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Le riche et encombrant hritage de Jean BOLLAND (1643)


et le fantme hagiologique
Le titre original de mon expos, Lhagiographie comme discours, dans un colloque
trs prcisment consacr aux relations que lhagiographie entretient avec lidologie et le
pouvoir, aurait relev la fois sil avait t absolument dlibr de limpertinence, de
linconscience et de la fatuit. Cest plutt de lalambic de lamiti tu ne sais rien refuser
Edina ! et du bricolage dun courrier rare et incertain, que ce titre est labsurde rejeton.
Lissue et pu tre de simplement dresser un bilan des usages du concept discours
en hagiographie, depuis quil a commenc avoir cours dans nos cnacles, disons, pour
retenir un nom, depuis Michel DE CERTEAU (1925-1986). Jaurais rencontr par exemple la
rflexion thorique de Marc VAN UYTFANGHE dans son article formidablement rudit du
Reallexikon fr Antike und Christentum de 1987, ou lusage avis du concept par Martin
HEINZELMANN dans son bel article sur Clovis paru en 1996, ou larticle de 2003, dans lequel
Monique GOULLET, toujours limpide, se demande si une typologie des rcritures peut clairer
la nature du discours hagiographique.
Mais le programme de notre colloque minvitait plutt pousser ailleurs ma rflexion.
Il sy trouvait un nologisme, lcriture de la saintet . Y avait-il l un symptme et de
quoi ? Cette question a t une sorte de prtexte lger po ur revisiter les concepts de notre
discipline. Car, de deux choses lune, ou bien les concepts ont besoin, pour ne pas saffadir,
de nouveaux mots, ou des concepts nouveaux se forment, qui mritent des mots ou des
syntagmes indits. Juserai moi aussi de quelques vocables particuliers, non point par
coquetterie mais pour attirer lattention sur des virtualits moins videntes de concepts
classiques. Mais, que ceux qui apprhenderaient deffroyables abstractions se rassurent, je
nai pas les moyens intellectuels de me payer ce luxe.

La notion de corpus hagiographique


Commenons par nous interroger sur la notion la plus simple celle de corpus
hagiographique. Nous le ferons partir de deux textes.

La Lettre de Lyon
Le premier est la lettre sur le martyre des communauts de Lyon et de Vienne en 177.
Je me contenterai de faire quelques observations sur le rcit . Il court explicitement sur
deux registres intriqus. Lun sur le mode de la narration factuelle, lautre sur le mode de
linterprtation, de la mtahistoire.
Suivant le premier registre, le rcit raconte lhistoire dune minorit propos de
laquelle circulent des rumeurs abominables : incestes, cannibalisme, et, je cite, dautres
crimes tels quil nous est interdit den parler ou dy songer, ou mme de croire que pareille
chose soit possible chez les hommes ( 14). Puis tout dgnre : violences populaires,
lynchages, arrestations, comparutions, dnonciations, calomnies, abjurations et repentances,
promiscuit fatale et brutalits dans les prisons, spectacles de tortures et de mises mort,
offerts un public ensauvag, traitements infmants des cadavres.
Le second registre est celui de la chronique cache, de la mtahistoire, celle du combat
men contre les fidles par lEnnemi ; plutt que dune guerre range o saffronteraient deux
armes, celle de Dieu et celle du diable, cest de lassaut furieux dun ennemi qui terrorise une

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communaut sans dfense quil sagit. Il a presque un visage, il est affubl de noms divers :
cest lEnnemi (antikemenos, IV, 5, 42), lAdversaire (antplaos, IV, 38), le Mchant
(ponrs, IV, 6), Satan (Satanas, IV, 14, 16), le Diable (dibolos, IV, 25, 27bis), le perfide
Serpent (skolis phis, IV, 42), la Bte sauvage (grios thr, IV, 57 ; thr V, 6). Son objectif
est de faire renoncer les chrtiens, par la terreur, leur allgeance au Christ. Au contraire de
celui-ci, qui a promis la rsurrection, celui-l ne promet rien en contrepartie ; il est le mal, le
destructeur, il veut seulement arracher Dieu les siens. Voil la religion ici mise en scne.
La seule victoire possible lors des attaques furieuses que lennemi lance contre les
hommes est de rsister, jusqu la mort, leffroi de la torture et de la haine. Dans ce combat
men par la Bte, prcise lauteur, le premier avoir maintenu et confess, envers et contre
lhorreur de la mort, son statut de crature et son allgeance au Pre, cest le Christ, le grand
et invincible athlte . Cest cette allgeance que les chrtiens confessent aprs lui.

