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Le moteur Diesel est de prfrence utilis lorsqu'il y a besoin d'un couple important ou d'un

bon rendement : locomotives, bateaux, camions, tracteurs agricoles, groupes lectrognes,


engins de travaux publics ou automobiles.
D'un point de vue historique, c'est la marine de guerre qui s'intresse en premier aux moteurs
Diesel. Compte tenu des dimensions des premiers moteurs Diesel, il semblerait naturel que les
ingnieurs et architectes navals se soient, avant tous les autres, intresss ce nouveau moteur
qu'ils avaient la place d'accueillir. C'est cependant un navire marchand danois, le Selandia, qui
en fut quip le premier en 1912. C'est modrer par d'autres considrations, puisque ce sont,
avant tout, les sous-marins qui en furent quips. Ainsi, l'ingnieur franais Maxime Laubeuf
quipa d'un Diesel son sous-marin l'Aigrette (1901) car les moteurs essence ne
dveloppaient alors pas assez de puissance et les moteurs vapeur, dgageant trop de fume,
auraient t contreproductifs, le souci tant prcisment de mettre au point un btiment
discret. Par ailleurs, mme si le moteur Diesel connat une importante progression durant
l'entre-deux-guerres, la vapeur reste prpondrante (la chauffe au charbon tant
progressivement dlaisse au profit de la chauffe au mazout). C'est par exemple le cas du
paquebot Normandie ou des cuirasss gants de la Deuxime Guerre mondiale (Yamato,
Bismarck...).
Il faudra attendre la deuxime moiti du XXe sicle pour voir le moteur Diesel se rpandre
dans les moyens de transport maritime (arms ou non) au point de devenir au XXie sicle un
standard de motorisation que n'a pas russi concurrencer la propulsion nuclaire (plus chre
par diffrents aspects). Les premiers vhicules terrestres quips de moteurs Diesel sont
apparus au dbut des annes 1920 (Benz et Daimler). D'abord destin aux moyens de
transport lourds (camions, notamment), le moteur Diesel a fini par se tailler une place
dans l'automobile individuelle ou familiale, mme si la motorisation essence y reste
majoritaire.
En effet, le gazole ayant un pouvoir calorifique volumique plus important que l'essence et
bnficiant d'une taxation lgrement plus favorable en France, les moteurs Diesel se rvlent
plus conomiques la pompe bien que plus chers l'achat et l'entretien. Par ailleurs, les
progrs accomplis dans ce domaine ont trs largement rendu caduque la vieille dichotomie
entre le moteur essence vroum-vroum et le Diesel papa . Les performances ayant
ainsi tendance s'quilibrer, le gazole a su se montrer plus sportif et nerveux, sduisant ces
dernires annes une clientle jadis acquise l'essence. Cela tant, l'quilibrage sur le plan des
performances se traduit aussi par un quilibrage sur le plan du cot. Les nouvelles techiques
mises en uvre engendrent un surcot chez le garagiste qui est de moins en moins compens
la pompe, compte tenu de la hausse globale du prix des hydrocarbures... Il convient
nanmoins de faire une distinction gographique : si, en France par exemple, le moteur Diesel
se dmocratise, aux tats-Unis, les voitures et les camions fonctionnent encore trs
majoritairement l'essence, qui reste moins chre que le Diesel6. Au Japon, du fait de sa
toxicit, il est interdit.

En revanche, la motorisation Diesel est rarement utilise sur les motocyclettes et les avions,
notamment pour une question de masse embarque, l'exception des avions Clerget qui se
distinguaient par un rapport poids-puissance comparable celui d'un moteur essence, mais
la Seconde Guerre mondiale en a stopp le dveloppement. Toutefois, l'utilisation de moteurs
Diesel sur avions lgers, apparue dans les annes 1980, commence se dvelopper : Cessna
L19 quip d'un moteur Diesel de Renault 25 pouss 135 ch en 1988, avion de construction
amateur Dieselis quip d'un Isuzu (Opel) 70 ch en 19987. Il existe au XXIe sicle des moteurs
spcifiques (SMA) ou drivs de l'automobile (Centurion sur base Mercedes du motoriste
allemand Thielert) ; avions de tourisme DA-40 et DA-42 de l'autrichien Diamond, Ecoflyer
du franais APEX aircraft (ex-DR 400 de Robin) quips du Thielert Centurion 1.7, avion
amateur Gaz'aile 2 et Dieselis7. Les motocyclettes motorisation Diesel ont connu quelques
essais sporadiques, mais la production reste soit amateur, soit trs intimiste par de petites
entreprises, soit par l'arme mais maintenant abandonne.