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POLYBE

HISTOIRE GNRALE
TOME DEUXIME : LIVRE XIV.
Traduction franaise : Flix BOUCHOT.
LIVRE XIII - LIVRE XV
.
HISTOIRE GNRALE.
LIVRE XIV.
SOMMAIRE.
I-VI. nouvelle olympiade. Prambule. Sclplon en Afrique. Il
trompe Syphax par ses ngociations et incendie le camp de oe prince
et celui D'Adrugal. -- VI-VII. Cartbage consterne, - Elle se prpare la
dfense. -- VII-IX. Les Carthaginois s'tablissent dans les Grandes
Plaines. Bataille, IX-XI. Succs de Llius et de Massinissa. Prise
de Tunis par Scipion. Combat naval dfavorable au Carthaginois,
XI, XIII, Histoire de l'Egypte, ptolme Pnilopator mort, Polybe
revient sur ce rgne, Il en raconte les principaux faits.

I. [1]

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1 a. , [2]

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(Polybe annonce, en quelques mots, qu'il a rsum dans ce livre


douze annes de l'histoire d'Egypte. Ici commence une nouvelle
olympiade. )
I (01). [1] Peut-tre un expos prliminaire des faits accomplis en
chaque olympiade veille-t-il l'attention du lecteur en lui marquant
tout d'abord le nombre et la grandeur des vnements dont il doit
tre tmoin. [2] L'histoire de l'univers se trouve ainsi prsente tout
entire ses regards. Mais je ne pense pas qu'on puisse dsirer de
trouver ici dans un tableau synoptique ce qui s'est pass durant
l'olympiade o nous sommes parvenus, et cela pour deux causes :
d'abord la fin des guerres d'Afrique et d'Italie concide avec cette
poque, et qui ne voudrait en connatre au plus tt la catastrophe et
l'issue? [3] car, telle est notre nature, nous sommes toujours presss
d'arriver au dnouement; [4] ensuite, les conseils des rois sont
aujourd'hui rvls, et tout ce qui s'est pass leur cour est devenu
manifeste et clair aux yeux marnes des plus indiffrents. [5] Aussi,
curieux de donner au rcit de chaque fait la valeur qu'il mrite, nous
avons rsum en ce seul livre les douze annes de l'histoire d'Egypte,
comme nous l'avons promis plus haut (et nous avons surtout insist
sur la fin de la lutte entre Annibal et Scipion),
(Retour la guerre punique. Scipion tait descendu en Afrique vers
la fin de l'anne prcdente, Syphax, devenu l'poux de
Sophonisbe, avait pass aux Carthaginois, mais Massinissa resta
Adle aux Romains. Scipion rpand la terreur jusque dans
Carthage, - Comme)
1 a. [2] Il venait d'apprendre, durant son quartier d'hiver, que les
Carthaginois quipaient une flotte, il s'occupa de faire de son ct les
mmes prparatifs, et surtout de presser le sige d'Utique. [3] Il se
flattait, d'ailleurs, de gagner de nouveau Syphax l'alliance romaine,
et comme les deux armes n'taient pas loignes l'une de l'autre, il
lui envoyait sans cesse des dputs afin de le dtacher de Carthage.
[4] Il comptait que Syphax serait bientt las de cette jeune fille pour
qui il avait embrass la cause de Carthage, las de ses nouveaux amis;
car il connaissait la mobilit d'humeur propre aux Numides, et leur
esprit facilement infidle envers les dieux et les hommes. [5] Tandis
qu'il flottait entre mille penses, incertain de l'avenir, et qu'il reculait
devant une bataille range, avec un ennemi de beaucoup suprieur
en nombre, tout coup s'offrit lui une occasion favorable qu'il se
hta de saisir. [6] Quelques-uns des dputs qu'il avait envoys
Syphax lui rapportrent un jour que les Carthaginois avaient, pour
passer l'hiver, lev des huttes de bois et de feuillages de toute
espce sans y mler de terre ; [7] que les Numides, arrivs les
premiers, avaient employ aces constructions des roseaux, et que
ceux qui se rendaient successivement au camp formaient leurs