La lettre du Mont-Blandin
Changeons de sicle, de monde. Nous tions en 177 ou peu aprs, nous voici 900 ans
plus tard, en 1079. Un moine gantois de labbaye Saint-Pierre, au Mont-Blandin, adresse
son vque une lettre sur la trs certaine translation de saint Florbert , sujet dun litige avec
les confrres de labbaye voisine, savoir celle de Saint-Bavon1.
Comme le plaide notre auteur, une tradition sculaire a t odieusement mise en
question. Voici sa prsentation des faits : Florbert nous sommes dans la seconde moiti du
VIIe sicle , avait t plac par Amand, la tte de la communaut du Mont-Blandin, o il
sera enseveli. 338 ans plus tard, cest lauteur qui fait le compte, soit dans les annes 970,
loccasion dimportants travaux de restauration de labbaye, Adalbron, archevque de Reims,
procde au dplacement du corps dans la crypte ; une inscription en grec et en latin latteste.
Aucun litige encore, mais sept dcennies plus tard nous sommes prcisment en 1049
tout commence se gter. Cette anne-l, lvque de Noyon, Baudouin, procde un
nouveau dplacement du corps, toujours sur le site de Saint-Pierre et en prsence des deux
communauts gantoises. En cette circonstance, un moine de labbaye rivale aurait pris en
main linscription grco-latine, laurait laiss tomber acte malintentionn ? et elle se
serait brise. Cest le point de dpart de la dispute. En effet, peu aprs, une clique de
Bavoniens monte une machination. Au cours dune expdition nocturne, ils volent des
ossements quelconques dans le cimetire de Saint-Pierre et font graver dans la pierre une
inscription qui atteste quil sagit bien des ossements de Florbert. Profitant de la visite, dans
leurs murs cette fois, du mme vque de Noyon, ils font ouvrir le faux tombeau et montrent
aux plerins accourus les faux ossements et la fausse inscription. Restons-en l dun trivial
conflit dont les pripties vont se poursuivre et dans lequel il apparat de faon clatante que
la possession de reliques est source de richesse et dinfluence. Mais fallait-il encore illustrer
ici cette ide devenue banale ?

Deux pices htroclites


La lettre du IIe et celle du XIe sicle sont publies dans les Acta Sanctorum, la
premire en 1695, la seconde en 1887, et rpertories dans la BHL. Par quel prodigieux
artifice ces deux pices sont-elles runies dans un mme corpus et dans un mme rpertoire ?
Est-ce en raison de leur genre ? La forme pistolaire des deux textes pourrait certes leur valoir
de figurer dans un improbable rpertoire universel des lettres crites en latin ; mais, part
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Sur les reliques gantoises, Alain DIERKENS me signale larrticle rcent de C.T. MAIER, Saints,
Tradition and Monastic Identity : the Ghent Relics, 850-1100, in Revue belge de philosophie et dhistoire, t. 85
(2007), p.223-277.

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cela, qui ne justifierait dailleurs pas leur rapprochement dans la BHL, quont donc en
commun ces textes ? Ce nest pas le type de contenu : quel rapport entre la plainte des moines
gantois propos de lavantageuse et glorieuse possession dun cadavre, et le rcit qui met
nu, pour notre compassion, notre admiration ou notre effroi, les innommables preuves dune
petite communaut livre lexcration et la bestialit ?
De quel commun spcialiste sont-elles alors la matire ? La rponse parat simple.
Tant en 177 quen 1079, dans ces textes, il sagissait de saints et donc dune matire
hagiographique. Blandine, une des hrones de Lyon, est sainte, Florbert aussi ; les voil donc
runis et les discours qui concernent les tourments de lune et le cadavre de lautre sont
automatiquement hagiographiques.

La cration de la matire hagiographique


Nous nous accommodons tous de cette rponse, sans mettre en doute lide quil existe
bien une matire hagiographique homogne, sur laquelle dailleurs, preuve de sa ralit,
linstitution hagiographique travaille depuis prs de 400 ans. Mais le doute vient ds quil
faut dfinir cette matire, lui trouver un principe dunit.
Je me suis alors demand comment la matire hagiographique avait t
historiquement conue, et immerg, pour tenter de le savoir, dans la longue prface que Jean
BOLLAND avait place en 1643 en tte des Acta Sanctorum. Il apparut bientt, par cette
enqute gnalogique, que la matire hagiographique ntait pas plus homogne que le
corpus hagiographique.

