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L'EVOLUTION DE QUELQUES

CONCEPTS DE BASE DE LA GEOGRAPHIE


Espace, milieu, rgion, paysage (1800-1990)
Paul CLAVAL
Universit de Paris-Sorbonne

L'exercice qui consiste analyser l'volution d'une discipline


travers quelques-uns de ses concepts de base est un peu artificiel, mais
prsente un mrite essentiel : il permet de mesurer ce qui, dans les
proccupations d'une poque, rsulte d'un dveloppement autocentr, et ce
qui provient de l'importation de modles pistmologiques ns dans
d'autres disciplines.
L'pistmologie des sciences sociales reconstitue le cheminement
des modes de raisonnement et de dmonstration depuis les domaines o ils
se sont forms, et prcise comment ils ont t adopts, transforms ou
renouvels par les gographes. Nous procdons l'inverse : nous partons
d'un jeu de concepts qui jouent un tel rle dans la gographie qu'ils sont
prsents, sous une forme ou sous une autre, toutes les poques; nous
examinons la manire dont ils taient formuls et la place qu'ils tenaient
certains moments du pass. Les mutations d'une priode l'autre peuvent
ainsi tre soulignes, ainsi que la permanence de conceptions qui assurent la
continuit de la pense.
Nous nous sommes attach aux notions d'espace, de milieu, de
rgion et de paysage; nous avons dtermin l'importance que les gographes
accordaient (ou accordent) chacun de ces concepts et les contenus qu'ils
leur donnaient (ou donnent) quatre moments de me
l'histoire de la discipline :
aux alentours de 1800, la jointure entre le XIX et le XXme sicles, dans
les annes 1960 et actuellement, dans les annes 1990.

Aux alentours de 1800

A la fin du XVIIme sicle, la gographie se trouve en pleine


mutation : intimement lie, depuis la Renaissance, la cartographie, elle
est en train de s'en dtacher, ce qui va avec l'mergence de nouvelles
faons de concevoir la discipline.

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L'espace
a- Depuis la Renaissance, les gographes travaillent essentiellement
la ralisation de cartes de plus en plus fiables. Ils sont cartographes - la
langue le dit, qui parle de gographes l o nous dirions cartographes (de
Dainville, 1964). Il s'agit pour eux de reporter sur un plan, une chelle
rduite, les traits essentiels de ce que l'on peut observer la surface de la
plante. Les astres aident dfinir des orientations universelles. Un
systme de correspondances permet de passer de la surface courbe de la
Terre la carte, qui s'inscrit dans un systme bi-dimensionnel.
On sait depuis l'Antiquit dterminer la latitude d'un lieu. Mais la
mesure des longitudes tait impossible faute de moyen fiable pour
conserver l'heure du mridien d'origine et la comparer celle du lieu
d'observation. Il faut attendre la deuxime moiti du XVIIIme sicle et
l'invention du chronomtre pour que cela devienne possible. Jusqu'alors, il
fallait se contenter d'approximations et faire une tude prcise, comparative
et critique des notes et rcits de voyages. Le gographe-cartographe tait
ncessairement un homme de cabinet, puisqu'il devait dpouiller les
itinraires et relations laisss par les marins, les explorateurs, les commerants
ou les soldats.
b- Cela explique que la conception de l'espace comme tendue
gomtrique se soit trouve associe une autre : l'espace terrestre avec ses
villes, ses fleuves, ses plaines et ses montagnes, c'est le dcor o se joue
l'histoire. Les textes antiques ou les chroniques mdivales rapportent une
multitude de lieux dont les noms ont souvent chang, si bien qu'on a perdu
le souvenir de leur localisation. Le travail de cabinet que le gographe doit
fournir pour estimer les longitudes le conduit frquenter des textes d'ges
varis et les comparer : il apprend ainsi, par interpolation, situer les
vnements qui se sont drouls dans des pays qui ne sont pas familiers, et
dont les lieux ont souvent chang de noms.
Il n'y a pas encore de vritables sciences sociales. L'homme est
prsent sur les cartes par des signes abstraits qui localisent les lieux habits
et les identifient par leur nom. Le cartographe note aussi le nom des
peuples et des territoires qu'ils occupent. Il trace les frontires politiques et
celles des circonscriptions administratives (de Dainville, 1964).
Les ingnieurs-gographes de la fin du XVIIIme sicle connaissent
encore, en France et l'tranger, les dmarches qui ont t la base de leur
mtier depuis ses origines, et celles qui rsultent des progrs de la mesure
du temps, comme en tmoigne le travail que mnent ceux qui participent
l'expdition d'Egypte (Godlewska, 1988). Ils y combinent admirablement
les levers directs (la partie moderne de la cartographie), et l'utilisation des
textes et des documents anciens. Mais c'est uniquement parce qu'ils n'ont
pas eu le temps de faire des relevs directs dans tout le pays qu'ils sont
obligs d'avoir recours aux archives.
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Le lever cartographique met en uvre des techniques si sres que le


