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Histoire de l'Orient antique

Lhistoire commence il y a quelques milliers dannes dans un ensemble gographique quon appelle
aujourdhui Proche-Orient et qui recouvre pour lessentiel lIrak, la Syrie, le Liban, Isral et la Palestine actuels.
Palais, temples, tablettes couvertes dcritures, statues aux yeux de lapis-lazuli, bijoux et parures dor, basreliefs, cest dans cette vieille terre de Msopotamie que sinventent la ville, lcriture, les mythes, les dieux
et Dieu. Cest l que sopre un extraordinaire brassage de peuples et de cultures : Sumriens, Akkadiens,
Elamites, Babyloniens, Hittites, Egyptiens, Assyriens, Aramens, Phniciens, Juifs, Perses, Tous participent
ce monde mouvant, o lon se fait la guerre, mais o les changes, dans tous les domaines, sont riches et
nombreux. Cest l que va se construire une civilisation trs riche qui, bien des gards, est lanctre de la
ntre.
Au commencement, les hommes vivaient dans des abris sous roche et tiraient leur subsistance de la chasse,
de la pche et de la cueillette... Peu nombreux, ils se dplaaient en petits groupes et jouissaient sans trop de
mal des fruits de la Terre.

- 15.000, avant lagriculture


Autour de -15.000, avec la fin de la dernire
glaciation, le climat du Proche-Orient devient plus
chaud et plus humide. Cela favorise la prolifration
des crales sauvages au pied de larc montagneux
qui stend des chanes du Levant aux monts du
Taurus et du Zagros, dessinant ainsi la zone connue
sous le nom de Croissant fertile . Dans ce
Croissant fertile, de grands fleuves favorisent
l'irrigation des champs et compensent la rarfaction
des pluies : le Nil, qui traverse l'gypte, le Jourdain,
qui baigne la Palestine et surtout le Tigre et
l'Euphrate dont le bassin forme la Msopotamie
(aujourd'hui l'Irak).
Ces premiers hommes utilisaient des pierres et des os pour se dfendre, dcouper la viande et dterrer les
racines. Pour rendre ces outils rudimentaires plus coupants et plus pointus, ils les taillaient avec du silex. On a
pu calculer qu'une personne pouvait rcolter en deux semaines assez d'engrain sauvage pour nourrir une
famille de quatre personnes pendant un an.

Profitant des nouvelles facilits offertes par la nature, les hommes vont stabiliser leur habitat en abandonnant
les grottes et abris naturels pour amnager des petites constructions circulaires, conues sur le modle des
huttes, mais demi enterres dans le sol.
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- 12.500, premiers villages


A partir de -12.500, des groupes de 200 300 personnes commencent stablir collectivement dans de
petites units dhabitat sdentaire (dans la rgion de lactuelle Isral) rassemblant quelques dizaines de
maisons de taille modeste et de forme circulaire (3 5 m de diamtre) aux murs de bois. Ils se regroupent
dans des villages pour des raisons sociales, culturelles, rituelles... et aussi parce qu'ils y trouvent plus de
confort. Cest le cas en particulier des femmes enceintes ou en charge de nourrissons, des handicaps et des
personnes ges.
La sdentarisation ne saccompagne pas tout de suite du dveloppement de lagriculture. Les premiers
sdentaires restent pendant plusieurs milliers dannes des chasseurs-cueilleurs, alors quen Europe, la
sdentarisation et le dveloppement de lagriculture et de llevage seront simultans (vers - 5.000).
A partir de -10.000, lhabitat se perfectionne : les maisons, toujours de forme circulaire, sont construites
directement la surface du sol avec des murs de pierre ou de pis.

- 9.500, premiers semis


De - 9.500 - 8.700, les premires exprimentations de mise en culture de crales sauvages sont ralises,
principalement lorge et le bl. A ct des gramines, des lgumineuses sont galement cultives : pois, pois
chiches, lentilles, fves. Cest bien lagriculture que les hommes inventent alors dans cette aire privilgie. Les
Natoufiens du Mont Carmel (Isral) domestiquent le chien. Il faudra attendre trois mille ans avant de
domestiquer un nouvel animal : la chvre. Lconomie de prdation fait place une conomie de production :
lhomme prend possession du milieu naturel.

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- 7.500, essor des socits agricoles


Quelquefois, de vritables bourgades se constituent,
limage de Jricho, dans la valle du Jourdain, qui sentoure
dun imposant mur de pierres, domin par une tour haute de
plus de 8 m, considre comme le vestige d'difice public le
plus ancien au monde.
De telles ralisations ne peuvent se concevoir sans une
mobilisation
collective
de
la
communaut,
vraisemblablement coordonne par une autorit reconnue.
Les maisons restent circulaires mais sagrandissent, des murs
divisent lespace intrieur.

La population augmente fortement par la combinaison de deux facteurs : une croissance dmographique
interne due au dveloppement de lagriculture, et un afflux de populations jusque-l non sdentaire attires
par le nouveau mode de vie. Au dbut du IXe millnaire, les premires constructions rectangulaires
apparaissent et les premires expriences de cuisson de largile ont lieu.
A partir de - 7.000, le plan rectangulaire et pluricellulaire des constructions devient la rgle. La forme ronde
est ds lors rserve aux maisons communautaires ou aux sanctuaires. Des difices vocation collective sont
rigs au centre de certains sites. Lieux de rassemblement de la population loccasion de crmonies
collectives, ils reoivent galement les corps des dfunts, maintenant ainsi un lien direct entre les vivants et
les morts, et perptuant travers les gnrations la continuit du groupe.
La maitrise du milieu naturel saccroit avec la domestication despces animales destines lalimentation :
chvres et moutons. Tandis que llevage se dveloppe, la chasse continue tre pratique (gazelle, gros
gibier), mais elle ne fournit plus dsormais quun complment alimentaire.
La cramique fait son apparition et le travail du mtal commence susciter de
lintrt. Les petits objets fabriqus (perles, pingles), le plus souvent en cuivre
(produit partir de la malachite) ou en plomb, entrent dans les circuits
dchange. Les hommes apprendront plus tard produire de l'tain ( partir de
la cassitrite) et du bronze (en mlangeant le cuivre et l'tain), un alliage qui se
prte la fabrication d'armes et d'outils. Llevage stend de nouvelles
espces, bovids et porcins, plus difficiles domestiquer.
Entre - 7.500 et - 6.200., c'est l'explosion, le grand exode ! Des migrants diffusent l'conomie urbaine et
agro-pastorale du nolithique au-del du Moyen-Orient, vers l'Europe comme vers les monts Zagros (Iran).
En Anatolie (Turquie actuelle), on en
trouve les traces Caynu, Portasar et
Nevali ainsi qu' Catal Hyk. Cette
grosse bourgade qui stend sur 12
hectares, prospre grce au commerce
de lobsidienne qui est extraite des
chanes volcaniques environnantes.
Une population nombreuse y vit dans des maisons en brique crue, serres les unes contre les autres,
quaucune rue ne vient sparer, la circulation se faisant par les toits en terrasses. Certaines de ces maisons
sont dcores de peintures murales et de reliefs en argile moule o prdominent le motif du taureau et celui
dune puissante figure fminine, aux formes exagres et reprsente le plus souvent en situation
denfantement (desse de la fcondit).
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L'mergence de la sdentarisation et de l'agriculture a partout des consquences sur l'organisation sociale.


Les paysans font appel des artisans spcialiss pour leur fournir les outils et les vtements dont ils ont besoin.
Ces artisans tissent la laine du mouton ainsi que des fibres vgtales comme le lin ou le chanvre, pour en faire
des vtements. D'autres fabriquent des poteries en terre cuite pour conserver les crales et l'huile ainsi que
pour cuire les aliments... Chacun essaie de se prmunir contre le risque de se faire dpouiller de ses cultures
et de ses provisions. Ainsi naissent la proprit et le droit qui s'y attache.