habitations de feuilles seulement; qu'enfin quelques-unes de ces


cabanes taient dans l'intrieur du retranchement, mais la plupart en
avant et par del le foss. [8] Sur ce rapport, Publius convaincu qu'il
ne pouvait y avoir de coup plus inattendu pour les Carthaginois, et
plus avantageux pour les Romains qu'une tentative d'incendie, ne
songea plus qu' faire les prparatifs ncessaires cette entreprise.
[9] Syphax, dans ses relations avec Publius, tait toujours revenu sur
cette pense que les Carthaginois devaient vacuer l'Italie, les
Romains l'Afrique, et demeurer les uns et les autres en possession des
pays intermdiaires dont ils taient matres avant les hostilits, et
Publius n'avait jamais prt l'oreille ces instructions. [10] Mais alors
il fit entendre par ses agents, Syphax, que ce qu'il dsirait n'tait
pas impossible. [11] Syphax, excit par cette esprance, favorisa plus
que jamais les entrevues. Les dputations devinrent plus nombreuses,
les confrences plus frquentes, [12] les envoys des deux partis
demeurrent mme quelquefois plusieurs jours dans le camp de l'un
ou de l'autre sans exciter la moindre dfiance. [13] Ds lors Scipion
eut toujours soin d'envoyer avec les commissaires des hommes
intelligents et mme des soldats mal vtus et dguiss en esclaves
pour qu'ils pussent impunment observer leur aise les entres et les
sorties des deux camps; [14] car il y en avait deux : l'un tait occup
par Asdrubal avec trente mille fantassins et trois mille cavaliers;
l'autre, plac dix stades du premier, tait celui des Numides : il
contenait dix mille cavaliers et cinquante mille fantassins environ.
[15] L'abord en tait plus ais, et les tentes plus faciles incendier,
parce que les Numides, comme nous l'avons dit, les avaient
construites, non pas en bois ou en terre, mais simplement en roseaux
et en feuillage.
II. [1] Lorsque le printemps fut de retour, et que Scipion eut
suffisamment tudi ce qu'il lui fallait connatre dans le camp de
l'ennemi, [2] il remit ses navires flot et y embarqua des machines
de guerre comme s'il se ft propos d'attaquer Utique. [3] Deux mille
fantassins environ prirent position pour la seconde fois sur une
minence qui domine la ville, se fortifirent et s'entourrent grands
frais d'un foss. [4] Il faisait mine de ne pousser ces travaux que pour
hter le succs du sige, mais son vritable but tait de veiller du
haut de ce poste sur ce qui se passerait durant l'expdition qu'il
mditait, et d'empcher qu' la vue de ses troupes lances dans la
plaine, la garnison d'Utique ne ft quelque sortie contre le camp qui
tait assez proche, et y assiget les soldats chargs de le garder. [5]
Au milieu de ces prparatifs, Scipion ne manqua pas d'envoyer
Syphax une ambassade nouvelle pour lui demander si, dans le cas o
lui, Scipion, accepterait ses anciennes propositions, les Carthaginois
les accepteraient galement , ou s'ils ne voudraient pas dlibrer de
nouveau sur les conventions arrtes entre eux. [6]
Il avait
recommand ses ambassadeurs de ne pas revenir sans avoir reu
une rponse positive. Ce langage persuada aux Numides que Scipion
s'occupait srieusement de conclure la paix : [7] l'ordre qu'il avait
donn aux ambassadeurs de ne pas retourner dans le camp sans

