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L'immunothrapie cellulaire : une nouvelle approche

contre le cancer
On soigne aujourd'hui un cancer sur deux contre un sur quatre en 1980. Malgr cette
amlioration, le cancer demeure la principale cause de mortalit prmature dans les
pays dvelopps et selon un rcent rapport de l'OMS (Organisation mondiale de la
sant), la prvalence des cancers pourrait augmenter de 50 % d'ici 2020. On appelle
thrapie cellulaire toute approche thrapeutique utilisant des cellules et visant
remplacer, rparer, augmenter ou modifier l'activit biologique d'un tissu ou d'un
organe endommag. L'immunothrapie cellulaire est une forme de thrapie cellulaire
utilisant les cellules du systme immunitaire.
Chaque jour, notre systme immunitaire limine des cellules cancreuses, prvenant
ainsi l'apparition de tumeurs. Mais dans des situations de stress ou de dficience, il ne
remplit pas cette mission et laisse les cellules cancreuses se multiplier. L'ide
d'utiliser le systme immunitaire pour lutter contre le cancer a t formule il y a plus
de trente ans par le biologiste australien F. M. Burnet. Les recherches menes
actuellement par IDM reposent sur cette ide et visent restaurer les dfenses
immunitaires des patients atteints de cancers. IDM est une socit de biopharmacie
cre par un mdecin franais, le Dr Jean-Loup Romet-Lemonne, en 1993. Elle est
aujourd'hui le leader europen de l'immunothrapie cellulaire.

Lutter avec les propres cellules du patient


Nos recherches portent sur l'laboration de produits personnaliss, labors partir
des propres cellules du patient. Notre approche consiste prlever, partir du sang du
malade, des globules blancs, les activer en laboratoire, puis les rinjecter pour
stimuler son systme immunitaire ou dtruire les cellules cancreuses.
Nous dveloppons deux gammes de produits : des agents cytothrapeutiques base de
macrophages et des vaccins thrapeutiques base de cellules dendritiques.
Les macrophages1 sont des cellules drives de certains globules blancs, dont une des
fonctions consiste nettoyer l'organisme des bactries, cellules mortes et autres
"intrus", y compris des cellules tumorales. Notre travail consiste cultiver en
laboratoire les macrophages du patient, puis leur associer un anticorps spcifique de
la tumeur cible avant de les rinjecter au patient. L'anticorps permet au macrophage
de se fixer la surface des cellules cancreuses et de les dtruire.

Les cellules dendritiques2 sont, elles aussi, des cellules prsentes dans l'organisme et
drives de globules blancs prsents dans le sang. Leur rle consiste orchestrer la
rponse immunitaire. Lorsqu'une rponse immunitaire est initie, des bataillons de
cellules guerrires (lymphocytes notamment) sont envoys contre les "agresseurs"
(tumeurs ou agent pathogne infectieux). On cultive en laboratoire les cellules
dendritiques du patient, on leur associe un antigne de la tumeur combattre et on les
rinjecte aux patients dans l'espoir d'induire une rponse de dfense de l'organisme.
On parle ici de vaccin thrapeutique dans le sens o cette rponse va tre mmorise
par le systme immunitaire et ractive en cas de rapparition des cellules
cancreuses.
La spcificit est une caractristique essentielle du systme immunitaire qu'il partage
avec les deux autres systmes de traitement de l'information (le systme nerveux et le
systme endocrinien). Aussi, les mdicaments bass sur l'immunothrapie cellulaire
devraient tre extrmement cibls et exempts d'effets toxiques secondaires.
Notre produit dont le dveloppement clinique est le plus avanc est un agent
cytothrapeutique, base de macrophages, pour le cancer de l'ovaire. Il est
actuellement test en phase III (la dernire tape avant une commercialisation
ventuelle) chez une soixantaine de patientes.
Nous avons galement quatre produits en tude de phase II chez des patients atteints
de cancers de la prostate, de la vessie, du mlanome, de la leucmie lymphode
chronique et nous dmarrerons dans le courant de l'anne 2003 un essai dans le cancer
colorectal. Les premiers rsultats dont nous disposons confirment l'absence de toxicit
de ces produits (contrairement la chimiothrapie classique), et sont encourageants
sur le plan de l'efficacit.
Nous esprons pouvoir mettre notre premier produit la disposition des patients d'ici
trois quatre ans.
Depuis quelques annes, les diffrentes quipes de chercheurs et de cliniciens
engages dans l'immunothrapie contre le cancer ont accompli d'importants progrs et
les premiers rsultats positifs commencent paratre. Cette nouvelle approche
personnalise est porteuse d'un rel espoir pour les dix millions de personnes qui
dveloppent un cancer chaque anne.

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1. Les macrophages ont t identifis par lie Metchnikov la fin du XIX e sicle.
2. La premire description des cellules dendritiques remonte 1868 par Paul
Langerhans, mdecin Berlin qui tudiait l'anatomie de la peau.