recours d'autres sources devienteme
inutile. On assiste ainsi, l'extrme fin du
XVII sicle et au dbut du XIX , un clatement du champ ancien : la
cartographie apparat toujours comme une base ncessaire toute
gographie, mais le mtier de cartographe appartient dsormais des
quipes d'ingnieurs et de dessinateurs de talent rmunrs par les Etats.
La cartographie devient un service public, aux ordres du pouvoir. Les
images qu'elle rvle, de plus en plus prcises et riches, nourrissent la
curiosit et les spculations des gographes. La gographie historique,
science
auxiliaire de l'histoire, continue tre pratique au cours du
XXu"me sicle, mais de nouvelles conceptions de l'espace apparaissent.
c- L'espace est de structure gomtrique, mais il est rgionalement
diffrenci. Comment et pourquoi ? Ces problmes ne sont pas tudis en
premier par les gographes, mais par des philosophes comme Kant et
surtout par des naturalistes qui s'acharnent prsenter un inventaire
ordonn de la nature : minralogistes, gologues, botanistes, zoologistes
collectionnent et identifient les roches, les plantes, les animaux et apprennent
construire des classifications rationnelles dans lesquelles ils enferment, en
la rendant intelligible, la prodigieuse diversit des tres et des choses
(Foucault, 1969).
Pour Kant (1724-1804), la ralit nous est donne travers les
catgories a priori de la sensibilit que sont l'espace et le temps. Ces
catgories sont celles que nous apprend la gomtrie euclidienne - celles
donc que mobilisent les cartographes. Mais l'ordre dans lequel les
phnomnes sont livrs l'observation mrite de retenir l'attention : leur
distribution dans l'espace est tout aussi intressante que leur succession
dans le temps. Kant fait donc de l'espace un cadre dont il importe de
relever les configurations : il est rgionalement diffrenci. Cette ide
frappe Alexandre de Humboldt (1769-1859) : il essaie de la rendre
sensible par la composition mme du rcit qu'il fournit de son voyage en
Amrique quinoxiale (cf. Emmanuel Saadia, dans ce mme volume). La
narration se prte cependant mal ce genre d'exercice : c'est en reportant les
observations sur des fonds topographiques et en dressant des cartes
thmatiques que l'on met en valeur la structuration rgionale de l'espace.
La dmarche taxonomique des naturalistes peut s'appliquer
l'ensemble de ce que la nature, ou la nature amnage et exploite par
l'homme, nous offre. Ici s'tendent de grandes forts, auxquelles succdent,
plus loin, des prairies puis des steppes. Le sous-sol est fait, selon les
rgions, de granits, de schistes, de calcaires ou de basaltes. Aux pays de
champs ouverts s'opposent les campagnes nues. L'espace est le support de
la diffrenciation de la nature. C'est ainsi que le conoivent Bernardin de
Saint-Pierre (1737-1814) confront aux paysages de l'Ile Maurice, ou
Volney (1757-1820) parcourant le Moyen-Orient ou les Etats-Unis.
Alexandre de Humboldt met au service de cette conception son gale
capacit classer les paysages vgtaux, les formes animales, les roches et les
types de cultures pratiques.
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Le milieu
a- Les conceptions surtout climatiques du milieu qu'avait
dveloppes Hippocrate sont toujours vivantes. C'est elles que se rfre
Montesquieu (1689-1755) lorsqu'il cherche souligner la diversit des
murs, et la ncessaire adaptation des institutions qu'elle
appelle. Les
topographies mdicales, la mode la fin du XVIIPmL' sicle, analysent
inlassablement l'impact du milieu sur les humeurs, l'tat de sant et les
maladies propres chaque type d'environnement
(sur les topographies
mdicales la mode la fin du XVIII6me sicle : Bourguet, 1988, p. 38-40;
Desaive et ai, 1972). Au dbut des annes 1880 encore, Vidai de la Blache
se demande s'il faut accorder quelque crdit la thorie des humeurs et
expliquer grce elle la diversit des peuples et des cultures. Si
l'interprtation hippocratique du milieu est la plus frquente, elle souffre
de ne pas s'appuyer sur le type de dmonstration rigoureuse qui s'impose
dsormais dans le champ scientifique.
b- Johann-Gottfried Herder (1744-1803), un contemporain et
ancien lve de Kant, est trs sensible au gnie des peuples et leur
diversit. Chacun exprime, travers sa langue, une sensibilit diffrente.
Pourquoi les gens ne ragissent-ils pas partout de la mme manire aux
vnements qui les frappent ? Pourquoi ne peroivent-ils pas de la mme
faon la nature ? Parce que l'tre profond des peuples porte la marque du
milieu o ils sont installs. Herder ne croit pas l'influence du climat sur les
hommes, la manire d'Hippocrate; ses conceptions sont beaucoup plus
subtiles : les milieux sont structurs par des jeux de correspondances et
offrent des occasions d'motion qui varient d'un lieu l'autre. Ils inspirent
des potiques diffrentes : c'est pour cela que les peuples ne se dveloppent
pas selon les mmes lignes.
L'volutionnisme linaire qui s'tait impos durant les dernires
annes du XVIIIme sicle dvalorisait la gographie, puisqu'il ramenait tout
l'histoire. La philosophie de Herder donne au contraire l'espace et aux
milieux un rle essentiel : il n'est pas possible de connatre un peuple si on
fait abstraction du cadre o il s'est install. Ses sentiments, ses aspirations
et ses convictions sont en harmonie avec son environnement. On ne peut
comprendre la diversit des groupes humains si l'on n'tudie pas la scne
o ils voluent : c'est ce que Michelet dcouvre en lisant Herder, et qui le
pousse ouvrir son Histoire de France par un Tableau de la France - ide
que Lavisse reprend son compte aux alentours de 1900, et qui le conduit
confier le Tableau de la gographie de la France Vidai (1903). En
Allemagne, Cari Ritter doit une large part de son inspiration Herder.
c- Le sensualisme s'tait dvelopp la suite de John Locke
(1632-1704). Il apparat, la fin du XVIlf sicle, comme la thorie
psychologique dominante. L'hypothse sur lequel il repose est simple :
l'esprit est comme un morceau de cire vierge. C'est du monde que
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viennent les sensations, les perceptions, les ides et les associations d'ides
qui peuplent progressivement le cerveau. C'est en se confrontant au
monde que l'esprit devient capable de mener un raisonnement, dcouvre
l'occurence rgulire de certains faits et comprend qu'il peut en tirer parti
lorsqu'il agit.
Le sensualisme nie le rle de l'hritage gntique. Les hommes
sont models par le milieu dans lequel ils voluent. A la fin du XVIIImc
sicle, les penseurs radicaux tirent de ces observations des conclusions
rvolutionnaires (Halvy, 1927). L'homme adulte est le produit du milieu
qui l'a form. S'il est mauvais, c'est qu'il a t soumis aux influences
d'environnements dltres. Pour le rformer, il faudrait lui donner la
chance de vivre dans un cadre plus satisfaisant et plus harmonieux.
La premire application de cette philosophie de la rforme de
l'humanit par l'amnagement du milieu de vie est justement clbre : elle
est imagine par Jeremy Bentham, frapp par l'inefficacit du systme
pnitentiaire de son temps (Foucault, 1975). Les prisons o les dtenus
s'entassent dans une dangereuse promiscuit sont des coles du vice au
lieu d'tre des sminaires de la vertu. Le Panopticon permet d'chapper
cette fatalit : en faisant vivre les dtenus sous la surveillance perptuelle
des gardiens, on leur interdit de se constituer en milieu ferm et dlictuel.
Les prisonniers cessent d'tre fascins par le vice et s'amendent. C'est du
moins la thorie.
Dans les dernires annes du XVIIIme sicle, les radicaux tirent de
nouvelles consquences du paradigme sensualiste. L'urbanisation progresse,
l'industrialisation s'acclre; les comportements dviants se multiplient dans
les quartiers htivement et mal construits. Que faire pour combattre la
dlinquance et faire natre des conditions de vie plus polices ? "Changer la
ville pour changer la vie" : ce slogan des socialistes franais en 1981 dpeint
parfaitement la position qu'adoptent alors les radicaux britanniques et plus
tard les rformateurs socialistes. Le jugement svre que l'on doit porter sur
tous ceux qui vivent en marge de la loi dans les zones misrables doit tre
nuanc : ils ne sont pas directement responsables de leurs actes. C'est le
milieu dans lequel ils ont t levs et dans lequel ils vivent qui les a incits
au crime, les a conduits l'alcoolisme et leur fait oublier leurs devoirs les
plus lmentaires vis--vis de leurs proches ou de leurs voisins. Robert
Owen dcide, en 1799, de construire New Lanark une cit ouvrire modle
pour que ses employs chappent la spirale de dmoralisation qui
caractrise gnralement ceux qui travaillent dans les usines.
De la philosophie sensualiste, on passe ainsi au socialisme utopique.
A la fin du XIXme sicle, les enqutes que mne Charles Booth sur la misre
de l'Hast End londonien restent proches de l'inspiration du dbut du sicle
(Booth, 1892-1903) : ce qu'il cartographie, c'est la sant morale des
diverses rues ouvrires de Londres, puisque c'est elle qu'il faut amliorer par
une politique convenable de logement.

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La rgion

Les gouvernements de l'Ancien Rgime ont multipli les divisions


administratives : la France juxtapose et entremle dans le dsordre
provinces, lections, gnralits, intendances, diocses, etc. L'action des
pouvoirs publics serait sans doute plus efficace si elle s'exerait dans des
cadres plus rationnels. La rflexion sur la rgion rsulte ainsi d'un
problme de gographie administrative applique.
Les dcoupages semblent tre ds aux caprices de l'histoire et
l'arbitraire des Princes, qui ont agi selon leur bon plaisir. La rforme des
circonscriptions administratives implique que l'on trouve des principes
objectifs pour procder des divisions qui satisfassent tout le monde parce
que fondes en raison.
Plusieurs solutions s'offrent. L'ide d'une division purement
gomtrique a des partisans en Sude ou en France. Elle sduit Thomas
Jefferson - l'occasion de son ambassade Paris sans doute. Il est
l'inspirateur de la loi de 1784 qui prcise les conditions dans lesquelles les
nouveaux Etats seront dessins et les terres agricoles divises selon une trame
gomtrique articule sur les mridiens et les parallles.
La solution gomtrique est-elle parfaitement satisfaisante ? Ne
laisse-t-elle pas elle aussi une place l'arbitraire ? Si l'on dcide de diviser le
territoire en carrs, pourquoi leur donner des cts de 5, 10 ou 20
kilomtres ? L'observation de la nature ne peut-elle suggrer des divisions
scientifiques et de plus grande valeur ? Le progrs des approches
naturalistes, ou les ides de Kant sur la gographie, vont dans ce sens.
Les gologues dcouvrent, en cartographiant les affleurements
rocheux, que les pays que connaissent les gens, et qui portent des noms
populaires, ont des limites qui concident gnralement assez bien avec
celles des terrains : ils le montrent pour la Beauce, la Brie ou le pays de
Caux. La notion de rgion naturelle prend ainsi un contenu pratique
(Gallois, 1908). Au dbut des annes 1780, Giraud-Soulavie l'enrichit
propos du Vivarais en combinant les donnes gologiques et minralogiques
et le jeu de l'altitude et du climat. Alexandre de Humboldt, qui connat ses
travaux, les transpose l'Amrique latine. Dans le mme temps, les
administrateurs du Directoire et de l'Empire essaient d'amliorer le cadre
administratif de la France; ils rvent de substituer au dpartement, qui leur
parat imparfait, des divisions fondes sur la nature : Coquebert de Montbret
et Omalius d'Halloy donnent une nouvelle impulsion aux recherches sur la
rgion naturelle, mme si cela ne dbouche sur aucun projet cohrent de
rforme. L'agronome Marshall, qui dsire rendre plus efficace
l'administration britannique confronte la guerre avec la France, et la
doter de cadres qui permettent de planifier l'intensification des cultures,
propose dans le mme temps de s'appuyer sur les rgions naturelles.

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Le paysage
a- L'esprit naturaliste qui domine le XVIIIme sicle explique
l'attention accorde aux paysages : c'est travers ceux-ci que la nature se
donne voir. La lecture du paysage est naturaliste et dj romantique.
Elle cre chez celui qui la pratique un sentiment de joie profonde lorsqu'il
dcouvre les rapports qui existent entre les divers ordres de l'univers, le
minral, le vgtal et l'animal, comme entre les Cieux et la Terre. Les
proccupations naturalistes ne conduisent donc pas une attitude neutre et
dtache vis--vis du paysage : l'intrt que celui-ci suscite rsulte en
partie des motions esthtiques qu'il fait natre travers l'accord qu'il rvle
entre les composantes de l'Univers (Bartels, 1969).
Cette lecture esthtique rapproche le gographe et le voyageur
savant de l'artiste. Celui-ci est sensible la beaut des formes, ou au
sublime que l'on prouve face au spectacle des lments dchans. Le
naturaliste ajoute un lment supplmentaire cette gamme d'impressions et
de sentiments - il dcouvre les harmonies profondes voulues par le
Crateur.
Le paysage est une des proccupations centrales de la gographie
du dbut du XIX'me sicle. Les botanistes et les gologues apprennent
l'analyser et nommer ses diffrentes composantes. Les commentaires
qu'il inspire sont cependant davantage de nature esthtique que scientifique
: on l'apprcie parce qu'il rend sensible l'harmonie profonde de la vie. Ce
qu'il rvle sur les quilibres biologiques naturels ou modifis par l'homme
n'est pas encore clairement peru.
b- II est d'autres lectures possibles du paysage. Pour Herder et
ceux qu'il inspire, le paysage est une ralit potique. C'est travers lui
que se dveloppe la sensibilit de ceux qui le frquentent. Le gnie d'un
peuple se nourrt des forts, des campagnes, des montagnes et des rivages
qu'il frquente (sur ce point, on se reportera par exemple Riehl, 1861). Le
milieu exerce son influence travers les correspondances qui s'tablissent
entre les paysages familiers, la langue, la littrature populaire et l'esprit
collectif. Alors que les sensualistes s'attachent au rle que tient
l'environnement dans le faonnement de l'esprit et du caractre, Herder y
voit la source d'inspiration qui dote les groupes humains de leur sens
artistique et de leur dynamisme.
Conclusion
Un nouvel esprit gographique se forme la fin du XVIIIme sicle.
Il est moins gomtrique que celui qui dominait chez les cartographes qui
avaient jusqu'alors fait progresser la discipline. Il est surtout d'inspiration
naturaliste. Le gographe s'efforce de dcrire systmatiquement les
diffrentes composantes du paysage. La mthode d'observation se veut
scientifique, mais ne vise pas comprendre la gense des formes. Le but
est d'tablir des classifications rationnelles, et
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aussi de s'interroger sur leur signification et leur impact sur l'homme