rponse, la crainte qu'il exprimait au sujet du consentement des


Carthaginois, les confirmrent dans cette croyance. Il dpcha donc
aussitt vers Asdrubal, pour l'instruire de ce fait et l'engager la
paix ; [8] puis il retomba dans son indolence, laissant les troupes
numides qui survenaient s'tablir hors de l'enceinte du camp. [9]
Publius affectait le mme calme, mais il n'en poursuivait pas avec
moins d'ardeur les prparatifs. [10] Cependant, les Carthaginois firent
savoir Syphax qu'ils souscrivaient aux conditions proposes, et ce
prince, au comble de la joie, se hta d'en informer les dputs
romains, qui reprirent le chemin du camp pour annoncer Scipion le
succs des ngociations. [11] Celui-ci fit immdiatement repartir une
ambassade charge de rpondre Syphax que Scipion tait toujours
dans les mmes dispositions, mais que son conseil ne partageait pas
son avis, et dclarait qu'il fallait poursuivre les hostilits. [12]
L'ambassade alla porter cette nouvelle aux Barbares. [13] Scipion
avait cru devoir l'envoyer afin de ne point encourir le blme de
perfidie qu'il n'et pu viter si , au milieu d'un armistice conclu pour
ngocier la paix, il et fait quelque tentative contre l'ennemi. [14] Il
lui sembla qu'aprs une telle dclaration il pourrait tout oser sans
mriter aucun reproche.
III. [1] La rponse des Romains affligea d'autant plut Syphax qu'il
esprait la paix davantage. Il se rendit auprs d'Asdrubal et lui porta
cette triste nouvelle. [2] Elle jeta les deux chefs dans un grand
embarras, et ils dlibrrent longuement sur la conduite qu'ils
devaient tenir. Mais de cette dlibration ne sortit ni conseil, ni
mesure qui pt les dfendre du pril qui les menaait. [3] Ils taient si
loin de se tenir sur leurs gardes et de s'imaginer qu'ils courussent
quelque danger, qu'ils ne songrent qu' prendre l'initiative, appeler
l'ennemi dans la plaine ; ce fut l leur seul but, leur seule pense. [5]
De son ct, Publius faisait croire ses troupes, et par la nature de
ses ordres, et par ses prparatifs, qu'il comptait se rendre matre
d'Utique par de secrtes menes. Enfin, il convoqua vers le milieu du
jour les tribuns de qui le dvouement et la fidlit lui inspiraient le
plus de confiance, les informa de son dessein, et leur prescrivit de
faire sortir les troupes du camp, aprs le repas du soir, lorsque, [6]
suivant la coutume, toutes les trompettes auraient sonn la fois.
C'est un usage chez les Romains quo, vers l'heure du souper, les
trompettes et les clairons donnent ensemble auprs de la tente du
gnral, parce qu'en ce moment on envoie les gardes de nuit leurs
diffrents postes. [7] Il appela ensuite auprs de lui les espions qu'il
avait eu soin d'envoyer chez l'ennemi, et examina, compara leurs
rapports propos des entres et des issues du camp en s'clairant
des lumires et des conseils de Massinissa, qui ces localits taient
familires.
IV. [1] Lorsque tout fut prt pour l'expdition, Scipion laissa dans le
camp un nombre suffisant de soldats d'lite, et sortit avec le reste
vers la fin de la premire veille, Soixante stades sparaient les
Romains de l'ennemi ; [2] il l'atteignit que la troisime veille allait

s'achever, il remit la moiti de ses troupes Caus Llius et


Massinissa avec tous les Numides, et leur laissa le soin d'attaquer le
camp de Syphax, l[3] leur recommanda en quelques mots d'tre
fidles leur ancienne valeur, et de ne rien hasarder en hommes qui
savaient bien que plus les tnbres gnent et empchent la vue, plus
il faut par la prudence et l'nergie remdier aux difficults d'une
attaque nocturne; puis, suivi de ses autres soldais, [4] il se dirigea
vers Asdrubal. Il avait rsolu de ne point agir avant que les soldats
sous les ordres de Llius eussent mis le feu au camp des Numides. [5]
Aussi ne ft-il marcher ses troupes qu'au petit pas, tandis que Llius et
Massinissa, se partageant leurs forces, se jetrent ensemble sur
l'ennemi. [6] Les tentes, et par leur construction, et par leur
disposition, semblaient, on le sait, avoir t comme plaisir
prpares pour un incendie. Les soldats du premier rang eurent
peine lanc leurs brandons contre les cabanes qui taient les plus
rapproches, que le mal devint irrmdiable et la contigut de ces
frles difices, l'abondance des matires inflammables, entretenaient
le feu l'envi. [7] Llius tait rest en arrire comme rserve;
Massinissa, qui savait par o les Barbares, fuyant l'incendie, devaient
ncessairement se retirer, plaa sur leur passage ses soldats. [8]
Cependant aucun Numide, pas mme Syphax, ne souponnait la
vrit : on croyait que le feu avait pris par accident. [9] Les uns
sortaient de leurs cabanes demi endormis, les autres puiss par
l'orgie et le vin, tous sans dfiance. [10] Ils prirent en grand nombre
au sortir mme du camp, fouls aux pieds les uns des autres;
beaucoup aussi moururent au milieu des flammes ; ceux enfin qui
avaient pu chapper l'incendie tombrent entre les mains de
l'ennemi, et y laissrent leur vie avant de savoir ce qu'ils faisaient ou
subissaient eux-mmes.
V. [1] Cependant les Carthaginois, la vue de ces torrents de flamme
et de ces nuages normes d'une paisse fume, n'attribuant qu'au
hasard l'incendie du camp numide, coururent en partie au secours de
leurs frres ; [2] le reste demeura au pied du retranchement, sans
armes , occup regarder cet imposant spectacle. [3] Aussitt
Scipion, qui voyait tout aller au gr de ses dsirs, tomba sur ces
malheureux, tua les uns, poursuivit les autres, et dans sa poursuite
mit le feu aux cabanes. [4] Alors se passrent, dans le camp des
Carthaginois, les mmes scnes d'incendie et de carnage que dans
celui des Numides. [5] Asdrubal ne songea pas un instant combattre
le feu, car il comprenait bien que cet incendie qui dvorait la fois
ses tentes et celles de Syphax, n'tait pas un vnement fortuit,
comme on l'avait cru d'abord, mais une surprise audacieuse des
Romains. [6] Il ne s'occupa que de se sauver, lui et son arme,
quelque faible que ft encore l'espoir qui lui restait de ce ct. [7] Le
feu s'tait rpandu avec rapidit et dj couvrait tout l'espace; les
issues taient encombres de chevaux, de btes de somme,
d'hommes demi touffs par les flammes ou bien hors d'eux-mmes
et consterns. [8] Ce dsordre tait un nouvel obstacle au courage ,
et au milieu de cette confusion gnrale, on ne pouvait gure se

