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Les anathmes de MM.

Cahuc et Zylberberg ne sont


pas la hauteur des dfis que doit relever lconomie
LE MONDE | 22.09.2016

Par un collectif duniversitaires


Les signataires
Mathieu Arnoux (professeur dhistoire, universit Paris-Diderot, EHESS),
Ugo Bardi (professeur de chimie, dipartimento di di chimica, Universit di Firenze, Italie),
Yves dAngelo (professeur de mathmatiques appliques laboratoire de mathmatiques J.A.
Dieudonn, universit de Nice-Sophia-Antipolis et Laboratoire interdisciplinaire des nergies
de demain, universit Paris-Diderot),
Stefano Demichelis (professeur de mathmatiques, Dipartimento di scienze economiche e
metodi quantitativi, Universit di Pavia, Italie),
Raphal Douady (directeur du Center for Finance de luniversit de Stony Brook, directeur du
Labex Rgulation financire),
Ivar Ekeland (ancien prsident de luniversit Paris-Dauphine),
David Flacher (directeur du Centre de recherche en conomie de Paris-Nord),
Jean Gadrey (professeur dconomie, universit de Lille),
Gal Giraud (conomiste en chef de lAgence franaise de dveloppement, directeur de
recherche au CNRS, professeur lEcole des Ponts, directeur de la chaire Energie et
prosprit),
Christophe Goupil (professeur de physique Laboratoire interdisciplinaire des nergies de
demain, universit Paris-Diderot),
Alain Grandjean (conomiste, membre du conseil scientifique de la Fondation Nicolas-Hulot),
Matheus Grasselli (professeur de mathmatiques Department of Mathematics and Statistics
McMaster University, Hamilton, Etats-Unis),
Charles A.S. Hall (professeur mrite dcologie, College of Environmental Science and
Forestry State University of New York, Syracuse N.Y., Etats-Unis),
Eric Herbert (matre de confrences en physique, universit Paris-Diderot,),
Philippe Hugon (professeur dconomie, universit Paris-X, directeur du CERED),

Florence Jany-Catrice (professeur dconomie, Universit Lille-1),


Steve Keen (professeur dconomie, Kingston University London),
Carey W. King (directeur adjoint, Energy Institute, The University of Texas, Austin, Etats-Unis),
Marc Lavoie (professeur dconomie, universit dOttawa et Paris-XIII),
Eric Leichtnam (directeur de recherche au CNRS en mathmatiques),
Mireille Martini (chercheur chaire Energie et prosprit),
Jean-Paul Marchal (matre de confrences en conomie, universit Paris-Sud),
Dominique Mda (professeure de sociologie, Dauphine),
Martino Nieddu (professeur dconomie, universit de Reims),
Kako Nubukpo (directeur de la Francophonie conomique et numrique lOrganisation
internationale de la francophonie, Paris),
Antonin Pottier (chercheur CERNA, Ecole des Mines de Paris),
Ccile Renouard (philosophe, directrice du programme CODEV, ESSEC Business School),
Bndicte Reynaud (directrice de recherche au CNRS en conomie, IRISSO, universit ParisDauphine),
Laurence Scialom (professeure dconomie, universit Paris-Ouest-Nanterre, UMR EconomiX),
Bruno Tinel (matre de confrence en conomie, Universit Paris-1 Panthon-Sorbonne),
Annick Vignes (directrice de recherche en conomie, Ecole des Ponts, ParisTech et
CAMS/EHESS),
et Franck-Dominique Vivien (professeur dconomie luniversit de Reims-ChampagneArdenne).

Deux chercheurs en conomie, Pierre Cahuc et Andr Zylberberg, viennent de publier un


pamphlet dirig contre ce quils identifient comme lexpression dun ngationnisme (le titre
ne porte pas de guillemet) en conomie, en vue, disent-ils, de sen dbarrasser (Le
Ngationnisme conomique, Flammarion, 240 pages, 18 euros).
Leur argumentation est simple : lconomie est devenue une science exprimentale ; toute
exprience met en lumire des faits indiscutables ; ds lors, tous ceux qui contestent leur
analyse desdits faits sont des ngationnistes du rel.

Cette offensive se veut notamment la rponse la publication en 2014 de lopus magnum de


Steve Keen, de Kingston University, Limposture conomique (Editions de lAtelier), ouvrage
dcisif qui procde la dconstruction systmatique dune grande partie du corpus
analytique sur lequel MM. Cahuc, Zylberberg et beaucoup dentre nous ont coutume de
sappuyer.