(Foucault, 1969).
Parmi les concepts -clefs de la gographie, c'tait celui d'espace
qui tait au cur de la dmarche des ingnieurs -gographes. C'est celui de
paysage qui accapare l'at tention de leurs successeurs : leur faon de
concevoir l'espace et la rgion en dcoule. Les images que l'on se fait du
milieu sont moins intgres la construction d'ensemble, et plus diverses : les
sciences naturelles n'ont pas encore compris la fcondi t de la notion
d'environnement.
La gographie de la fin du XVIH ime sicle ne rencontre la socit
que de faon pisodique et la rduit une numration de lieux habits,
d'Etats et de circonscriptions administratives. La curiosit naturaliste
n'enrichit gure l'analyse dans ce domaine. Ce qu'elle apporte, c'est une
curiosit nouvelle pour ce que fournit le contact direct avec les paysages.
Les champs et les prs, les haies et les routes, les villages et les villes
commencent tre dcrits avec prcision. Ainsi se prparent de nouveaux
dveloppements.
La gographie est proche des philosophies de la nature. Ce n'est
pas une science de l'homme, qu'elle n'essaie pas alors de comprendre et
d'expliquer. C'est pour cela que l'environnementalisme
sensualiste ne
l'affecte pas. Herder ne situe pas son analyse l'chelle de l'individu,
puisqu'il parle des peuples et des nations : c'est sans doute pour cela que
ses ides exercent une influence plus directe sur les gographes.
Aux alentours de 1900
L'espace

a- A la fin du XIXme sicle, les conceptions cartographiques de


l'espace comme tendue gomtrique ou gomtrisable sont toujours
vivantes, mais elles ne reprsentent plus une frontire dynamique de la
discipline. Elles apparaissent comme un acquis. Le gographe a cess
d'tre fondamentalement celui qui situe les choses ou les vnements mme s'il continue en faire un lment de sa dmarche.
La gographie historique issue des formes traditionnelles de la
recherche cartographique perdure aussi (Butlin, 1993). Le gographe reste
un homme de cabinet, dans l'imagination populaire - ainsi le Paganel de
Jules Vernes. Vidai de la Blache stigmatise aussi ime
la gographie de cabinet,
preuve qu'elle n'est pas morte la fin du XIX sicle. Le Manuel de
gographie historique de la France que Lon Mirot publie en 1929 prouve
d'ailleurs qu'elle continue tre pratique plus tard encore -l'histoire n'a-telle pas besoin de cette science auxiliaire ?
b- La conception naturaliste de l'espace comme ralit
physionomique demeure elle-aussi trs vivante : le gographe est celui qui
repre et classe des formes visibles. C'est ainsi que les
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gomorphologues ou les spcialistes de gographie botanique conoivent


leur domaine. Ce qui a chang cependant, c'est l'esprit dans lequel ces
approches sont pratiques. Le chercheur a cess de s'extasier devant les
harmonies de la nature. Il se proccupe des processus qui y sont
l'uvre.
Une rvolution s'est ainsi dveloppe depuis la fin du XVIIIme
sicle dans le domaine des formes du relief. Le cadre de la chronologie
biblique ne permettait d'expliquer le monde que par des catastrophes
violentes et rapproches. A partir de l'instant o l'on s'est affranchi des 6
000 ans qu'autorisait la lecture stricte de l'histoire sainte, il est possible
d'adhrer au principe des causes actuelles (Chorley et al., 1964). Il se
dveloppe ainsi, la limite entre gographie et gologie, un ensemble de
connaissances qui mettent l'accent sur le rle de l'rosion, de la
sdimentation et des phases de plissement ou d'activit volcanique dans la
gense des formes terrestres.
Les spcialistes du climat ont dcouvert, la suite de Humboldt, la
dissymtrie climatique des continents. Cela les a invits s'interroger sur
le rle des foyers anticycloniques stables ou saisonniers dans la
circulation atmosphrique. L'uvre de Matthew Maury a complt celle
des climatologues : les courants ocaniques sont responsables de la
douceur des faades occidentales des continents aux latitudes tempres,
puisque celles-ci sont baignes par des eaux tides d'origine tropicale,
alors que les faades orientales sont longes par des flux d'origine
polaire. Les zones climatiques ne sont plus dtermines par la seule
latitude.
c- La grande nouveaut des dernires dcennies du XIXmc sicle
est galement naturaliste d'inspiration, mais elle propose une lecture
nouvelle de l'ordre terrestre. Elle ne se contente plus d'tablir une
typologie des paysages. Elle essaie de comprendre le vivant, analyse donc
le fonctionnement des organismes et s'interroge sur les relations qu'ils
entretiennent avec leur environnement. Les formes vivantes ne sont pas
fixes. Elles voluent sous l'effet des contraintes que le milieu exerce sur
l'organisme qui y est plong. Le jeu de ces influences est diversement
conu (Berdoulay et Soubeyran, 1992; Livingstone, 1992). Pour Lamarck
au dbut du sicle, et pour les no-lamarckiens partir des annes 1870,
les transformations rsultent d'une adaptation de l'organisme au milieu;
elle se transmet graduellement d'une gnration l'autre. Pour Darwin,
les pressions qui viennent de l'environnement conduisent la slection
des plus aptes, et donc la transformation des formes vivantes.
Haeckel montre bientt que l'uvre de Darwin implique le
dveloppement d'une science nouvelle, celle des relations des tres vivants
et de ce qui les entoure, de leur milieu de vie, au sens large : il donne en
1872 cette discipline le nom d'cologie.
Elle ne se structure en fait qu'
partir des dernires annes du XIXme sicle. Mais les ides de Haeckel
ont transform la gographie. Elles appelaient en effet la naissance d'une
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discipline destine clairer les rapports de l'homme son environnement :


c'est ce que Friedrich Ratzel a compris (sur Ratzel : Buttmann, 1977).
La gographie humaine qu'il cre part de l'tude des rapports qui se
dveloppent en un lieu entre l'homme et le cadre o il rside et qui le fait
vivre. La gographie est une proto-cologie qui met en vidence les
relations verticales qui existent entre les organismes et le milieu o ils
vivent. Les hommes ont leur place dans la pyramide cologique des tres
vivants. Par la cueillette, la chasse et la pche, ils ont prlev pendant des
millnaires la nourriture et les produits ncessaires leur survie. Puis ils
ont remplac les pyramides naturelles par des pyramides artificielles de
plantes cultives et d'animaux domestiques, susceptibles de leur fournir,
sur une surface donne, une masse beaucoup plus considrable de produits
utiles et consommables. Les forts et les steppes naturelles ont t
remplaces par des champs labours, des prairies ou des plantations
d'arbres fruitiers - un tout autre paysage. Les formules mises en place ont
t trs diverses selon les aptitudes naturelles des milieux et le gnie des
peuples. D'o l'extraordinaire varit des "genres de vie" qui a fascin et
retenu les gographes.
La proto-cologie que constitue la gographie humaine la fin du
sicle pass est une science naturelle du milieu, pas une science sociale.
Les hommes ne sont prsents que dans certains aspects de leur existence :
l'ensemble des techniques matrielles qui permettent un groupe de
survivre dans un milieu donn.
Ratzel et ses mules franais, Vidai de la Blache en particulier,
savent bien que l'tude des faits humains ne peut se contenter d'une telle
vision verticale. Les animaux et les hommes sont mobiles. Les hommes
savent transporter ce dont ils ont besoin et font souvent venir de l'extrieur
ce qui leur manque. A l'tude du site doit s'ajouter celle de la situation : le
milieu local n'est pas le seul qui compte pour comprendre la vie en un
point; il importe de prendre en considration les milieux voisins, puisqu'ils
sont mis galement contribution (Ratzel, 1881-1891; Vidai, 1922).
La gographie humaine qui nat au tournant du sicle associe ainsi
deux dmarches : l'tude des relations verticales qui se dveloppent au sein
de chaque milieu, et celle des relations horizontales qui mettent en relation
les milieux. L'ide de milieu est dominante, celle de circulation
complmentaire. La structuration de l'espace provient des traits naturels
qui caractrisent le milieu. La circulation permet d'chapper certaines
des limitations des cellules locales, mais elle ne joue pas le mme rle
organisateur. Elle souligne la place que tiennent les villes qui, par leurs
marchs, assurent le contact entre rgions complmentaires - autre aspect de
la vie sociale que le gographe considre donc comme pertinent.
Vidai de la Blache va plus loin que ses contemporains dans l'tude
des faits de circulation : il comprend l'importance croissante de la nodalit
dans le monde de son temps - d'autres parleront ensuite de lieux centraux. Il
ne lui accorde pourtant pas un rle aussi fondamental qu'
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l'environnement. C'est que l'espace qu'il apprhende reste essentiellement