flatter d'chapper la mort : [9] la situation de Syphax et des autres


chefs n'tait pas moins affreuse. Enfin, Asdrubal et Syphax parvinrent
sortir du camp avec quelques cavaliers; [10] mais le reste de
l'arme, les chevaux, les btes de somme, prirent par milliers de la
manire la plus dplorable. [11] Quelques soldais, qui avaient su se
drober l'incendie allrent mourir sans gloire et misrablement sous
les coups des ennemis aposts, qui gorgrent l'envi ces
malheureux nus et sans armes. [12] Ce n'tait partout que
gmissements, que cris confus, que terreur; ajoutez cela les
tourbillons de flamme s'chappant de cette fournaise : [13] une seule
de ces circonstances et suffi pour jeter l'pouvante dans tout cur
d'homme, que devaient donc faire tant d'horreurs si soudainement
runies? [14] L'imagination mme ne saurait se reprsenter rien de
semblable, tant cet vnement l'emporte, par ce qu'il a de terrible,
sur tous ceux que nous avons dj dits. [15] Scipion s'est illustr par
de nombreux exploits, mais il me semble que ce coup de main est le
plus hardi, le plus tonnant qu'il ait jamais tent.
VI. [1] ,
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VI. [1] Ds qu'il fit jour, Scipion, voyant une partie des ennemis tus,
et l'autre tumultueusement en fuite, fit un nouvel appel au courage
des centurions, et se mit la poursuite de l'arme carthaginoise. [2]
D'abord Asdrubal attendit de pied ferme le vainqueur, dont on lui
avait annonc l'arrive, car il comptait sur la force de la place ; [3]
puis, comme les habitants tant diviss entre eux, l'approche de
Scipion l'effrayait fort, il abandonna la ville avec ce qui lui restait de
soldats, c'est--dire cinq cents cavaliers et deux mille fantassins, [4]
et les Andates se rendirent d'un commun accord aux Romains. [5]
Publius leur fit grce, mais il laissa piller par ses soldats deux villes
voisines, et revint ensuite dans son ancien camp. [6] Les