- 6.000, les socits se hirarchisent


Au cours du VIe millnaire, lge dor des socits villageoises fondes sur une
organisation galitaire et cooprative sestompe au profit de socits
hirarchises. Cela se manifeste par la construction de grands difices
communautaires : vaste salle centrale dote de banquettes quentourent de
nombreuses pices, murs en brique crue renforcs de pilastres et percs
daccs multiples.
La mise en uvre dun tel projet suppose lexistence dune autorit
collectivement reconnue dont le statut est rgulirement confirm par lusage
mme de ldifice. Elle signe lapparition dans la socit de relations de
dpendance, marque dune ingalit naissante.
Les btiments augmentent en taille atteignant 300 m2, les murs sont plus pais,
les accs plus nombreux, le dcor plus riche. Les crmonies collectives
organises dans ces difices leurs confrent sans doute une certaine valeur
sacre, mais il ne sagit pas l de sanctuaires.
Les petites communauts paysannes qui, pendant des millnaires, ont constitu lunique cadre de vie des
hommes, commencent laisser place des agglomrations qui prennent de plus en plus dampleur. Une classe
de notables sy constitue, dont les membres senrichissent par le contrle quils exercent sur la circulation des
marchandises et sont investis dun certain pouvoir.

- 5.000, travail du mtal


Cest au Ve millnaire en Msopotamie que le travail du mtal permet
l'humanit de faire un bond en avant : en perfectionnant les fours,
les artisans parviennent laborer des instruments plus grands et
solides (culture dObed).
Ainsi nat l'araire, qui permet de creuser des sillons dans la terre pour
y jeter les semences. On ne tarde pas la complter par un semoir : les
semences sont verses non plus la vole mais travers un tube en
roseau fix au manche de l'araire. Cet outil-verseur va augmenter de
moiti les rendements craliers par rapport au semis la vole.
La dcouverte de la technique de l'alliage permet de produire des outils en bronze, mlange de cuivre et
dtain, plus rsistants et faciles travailler (avec l'arrive du fer vers - 1.500, les moyens de traction et de
dfrichement gagneront encore en solidit).
A la mme poque : le lac Tchad a une surface dun million de km2 (440 fois sa surface actuelle), dbut de
lutilisation de la voile en Egypte, dveloppement de la culture inonde du riz en Chine, culture du mas au
Mexique, domestication du cheval en Eurasie
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- 3.400, invention de la roue


Quand, vers - 3.400, un scribe msopotamien reproduit sur sa tablette un simple rond, il ne sait pas que cette
premire reprsentation de la roue, va marquer une tape majeure dans le progrs technique. Cette cration,
issue probablement de l'utilisation de rondins de bois, va susciter lapparition du tour du potier, de la charrette
et du char de combat.

A la mme poque : hybridation des crales en Amrique du sud, premires techniques de tissage de la soie
en Chine, dbut de lAncien Empire en Egypte qui durera de 3000 2100 (Memphis capitale des pharaons),
premiers hiroglyphes, dbut dutilisation de la laine des ovins en Asie Mineure.

Le prhistorien Jacques Cauvin propose une concordance singulire entre les vnements immmoriaux
auxquels la Bible des Hbreux fait rfrence et le droulement de la rvolution nolithique : ainsi la dcouverte
de la nudit par Adam et ve serait-elle assimilable la rvlation de la finitude de la vie ; la perte du jardin
d'Eden traduit l'loignement de la divinit (cet loignement se retrouve dans l'opposition en architecture entre
le cercle - temple - et le rectangle - maisons ordinaires -) ; Can illustre l'avnement de l'agriculture et Abel, son
frre cadet, de l'levage.

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Les cits-tats de Sumer (-2900 -2300)


La grande plaine alluviale de Msopotamie mridionale est
dans la seconde moiti du IVe millnaire le thtre de cette
mutation dcisive des socits humaines que constitue
lmergence des villes.
Plusieurs centres urbains sy dveloppent le long des bras de
lEuphrate et du Tigre, dans la rgion de Sumer, limage
dUruk qui stend sur 250 hectares et abrite prs de 50.000
habitants.
Vers - 3.000, Uruk dpasse en surface lAthnes du Ve sicle
et la Rome dAuguste.

La cit est une cellule conomiquement autonome,


regroupant une capitale urbaine, des villages, des terres
arables irrigues, un territoire et une administration complte
pour grer tout cela.
La majorit de la population est urbaine et ne participe plus
la production agricole : les villages alentour assurent
dsormais lessentiel de son approvisionnement.

Uruk est l'origine de la premire criture de l'histoire


humaine. Il s'agit de signes gravs avec la pointe d'un roseau
sur des tablettes d'argile humides qui sont ensuite sches au
soleil ou cuites au four. Ces signes sont en forme de clous ou
de coins d'o le qualificatif de cuniforme donn cette
criture (du latin cuneus, coin).
Cest grce lcriture quUruk nous a laiss la lgende pique
du roi-hros Gilgamesh qui voque un dluge semblable
celui de la Bible.

Parmi les quelque 5.000 documents crits retrouvs Uruk, la


plupart sont de nature conomique.
Dautres documents marquant les dbuts dune mise en
forme thorique du monde, dans laquelle sinscrit la nouvelle
organisation sociale en cours dlaboration.
Un document numre les titres et dnominations des
principales professions selon un ordre hirarchique. Au
sommet de la pyramide sociale, un personnage dont le titre
prendra ultrieurement la signification de roi .
Dtail de ltendard dUr

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Dans la premire moiti du IIIe millnaire, la BasseMsopotamie est partage en de nombreux petits Etats
caractre monarchique, centrs chacun sur une ou plusieurs
villes mais dont le territoire ne stend gure au-del de leur
arrire-pays agricole.
Au sud, les cits-Etats de Sumer : Ur, Eridu, Obeid, Uruk, Larsa,
Lagash, Girsu, Umma, Isin, Nippur.
Au nord, les cits-tats dAkkad : Kish, Assur, Subir.

Cit de Lagash
Un axe majeur de lactivit du commerce msopotamien est orient vers lest et le monde iranien, et vers le
sud-est et la plaine de Susiane que les Sumriens appellent Elam et dont la ville de Suse est la mtropole. A
mi-chemin entre la Basse-Msopotamie et la Syrie, la fondation de Mari rpond au dveloppement du
commerce en direction du nord-ouest. Au cur de la Syrie, la cit dEbla connait galement un brillant essor
entre la valle de lEuphrate lest, le plateau anatolien au nord et le littoral mditerranen au sud-ouest o
sest dvelopp le port de Byblos qui entretient des relations maritimes rgulires avec lEgypte.
Vers 2500, Ebla est la capitale
dun Etat puissant qui fait
peser une menace de plus en
plus forte sur le commerce qui
transite vers la Msopotamie.
La concurrence croissante
dEbla sera un facteur dcisif
de lmergence en BasseMsopotamie dune structure
renforce et centralise.

Les nombreuses cits-tats du monde msopotamien semblent avoir t rgies par des institutions de mme
nature bties sur une structure pyramidale centralise. Chaque cit est dirige par un potentat dont la dynastie
a t dsigne par les dieux. Il assure le bon fonctionnement de la cit, se proccupe de lacquisition des
richesses manquantes par la diplomatie ou la guerre de razzia ou de conqute, il sassure que les temples sont
bien entretenus, les dieux bien soigns, et les ftes en leur honneur bien organises, il rend la justice selon
son sens personnel et ventuellement fait mettre par crits ses sentences afin de servir dexemple. Il est aid
dans sa tche par un conseil des ministres et commandent de nombreux fonctionnaires.
On distingue trois classes : les notables (prtres, lettrs, riches marchands ou propritaires, fonctionnaires
importants, chefs de village, officiers, ), les simples citoyens (ouvriers, paysans, petits artisans ou marchands,
chasseurs, ) et les esclaves (citoyens condamns et prisonniers de guerre).
Le rle du clerg est particulirement important ; il est charg de lentretien des dieux qui rsident dans les
temples (repas, toilettes, chants, offrandes, crmonies, ). Pour ce faire il rassemble les dons, gre les terres
et les troupeaux et emploie de nombreux ouvriers et artisans. Le temple est un vritable palais pour le dieu
de la cit et sa cour. Ville dans la ville, spare delle par une clture de briques, il loge les dieux, les prtres
et tous les fonctionnaires et artisans ddis son service.