celui des sciences naturelles.
d- Le croie crateur de la circulation est rvl, en dehors de la
gographie, par les travaux de certains conomistes. L'conomie spatiale
(Ponsard, 1958) se dveloppe depuis von Th'nen, dont le grand ouvrage a
t publi en deux volumes en 1826 et 1852. Aprs avoir analys la
localisation des activits agricoles, voil que cette nouvelle discipline
s'attache aux activits industrielles. L'conomie spatiale raisonne en
supprimant les asprits de l'espace gographique; elle suppose une
tendue uniforme et galement pntrable, la plaine de transport : il s'agit
d'un milieu parfaitement plat o l'on circule avec une gale facilit (ou
difficult) quelle que soit la direction. L'espace est prsent comme une
surface qui n'est diffrencie que par la distance qui spare les lieux. La
variable-clef de l'conomie spatiale est constitue par les frais de transport
des biens. Ce sont eux qui expliquent la zonation des cultures en anneaux
autour des marchs, ou la localisation des usines au point minimum des
transports.
D'autres proprits de l'espace - l'ingale fertilit, l'ingale difficult
des transports selon les rgions ou les orientations - sont rintroduites par la
suite. Elles n'altrent pas le trait fondamental de l'conomie spatiale : il
s'agit de la discipline qui prend en compte les cots de dplacement des
biens.
La gographie humaine s'attache aussi aux faits de circulation.
Pourquoi ne tire-t-elle alors aucun parti de l'conomie spatiale ? C'est que les
conceptions que les deux disciplines se font de l'espace sont irrductibles :
la gographie y voit une juxtaposition de milieux locaux; elle admet qu'ils
communiquent, mais c'est ce qui se passe au sein de chaque unit qui
l'intresse surtout; l'conomie spatiale y voit une surface uniforme o elle
cherche dterminer des points d'quilibre. Pour les gographes, il est
important de savoir si deux milieux communiquent, ou restent isols, pour
comprendre leur dynamique interne. L'accent reste plac sur l'volution
propre de chaque milieu. La circulation est un correctif. On ne cherche pas
comprendre quelles lois elle obit, et quelles configurations spatiales
elle fait natre.
Le milieu
a- Le concept-clef de la gographie qui se constitue la fin du
XIX'mL' sicle est videmment celui de milieu. Mais il s'agit du milieu des
cologistes, de celui d'une proto-cologie tout au moins (Sorre, 1942) : il ne
ressemble en rien celui de la tradition hippocratique. Au contact de la
lithosphre et de l'atmosphre se dveloppe la biosphre, domaine des tres
vivants vgtaux et animaux lis entre eux par une chane trophique qui
assure l'alimentation en sels minraux et nergie des organismes. La vie
dpend des conditions locales de temprature, d'humidit et d'ensoleillement
qui favorisent le dveloppement des plantes, seules
99

capables de fixer l'nergie solaire et de synthtiser les molcules organiques


de base. La vie dpend aussi des rapports de concurrence que chaque tre
vivant entretient avec les individus de la mme espce ou d'espces
diffrentes. Le milieu cologique se dfinit par ses paramtres physicochimiques et par les rapports complexes que les organismes nouent entre
eux.
Les tres humains se distinguent des animaux par la manire dont
ils transforment les milieux o ils vivent : ils s'isolent de l'atmosphre
ambiante en s'habillant; ils se construisent des abris ou des maisons; ils
remplacent les pyramides cologiques naturelles par celles des plantes et
des animaux domestiqus.
Le mileu qu'apprhendent les gographes s'inspire d'une discipline
qui est en train de se constituer, l'cologie. Le cadre d'analyse qu'il offre
s'applique aussi bien aux environnements naturels qu' ceux que l'homme
a influencs ou transforms.
b- L'ide que le milieu est un ensemble de circulations physicochimiques verticales domine chez les gographes. Cela n'exclut pas, chez
les urbanistes en particulier, la faveur persistante du modle sensualiste
(Fishman, 1980). Celui-ci explique l'intrt que les architectes et urbanistes
rformistes attachent la rflexion sur les formes : elles conditionnent,
croient-ils, la naissance d'un homme nouveau. Les gographes s'intressent
surtout aux milieux ruraux. Ceux-ci sont, pour les rformistes, exempts de
tares morales graves. Leurs projets sont focaliss sur les zones pauvres des
villes. L'environnementalisme sensualiste se dveloppe ainsi en marge de la
gographie, qui l'ignore cette poque.
La rgion

a- Dans la mesure o la gographie est plus que jamais d'inspiration


naturaliste, la place faite l'tude des rgions naturelles est considrable.
On a appris mieux les reprer et les dessiner. Des cartes gologiques
grande chelle existent dsormais pour une large partie du monde, dans les
pays dvelopps surtout. L'inventaire des formations vgtales progresse.
On sait, grce Clments, que dans un mme milieu, elles se rangent en
sries volutives qui se terminent, lorsque les phases de stabilit sont assez
longues, par un tat climax.
b- L'ide de rgion naturelle n'est pas suffisante pour btir une
gographie humaine. Le monde dans lequel nous vivons a t profondment
altr par la mise en valeur agricole, l'industrialisation et l'urbanisation.
L'apprhension rgionale de la Terre doit prendre en compte tous ces
aspects de la ralit.
Les travaux empiriques soulignent la grande diversit des formes
d'organisation reprables la surface de la Terre. Lucien Gallois (1908)
parle de rgions spcialises dans telle ou telle culture ou telle ou telle
100

activit industrielle. Il est frapp par la remarquable permanence des


rgions historiques. Il est sensible au rle des villes, des plus importantes en
particulier. Il cherche cependant dissuader les gographes de faire de ces
formes d'organisation l'objet principal de leurs tudes. Si le milieu est au
centre de leurs proccupations, c'est la rgion naturelle qu'ils doivent
s'intresser en premier lieu. Mais celle-ci a t transforme par les hommes :
"II faut partir de cette ide qu'une contre est un rservoir o donnent
des nergies dont la nature a dpos le germe, mais dont l'emploi
dpend de l'homme. C'est lui qui, en la pliant son usage, met en
lumire son individualit. Il tablit une connexion entre des traits
pars; aux effets incohrents de circonstances locales, il substitue le
concours systmatique de forces. C'est alors qu'une contre se prcise et
se diffrencie, et qu'elle devient la longue une mdaille frappe
l'effigie d'un peuple."
Vidai de la Blache, Tableau de la Gographie de la France, p. 190.

Vidai pense la France lorsqu'il rdige ce texte, mais c'est bien


son esprit qui anime Lucien Gallois lorsque celui-ci propose aux gographes
de se consacrer l'tude de la rgion gographique. La division de base
est fournie par la rgion naturelle. Mais celle-ci a t transforme par ceux
qui l'habitent. Ils ont dcouvert les nergies qui y dormaient et en ont tir
parti. La gographie rgionale consiste montrer comment les groupes
humains ont su se plier aux indications de la nature pour produire ce dont
ils ont besoin et amnager leur habitat et leur espace de vie.
Sous son angle rgional, la gographie humaine apprhende ainsi
les ralits sociales d'un point de vue plus large que ce n'est le cas pour le
genre de vie.
Le paysage
a- Pour les gographes d'inspiration naturaliste qui s'intressent la
diffrenciation de l'espace terrestre, le paysage est un indicateur
fondamental : faute d'un rseau d'observations directes finement maill, il
est difficile de prciser, en chaque point, les caractres du climat. Les
vnements mtorologiques variant sans cesse, l'tude scientifique du
climat suppose de longues sries d'observations complexes traites par les
mthodes statistiques. Les micro-climats locaux sont innombrables et
difficiles identifier par des mesures.
La physionomie du couvert vgtal est troitement lie aux
conditions climatiques et permet plus facilement de reprer et me
de
cartographier les zones. Le paysage n'est pas, comme au dbut du XIX
sicle, l'objet central de l'tude. Il demeure un instrument privilgi pour
l'identification des rgions naturelles.

