo
devalu un 25% en un solo ao.
El ureo de oro, lgicamente tambin perdi valor por imperativo legal. Durante
el reinado de Augusto, de cada libra de oro salan unas cuarenta monedas.
Caracalla estir la libra hasta sacar unas cincuenta monedas, que, naturalmente,
mantenan el valor nominal; pero no el real.
Con tanto experimento monetario y sin que el emperador lo previese, los precios
se dispararon. Caracalla se perdi la fiesta: estando de campaa en Asia, fue
apualado por uno de sus guardias mientras meaba al borde de un camino. Una
muerte muy propia para uno de los mayores sinvergenzas de la Historia.
Los que le sucedieron no hicieron sino empeorar las cosas. Casi todos los
emperadores del siglo III fueron militares, y casi todos llegaron al poder mediante
sangrientos cuartelazos. Un dato que lo dice todo: slo uno de ellos, Hostiliano,
que rein seis meses en 251, muri en la cama por causas naturales; el resto cay
a manos de sus guardias o en el campo de batalla por lo general contra sus
sucesores. A este periodo los historiadores lo llaman "la crisis del siglo III". En
rigor, deberan hablar del fin de la civilizacin romana, porque a partir de ah el
mundo romano sera mucho ms parecido al medieval que al clsico.
Durante ese siglo el denario no dej de devaluarse; hasta que acab convertido en
un pedazo de bronce baado en plata que pasaba raudo de mano en mano. Y es
que la moneda mala, como dice la copla, de mano en mano va y ninguno se la
queda. En cuanto al ureo, prcticamente desapareci de la circulacin, y cuando
apareca era fino y maleado. La inflacin super el 1.000%, y eso con los
fragmentados datos de los que disponemos: probablemente, en ciertos momentos
y lugares fue mucho mayor.
Al caos poltico y econmico del siglo III le sucedi el ajuste de Diocleciano, que,
ya sin poder recurrir a la devaluacin, machac a impuestos a los habitantes del
Imperio y ensay una reforma monetaria. La reforma fracas, y su edicto de
precios mximos fue totalmente ignorado por la gente, que, en menos de un siglo,
haba pasado de tener en sus bolsillos denarios de plata a manejar los llamados
follis, pedacitos de bronce muy abundantes y sin apenas valor. Los romanos se
haban empobrecido fenomenalmente en slo unas dcadas por culpa de su
Gobierno; y con ellos el comercio, la industria y la agricultura del Imperio.

La semilla del Estado omnipotente, siempre necesitado de fondos para sobrevivir,


haba arraigado. El emperador Constantino suprimi el ureo y puso en circulacin
una nueva moneda de oro, el slido, muy depreciada con respecto a su antecesor.
Un ureo de los antiguos vala, por su cantidad de metal precioso, dos slidos. La
moneda de plata, encanallada hasta la nusea, desapareci del mapa.
Constantino consigui la cantidad de oro necesaria para la reforma
confiscndoselo a las ricas ciudades orientales y a los templos paganos, ya en
retirada tras la conversin del emperador al cristianismo. Para financiar el
funcionamiento del Estado se invent nuevos impuestos, que haban de abonarse
slo en oro, nica forma de pago, por lo dems, que aceptaban los mercenarios
extranjeros que servan en el ejrcito. Brbaros les llamaban, aunque, a decir
verdad, muy brbaros no seran, cuando slo estaban dispuestos a jugarse la vida
por dinero de verdad.
El oro se convirti en un refugio para quien poda conseguirlo, es decir, los
militares y los altos funcionarios imperiales. El resto de la poblacin haba de
conformarse con el bronce de los follis y el cobre del dinero informal, acuado de
manera ilegal y que haca las veces de dinero de bolsillo. La antao prspera
clase de pequeos propietarios y comerciantes, base misma de la grandeza
romana, se arruin sin remedio. Se produjo entonces una concentracin de tierras
en manos de unos pocos terratenientes, que empleaban en ellas a los hijos o
nietos de antiguos campesinos libres depauperados por la inflacin y los
crecientes impuestos imperiales. La era feudal acababa de comenzar.
El Imperio Romano de los siglos IV y V vivi, literalmente, de saquear a sus
sbditos. Los gastos imperiales crecieron porque slo se poda sobrevivir a la
sombra del Estado. El ejrcito duplic sus efectivos, pero no sirvi de nada,
porque los reyes germanos fueron, a partir del ao 400, fundando reinos con el
beneplcito de los otrora orgullosos ciudadanos romanos.
Durante casi dos siglos, el Estado romano fue una onerosa mquina burocrtica
que tena el solo objetivo de sobrevivir y perpetuarse. Pero ni eso consigui.
Cuando el flujo de oro se sec, porque ya no quedaba un solo contribuyente a
quien dar la vuelta y sacudir, Roma colaps y se esfum de la Historia, dejando tal
caos que Occidente no volvera a ser Occidente hasta mil aos despus.

Tomado de: http://historia.libertaddigital.com