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Les marchands sont missionns par lEtat pour changer les biens produits dans le Pays contre ceux qui y font
dfaut. Les principales sources trangres de matires premires sont lor et ltain du Meluhha (lactuelle
valle de lIndus), dattes et crales de Dilmun (Bahren, Koweit), pierres semi-prcieuses et argent de lElam,
btail chez les nomades ammorites du nord-ouest (Syrie). Les marchands ont un rle primordial dans la
diffusion de la civilisation, et notamment de lcriture. Les changes sont en effet toujours consigns par crit
par un scribe ; un acte non crit nest officiellement pas reconnu. De vritables notaires enregistrent les
transactions pour le compte des marchands. Ceux-ci signent la tablette dargile en faisant rouler leur sceaucylindre sur lagile fraiche, laissant ainsi une marque de proprit incontestable.

Larme maintient lordre, garde les palais, protge des incursions de nomades, rprime les rvoltes et opre
des razzias ou effectue des conqutes pour le roi. Larme sumrienne repose sur la phalange lourde de
fantassins arms de lances, et couverts dune cape de cuir. Les officiers suprieurs sont monts sur des chars
quatre roues tirs par des onagres (genre dne) conduits par un aurige. Ces chars servent au transport du
combattant et en aucun cas la charge. La monte de quadrupdes est inconnue. Les armes akkadiennes sont
plus lgres et emploient plus gnralement le javelot et larc.
Le Pays entre les fleuves est une
terre alluvionnaire trs fertile,
pourvu quon y amne leau par
des canaux (la pluie est rare). La
richesse du Pays est donc
tributaire de lirrigation, dont
lentretien et le dveloppement
est pris en charge par la cit.
La vue artistique ci-contre
montre que la ville de Mari
dpendait
troitement
de
l'Euphrate pour l'irrigation de
son territoire agricole et sa
dfense militaire.
Toute la production est rassemble par la cit pour tre redistribue. Cette centralisation et mise en commun
des biens ncessite une comptabilit rigoureuse : cest le rle des nombreux scribes qui enregistrent sur leurs
tablettes les entres et sorties, et calculent les quantits rpartir et distribuer.
A part les palais, temples et murailles, faits de briques sches ou cuites (plus solides), les constructions sont
en torchis de roseaux et argile. Les cloisons, les toits ou les haies sont faits de roseaux tresss, tanchifis au
bitume. Outre linvention de lirrigation, de laraire, de la roue et de lcriture, les apports des cits
sumriennes s'tendent galement l'astronomie et au calcul. Nous leur devons la division sexagsimale du
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temps et du cercle : 60 minutes dans une heure, 24 heures dans une journe, 360 degrs dans un cercle. la
lumire de toutes ces avances civilisatrices, on conoit que les auteurs de la Bible aient situ le paradis
terrestre en Msopotamie.
Le rassemblement par le souverain sumrien Lugalzagesi
des grandes cits de Msopotamie mridionale sous une
mme autorit inaugure un procs dunification devenu
inluctable en cette fin de XXIVe s.
Lorganisation politique traditionnelle, fonde sur le
modle de la cit-tat, est de moins en moins adapte, en
raison du morcellement quelle engendre,
laccroissement des besoins en matires premires
suscit par lessor dmographique et conomique de la
rgion.
Un contrle plus direct des sources dapprovisionnement
simpose dsormais, dautant que celles-ci sont bien
souvent lointaines. Ainsi des produits comme le bois et
les minerais, dont la Msopotamie est totalement
dpourvue, doivent-ils tre achemins depuis les
montagnes du Levant et de lAnatolie, ou bien encore des
rivages mridionaux du Golfe.

A la mme poque : construction des premires pyramides (Saqqarah en 2650, Khops en 2530), dbut de la
civilisation minoenne en Crte vers 2800, criture pictographique dans la valle de lIndus vers 2500

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Lempire dAkkad (-2300 -2100)


Lhgmonie installe par Lugalzagesi est de courte dure : il est vaincu par lAkkadien Sargon, roi dAgad. Ce
transfert de souverainet, loin dentamer lunification en cours, va permettre en contraire de linscrire dans
un cadre politique rnov. Lre des cits-tats vient de sachever. Aprs la Basse Msopotamie, Sargon
conquiert la Syrie du Nord, rgion cl du grand commerce, dont les routes sont de plus en plus menaces par
la puissance grandissante dEbla. LAnatolie, qui est reste au stade prhistorique, entre dans la sphre
dinfluence de lEmpire dAkkad.
Au sud-est, Sargon impose son autorit sur Suse et le pays dElam, par o transite lessentiel du commerce
terrestre en provenance du plateau iranien et de lAsie centrale.

La vaste tendue de lempire dAkkad exige une organisation tatique plus centralise afin de sinscrire dans
la dure. Le pouvoir royal est renforc, et la fidlit de ses reprsentants assure par lattribution de terres
pralablement confisques ou achetes. Une relation de dpendance personnelle lie dsormais les
populations au souverain. Lespace msopotamien se trouve pour la premire fois unifi ; mais cette unit est
fragile car les vieilles cits sumriennes acceptent mal la nouvelle autorit. Des rvoltes clatent ds la fin du
rgne de Sargon ; elles vont se multiplier pendant les rgnes de ses deux fils, puis de son petit-fils Naram-Sin.
Peu aprs 2160, Akkad est saccage et les
Gutis, tribu venue des montagnes de l'Est,
s'installent en Msopotamie; l'Empire sombre
dans l'anarchie puis disparait vers 2125.

A la mme poque : naissance dAbraham Ur en 2167, dbut de la construction des pierres dresses de
Stonehenge vers 2100, dbuts de la cramique et culture intensive du mas dans les Andes pruvienne vers
2000, tissage du coton en Inde.

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La troisime dynastie dUr (-2100 -2000)


Aprs leffondrement de lempire dAkkad, auquel les Gutis ont port le coup de grce, la domination quils
instaurent sur la plaine de Msopotamie va rapidement se rvler de pure forme. Les grandes cits du sud,
moins touches que le pays dAkkad, chappent bientt leur contrle et lEtat sumrien de Lagash est un
des premiers a retrouv son indpendance. Une nouvelle dynastie sy constitue vers -2150, favorisant un
renouveau de la culture sumrienne, dont le premier signe est la restauration des sanctuaires de lancienne
tradition.
Ce mouvement samplifie sous le rgne de Gudea qui accde au pouvoir vers 2125. Il met en place une politique dalliances et dinfluence lgard des
autres cits sumriennes, et redonne vie aux voies du commerce longue
distance, consolidant ainsi une prosprit retrouve. Par les routes du Golfe au
sud et celles de la Syrie au nord parviennent nouveau bois et pierres,
matriaux indispensables la ralisation de la politique de reconstruction
voulue par Gudea. En -2116, cest le souverain dUruk qui triomphe de la
domination Guti et restitue la royaut Sumer. Il devient le matre de la BasseMsopotamie ds -2112. En se faisant introniser Roi de Sumer et dAkkad ,
il reprend son compte lhritage de lempire akkadien, tout en redonnant la
primaut la langue et la culture sumriennes.

Le pays retrouve paix et prosprit sous la protection


des divinits de Sumer pour lesquelles ils construisent
de colossales tours tages, les ziggourats.
La justice, fonde sur le code dUr-Nammu est
instaure dans tout lempire. Ur retrouve son statut de
grand port commercial, et sa puissance est sans gale.