101

b- Les gographes d'orientation proto-cologique s'intressent au


paysage dans la mesure o celui-ci est la face visible et directement
perceptible du milieu qu'il permet d'identifier. Les transformations que les
hommes y ont imprimes y sont particulirement faciles saisir : la
gographie humaine ne peut ignorer le paysage, mme s'il ne permet pas
toujours de poser les questions fondamentales, celles qui ont trait aux
relations verticales que les hommes tissent avec leur environnement.
Tous les lments du paysage ne sont pas d'origine naturelle : en
dressant l'inventaire des faits d'occupation du sol, champs ou prairies,
chemins et routes, fermes et villages, la gographie humaine rencontre la
socit d'une troisime manire. L'amnagement du territoire renvoie aux
techniques mises en uvre, mais aussi aux structures des socits qui en
sont responsables.
c- Le point de vue proto-cologique conduit faire du paysage
l'expression du fonctionnement des milieux. Les tudes de terrain montrent
que cette hypothse ne permet pas de tout expliquer : le paysage prsente
des traits non-fonctionnels, des lments qui datent de phases antrieures
d'occupation du sol, o ils taient fonctionnels, et qui subsistent parce
qu'ils ne gnent pas, ou ne gnent pas trop, les besoins des groupes actuels.
Dans cette optique, le paysage devient document archologique. Il
renseigne sur l'tat prsent du monde, mais jette galement des lumires sur
ses tats passs. Il est l'objet de recherches d'archives. Le lien entre
gographie et histoire se renforce.
d- Les gographes commencent s'inquiter de l'unit de leur
discipline. Etudie-t-elle la diffrencation rgionale de la Terre, ou l'influence
du milieu sur les groupes humains ? Cette seconde optique ne conduit-elle
pas inluctablement opposer gographie physique et gographie humaine ?
Pour viter une telle volution, nombreux sont les gographes qui, en
Allemagne en particulier (Schlter, 1906), dcident de faire du paysage
l'objet de leur discipline : ils pensent ainsi apprhender les aspects naturels
et les aspects sociaux sans risque d'clatement. Comme en allemand,
Landschaft dsigne la fois le paysage et le pays, la dimension rgionale est
automatiquement prise en compte.
Conclusion

Aux alentours de 1900, ce sont les modles venus des sciences de la


Terre et de la vie qui influencent le plus les gographes. Les connaissances
sur le
monde naturel ont cependant beaucoup volu depuis le dbut du
XIXme sicle : l'ambition des chercheurs n'est plus simplement de dresser
un tableau prcis de la diversit du visible, elle est de saisir des
fonctionnements.
La notion de milieu est dsormais au centre des constructions
102

gographiques : elle a t renouvele par l'approche cologique, qui


souligne la signification des relations qui se dveloppent verticalement, en un
point, entre les organismes et ce qui les entoure. L'espace est conu
comme juxtaposition de milieux. Ils communiquent entre eux : c'est une
dimension ne pas oublier si l'on veut comprendre ce qui se passe en
chaque point, mais la circulation n'est pas au centre des proccupations.
C'est de la notion cologique de milieu que provient l'accent mis
sur la rgion gographique : celle-ci n'est-elle pas fondamentalement une
rgion naturelle, c'est--dire un ensemble homogne de milieux locaux,
interprt et modifi par l'homme ? Il y a une dimension humaine dans la
gographie, mais elle est subordonne une dominante naturaliste.
La gographie humaine qui se constitue ne fait pas de la socit
son objet direct d'tude. Elle rencontre la ralit sociale sous trois aspects, et
l'occasion de trois dmarches diffrentes : 1- comme genre de vie
lorsqu'elle analyse les milieux, 2- comme variable-clef de la transformation
des rgions naturelles en rgions gographiques, et 3- travers les faits
d'occupation du sol que rvle le paysage. Il n'tait pas facile de construire
une discipline cohrente partir d'lments aussi disparates.
Dans La gographie humaine, Jean Brunhes (1910) privilgie les
faits d'occupation du sol, ce qui lui permet de btir la discipline sur des
donnes faciles observer de manire positive. La publication de cet
ouvrage a probablement dcid Vidai de la Blche se lancer dans la
rdaction des Principes de Gographie humaine (1922) - il en confie les
premiers lments aux Annales de Gographie en 1912. Il part des
formations de densit, c'est--dire des relations hommes/milieu, dans la
nouvelle optique proto-cologique. Il la complte par la prise en
considration des faits de circulation. La rgion gographique et les
paysages humaniss ne tiennent gure de place dans cette prsentation. La
discipline n'arrive pas intgrer dans une construction synthtique les
lments sociaux qu'elle a t conduite prendre en considration.
Pour qui veut accentuer le caractre social de la discipline, l'outil
d'analyse que constitue le genre de vie offre un cadre plus souple que les
autres traits pertinents retenus par la gographie. Il prcise l'insertion
cologique des hommes dans leur milieu, mais insiste aussi sur les travaux et
les jours des groupes retenus, et sur la manire dont ils valorisent plus ou
moins leurs modes d'existence.
Dans les annes 1960
Les conceptions gographiques de l'espace dveloppes au XIXme
sicle et utilises dans l'Entre-deux-guerres sont toujours vivantes, mais
passent au second plan. C'est le cas de la vision gomtrique de l'espace
terrestre, sans laquelle il n'y a pas de cartographie; c'est aussi le cas de
l'interprtation cologique qui fait de l'tendue une juxtaposition de
milieux apprhends travers les chanes trophiques qui s'y dveloppent,
103

et les pyramides d'tres vivants qui les constituent ou qui en dpendent.


Le dclin de l'intrt que les gographes manifestent l'gard du
milieu est cependant rel. Il intervient contretemps. Ils ont mobilis un
point de vue cologique une poque o l'cologie n'tait pas encore
rellement constitue comme science. L'analyse des chanes trophiques
au sein des cosystmes, la manire de Tansley (1935), et l'approche
nergtique conue par Lindeman (1942) lui confrent dsormais une
relle unit. L'opinion publique commence se proccuper des
pollutions qui menacent les milieux o s'inscrit la vie quotidienne d'une
part croissante de l'humanit. Pourquoi ngliger un domaine d'une
actualit brlante alors que l'on dispose d'outils plus performants pour
l'explorer ? La rponse tient sans doute la manire dont les gographes
avaient pris l'habitude d'apprhender l'environnement.
La conception des milieux qui s'tait impose en gographie au
tournant du sicle privilgiait le local, mme si elle intgrait les rapports
entre units voisines travers la circulation. Ce que la dimension
cologique apportait alors au gographe, c'tait l'ide que la productivit
des milieux est limite. Les hommes s'ingniaient l'augmenter, ou
mieux tirer parti de la matire organique produite sur place, mais ils
n'arrivaient jamais s'affranchir totalement de ces contraintes.
La gnralisation des transports bon march a modifi le.
problme : les hommes peuvent s'accumuler dans les grandes villes en
faisant venir de l'extrieur tout ce dont ils ont besoin. Les contraintes qui
paraissaient dcisives nagure le sont moins aujourd'hui. C'est ce qui
oriente les gographes vers d'autres conceptions de l'espace.
L'espace
Les conceptions de l'espace changent parce que les gographes
cessent de se considrer simplement comme des naturalistes. La priode
qui suit la Seconde Guerre mondiale est celle o l'on dcouvre les
ingalits de croissance et o l'on prend conscience de l'injustice
intolrable qu'elles reprsentent. La socit est dsormais apprhende
dans les espaces o elle s'insre. On prend conscience de sa diversit
rgionale. Celle-ci n'est plus perue comme une fatalit lie aux facteurs
naturels, mais comme un dfi.
Les gographes participent cette prise de conscience. La
gographie humaine en sort transforme : elle ne se propose plus de
mesurer la part de l'homme dans le faonnement de la plante. Elle ^
cherche comprendre comment les socits s'organisent, amnagent leurs m
lieux de vie, tirent parti de ressources disperses, en assurent la mise en 1
valeur, la transformation et la distribution et triomphent de l'obstacle que la
distance cre pour toute vie de relation (Ullman, 1954)
L'espace, conu de manire gomtrique (Bunge, 1962), est
surtout apprhend dans ses dimensions conomiques : il est le sige de
l'activit productive des hommes; il est parcouru par les flux de biens, de
personnes et d'informations ncessaires pour exploiter et transformer les
104

ressources et pour assurer la distribution des produits fabriqus. Au lieu


d'tre apprhend comme une surface indiffrencie, il est plutt peru
en termes de rseaux. Il est donc hirarchis et structur (Berry et Horton,
1970).
L'conomie spatiale lontemps ignore est enfin mise contribution
(Ponsard, 1955; Isard, 1956). Elle fournit la g ographie une srie de
concepts qui lui sont trs utiles : l'espace qu'tudient les gographes est
dsormais peru comme un obstacle la vie de relations (Bunge, 1962).
La distance introduit des cots de transport pour les biens ou les personnes.
Elle frei ne galement l'acheminement des informations : les cots de
communication sont pris en considration.
L'espace des gographes des annes 1960 n'est pas la plaine de
transport des conomistes de la fin du sicle dernier, mme s'il est conu
comme obstacle toutes les formes d'change. C'est qu'il est structur par le
jeu des portes -limites (c'est l'apport de la thorie de la localisation la
manire de Christaller et de Lsch), et par l'organisation en rseaux des
systmes de transport et de communication .
Le milieu
a- La conception cologique du milieu ne disparat pas, mme si
elle retient moins l'attention. Elle permet, travers la notion de mtabolisme,
d'aborder le problme des environnements complexes crs par l'intiative
humaine, ceux des villes en particulier. Le milieu tait dfini comme
l'ensemble des relations qui s'tablissent entre un organisme vivant et les
choses et les tres qui l'entourent. On largit le cadre : l'organisme pris en
compte est collectif, une agglomration ou une rgion par exemple; les
relations qu'il tisse s'inscrivent en partie en son sein, en partie l'extrieur.
L'environnement d'une ville est plus ou moins large selon les flux
concerns. Pour ceux dont la porte est la plus faible, un problme de
contrainte surgit : il ne rsulte plus des limites de la capacit productive de
chaque localit, mais de son incapacit recycler indfiniment les rejets qui
y sont effectus.
b- Lorsque la conception dominante cesse d'tre cologique,
l'intrt pour le milieu se dveloppe selon de nouvelles orientations. Il se
fait davantage social et culturel : parler d'environnement, c'est voquer
souvent l'ambiance et les habitudes que partagent les membres d'un
groupe, et qui se transmettent spontanment de gnration en gnration.
La rgion
a- La rgion cesse d'apparatre essentiellement comme une donne
naturelle. C'est une construction des hommes. Elle rsulte de
l'organisation de l'espace qu'impliqu la vie conomique : division des
terres, structuration des paysages en vue des assolements, rseaux de
voies, formes diverses d'habitat, de la ferme isole la grande ville. La
105