Comportements microconomiques
M. Keen rappelle par exemple, que les travaux de Grard Debreu (Prix Nobel 1983) ont
permis de dmontrer ds les annes 1970 que lagrgation des comportements individuels ne
produit pas ncessairement un comportement agrg semblable celui dun agent
conomique reprsentatif . Ce qui sobserve au niveau micro ne permet pas forcment de
prvoir le comportement macro. En conomie aussi, il y a de la complexit. Qui en douterait ?
A rebours de ce rsultat dj ancien, nos deux auteurs sobstinent vouloir fonder leurs
prconisations macroconomiques abolir les 35 heures, retarder lge de la retraite,
favoriser la concurrence tout prix, faire confiance au march, etc. sur la seule analyse des
comportements microconomiques, ignorant toute interaction entre individus et institutions.
Ils postulent ainsi que dmergence en conomie, il ny en a point.
vrai dire, ils citent louvrage de Quine, ou encore les travaux de Dominique Mda et de Gal
Giraud (dont les conclusions sont aux antipodes des leurs) sans jamais saventurer en
discuter les arguments. Plus grave encore, leur posture pistmologique nest pas srieuse.
Dune part, lensemble des scientifiques de la nature savent trop bien quune
exprimentation est un protocole construit et que linterprtation scientifique de ses
rsultats exige une dlibration contradictoire. Chacun fait tous les jours lexprience
immdiate que le soleil tourne dans le ciel autour de la Terre. Le gocentrisme de Tycho
Brah nen est pas moins une thorie errone
Or les exprimentations alatoires contrles ( Randomised Control Trial (RCT), qui
procdent, comme dans les sciences du vivant, par tirage alatoire dun groupe dont on
compare la raction un traitement celle dun groupe tmoin, conserv indemne)
considres parfois comme le nec plus ultra de la mthode exprimentale en conomie, ne
permettent pas lconomie daccder au statut de science exprimentale lgal de la
biologie.

Options doctrinales
Comme le rappelait Angus Deaton (Prix Nobel 2015) lors dune table ronde laquelle il
participait le 8 septembre au Collge des Bernardins : non seulement la pratique consistant
slectionner au hasard les bnficiaires dun programme de politique publique (un traitement
antiviral par exemple) pose des problmes thiques insurmontables, mais encore les
conclusions dune RCT ne sont ni gnralisables (elles ne sont valables que localement) ni
duplicables (leur rptition donne des rsultats distincts) : telle innovation pdagogique, par
exemple, peut tre fructueuse au Kenya un moment prcis, et contre-productive en
Tanzanie ou bien au mme endroit cinq ans plus tard.

Ds lors, si les RCT ne permettent pas de btir une thorie exprimentale, et encore moins de
justifier des options politiques normatives, il en va a fortiori de mme des expriences non
contrles qui, en renonant tirer au hasard leurs sujets, conservent des biais danalyse
invitables. Quel que soit le protocole adopt, peut-on dailleurs penser le monde social
partir de la seule observation de petits chantillons ou encore dexprimentations fictives
obtenues en laboratoire ?

De nouveau, ce serait ignorer les boucles de rtroaction macroconomiques et


institutionnelles que toute politique publique non triviale ne manque pas de produire. En
dautres termes, lconomie peut certes revendiquer un statut scientifique, linstar de
lhistoire, mais doit faire le deuil de devenir jamais semblable la physique des particules.
MM. Cahuc et Zylberberg visent-ils autre chose in fine qu imposer leurs options doctrinales
comme ultime vrit sous couvert dune impossible science exprimentale du social ? La
manire dont ils sobstinent affirmer que les 35 heures, par exemple, nont pas cr
demplois, en dpit des donnes qui indiquent le contraire, semble le suggrer.

Gouvernance par les nombres

Leur posture ne serait alors quune illustration triviale de la tentation, chez certains
conomistes, de mettre en place ce quAlain Supiot a baptis une gouvernance par les
nombres , quitte instrumentaliser le mode de production de ces nombres et leur
interprtation.
Quel contraste avec lhumilit dun Olivier Blanchard, lancien conomiste en chef du FMI, qui
reconnat aujourdhui que les donnes accumules au cours des dix dernires annes obligent
admettre que nous ne disposons pas dune thorie macroconomique digne de ce nom.
Celle-ci reste encore construire Joseph Stiglitz (Prix Nobel 2001) le rpte lenvi.
Les anathmes de MM. Cahuc et Zylberberg ne sont dcidment pas la hauteur des dfis
que doit relever lconomie aujourdhui, en particulier dans le contexte du drglement
climatique exprience que la plante ne pourra pas itrer, et qui concerne lhumanit
tout entire.
La plupart dentre nous ont eu la sagesse de refuser de dialoguer avec ces auteurs au sein des
tribunes mdiatiques complaisantes qui leur tendent le micro. Certes, la libert de blmer fait
partie du dbat conomique, et lon peut tout fait contester la validit des travaux de
certains collgues. Mais traiter ses contradicteurs de ngationnistes est une injure publique
inacceptable, qui bafoue la dontologie de la communaut scientifique.