Sous le rgne de Shulgi, qui dbute en -2094 les frontires de lempire sont
repousses jusqu inclure au nord Assur, noyau territorial de la future Assyrie,
ainsi que Suse lest. Suse qui retrouve son rle lucratif de relais dans les
changes entre la Msopotamie et le plateau iranien, et, par-del, jusqu la
valle de lIndus, o la civilisation harappenne, qui elle aussi matrise lcrit, est
en plein panouissement.
Afin dassurer la stabilit dun Etat dsormais presque aussi tendu que celui des
rois dAkkad, Shulgi btit une administration centralise, multipliant les bureaux
denregistrement qui exercent un contrle troit de lactivit conomique. De
grands centres de collecte et de redistribution sont crs. Un systme de
communications remarquablement sophistiqu est mis en place, avec
lquipement de nombreux relais destins aux messagers royaux. Tout comme
lavait fait Naram-Sin avant lui, Shulgi, qui est lui-mme un grand lettr, finit par
sattribuer cette marque du pouvoir suprme quest la divinisation de son vivant.
Au terme de son rgne de quarante-huit annes, il laisse un empire dont
lorganisation est en bien des points exemplaire, et dont la stabilit apparait
pour longtemps assure.
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La prosprit des cits sumriennes attire la convoitise des peuples vivant la priphrie : Elamites lest,
Hourrites au nord et Amorrites louest. Dautant que le reste du Proche-Orient vit en cette fin du IIIe
millnaire une situation de crise gnralise. La pression, qui sexerce ainsi aux marges steppiques et
montagneuses de la Msopotamie, ne va pas cesser de crotre jusqu linvasion et le pillage de la vieille cit
sumrienne dUr par les Elamites en -2004.

Assur et les royaumes amorrites (-2000 -1800)


Alors quen Msopotamie la socit urbaine avait volu au fil du IIIe millnaire vers un ordre tatique unifi
de nature impriale, les rgions du Levant la Syrie du nord sont encore au stade des cits-tats. Des sites
comme Megiddo, Tell el Farah (lancienne Samarie) ou Tell Yarmout sont implants sur des hauteurs naturelles
et entours de remparts. Des groupes de langue smitique s'tablissent dans les plaines littorales : les
Cananens dans l'actuel Liban et les Hbreux dans l'actuelle Palestine. Les Cananens (Phniciens) vivent de
l'agriculture et de l'exploitation des forts de cdres du mont Liban et produisent une teinture rouge, trs
prise dans le bassin mditerranen, en faisant bouillir un coquillage, le murex. Ils fondent des cits portuaires
le long de la cte, en particulier Byblos, Sidon et Tyr, et se font marins et commerants. Lhorizon conomique
de ces cits est pour lessentiel tourn vers lEgypte, puissance impriale qui exploite les mines du Sina tout
proche et qui a install des postes avancs jusqu Canaan. Ainsi, le grand port de Byblos y exporte bois de
cdre, produits rsineux destins la momification, huile dolive et vin. Des relations commerciales existent
galement avec la Syrie, notamment Ebla, et sans doute au-del, vers la Msopotamie. Toutefois, malgr
limportance des changes, lcriture demeure trangre aux pouvoirs locaux.
Aprs 2.300, lensemble du Levant est gagn par un dclin dont les causes, mal connues, combinent
vraisemblablement facteurs cologiques et conomiques, avec notamment un ralentissement considrable
de lactivit commerciale, qui est en partie li la disparition de lAncien Empire gyptien. La rgion va subir
jusqu la fin du millnaire un recul important de la civilisation urbaine. Les cits sont pour la plupart
abandonnes, et certaines dtruites. Ces destructions, que lon retrouve depuis la Palestine jusqu la Syrie,
sont gnralement associes des mouvements de population amorrites. Ces mouvements acclreront la
dsagrgation de lempire dUr.
Dans le nord de la Msopotamie, la cit dAssur qui est depuis le IIIe millnaire un important relais entre
Msopotamie, Syrie et Anatolie, voit merger une dynastie dorigine locale qui donnera naissance lAssyrie.

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Au IIIe millnaire, des cits-tats se sont constitues sur le haut plateau anatolien, comme dans lensemble du
Proche-Orient. Elles fondent lessentiel de leur prosprit sur lextraction des diffrents minerais dont
regorgent les montagnes environnantes. Le travail des mtaux y atteint une matrise exceptionnelle, comme
en tmoigne le matriel funraire des ncropoles princires, telle celle dAlaca Hyk. En raison de
labondance du cuivre en Anatolie, la production du bronze y tient une grande place. Elle devint vite cependant
dpendante de limportation dtain, minerai rare cette poque et dont les principales sources se trouvaient
lautre extrmit du monde oriental, des confins montagneux du plateau iranien. Du fait de sa position
centrale, la Msopotamie constitua un intermdiaire naturel dans son acheminement, et des marchands
msopotamiens vinrent stablir au cur de lAnatolie ds lpoque de Sargon. Lensemble du haut plateau
dAnatolie centrale, habit par des populations connues sous le nom de Hatti, bnficia de ces changes : des
cits comme Kanish (Kltepe) ou leur capitale Hattusa (Bogazkale) connaissent alors une grande prosprit.
Des caravanes dnes quittent Assur deux fois lan, charges de ltain venu de lest, ainsi que dtoffes tisses
en Basse-Msopotamie. Elles repartent dAnatolie avec de largent et de lor, mtaux qui font dj office de
monnaie dchange universelle.

En ce dbut de IIe millnaire, cest un monde unifi qui sorganise : lusage de lcriture cuniforme est
dsormais rpandu partout, et lakkadien acquiert un statut universellement reconnu de langue diplomatique.
Les Babyloniens imaginent des problmes mathmatiques afin de s'instruire et s'amuser : c'est le dbut de
l'algbre.
Dans ce Proche-Orient rnov, le Levant va jouer un rle accru, car il bnficie dune position de carrefour au
cur des rseaux dchanges, qui se trouve conforte par le redressement de lEgypte sous les pharaons du
Moyen Empire. Les villes du littoral mditerranen profitent tout particulirement du rtablissement des
relations avec lEgypte, limage de Byblos qui renoue avec son ancienne prosprit.

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Plus au nord, la cit dUgarit, difie


proximit de la cte, lentre dune plaine
fertile, est elle aussi en plein essor.
Sur ses marchs se croisent des ngociants
venus de tous les horizons, certains mme
depuis le Crte minoenne o dpanouit
alors une civilisation palatiale florissante,
par certains traits comparables celle du
Proche-Orient.
Ces contacts lointains sont galement le
signe des progrs accomplis dans la
navigation de haute mer.
Lavnement de dynasties amorrites dans la plupart des grandes cits du Levant (Ugarit, Qatna, Alep, Mari,
), comme dans nombre de villes msopotamiennes, favorise lintensification des changes. Tandis que les
Amorrites prennent le contrle des principales cits de Msopotamie et de Syrie, dautres mouvements de
peuples ont lieu dans les rgions septentrionales. Les Hurrites taient installs de longue date dans les confins
montagneux du nord de la Msopotamie. Ils y fondent, autour de 2100, de petits Etats indpendants dont le
principal est celui dUrkish (actuel Tell Mozan), le centre religieux de leur grand dieu Kumarbi. Ces Hurrites,
dont la langue diffre de toutes celles qui sont parles cette poque, vont progressivement simplanter au
cours des sicles suivants dans de nombreuses cits de Msopotamie et de Syrie du nord.
LAnatolie, elle, a vu larrive, sans doute vers 2000, de plusieurs ethnies de langue indo-europenne, parlant
des dialectes voisins les uns des autres : les Hittites stablissent sur le haut plateau dAnatolie centrale, tandis
que les Louvites occupent le sud de la pninsule (Cilicie, Lycie), et les Palates le nord-ouest (sur les bords de
la Mer Noire). Aprs une premire tentative dunification politique de lAnatolie centrale mene au XVIIIe par
des rois de Kussara, cest un souverain hittite qui va la raliser vers 1650. Il tablit sa capitale dans la ville
dHattusa, dont le site constitue une sorte de citadelle naturelle au cur du haut plateau, et prend le nom
dHattushili 1er (1625-1600), lhomme dHattusa . Cherchant se rendre matre de la route du sud qui lui
ouvrira les portes du commerce international, il conquiert la plaine de Cilicie, puis pntre en Syrie o il
sempare de plusieurs villes. Cest son successeur Murshili 1er (1620-1590) qui achve la conqute de la Syrie
par la prise dAlep, la mtropole rgionale. La dynastie va dominer de faon ininterrompue la majeure partie
de l'Anatolie pendant plus de quatre sicles.