rgion se dfinit soit comme une tendue homogne par ses formes de
mise en valeur, soit comme un ensemble structur autour d'un ple
fdrateur.
b- L'attention se tourne particulirement vers les faits de polarisation
: les rseaux ont une structure hirarchique, si bien que les flux convergent
vers des points o la commutation entre les circuits a lieu. Les villes qui
naissent de ces fonctions ordonnent des espaces qui dpendent d'elles.
Celles d'une certaine importance regroupent des activits de haut niveau,
banques, siges sociaux, relais importants de l'administration, universits.
Ce sont des lments qui leur assurent une certaine autonomie, leur
permettent de prendre des orientations conomiques originales, ou les
conduisent dvelopper des styles de vie spcifiques (Labasse, 1955;
Juillard, 1962).
c- L'analyse retient aussi l'existence de rgions spcialises, qui
s'opposent des rgions d'conomie complexe. Les premires sont
cantonnes dans une mono-activit dominante, que tempre peine la
prsence des services dont elle a besoin en amont ou en aval. Les secondes
voient s'accumuler des productions agricoles intensives et diversifies, des
activits industrielles varies, et des services qui ne sont pas tourns
uniquement vers la satisfaction des besoins locaux, mais prennent en
charge des espaces trs tendus (Ullman, 1954).

Le paysage
a- Les lectures cologiques et archologiques du paysage paraissent
toujours pertinentes. Elles sont largement pratiques, et compensent le peu
d'intrt que l'on manifeste par ailleurs pour les problmes cologiques qui
commencent passionner l'opinion.
b- Les approches conomiques sont gnralisantes : elles montrent
qu'il y a dans l'espace, et donc dans le paysage, des lments rcurrents,
quartiers centraux et quartiers rsidentiels dans les villes, par exemple. Les
quipements rvlent la position hirarchique des centres -une cathdrale, un
thtre et une prfecture ici; il s'y ajoute, dans une agglomration plus
peuple parce que mieux situe, une universit, un CHU, un opra, etc.
L'tude des paysages ainsi conue est sourde la spcificit des
lieux. Elle souligne par exemple ce qui, dans chaque combinaison de traits
locaux, est banal parce que li des impratifs fonctionnels qui se retrouvent
ailleurs, aux mmes niveaux des hirarchies urbaines.

106

Conclusion

La gographie des annes 1960 doit au souci de justice sociale


et la volont d'assurer un dveloppement plus juste et mieux partag
d'tre devenue la science des dimensions spatiales de toute vie
collective. Cela explique l'accent mis sur les faits de relations.
C'est autour de la notion d'espace que se structurent d sormais les
concepts -clefs de la gographie : tout est ramen au rle de la distance
conue comme un obstacle aux transports et aux changes d'information.
Les rseaux permettent de limiter les cots de dplacement qui en
rsultent, et structurent ains i l'espace. Les diffrents sens que revt le
terme de rgion dcoulent videmment de la dcouverte de ces faits |
d'organisation.
Les recherches sur le milieu sont en porte --faux : elles
continuent reposer sur les approches cologiques lgrem ent
largies, mais commencent prendre en compte les aspects culturels et
symboliques jusqu'alors ngligs.
Le paysage perd la position centrale qu'il occupait depuis le
dbut du XIX mc sicle : les rflexions sur ses composantes banales
correspondent un progrs indniable, mais elles laissent chapper
tant d'lments que le rel qu'elles dpeignent est abusivement appauvri.
Dans les annes 1990
L'espace

a- Une partie des thmes que nous avons voqus continue


intresser les chercheurs : l'espace des gographes est une tendue
gomtrique, il est constitu par la juxtaposition de milieux
cologiques locaux, il constitue un obstacle aux dplacements, que
des rseaux d'infrastructures essaient de surmonter en le structurant. La
cartographie fait des progrs considrables et se voit seconde par les
techniques de tldtection. L'exploitation des donnes devient plus
aise maintenant que l'on dispose de procdures efficaces pour les
traiter.
Ces conceptions sont l'origine de dveloppements
importants : l'espace de la nouvelle gographie des annes 1960 ne
prenait gure en considration que les faisceaux de relations
conomiques. Dans les annes 1990, on s'intresse aussi au rle des
relations sociales et politiques dans la constitution des rseaux de
comunications et dans l'organisation de l'espace qui en rsulte. La
gographie sociale et la gographie politique arrivent maturit
(Claval, 1973, 1978). La logique des rseaux, ceux des villes en
particulier (Claval, 1981), est mieux comprise. L'impact de la
rvolution des transports rapides et des tlcommunications explique la
mondialisation des changes et la mtropolisation qu'elle acclre. C'est
en fonction des trs grandes villes que s'ordonnent dsormais toutes les
activits.
107

b- L'espace a cess, depuis les annes 1960, d'tre essentiellement


apprhend dans ses dimensions physiques ou naturelles. Pour bien saisir
l'impact qu'il joue dans la vie des groupes, l'accent avait alors t mis sur la
vie de relation, les rseaux de voies de transport et de communication qui
la structurent et le rle de la distance.
La rflexion sur les dimensions spatiales de la vie collective
s'enrichit. Le point de vue adopt cesse d'tre purement fonctionnel. La
dimension symbolique est prise en compte (Dardel, 1952; Gottmann,
1952) : l'espace n'est pas seulement un support pour les activits et un
obstacle pour les relations. Il stimule l'imagination, alimente les rves,
devient signe.
Les gographes se passionnent pour la manire dont les hommes
s'approprient l'espace, y accrochent leurs identits et l'investissent de
valeurs. La notion centrale est celle de territoire (Bonnemaison, 1981,
1986-1987, 1992; Piveteau 1995). La nature et l'tendue sont diversement
conceptualises et les symboles dont elles sont lestes diffrent d'un groupe
l'autre. Certaines socits voudraient domestiquer compltement la nature.
D'autres valorisent surtout les espaces vierges et voudraient les prserver
tout prix.
Le territoire est un morceau d'espace naturel et social charg de
sens parce qu'il a une histoire qui est pour l'essentiel celle des gens qui
l'habitent. Le point de vue de ceux qui s'attachent lui est vertical,
comme celui qu'adoptaient les cologistes, mais le point de dpart n'est
pas le mme : pour l'histoire naturelle, les donnes de base sont physicochimiques ou biologiques. Pour celui qui s'intresse au territoire, l'ancrage se
fait dans la conscience des habitants. L'espace pris en compte est fait
d'lments naturels et biologiques, mais il a t model par les gnrations
qui l'ont successivement occup. Il se trouve associ des lments
purement imaginaires, d'autres mondes, d'o il tire souvent une partie de
sa signification. Le territoire comporte des hauts lieux o parle l'histoire,
des temples et des bois sacrs o affleurent des au-dels religieux ou
magiques (Bonnemaison, 1986-1987, 1992; Claval, 1984; Eliade, 1963,
1965, 1971), et des lieux de runion o prennent place les cultes, et o la
solidarit devient une ralit palpable.
Le territoire est le support de la vie quotidienne, mais il ne prend
tout son sens qu'aux jours o les tches s'allgent et o tout le monde peut
participer de grandes crmonies, des ftes, des commmorations.
Lorsqu'ils tudiaient la rgion gographique, au dbut du sicle,
les chercheurs essayaient de voir comment les milieux naturels avaient t
utiliss et transforms par les hommes. Aujourd'hui, l'tude des territoires
part des hommes. C'est en les coutant, en interrogeant leurs mythes, en
leur demandant quels moments de leur histoire leur apparaissent comme
essentiels, qu'il est possible de dlimiter les espaces qu'ils chargent de
signification et avec lesquels ils s'identifient. Il est alors ais de dcrire les
strates dont l'tendue est faite, depuis celles qui rsultent de l'action
humaine jusqu' celles qui sont purement naturelles. On dcouvre
108