Lhritage humaniste, la primigenia phrasis et lAntiquit


Sa Prface latteste, Jean BOLLAND est lhritier de la tradition humaniste, qui sest
fix ses objectifs ds la Renaissance : aller la recherche des textes anciens et retrouver leur
tat originel. Ds la deuxime phrase, BOLLAND rappelait le projet de son mentor Hribert
ROSWEYDE, savoir publier les Acta Sanctorum dans leur teneur primitive, ut composita
primum , chaque auteur genuino suo penicillo . Pour quon nen puisse douter, il
formulait ce programme en termes exprs dans le titre mme de la collection : cest dans leur
forme originale que les Acta Sanctorum seront traits et annots, servata primigenia
scriptorum phrasi .
Il y a un second article ce rigoureux programme philologique. Les textes seront tirs
des documents anciens : ex antiquis monumentis . Ou plutt de documents antiques. Car ce
qui intresse originellement ROSWEYDE et aprs lui BOLLAND, ce sont les temps
hroques , comme celui-ci le dit expressment, savoir ceux de lpope qui a assur la
victoire du christianisme sur le paganisme. 92 % du chapitre que Jean BOLLAND a consacr
lhistoire rdactionnelle des Actes des saints concernent les Actes des martyrs.
Cest cette double fascination, pour le texte dans sa forme originelle et pour les
origines, qui depuis plus de deux sicles avait inspir les travaux des humanistes. ROSWEYDE
et BOLLAND envisageaient donc dappliquer aux Actes des saints un traitement rserv
autrefois des uvres qui en valaient la peine. Car les Actes des saints, rputs tardifs et
souvent stupides, dont le latin donnait la nause, qui taient manifestement destins un
public populaire et navaient ni le statut de littrature ni le statut de document historique
fiable, avaient presque entirement chapp jusqualors lentreprise de restauration
archologique dont la Renaissance avait offert tant de tmoignages. Les quelque 200 ditions
du texte latin de la Lgende dore qui ont paru entre 1470 et Pques 1501, soit plus de six par
an pendant quelque 30 ans, cela ne nous fait-il pas des dizaines de milliers dexemplaires
mis sur la march en trois dcennies ? ne sont pas les tmoins de la fivre humaniste mais
de choix commerciaux aviss.

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Il y eut toutefois parmi les humanistes une exception, un grand savant, pour juger que
les Actes des martyrs mritaient dchapper lexcration des gens clairs. Cet humaniste,
un des philologues les plus fameux du temps, Jacques LEFEVRE D'TAPLES (1450c-1537), qui
stait dj illustr dans ltude des textes dAristote et dans ceux de la Bible, stait risqu
aussi sur le tard ldition hagiographique, par la publication en 1519 dun volume de
Martyrum Agones, pour le mois de janvier. Ce coup dessai fut sans lendemain. Lheure
ntait pas la rhabilitation de lhagiographie. LEFEVRE ne poursuivit pas lentreprise
commence bien quil vct encore prs de 20 ans aprs la parution du volume de janvier. Et
son livre semble avoir disparu assez vite de la plupart des bibliothques.
Aprs le mtorique LEFEVRE, les diteurs des uvres hagiographiques continurent
de manipuler les textes, pratiquant lart subtil et traditionnel de la rcriture, que Monique
GOULLET a dcrit avec tant de limpidit pour le confort des historiens. Cest contre ces
rcritures que BOLLAND sinsurge : les Actes ne doivent pas tre recenti ornata et limata
stylo . La raison de cette rigueur philologique est apologtique. Les textes hagiographiques
ont mauvaise rputation. Si de surcrot on les retouche, qui sy fiera ? Que daucuns brodent
propos des saints, il le sait, mais ce ne sera pas son propos : Je ne blme pas les fictions,
mme propos des saints. Mais ce type dcrit ne me convient pas, car ou les lecteurs se font
une fausse ide des saints ou, si on leur dit quil sagit dune fiction, ils supposeront que les
autres histoires de saints sont aussi des fictions et ils se demanderont si ont jamais exist les
saints quon fte . On croirait permettez-moi ce bref excursus que cest CORNEILLE
que BOLLAND fait la rplique. Lan 1643 o paraissait le premier volume des Acta Sanctorum,
CORNEILLE publiait son Polyeucte. Dans lexamen quil a donn lui-mme de sa propre pice
en 1660, il crit : Nous ne devons qu'une croyance pieuse la vie des saints, et nous avons
le mme droit sur ce que nous en tirons pour le porter sur le thtre, que sur ce que nous
empruntons des autres histoires. Mais nous devons une foi chrtienne et indispensable tout
ce qui est dans la Bible, qui ne nous laisse aucune libert d'y rien changer. Fermons la
parenthse.