A la mme poque : en Grce, des populations indo-europennes (Ioniens, oliens connus comme Achens),
venues du Nord se mlangent avec les populations indignes ; en Armorique, des tumulus funraires de 6 8
mtres de haut et 30 de diamtre sont rigs ; diffusion de lambre de la mer Baltique en Europe du Nord.
Dans la premire partie du IIe millnaire, un premier groupe de populations smites, anctre des peuples juifs,
originaires de Msopotamie, sinstallent en Palestine et en gypte, semparant du pouvoir dans la partie
orientale du delta du Nil. Des tablettes gyptiennes les mentionnent comme des groupes de nomades pillards.
Aux XIVe et XIIIe., ce premier groupe sexile vers lgypte, o va natre le judasme, rvl par Mose, en tant
que premire religion monothiste

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Hammurabi et lessor de Babylone (-1800 -1600)


Pendant ce temps, plus au sud, une nouvelle puissance est ne avec la cit de Babylone, dans la rgion
charnire de Msopotamie centrale dont limportance stratgique a dj favoris, au millnaire prcdent,
lessor des cits de Kish puis dAkkad. Cest dailleurs dans des documents de lempire akkadien quapparat
pour la premire fois le nom de Babylone, qui nest alors quune ville de petite envergure, difie sur la rive
orientale de lEuphrate. Au XXIe s. elle acquiert le statut de capitale provinciale lorsquun gouverneur sy
installe au nom des souverains de la troisime dynastie dUr. En -1894, elle tombe comme bien dautres cits
sous lautorit dun chef amorrite qui y fonde une dynastie indpendante. Pendant son rgne et celui de ses
successeurs, les dimensions du nouveau royaume ne dpassent pas les limites de lancien pays dAkkad.
Larrive en -1792, sur le trne
babylonien, du cinquime roi de la
dynastie, Hammurabi, ouvre la voie de
toutes les ambitions. En quelques
annes, il conquiert la Msopotamie
mridionale, le royaume de Mari au
nord, la rive orientale du Tigre. Ds lors,
il est le matre incontest dun nouvel
empire msopotamien et reprend le
titre de Roi de Sumer et dAkkad, Roi
des quatre rgions .

Le pouvoir royal, qui continue dancrer sa lgitimit dans la volont divine, tend son autorit sur lensemble
de la socit au moyen dune administration hirarchise qui ne dpend que de lui. Le palais en est la premire
puissance conomique, suscitant autour de lui le dveloppement dun secteur priv, implant aussi bien dans
le domaine agricole que dans lartisanat et le commerce. Afin de rguler le fonctionnement dune socit de
plus en plus complexe, Hammurabi fait rdiger un nouveau code de justice en langue babylonienne, version
locale de lakkadien. Ce grand royaume, dont lorganisation administrative unifie ne simposa quavec peine
aux divers pouvoirs locaux, est avant tout luvre dun homme. Il ne survivra pas la mort de son fondateur.
Ds le rgne de son fils, qui monte sur le trne en -1749, une forte crise conomique accompagne la rvolte
des cits. Le sud de la Msopotamie chappe au contrle de Babylone, et les villes sy vident de leur
population. Leffondrement de la rgion correspond larrt des changes commerciaux dans le Golfe, qui est
conscutif la disparition de la civilisation de lIndus. Lautorit des rois de Babylone est dsormais limite
la Msopotamie centrale, ainsi qu la valle du moyen Euphrate. Dans le royaume affaibli viennent sinstaller
des populations originaires des montagnes du Zagros, les Kassites. Et lorsquen -1595 le roi hittite Murshili,
descendu plateau anatolien pour conqurir Alep, mne un raid le long de lEuphrate jusqu Babylone et
provoque la chute dHammurabi et de la dynastie amorrite qui y rgne depuis trois sicles, cest un chef kassite
qui sy installe, ouvrant une re nouvelle pour la cit.
A la mme poque : dbut de la construction des nuraghes en Sardaigne et en Corse, aprs 1660

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Lavnement de peuples nouveaux (-1600 -1000)


La seconde moiti du IIe millnaire voit lintervention durable sur la scne politique du Proche-Orient ancien
de grandes puissances extrieures au monde msopotamien (Egyptiens, Hittites), qui transforment en vassaux
les Etats du Levant.
Au dbut du XVe, le pharaon Thoutmosis 1er lance des expditions au Proche-Orient. La puissance gyptienne
simplante en Syrie et en Palestine et les pharaons font passer sous leur autorit les petits Etats de cette rgion.
A Babylone, les kassites, rapidement assimils par la culture babylonienne, restaurent les sanctuaires anciens,
et en construisent de nouveaux. Au XIVe, ils fondent la nouvelle cit royale de Dur-Kurigalzu prs de la
frontire septentrionale du royaume. Cest sous leur autorit que les textes majeurs de la tradition
msopotamienne sont rassembls et fixs dans leur version canonique comme lEpope babylonienne de la
Cration et le Pome du Juste souffrant.
Le nord de la Msopotamie, o des populations
hourrites ont afflu massivement, voit lapoge de
lEtat du Mitanni, qui tend son influence de la
Mditerrane au Zagros.
Les Hittites, qui staient replis sur lAnatolie aprs le
raid sans lendemain sur Babylone en -1595, tentent
une nouvelle perce et sefforcent de simplanter en
Syrie du nord. Vers 1370, le roi Shuppililiuma profite de
laffaiblissement de lEgypte, alors gouverne par le
pharaon rformateur Akhnaton, pour enlever la Syrie
du nord au mitannien Tushratta.

Au XIIe, le Mitanni, min par des conflits dynastiques, est conquis par lAssyrie qui prend ainsi le contrle des
routes commerciales vers la Syrie et lAnatolie. Une organisation impriale se met en place sous la bannire
du dieu Assur.

Situation du Moyen-Orient aprs les conqutes hittites de Suppiluliuma Ier, Mursili II et Muwatalli II, vers 1275
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Vers 1300, les Phniciens se mettent en tte de simplifier les deux critures dont ils disposent : l'criture
cuniforme en usage en Msopotamie et les hiroglyphes en usage sur les bords du Nil. Ces critures, drives
d'idogrammes (un dessin = un mot), sont essentiellement syllabiques : chaque syllabe correspond plus ou
moins un signe, ce qui fait un total de quelques milliers de signes. Pas facile apprendre ni manier ! Par
approches successives, les Phniciens ramnent les caractres aux sons et non plus aux syllabes. Au final, ils
arrivent transcrire tous les mots de leur langue avec 22 caractres seulement, correspondant autant de
consonnes. L'alphabet est n. Les Grecs l'emprunteront aux Phniciens et y ajouteront les voyelles. Ils nous le
lgueront presque sans changement par l'intermdiaire des Romains.
A la mme poque, les rivalits entre Hittites et Egyptiens pour lhgmonie au Levant reprennent pour
aboutir en 1284 la bataille de Kadesh. Une gnration plus tard, les relations entre ces deux royaumes sont
normalises par un trait conclu entre Hattousili III et Ramss II. La capitale hittite, Hattousa, est lobjet dune
rnovation de grande ampleur ; les dcors monumentaux des portes ou de la citadelle manifestent de fortes
influences syriennes, hourrites en particulier. Les forgerons hittites dcouvrent le secret de la mtallurgie du
fer.
Bloque vers louest par la mainmise hittite sur la Syrie, lexpansion assyrienne se dveloppe au sud, en
direction de Babylone qui est pille et incendie par les armes de Tukulti-Ninurta (1244-1208). La dynastie
kassite ne se remettra pas du dsastre. Le coup de grce est donn par le roi dElam en 1158. La Babylonie est
ravage et ses glorieuses cits sont pilles.
A la fin du IIe millnaire, de nouveaux mouvements de populations nomades transforment la carte politique
du Proche-Orient : Aramens venus du dsert syrien qui sinstallent en Haute-Msopotamie et en Syrie,
Chaldens venus de louest qui stablissent en Babylonie.
Cest lpoque o les Peuples de la Mer arrivent en Anatolie et au Levant depuis les rgions mditerranennes.
Ces migrations daccompagnent de troubles qui entranent leffondrement dEtats prestigieux, au premier
desquels lempire hittite.
Le vide politique que laissent au Levant la chute de lempire hittite et le repli de lEgypte aprs le passage des
Peuples de la Mer ne sera que partiellement combl par la cration de toute une srie de petits royaumes.
Certains sont luvre de peuples nouveaux dans la rgion, tels les Phrygiens en Anatolie ou les Philistins en
Canaan, alors que dautres prolongent les traditions culturelles antrieures, comme les cits phniciennes du
littoral mditerranen. Cest peu prs cette poque que les Hbreux sinstallent en Canaan et constituent
une monarchie isralite la fin du XIe dans la cit de Jrusalem, dont lexistence remonte au IIIe millnaire.
Ce royaume unifi sera son apoge sous le rgne de Salomon (970-931), avant de se scinder en deux Etats,
le royaume dIsral autour de Samarie et celui de Juda autour de Jrusalem.
Tout comme les Amorrites un millnaire plus tt, les Aramens, peuple de langue smitique, connaissent une
importante expansion et envahissent les plaines de Syrie et de Msopotamie.
A Babylone, un nouveau souverain venu de la ville dIsin et nomm Nabuchodonosor Ier (1124-1103) redonne
un peu de lustre la vieille cit. Mais son rgne glorieux naura pas de prolongement, et la Babylonie va
sombrer pour de longs sicles dans un dclin inexorable.
LAssyrie elle-mme, qui voit ses relations commerciales interrompues par lexpansion des tribus aramennes,
se trouve peu peu confine dans son espace originel des pimonts du Zagros.