comment chacune est conue, valorise et utilise pour inscrire l'existence de


chacun sur la Terre. Eric Dardel (1952) le soulignait lorsqu'il donnait
comme tche la gographie d'analyser la "gographicit" des groupes
humains, ce qu'ils doivent au fait de vivre dans tel milieu avec telles ou
telles techniques et telles ou telles reprsentations.
Les enfants reoivent du milieu o ils sont levs les pratiques et les
savoir-faire qui leur permettent d'agir sur leur environnement et de
s'insrer dans le tissu des relations sociales. La personnalit qu'ils acquirent
reflte ce qu'ils ont appris, les valeurs qu'on leur a inculques, la manire
dont les connaissances leur ont t transmises, et leur propre exprience
(Erikson, 1972). Les gens se constituent ainsi un noyau de croyances qui
donne un sens leur vie. Leur identit est lie au systme de
reprsentations auquel ils ont souscrit, et qui sont souvent intimement lies
l'espace. Sans les perspectives qu'ouvr ainsi la gographie culturelle,
l'intrt nouveau pour le territoire s'expliquerait mal.
c- L'espace est territoire. Cela veut dire aussi qu'il est porteur de
sens : on peut ce titre le considrer comme un texte, qu'il importe de
comprendre. Ce texte ne peut tre pntr que parce qu'il coexiste avec
d'autres textes, avec lesquels il entretient des rapports d'intertextualit
(Duncan, 1990, 1992).
La gographie cesse de ne s'intresser qu'aux ralits tangibles.
Elle devient science du discours. Elle s'attache aux messages dont les
lieux sont lests, et coute les lectures qu'en donnent les gens. Le territoire
prend ainsi toute sa dimension culturelle.
Le milieu
a- Les manires classiques d'aborder le milieu ne disparaissent
pas. Elles continuent s'enrichir. L'approche cologique s'est gnralise.
Au lieu de ne s'intresser qu'aux quilibres ou dsquilibres des cosystmes
locaux, comme au dbut du sicle, ou l'extension rgionale de ceux qui se
crent autour des grandes agglomrations, comme dans les annes 1960 ou
1970, c'est l'chelle plantaire globale qui retient aujourd'hui l'attention. La
question des limites de l'environnement se pose en effet pour l'ensemble de
la Terre : jusqu' quel point l'augmentation des rendements qu'autoris le
recours systmatique aux engrais et aux pesticides ne compromet-il pas
les composantes les plus lointaines du milieu, nappes profondes ou haute
atmosphre? Dans quelle mesure les procds de l'agriculture moderne ne
rduisent-ils pas dangereusement la biodiversit de l'coumne ? Y a-t-il
une limite l'accroissement de la population dans un univers fini ?
La gographie de nagure ne se proccupait que des situations
normales. C'est au moment des catastrophes naturelles que les contraintes du
milieu imposent pourtant aux institutions sociales les tensions les plus rudes,
et rvlent que la mise en valeur de l'espace rencontre des limites
109

plus proches qu'on ne le pense gnralement (White, 1961). Cela justifie


l'attention aujourd'hui accorde la gographie des risques et des
catastrophes naturelles.
Les rejets de gaz carbonique ne conduisent-ils pas un effet de serre
gnralis, une augmentation sensible de la temprature de la plante, la
fonte d'une partie des glaces, et une remonte gnrale des eaux marines ?
La couche d'ozone n'est-elle pas menace par les rejets de gaz comme les
frons, ce qui entranerait une augmentation sensible de la fraction du
rayonnement ultra-violet du soleil qui atteint la surface terrestre ? L'nergie
nuclaire engendre des pollutions en grande partie irrversibles et constitue
un danger permanent.
b- Le milieu se dfinit aussi du point de vue social. Le gographe
s'intresse l'environnement culturel dans lequel vivent les individus. La
diffusion des connnaissances, des valeurs, des techniques et des artefacts est
soumise des contraintes spcifiques : elle conduit les imposer sur de
vastes espaces, ou gnre des cellules discontinues. Le contenu culturel n'est
pas seulement fait de techniques de production partages. Il est riche de tout
ce qui modle la structure des socits et assure leur survie et leur cohrence,
rgles morales, idologies qui lgitiment et organisent le pouvoir, croyances
et religions qui donnent un sens la vie, la mort et la place de l'homme
dans la nature.
c- Dans l'optique culturelle, analyser le milieu, c'est aussi interroger
les reprsentations que les hommes se btissent de la nature, de la socit et
de leurs rapports. La pense occidentale a souvent oppos l'homme au reste
du monde : il parat radicalement diffrent des autres tres vivants. Ailleurs,
c'est plutt la continuit entre l'inanim, le vivant et le social qui est souligne
(Hayward, 1994; Pepper, 1996).

La rgion
a- Les tudes sur l'organisation de l'espace se poursuivent. Elles
s'enrichissent en largissant la place qu'elles accordent aux composantes
sociales, politiques et culturelles des systmes de relation. Les modles de la
rgion que l'on avait appris dfinir se diversifient : la rgion polarise, la
rgion spcialise, la rgion complexe permettaient de reprer les formes
d'organisation de l'espace caractristiques des pays dvelopps. Pour les
socits traditionnelles, le rle des structures familiales plus ou moins
tendues, des structures de caste, des relations de clientle et des formes nonbureaucratiques de pouvoir est beaucoup plus grand. Cela veut dire que les
centres y sont souvent plus nombreux et plus petits que dans les contextes
dvelopps (Bonnemaison, 1992). Chacun ne tient qu'une place modeste dans
la vie collective. Les limites deviennent galement plus floues l o la
hirarchisation des rseaux est faible, et o les aires qu'ils structurent se
chevauchent.
110

b- L'approche rgionale s'attache dsormais beaucoup aux espaces


investis de significations par les collectivits qui les habitent, ou par
celles qui vivent autour. Toute unit spatiale qui est reconnue et charge
de valeurs par un groupe constitue un territoire (Piveteau, 1995). Chaque
portion d'espace a des particularits qui viennent de la manire dont on la
vit (Frmont, 1976) : la tche de la gographie rgionale est la fois de
saisir des structures objectives et des apprciations subjectives
(Entrikin, 1991).
L'chelle des curiosits rgionales s'largit donc : les ensembles
d'tendue moyenne, de quelques centaines quelques dizaines de milliers
de km2 cessent d'tre privilgis. La maison ou le quartier retiennent
autant l'attention que les dpartements ou les provinces. Les aires dont les
membres ont le sentiment de partager le mme patrimoine ou la mme
culture doivent galement tre analyses.
Depuis le XVIII6"1" sicle, les gographes faisaient profession de
ne pas s'attacher aux aires administratives et aux espaces nationaux : ne
s'agissait-il pas d'units artificielles, fondes sur l'arbitraire des souverains
ou les hasards de l'histoire ? Les rgions gographiques devaient leur tre
prfres, puisqu'elles chappaient tout arbitraire, enracines qu'elles
taient dans des cadres naturels. C'est vers ces chelons que se tourne
aujourd'hui de prfrence l'attention, car ce sont eux qui sont les plus
chargs de sens : nationalisme, rgionalisme, autonomisme, irrdentisme
secouent notre monde.

Le paysage
C'est peut-tre dans le domaine de l'analyse des paysages que
l'volution contemporaine de la curiosit gographique est la plus forte :
les gographes s'attachent au sens que les hommes donnent leur
exprience de l'espace. C'est travers les paysages qu'il est le plus facile
de le mettre en vidence (Pitte, 1983).
a- Le paysage est analys comme une scne o la socit se donne
voir (Goffman, 1973). Comme au thtre, les acteurs apprennent des
rles qu'ils jouent devant des spectateurs. Les pisodes se droulent dans
des dcors qui situent les vnements et les placent dans un contexte
charg de sens. Une partie du message ne se dit pas, mais peut se lire dans
le cadre o l'action prend place. C'est pour cela que les paysages sont
semblables des textes (Duncan, 1990, 1992), ou servent de supports
des textes, et peuvent s'analyser en mettant en uvre les procds de la
critique littraire ou artistique.
Qui dit scne dit galement coulisses et envers du dcor : le
paysage comporte des faades faites pour les moments o les hommes se
donnent en spectacle, et des zones o ils chappent au regard des autres
et peuvent mener une vie personnelle ou familiale dans un cadre plus
intime.

111

b- Les diffrents participants la vie sociale ne comprennent pas la


vie de la mme manire. Ils s'attachent des valeurs diffrentes. Leurs
intrts matriels sont contradictoires. Le paysage n'est pas seulement la
scne o se joue la comdie sociale. C'est l'arne o sont confronts les
groupes : il existe, pour chaque paysage, des interprtations diffrentes et
divergentes. C'est travers elles que l'on voit le mieux les idologies
l'uvre dans une cellule sociale (Berque et ai, 1994; Cosgrove, 1984). Les
monuments qui dominent la ville sont conus pour donner de l'autorit et de
la majest au pouvoir, l'glise, aux classes dominantes. Ils rpondent aux
conceptions de la part de la population qu'elles favorisent, et qui les mettent
en place pour conforter leurs positions. Les couches qui n'ont gure part au
festin et sont rduites l'obissance essaient de se crer, en marge des
cadres officiels, des milieux o vivre leur manire. Il leur arrive de se
rallier aux contre-cultures qui essaient de saper le systme la base.
L'analyse des paysages devient alors une des composantes
essentielles de la critique de l'ordre spatial et de ses dterminants culturels et
sociaux.
c- Le paysage qu'analysent ainsi les gographes n'est pas un cadre
neutre et qui puisse tre trait sans motion. Ceux qui y sont plongs
l'aiment ou le dtestent, s'y sentent trangers ou en exil, ou au contraire
parfaitement l'aise, chez eux. Mme s'ils n'en parlent gure, les primitifs ou
les paysans des socits traditionnelles ne restent pas indiffrents
l'harmonie de certains paysages ou au sublime des scnes de montagne.
Mettraient-ils autant de soin orner leurs habitations ou bien tenir leurs
champs s'il en allait diffremment ? Le besoin de considration sociale les
motive peut-tre plus qu'une motion purement esthtique, mais on ne
peut exclure celle-ci.
Certaines socits vont plus loin que d'autres dans cette voie : le
paysage devient pour elles l'objet d'une valorisation esthtique, comme le
montre la place qu'il tient dsormais dans les reprsentations artistiques, ou
comme le prouve la manire dont on y dessine parcs et jardins selon les
ides que l'on se fait du pittoresque, du rustique ou du sublime (Berque,
1990, 1995; Roger, 1978, 1991; Roger et Gury, 1991).
Il existe donc une gographie des socits o le paysage accde
pleinement la dignit esthtique et de celles o ce n'est pas le cas.
Conclusion