Carthaginois, qui voyaient les vnements si mal rpondre leurs


esprances, supportrent ce dsastre avec peine. [7] Ils s'taient
flatts de pouvoir cerner l'arme romaine entire, en l'enfermant sur
le promontoire l'est d'Utique, o elle campait, entre leurs troupes de
terre d'un ct et leur flotte de l'autre; [8] ils avaient, pour assurer ce
succs, multipli les prparatifs, et voil que, par un revers qu'on ne
pouvait prvoir, non-seulement ils sont contraints de cder la plaine
l'ennemi, mais encore de trembler pour l'existence de leur patrie et
pour la leur. [9] La consternation, la terreur taient au comble; de
plus, les circonstances exigeaient de la prudence et de l'accord dans
les dlibrations, et le snat tout entier flottait incertain entre mille
opinions diverses. [10] Les uns voulaient qu'on rappelt nni-bal
d'Italie, et disaient qu'en ce gnral seul et ses troupes reposait le
salut de la rpublique; les autres taient d'avis qu'on demandt
Scipion un armistice, et qu'on traitt avec lui des conditions de paix;
[11] quelques-uns, relevant le courage de leurs concitoyens, les
engageaient rassembler des troupes, dputer une ambassade
auprs de Syphax [12] qui se trouvait assez prs de Carthage, dans la
ville d'Abbe, o il recueillait les dbris de son arme. Alafin, cetavis
l'emporta-, les Carthaginois envoyrent donc Asdrubal faire de
nouvelles leves. [13] En mme temps des dputs allrent prier
Syphax de secourir au plus vile la rpublique en danger, de
persvrer dans ses premiers sentiments, et lui dire que bientt,
d'ailleurs, Asdrubal irait le rejoindre avec ses forces.
VII. [1] Cependant Scipion pressait de loin le blocus d'Utique; mais
la nouvelle que Syphax s'tait arrt dans sa fuite, et que les
Carthaginois levaient des soldats de toute part, il s'tablit sous les
murs mmes de la ville. [2] L, il partagea les dpouilles, [3] et les
marchands retirrent de la vente qu'on en fit d'normes bnfices. Ne
doutant pas, au souvenir de leur dernier succs, du rsultat dfinitif
de la prochaine bataille, les soldats, qui faisaient peu de cas de leur
butin, l'abandonnrent pour rien. [4] Le roi des Numides et ses amis
avaient d'abord rsolu de poursuivre leur retraite et de se retirer dans
leurs foyers; [5] mais, lorsqu' quelque distance d'Abbe, ils virent
arriver quatre mille Celtibriens environ, que Carthage avait levs, ce
renfort leur inspira de la confiance, et reprenant quelque courage ils
firent halte. [6] En outre Sophronisbe, la fille d'Asdrubal et la femme
de Syphax, comme j'ai dit plus haut, conjurait, suppliait ce prince de
ne pas abandonner Carthage en un moment si critique. Il se laissa
persuader par ses prires et se rendit son dsir. [7] Du reste, la
prsence des Celtibriens ne releva pas moins les esprances des
Carthaginois que celles des Numides. Au lieu de quatre mille hommes
on disait qu'il en tait venu dix mille qui, par leur valeur et la force de
leurs armures, taient invincibles. [8] Ce bruit, et les mille propos du
peuple ranimrent les Carthaginois ; ils allrent avec une nouvelle
ardeur disputer la campagne aux Romains. [9] Aprs trente jours de
marche, ils tablirent leur camp dans un lieu qu'on appelle les
Grandes Plaines : runis aux Numides et aux Celtibriens, ils
comptaient trente mille soldats.

VIII. [1] Sitt cette nouvelle porte au camp romain, Publius rsolut de
partir sur-le-champ, donna aux troupes de terre et de mer, qu'il
laissait sous les murs d'Utique, les instructions ncessaires, et sortit
avec toute son arme lgre : [2] cinq jours aprs il tait prs des
Carthaginois dans les Grandes Plaines. Ds le premier jour il s'tablit
sur une colline, trente stades de leur campement; [3] le lendemain
il descendit en rase campagne, et poussant sa cavalerie en avant, se
transporta sept stades seulement de l'ennemi. [4] Les deux jours
suivants, les uns et les autres, sans quitter leur position, se bornrent
quelques lgres escarmouches. Le quatrime (03), ils sortirent de
leurs retranchements et se rangrent en bataille. [5] Publius, suivant
les principes de la tactique romaine, plaa sur la premire ligne les
hastaires, sur la seconde les princes, sur la troisime, enfin, les
triaires. [6] La cavalerie italienne occupa l'aile droite, Massinissa et
ses Numides la gauche. [7] Syphax et Asdrubal, de leur ct,
opposrent aux lgions romaines, au centre , les Celtibriens,
envoyrent les Numides l'aile gauche, et les Carthaginois la
droite. [8] Au premier choc, les Numides plirent devant la cavalerie
italienne, et les Carthaginois, dcourags par tant de dfaites,
cdrent le terrain Massinissa. [9] Mais les Celtibriens combattirent
contre les Romains avec une mle valeur. S'ils fuyaient, pas d'espoir
de salut au milieu d'un pays qu'ils ne connaissaient pas; s'ils taient
faits prisonniers, pas de merci pour eux auprs de Scipion, cause de
leur perfidie : [10] car, aprs avoir t pargns par lui en Espagne,
venir ensuite prter l'appui de leurs armes aux Carthaginois contre les
Romains, tait une clatante et lche trahison. [11] Malgr leurs
efforts, les ailes une fois enfonces, ils furent bientt envelopps par
les princes et les triaires : ils tombrent presque tous leur poste.
[12] Ainsi prirent les Celtibriens ; et leur belle rsistance ne
protgea pas seulement les Carthaginois sur le champ de bataille,
mais jusque dans leur fuite. [13] Sans cet obstacle, les Romains
eussent tout d'abord poursuivi les fuyards, et peu auraient chapp
leurs coups. [14] Les Celtibriens les arrtrent, et dans l'intervalle
Syphax put se retirer tranquillement dans son royaume avec sa
cavalerie, et Asdrubal Carthage avec les dbris de ses troupes.
IX. [1] Le gnral romain, aprs avoir rgl tout ce qui avait rapport
aux dpouilles et aux captifs, convoqua son conseil pour aviser ce
qu'il fallait faire. [2] Il fut dcid que Scipion resterait avec une partie
de son arme dans le voisinage des Grandes Plaines et parcourrait les
villes d'alentour, et que Llius et Massinissa, suivis des Numides et
d'une fraction des lgions romaines, se lanceraient la poursuite de
Syphax sans lui laisser le temps de se remettre de son effroi et de
faire des prparatifs. [3] Aprs cette dlibration on se spara : Llius
et Massinissa pour marcher contre Syphax avec les troupes qu'on leur
avait assignes, et Scipion pour soumettre les villes d'alentour. [4] Les
unes se rendirent par crainte aux Romains, les autres furent enleves
de vive force. [5] Du reste toute la population tait dispose
secouer le joug de Carthage, au souvenir de ces impts continuels et