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Entre 1100 et 900, de petits groupes de Grecs sinstallent sur la cte anatolienne. Les cits quils fondent
deviendront, pour certaines d'entre elles, des villes majeures, comme Smyrne, phse, Milet... La fertilit
lgendaire de la cte de l'Asie Mineure fut la base du dveloppement spectaculaire des villes, qui prit un tour
particulier en raison de la situation particulire de la rgion : terre d'Asie, elle tait adosse aux civilisations
indignes de l'intrieur, les Lydiens, plus loin les Phrygiens, et travers eux se trouvait en contact indirect avec
les territoires du Moyen-Orient.
C'est l, et non dans la vieille Grce que naitra l'architecture ionique, beaucoup plus somptueusement
dcore que le style dorique de Grce ; c'est l que les Grecs se lanceront dans la construction de temples
immenses, tels ceux d'phse ou Samos, plus proches du gigantisme asiatique ou gyptien que de la sage
mesure propre la civilisation grecque.

A la mme poque : entre 1650 et 1450, apoge de la Crte sous la prpondrance de Cnossos. Entre 1550 et
1100, civilisation mycnienne en mer ge. Crtois et Grecs visitent lApulie, la Sicile et les les Lipari. Les
vaisseaux crtois dominent toute la Mditerrane orientale, exportant des produits de luxe en Syrie et en
gypte. Vers 1550, fin du rgne des Hyksos en Egypte. Invention du verre en Syrie (soufflage et moulage
apparaissent la fin du 1er millnaire). En Inde, les peuples aryens envahissent le nord de lInde et repoussent
les Dravidiens vers le Sud. En Chine, panouissement de la civilisation des Shang. Entre 1200 et 1000, des
peuples de langue indo-europenne pntrent en Iran en deux vagues successives : les Madai (Mdes) et les
Parsua (Perses). Au Xe, Rgnes de David et Salomon en Jude. Entre 1200 et 1000, mergence de la civilisation
phnicienne qui spanouira jusquen 300. Au Mexique, la civilisation olmque spanoui de 1200 500.

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Le triomphe de lAssyrie (-1000 -600)


Ce nest quau dbut du 1er millnaire, alors que les Aramens se sont aventurs jusque sous les murs de
Ninive, que lAssyrie entame son redressement. La puissance conomique et militaire du royaume est
restaure, et les souverains assyriens peuvent reprendre linitiative contre les Aramens, contraignant
plusieurs de leurs chefs verser tribut. La monte sur le trne dAssurnazirpal II (883-859) marque un tournant
dans lvolution impriale de lAssyrie. En -877, il parvient atteindre la Mditerrane et prlve sur les cits
du littoral un lourd tribut. Il reconquiert le nord de la Msopotamie, puis lance des expditions au-del de
lEuphrate, soumettant les petits Etats aramens qui staient forms dans ces rgions et les transforme en
provinces de son empire ; la Babylonie, une nouvelle fois soumise, y est intgre. Les tributs et les taxes
prleves apportent lAssyrie une richesse considrable. Une nouvelle capitale est difie Kalkhu
(aujourdhui Nimroud), alors que la ville dAssour demeure un centre religieux.
A partir de 745, les principaux Etats syriens tombent les uns aprs les autres : Arpad, Unqi, Damas. Il ne sagit
plus dsormais de simple assujettissement un tribut annuel, mais de vritable annexion. Les territoires
conquis deviennent des provinces de lempire et leur pacification est assure par le dplacement dune grande
part de leur population. Afin de contrler les pouvoirs locaux et dviter leur transformation en fodalits
familiales, le souverain choisit ses gouverneurs parmi les eunuques. En 725, le royaume dIsral est conquis.
Sous Sargon II (721-705) et ses descendants (les Sargonides), lempire atteint son apoge. En Anatolie centrale,
le royaume du roi phrygien Mita (dans doute le Midas des textes grecs) est dfait. En Anatolie orientale, le
royaume dOurartou est conquis en 714.

Les rois se font btir des villes nouvelles : Dur-Sharu-kin (Khorsabad), Ninive++ (Kuyunjik), dernire capitale
orne de palais et de jardins somptueux. Les fouilles y ont exhum des milliers de tablettes cuniformes,
ensemble appel bibliothque dAssurbanipal (668-627), qui comprenant des uvres littraires et
scientifiques, et surtout une grande quantit de textes divinatoires et magiques, destins protger la
personne du roi, et travers lui lEtat.
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LEgypte du pharaon Taharqa est conquise en 671. En 667, larme assyrienne remonte le Nil jusqu Thbes.
Profitant de lengagement de larme assyrienne en Elam, le pharaon Psammtique 1er libre lEgypte de la
domination trangre et fonde la dynastie sate.
Peu aprs le rgne dAssurbanipal, lempire assyrien seffondre, sous les coups des Mdes de Cyaxare (625585) et des Chaldens de Nabopolasssar (626-605). Assur tombe en 614, Cyaxare et Nabopolasssar sy
retrouvent pour sceller leur alliance, et viennent mettre le sige devant Ninive en 612. La cit qui faisait
trembler le monde est conquise en trois mois. Le dsastre est total et lempire ne sen relvera jamais. Ses
vainqueurs se partagent les dpouilles : la Msopotamie revient au babylonien Nabopolasssar, lElam au mde
Cyaxare, alors que lEgypte sate recouvre le contrle de la Palestine et de la Syrie.

En Anatolie, le royaume phrygien, apparu aprs la fragmentation de l'Empire hittite, domine la pninsule
autour de leur capitale Gordion (actuellement Yazlkaya). Midas (715-676) est le dernier roi du royaume
phrygien. Vers 700, les Cimmriens, venus de l'actuelle Crime, anantissent l'Urartu, puis repousss vers
l'ouest, battent les Lydiens et les Phrygiens. Ils sont chasss dAsie mineure par les Lydiens qui dominent
lAnatolie occidentale jusqu la domination perse en 546. Crsus (596-547) est le roi lydien le plus connu.
A louest de lAnatolie, l'Ionie est la premire rgion de Grce o la philosophie, l'art et les sciences se sont
dvelopps, bnficiant des richesses intellectuelles du Proche-Orient et de l'gypte. Les cits ioniennes ont
donn de nombreux grands penseurs prsocratiques, des grands artistes et de grands architectes, comme
Thals, Anaximandre, Anaximne, Hraclite, Anaxagore et Pythagore.