L'volution qui explique les orientations dominantes de la


gographie des annes 1990 complte le renversement de perspective
ralis dans les annes 1960. La gographie a cess d'tre seulement une
science naturelle. Conue comme une science sociale (c'est l'acquis des
annes 1980), elle tudie le sens que les hommes donnent leur exprience
vcue : elle s'attache dsormais la gographicit des socits humaines,
comme le rclamait Eric Dardel ds 1952.
112

Ce renversement des tendances met au cur de la gographie le


territoire, tendue de nature plus ou moins amnage laquelle les
hommes confrent du sens. Elle fait du paysage son champ prfr
d'analyse. Les notions de milieu et de rgion ne suscitent pas autant de
curiosit.
Conclusion gnrale

A la fin du XVIir"me sicle, la cartographie sort de sa phase


ttonnante. Elle repose dsormais sur des techniques purement scientifiques.
La conception de l'espace qu'elle implique, celle qui repose sur l'ide que la
Terre est une surface gomtrique que l'on peut reprsenter sans trop de
dformations en deux dimensions, fait dsormais partie de l'hritage
gographique. Son dveloppement est pour une bonne part indpendant de
celui du reste de la discipline, mais le conditionne largement. La
cartographie thmatique demeure plus directement au service de la
gographie.
La gographie historique, longtemps captive de la cartographie,
devient autonome lorsque les cartographes n'ont plus besoin de consulter
itinraires ou rcits de voyage pour apprcier
les longitudes. Elle poursuit
son dveloppement durant tout le XIXme sicle, mais se rtracte alors
faute de s'tre renouvele, ou cde la place une nouvelle manire de la
concevoir : au lieu de se contenter de prciser le dcor des vnements,
cette nouvelle faon de voir fait des milieux, et de la manire dont ils sont
exploits et ouverts la circulation, des lments explicatifs majeurs des
tendances longues du devenir des peuples (Butlin, 1993).
La gographie
reoit deux reprises, la fin du XVIII6"1 " sicle et
tme
la fin du XIX sicle, l'impact des sciences naturelles. Mais la manire dont
elles sont conues a chang entre temps : on cherche, la fin du XVIir"1 "1
sicle, laborer une systmatique du monde observable. Le paysage se
trouve ainsi au cur du dispositif thorique; la rflexion sur l'organisation
de l'espace est stimule par la dcouverte de la rgion naturelle. Le milieu
et l'espace tiennent une place plus modeste dans la construction de la
discipline.
La gographie de la fin du XIXme sicle est repense en fonction de
l'ide de milieu que l'cologie vient de dfinir. Celle-ci tarde se
constituer en domaine scientifique, si bien que les gographes sont
longtemps les seuls tirer pleinement profit de son inspiration. C'est
partir de la notion d'environnement que les autres concepts sont btis,
qu'il s'agisse de l'espace (une juxtaposition de milieux), du paysage (la
traduction sensible du milieu) ou de la rgion gographique (la mise en
uvre par l'homme du cadre de milieux homognes que constitue la
rgion naturelle).
Les quarante dernires annes de notre sicle ont conduit des
remises en cause dramatiques. La premire, qui commence dans les
annes 1960, fait de la gographie une science sociale, celle qui s'attache
113

comprendre l'inscription dans l'espace de la vie de relation : elle part


des notions d'espace et de rseau. Les changes et dplacements conduisent
des formes d'organisation que la gographie rgionale apprhende
travers des catgories comme celles de rgion polarise, de rgion
spcialise, de rgion complexe. La place faite l'analyse du paysage est
considrablement rduite.
Les vingt dernires annes ont vu le recul des options positivistes
qui dominaient la discipline : la manire dont l'espace et la nature sont
lests de sens par les hommes retient dsormais l'attention des gographes. Le
territoire devient le concept-clef de la discipline. C'est travers le paysage
conu comme thtre ou comme arne que se conduit l'analyse des valeurs
dont l'espace est investi, autour desquelles les identits se structurent, et
pour lesquelles les conflits se dclenchent. L'analyse rgionale se
distingue mal de celle de l'espace, puisque l'une et l'autre reposent sur la
catgorie fondamentale de territoire. La nouveaut la plus marquante, c'est
l'attention dsormais attache des chelles jusque-l ngliges, celle du
quotidien comme celle de la nation. L'tude des milieux perd son rle
central, mme si la comparaison des conceptions que s'en font les diffrentes
cultures apparat riche d'enseignement.
A chaque poque, un concept domine et informe les autres; il est
gnralement motiv par des curiosits qui marquent toute l'poque : le
souci de saisir la nature travers sa physionomie, c'est--dire travers le
paysage, au tout dbut du XIX 6 sicle, l'ide de milieu la fin de ce
mme sicle, l'espace comme cadre et obstacle la vie sociale aux
alentours de I960, le paysage de nouveau dans l'optique humaniste
contemporaine. Les profondes transformations que la gographie a connues
au cours des deux derniers sicles rsultent de l'impact de proccupations
pistmologiques importes : vision naturaliste du Cosmos, conception
cologique du milieu, apprhension du social comme produit de la vie de
relations, rflexion sur le sens que les groupes confrent leur exprience
de la vie sur Terre.
Les historiens de la gographie ont videmment tendance
souligner ces facteurs de transformation, puisque ce sont eux qui ont le
plus largement contribu ouvrir la discipline de nouvelles curiosits.
Mais la part du dveloppement autonome, par approfondissement de
concepts dj accepts, ne doit pas tre minore : c'est parce que les
gographes continuent utiliser, pour reprsenter leurs rsultats, des cartes
scientifiquement labores de la surface terrestre, parce qu'ils excellent
toujours tirer parti des approches cologiques, et parce qu'ils savent
combien il est fcond de concevoir la socit comme un faisceau de
relations, que les travaux d'hier continuent tre comprhensibles
aujourd'hui.
Il serait faux de considrer qu' partir du moment o une ide a
t accepte en gographie et y connat un dveloppement autonome, elle
cesse d'apporter des rsultats rellement neufs. La cartographie que nous
114

utilisons est infiniment suprieure celle dont on disposait la fin du


sicle dernier, et la prsentation des donnes qu'elle permet est d'autant
plus parlante qu'elle a t prcde d'un travail de traitement et
d'exploitation qui limine les redondances et souligne les traits essentiels
des distributions.
Les visions naturalistes la mode de la fin du XVIIIme sicle
continuent inspirer une bonne partie de la gographie physique : mme si
elles sont moins intimement lies que par le pass au corps principal de la
recherche, les avances de la gomorphologie, de la climatologie, de la
pdologie ou de la gographie vgtale aident comprendre les milieux
dans lesquels voluent les hommes.
La fcondit du point de vue cologique est plus vidente encore : les
hommes sont toujours soumis des contraintes environnementales, mme si
celles-ci ne se manifestent pas la mme chelle et ne prennent pas la
mme forme.
La recherche sur la manire dont les relations qui se tissent entre
les hommes contribuent organiser l'espace ne s'est pas arrte au dbut
des annes 1970, lorsque les critiques radicales ont montr le conservatisme
inhrent certaines formes d'analyse conomique. Une bonne partie de ce
que nous savons du rle des hirarchies sociales et des formes d'exercice du
pouvoir dans la mise en place de cadres territoriaux a t acquise dans les
annes 1970 et 1980.
Le rle de la rflexion pistmologique n'est pas d'imposer la
gographie des modles venus d'ailleurs et qui seraient les seuls fconds. Le
monde de la recherche n'est pas structur en domaines dvolus chacun une
science. Il est fait de disciplines qui envisagent la mme ralit, ou des
ralits voisines, sous des points de vue diffrents. L'histoire des sciences
est celle de la constitution d'ensembles cohrents de dmarches ; chacune
offre ainsi une perspective spcifique. Leur volution rsulte la fois de
l'effort de cohrence et de rflexion qui permet d'approfondir le point de
vue dj constitu, et de l'importation de perspectives nouvelles, qui
bouleversent mais enrichissent la fois ce qui tait jusqu'alors pratiqu.
C'est de l'image de la science comme mosaque de territoires
mitoyens que vient l'idologie du pluridisciplinaire : il existerait, dans
cette optique, des zones frontires ngliges par les uns et par les autres.
Pour les aborder, la combinaison des forces venues de plusieurs disciplines
constituerait la meilleure solution.
Il nous semble que la structure du savoir est diffrente : il est fait
de disciplines, c'est--dire de moyens de mener le raisonnement, de tirer
parti de certains types de documents et d'imaginer les preuves indispensables
pour tablir la validit des hypothses mises. Ce n'est pas aux marges de
ces disciplines que le progrs se dveloppe le plus, mais dans leur noyau :
il rsulte la fois de l'effort interne de rigueur, et de l'importation de
solutions prouves ailleurs.
L'image d'un univers scientifique o les disciplines se fondraient
115

peu peu dans un contexte de mollesse d'esprit gnralise nourrit


l'utopie scientifique de tous ceux qui ont peur de raisonner bien. Ce que la
rflexion pistmologique enseigne, c'est bien plutt la fcondit de la
combinaison de rigueur et d'imagination qui permet de renouveler les
perspectives sans les dtruire et sans leur faire perdre leur cohrence.
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