de ces mille privations que leur avaient cots les longues guerres
d'Espagne. [6] Carthage la consternation tait dj grande ; mais
combien fut-elle encore plus forte aprs un second et si funeste
chec, quand on vit tout l'espoir plac sur le dernier champ de
bataille cruellement du ! [7]
Cependant, les snateurs qui
passaient pour les plus nergiques proposrent de lancer une flotte
contre les troupes qui assigeaient Utique, pour les forcer, s'il tait
possible, lever le sige, et de livrer alors une bataille navale
l'ennemi qui, de ce ct, ne pouvait tre prt. [8] Ils demandrent
encore qu'on envoyt des dputs Annibal, et qu'on chercht
auprs de ce gnral une dernire chance de succs. [9] Cette double
mesure prsentait, suivant eux, des moyens de salut dont la russite
tait plus que probable. [10] D'autres prtendaient que les
circonstances ne permettaient plus de tels conseils ; qu'il fallait
fortifier la ville et se mettre en tat de soutenir un sige ; que la
fortune, sans doute, leur amnerait enfin quelques jours plus heureux
s'ils demeuraient d'accord ; [10] qu'il serait bon, dans l'intervalle , de
dlibrer sur la paix, d'examiner quelles conditions elle serait
acceptable, de faire tout ce qui tait possible pour mettre un terme
tant de malheurs. [11] A la suite d'une longue discussion, toutes ces
mesures furent simultanment adoptes.
X. [1] En consquence, les dputs qui devaient partir pour l'Italie se
rendirent aussitt la mer. L'amiral monta sur ses vaisseaux ; les
autres chefs s'occuprent de ce qui concernait la sret de la ville, et
dans de frquentes runions examinrent sans relche toutes les
prcautions de dtail qu'il y avait prendre. [2] Cependant, Publius
qui voyait son arme regorgeant d'un butin que personne ne lui
disputait, et que la prise de nouvelles villes grossissait incessamment,
rsolut d'envoyer dans son ancien camp ces riches dpouilles, [3] et,
la tte de ses troupes lgres, d'aller prendre une forteresse qui
dominait Tunis pour s'tablir en face des Carthaginois : il esprait par
l les frapper de terreur et d'effroi. [4] Bientt les Carthaginois eurent
quip leurs navires et prpar les vivres ; et tandis qu'ils ne
songeaient qu' se mettre en mer et poursuivre leur dessein ,
Publius s'avana vers Tunis et s'empara de cette ville que ses
dfenseurs intimids lui livrrent sans rsistance. [5] Tunis est cent
vingt stades environ de Carthage , qui, de presque tous ses quartiers,
peut la voir : c'est une place que la nature et l'art ont admirablement
fortifie, comme je l'ai dj dit. [6] Les Romains donc y taient
peine tablis, que les Carthaginois mirent la voile pour Utique. [7]
Au bruit de cette expdition, Publius se troubla : il craignait que sa
flotte ne souffrt beaucoup d'une attaque que personne ne
souponnait, et dont rien ne pouvait la dfendre. [8] Il leva le camp et
vola au secours de ses troupes. [9] Mais si, dans sa flotte, les navires
ponts taient propres lever des machines et les approcher des
murs ; s'ils pouvaient se prter tous les besoins d'un sige, ils
n'taient nullement faits pour un combat naval ; tandis que ceux de
l'ennemi avaient t pendant tout l'hiver prpars pour cet usage.
[10] En consquence, Scipion rsolut de ne pas se lancer en pleine