A la mme poque : du IXe au VIIe, royaume dUrartu autour du lac de Van (Armnie) ; sa puissance et sa force
militaire lui permettent de rsister au pouvoir assyrien. Au IXe, premiers temples en Grce. Premire rdaction
de la Torah en Isral (IXe-VIIe) ; il sagit dannales royales, relatant les actions des rois de Juda et dIsral. Selon
Hrodote, Homre aurait vcu et crit l'Iliade et l'Odysse vers 850. A partir de 775, dbut de la colonisation
de la Sicile et de lItalie du sud par les Grecs qui fondent des premires jusqu'aux ctes orientales de la Mer
Noire. En 753, fondation de Rome selon la tradition. Essor des cits trusques en Italie centrale. Au VIIe, les
Carthaginois sinstallent en Espagne et aux Balares. A partir du VIIe, laramen simpose comme la langue des
changes internationaux en prenant la place occupe par lakkadien. Vers 675, cration et diffusion en Grce
de la tactique de la phalange compose dhoplites. Vers 670, invention de la monnaie en Lydie et en Grce
dAsie Vers 660, premire rdaction des textes bibliques.
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La renaissance de Babylone (-600 -539)


Aprs lanantissement de lAssyrie, le souverain chalden de Babylone se pose en hritier du vaste empire
quil a contribu abattre et envoie son fils, le futur Nabuchodonosor II (604-562), reprendre aux Egyptiens
les riches provinces du Levant. II ravage par deux fois le royaume de Juda en 597 puis en 587 o il dtruit le
Premier Temple, construit d'aprs la Bible par le roi Salomon au Xe sicle ; lvnement est rapport dans la
Bible et marque le dbut de lExil, cest--dire de la dportation en Babylonie de la population de Jrusalem.
Le Second Temple sera construit au retour de la captivit des Juifs Babylone vers 536 et termin en 515.
A son couronnement il exerce son autorit sur un territoire considrablement plus grand que ceux contrls
par les pouvoirs babyloniens antrieurs. Sous son rgne, Babylone est lapoge de sa splendeur. La cit,
implante sur les deux rives de lEuphrate, est agrandie et rnove (jardins suspendus). Un double rempart
lentoure, surmont de hautes tours et perc de huit portes monumentales, chacune sous la protection dune
divinit, lexception de la Porte du Roi. Limmense palais royal est isol du reste de la ville par une enceinte
propre. La grande ziggourat de sept tages nest autre que la tour de Babel de la Bible.
Le dernier roi de la dynastie, Nabonide (556-539) est un usurpateur. Auteur dune rforme religieuse qui met
la tte du panthon babylonien le dieu-lune Sin, il saline les milieux clricaux attachs au culte traditionnel
de Marduk.

A la mme poque : vers 600, fondation de Massilia (Marseille) par les Grecs de Phoce. Vers 590, destruction
complte et dfinitive du royaume d'Urartu par les armes Mdes de Cyaxare. Entre 594 et 593, naissance de
la dmocratie en Grce, grce Solon, qui crit la premire constitution d'Athnes (sous forme de pome),
premire constitution crite au monde. En Italie, les Etrusques dominent Rome et le Latium. En Inde, Siddhartha
Gautama (624-544) reste dans les mmoires sous le nom de Bouddha. En Chine, Confucius et Lao Tseu

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Lempire perse (-539 -330)


Pendant ce temps, une nouvelle puissance est en train de natre lest, dans lancien pays dElam occup
dsormais par les Perses. Gouvern par une dynastie dite achmnide, du nom dAchmns, qui la fonde
au dbut du VIIe, le nouveau pays de Parsa est dfinitivement unifi par Cyrus le Grand (559-530) qui en
devient le roi. Ce sera le dbut dune expansion fulgurante. En 550, il triomphe de son suzerain, le roi mde
Astyage et tend dun seul coup ses possessions jusquau cur de lAnatolie. Trois ans plus tard, lAnatolie
toute entire est soumise. Se tournant alors vers lest, Cyrus impose son autorit lensemble du plateau
iranien, et jusquen Asie centrale. En 539, il conquiert la Babylonie.
La priode perse est souvent prsente comme une rupture, dans la mesure o il ny a plus en Msopotamie
dtat indpendant ; la rgion devient alors une province dun empire dont les capitales ne se trouvent plus
sur son territoire, administre par des gouverneurs.

Darius 1er (521-486) fait difier sa propre capitale Perspolis, 40 km au sud de celle de Cyrus, tout en
installant le sige de ladministration impriale dans lantique ville de Suse. Un art syncrtique voit le jour, o
se mlent des influences msopotamiennes, gyptiennes et grecques. Lcriture cuniforme subsiste, et le
babylonien est lune des langues utilises par les souverains perses dans leurs inscriptions ; mais son emploi
dans les archives prives est de plus en plus concurrenc par laramen.
Du Ve au IVe, grce aux liberts qui rgnent dans l'empire Perse, la Jude et la Samarie deviennent plus
florissantes. Les Juifs, de retour dexil Babylone, restaurent Jrusalem et son Temple (516). Le grand prtre
de Jrusalem est nomm administrateur de la province perse de Jude, ce qui fait delle une thocratie. A
partir du IVe, la communaut juive devient minoritaire en Palestine, d'autant plus que de nombreux juifs
partent s'installer dans les nombreuses cits de l'empire mais surtout dans la nouvelle capitale d'Alexandrie.
Ces migrations prennent une telle importance quon les dsigne sous le nom collectif de diaspora.
Lchec de linvasion de la Grce lors des guerres mdiques marque les limites de lexpansion perse. Dautant
quaprs le rgne de Xerss (486-465) la monarchie sombre dans les intrigues de cour. Le gant continental
amorce alors un lent dclin. A partir de 334, larme perse de Darius III subit plusieurs dfaites face aux soldats
dAlexandre Le Grand.

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A la mme poque : les Gaulois sinstallent en Gaule. Sicle de Pricls Athnes. Premire inscription
hiroglyphique Monte Albn, au Mexique. Culture inonde du riz au Japon. Les Perses acclimatent de
nouvelles espces alimentaires (riz, pche, abricot...) en Asie occidentale. Apoge de la ville de Saba,
lactuelle Mareb, dans lHadramaout (Ymen), entre 400 et 200. Extension des Celtes : prise de Rome en 390
et pillage de Delphes. Invention des aqueducs dans le monde romain. En Grce, dveloppement de la
rhtorique et de la sophistique.

LEmpire dAlexandre (-330 -323)


Hritier d'un petit royaume que les Grecs cultivs regardaient avec mpris, la Macdoine, Alexandre le
Grand s'est taill un empire en dix ans, de l'gypte aux portes de la Chine...
En -334, il traverse le dtroit du Bosphore avec 40.000 hommes, bat les Perses au Granique et conquiert
lAnatolie. Lanne suivante, il bat le puissant Roi des Rois, Darius III, dans la plaine d'Issos, en Cilicie, au
nord d'Antioche et de la Syrie. En 332, la Phnicie puis lEgypte sont conquises. En 331, Alexandre reprend la
poursuite de Darius. Il franchit l'Euphrate et, dans la plaine de Gaugamles, l'est du Tigre, bat l'arme perse
dfinitivement. Dsireux de poursuivre sa route jusqu'aux extrmits du monde, Alexandre atteint les rives de
l'Indus, fondant de nouvelles Alexandrie au passage (aujourd'hui Samarcande, Kaboul, Kandahar, Hrat...). Il
traverse l'Indus et entre en Inde o il dcouvre l'hindouisme et le bouddhisme auprs du roi de Taxila. En 326,
Aornos, il affronte un autre roi local, le roi Pauros.