mer pour livrer bataille ; il rassembla les vaisseaux ponts, les


entoura d'un double et triple rang de btiments de charge, [11] en fit
abattre les mts et les antennes, et les attacha solidement ceux qui
les protgeaient; il jeta ensuite des ponts la surface afin qu'on pt
sans inconvnient courir de l'un l'autre, [12] et enfin mnagea sous
les ponts eux-mmes des intervalles par o les vaisseaux lgers
pussent se lancer contre l'ennemi et revenir leur gr.

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(Asdrubal s'tait retir dans la ville d'Ande (02).)
( (04) Les Romains attendent les Carthaginois, qui perdent un jour en
route La bataille s'engage; elle est d'abord favorable aux Romains,
mais bientt elle tourne contre eux, Des harpons brisent les liens
de la flotte romaine, et six vaisseaux de charge tombent entre les
mains des Carthaginois, qui les conduisent Carthage. Pendant ce
temps, Llius et Masslnissa font leur expdition contre Syphax. Ce
prince est fait prisonnier dans sa capitale Cirtha.) (Retour sur l'histoire
d'Egypte , o se prparent de graves vnements par la mort de
Ptolme Philopator. Polybe racontait sans doute les dsordres de
ce prince vers la fin de sa vie : les dbauches et la flatterie l'avaient
perdu. )
[1] Philon s'tait fait le flatteur d'Agathocle, fils d'nanthe et
compagnon des plaisirs de Philopator. [2] On voyait Alexandrie de
nombreuses statues revtues d'une seule tunique et la coupe la
main, leves en l'honneur de Clino, chanson la cour du roi
Ptolme Philadelphe, [3] les plus belles maisons portaient les noms
de Myrtius, de Mnsis, de Pothine. [4] Mnsis tait une joueuse de
flte comme Pothine; Myrtius une fille arrache aux lieux de
dbauche. [5] Mais ne vit-on pas aussi la courtisane Agathocle
dominer Ptolme Philopator et bouleverser l'empire?
(Polybe terminait ainsi : )
[1] Qu'on ne s'tonne pas si, aprs avoir racont les faits des autres
peuples dans un ordre synoptique et par anne , nous avons cru
devoir prendre de si haut l'histoire de l'Egypte : [2] nous avons eu nos
motifs pour agir ainsi. [3] Le roi Ptolme Philopator, dont il s'agit en
ce moment, la suite de la guerre faite en Clsyrie, renona la
vertu pour se jeter dans cette vie de dsordre et de crimes que nous
avons dite (05). [4] Il fut forc plus tard par les circonstances de
prendre part la guerre ici raconte, et, si on excepte les traits de
cruaut et de perfidie que multiplirent les deux rivaux, il ne se passa
rien de remarquable comme bataille sur terre, comme sige ou
comme combat naval. [5] J'ai donc cru, dans l'intrt du lecteur et
dans le mien, ne pas devoir prsenter chaque anne l'insignifiant rcit
de petits faits peine dignes d'attention, mais me borner faire
comme un seul corps de tout ce que j'avais exposer sur la conduite
du roi.

(01) Le scoliaste constate ici une lacune considrable. Dans le


manuscrit, trente feuillets taient dchirs.
(02) Tite-Live, XXXn, chap. vii.
(03) Le premier jour, celui de l'arrive, n'est pas compt dans cette
supputation. De l le chiffe quatre que nous trouvons ici.
(04) Tite Live, XXX, chap. x.
(05) Polybe racontait cette scandaleuse histoire en quarante-huit
pages, aujourd'hui perdues.