Alexandre veut poursuivre jusqu'au Gange d'o, croit-il, il lui sera possible de redescendre jusqu'en gypte !
Mais ses hommes refusent de le suivre plus loin et Alexandre accepte contrecur de revenir sur ses pas
jusqu' Babylone, sa nouvelle capitale, pour se consacrer l'organisation de ses conqutes. Cest l quil meurt
en 323 aprs avoir conquis tout lempire perse.

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Lpoque hellnistique (-323 -30)


La victoire des Grecs et des Macdoniens sur l'empire achmnide entrane une expansion sans prcdent
de la culture hellnique. Cette culture est l'hritire de la culture grecque de l'poque classique (Ve av. J.-C.).
Grce aux conqutes d'Alexandre, le grec devient pour deux mille ans la langue des changes dans la
Mditerrane orientale et le Moyen-Orient. L'influence hellnique atteint le royaume du Gandhara, au nord
de l'Inde. Dans cette rgion de grande culture, les sculpteurs bouddhistes prtent Bouddha les traits
d'Apollon. Et les effigies que nous voyons aujourd'hui dans les pays bouddhistes, jusqu'au Japon, drivent de
cette reprsentation.
A la mort dAlexandre, lEmpire est partag entre ses gnraux (les Diadoques). Parmi eux, trois se feront
proclams rois : Antigone, Sleucos et Ptolme.

Les royaumes des diadoques avant -301


La guerre entre les Diadoques pour prendre possession de lempire dAlexandre aboutit un nouveau
partage : Ptolme obtient les territoires situs au sud de lAnatolie, la plus grande partie de lgypte et du
Levant pour former l'Empire ptolmaque ; Lysimaque contrle lAnatolie occidentale et la Thrace, alors que
Sleucos sattribue le reste de lAnatolie pour former lempire Sleucide.

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Ptolme (367-283) devient pharaon partir de -305 et fonde une dynastie qui s'teint en -30 avec le suicide
de Cloptre et l'avnement de la domination romaine. Il ouvre dans une aile de son palais, Alexandrie-duNil, le Musion (en grec, le temple des Muses). Cette institution sans gale, inspire par Aristote, reste la
plus belle illustration de l'hellnisme. Elle runit les savants de toutes les disciplines. Parmi eux le
mathmaticien Euclide, le pote Thocrite, les mathmaticiens ratosthne et Hipparque, le gographe
Strabon, l'astronome Ptolme, l'ingnieur Archimde... Dmtrios de Phalre, le constructeur du Muse,
inclut aussi dans l'enceinte de l'tablissement une immense bibliothque. Au fil des sicles, elle allait
recueillir jusqu' 700.000 manuscrits, soit l'essentiel du savoir antique.
Sleucos (358-281) fonde ca capitale Antioche le long de l'Oronte, le principal fleuve de la Syrie antique, ainsi
que son port Sleucie de Pirie (actuellement en Turquie), dans l'objectif de concurrencer l'hgmonie
d'Alexandrie dans la Mditerrane orientale. Antioche connat alors un essor dmographique rapide pour
devenir l'une des grandes villes de l'poque hellnistique. Avec les villes de Laodice et d'Apame
(actuellement en Syrie), que Sleucos a refondes, Antioche et Sleucie de Pirie forment la Tetrapolis.
L'Empire sleucide, fusion de l'Orient et du monde grec, comprend une multiplicit de groupes ethniques, de
langues (grec, persan, aramen, dialectes indo-iraniens), de religions (polythisme grec, zoroastrisme,
judasme, cultes indignes). Cette diversit et limmensit de lEmpire sont la cause de sa fragilit ; autre
cause de fragilit, les souverains sleucides, qui savreront mdiocres dans la conduite des affaires
l'exception notable d'Antiochos III (223-187).
Aux cts de ces monarchies principales, existent des royaumes plus petits tels ceux de Pergame, du Pont et
de Bithynie.

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A la mme poque : Au IIIe sicle : essor de la civilisation maya ; lArabie heureuse est forme de quatre
royaumes smitiques indpendants (Minens, Sabens, Cattabaniens et Chatramotites) qui commercent
avec le monde grec (encens, myrrhe, cannelle, ...) ; Carthage est dfait par les Romains en -202. Au IIe sicle :
dveloppement de Teotihuacan et Monte Alban au Mexique, civilisation Nazca au Prou.

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Ce nest qu partir du IIe sicle que Rome va intervenir en Orient. Dans un lent et complexe processus de
grignotage qui s'tale sur prs de deux sicles, avec la complicit de cits et du royaume de Pergame, elle va
s'assurer la domination complte de la Mditerrane orientale.
La Macdoine et la Grce sont conquises en 148/146, transforms en provinces romaines, le processus
imprialiste est enclench. En 133 le royaume de Pergame devient romain et forme la province d'Asie. En
102 c'est la Cilicie qui passe sous le contrle de Rome puis en 96 la Cyrnaque.
La pntration romaine dans lOrient hellnistique ne va pas sans rsistance et il ne faut pas moins de trois
guerres aux Romains pour abattre le roi du Pont Mithridate au 1er sicle av JC. Pompe rorganise alors
lOrient sous lordre romain. Le dernier acte de cette conqute est la lutte qui oppose Octave Marc
Antoine, alli de la dernire souveraine dgypte, Cloptre, qui s'achve par la dfaite puis le suicide de
cette dernire en 30 av JC.
Paralllement, linfluence politique des Sleucides s'effondre brutalement en Asie centrale, en Perse puis en
Msopotamie aprs le rgne dAntiochos III (223-187). Lirruption des Parthes partir du milieu du IIIe sicle
acclre cette dcomposition politique. En Jude, la Rvolte des Maccabes (175-140) est la fois une
rvolte des Juifs pieux contre les Sleucides, et un conflit interne au peuple juif opposant des traditionalistes
hostiles l'volution de la tradition juive au contact de la culture grecque (Onias, Jason ) et des Juifs
hellnisants, plus favorables l'adoption de comportements grecs compatibles selon eux avec la Torah
(Judas, Jonathan). Ils fondent la dynastie des Hasmonens qui rgne jusquen 37.
Aux dbuts du 1er sicle av. JC, les souverains sleucides ne gouvernent plus que la Syrie. Celle-ci est
annexe par Pompe en 64/63.

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ROYAUME DE PERGAME (280-133). La dynastie hellnistique des Attalides, fonde par un des gnraux de
Lysimaque, est son apoge sous Eumne qui rgne de 197 159. Avec laide des Romains, il bat les armes
sleucides dAntiochos III et annexe en 189, par le trait dApame, une grande partie de lAsie mineure.
cette poque, Pergame est la fois l'allie de Rome et l'un des grands centres de la culture hellnistique,
avec Athnes et Alexandrie. Elle possde une agriculture et une industrie prospres : tissus, cramique et
surtout parchemins (du grec pergamn, peau de Pergame, devenu en franais parchemin). Eumne fait
construire une bibliothque digne de rivaliser avec celle dAlexandrie. Le dernier souverain attalide, sans
hritier, lgue le royaume Rome qui en fait la province dAsie en -133.

La Mditerrane en 188 aprs la Paix dApame signe entre Rome et les Sleucides
ROYAUME DE BITHYNIE (278-74). Nicomde est le premier roi de Bithynie. Durant son rgne (278-243), le
royaume connat la prosprit. En -74, le dernier souverain lgue le royaume Rome qui en fait la province
romaine de Bithynie. Le Bithynien le plus clbre est Antinos, l'amant de l'empereur romain Hadrien.
ROYAUME DU PONT (301-63). Fond en 301 par
Mithridate 1er, un perse hellnis, le royaume est
agrandi par Mithridate VI Le Grand (132-63) qui
entre en conflit avec Rome. Il est vaincu une
premire fois par Pompe puis par Csar qui
rattache dfinitivement le royaume la province
de Galatie-Cappadoce en -63.
LArmnie voisine devient un protectorat romain
en -65. LAnatolie est alors en totalit entre les
mains de Rome.

Le Pont avant le rgne de Mithridate (violet fonc),


avec ses conqutes avant (violet) et pendant la
guerre contre Rome (rose).

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