Toute histoire sainte est hagiographique


Mais quels textes BOLLAND publiera-t-il dans ses Acta ? Faisons un bref dtour par un
article tout juste sorti de presse pour le comprendre. Girolamo ARNALDI vient de consacrer
quelques pages aux Actus Silvestri. Il crit notamment ceci : POHLKAMP est arriv la
conclusion que le problme pos par les Actus Silvestri est de savoir si un texte de caractre
incontestablement hagiographique propos dun vque de Rome [] a vraiment t conu
dans une perspective hagiographique ou sil sest inscrit dans cette perspective au fil du
temps , se fosse davvero nato con un intento agiografico o labbia acquisto col passare
del tempo (in Sanctorum, 5, 2008, p. 210).
Et si cette question tait une mauvaise question, mauvaise en raison du prjug
moderne qui veut quil existe des textes qui ont un caractre incontestablement
hagiographique , conus dans un but hagiographique .
Jean BOLLAND ne dfinit pas lhagiographie, ni les Acta Sanctorum. Hagiologe
dsigne au mieux son poque et depuis moins de 300 ans sans doute, une collection et non
pas un genre ; BOLLAND ne dfinit comme genre que lhistoire sainte, avec ses deux branches,
les Annales de lglise, et les Gesta individuels. Les Annales nous apprennent, je cite, de
quelle faon la vraie religion sest rpandue, comment par la providence de la bienveillante
divinit elle a grandi au milieu des plus terribles temptes [] . Lhistoire de lglise,
lhistoire sainte est mtahistorique ; elle est toute entire, si jose dire, hagiographique. Les
Gesta individuels, peculiariter gesta a singulis, fixent lattention sur des individus, cest leur
seule spcificit.

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Ds lors, que le hros historique de telle de ces histoires ait t plus tard arrach au
texte pour devenir au prix dune transsubstantiation un saint, un tre surrel, voil ces
mots inhabituels annoncs plus haut et sur lesquels je vais revenir ou quil soit rest
bonnement un honorable personnage de lhistoire sainte, est un phnomne extrinsque
ltude des textes. La consquence est claire : il faut traiter de la mme manire toutes les
biographies qui sont destines perptuer la mmoire des hros de lhistoire sainte. Les Vies
de Jean de Parme, de Jean de Gorze, de Notker, de Gauzlin de Fleury, de Burchard de Worms,
de Lanfranc du Bec, de Gilbert de Merton, de Thierry de Metz, de Joachim de Flore, de
Grard de Deventer, mais aussi les multiples anecdotes qui se lisent dans les Apophthegmata
Patrum, ou dans les recueils de Vitae Patrum, dans lExordium Magnum, les Vitae Fratrum
de GERARD DE FRACHET, les Fioretti, sous leurs diverses formes et fortunes, dans celles qua
compiles Jan GIELEMANS la fin du XVe s., et tant dautres, sont de lhistoire sainte, comme
le sont dailleurs aussi les Gesta episcoporum, ou abbatum, et tant dhistoires gnrales
crites par des clercs au service de lglise, que leurs hros aient ou non subi la
transsubstantiation hagiographique de leur tre.
Et cest bien ainsi que Jean BOLLAND le conoit expressment. Sil navait craint la
main pesante de lorthodoxie, ses Acta Sanctorum auraient gnreusement accueilli des
personnages rests tranquillement dans leur tat de figures du pass, de tmoins de lhistoire
sainte, mais, comme il lcrit, il se soumet et non sans regret laveu est explicite , aux
constitutions de 1625 et de 1634. Pourtant, il introduit autant quil peut dans ses Acta des
personnages non transsubstantis. Mais avec la plus extrme prudence : Pour Louis de Blois
[] je nai racont ni miracle, ni prophtie ni rien dautre qui soit interdit par le dcret
apostolique. Pour ceux propos desquels je ntais pas sr que leur saintet ait t confirme
par un jugement lgitime de lglise, je ne leur ai jamais donn le titre de saint ou de
bienheureux, signe de leur gloire cleste ; ainsi Marguerite et Gentile de Ravenne, [] ; je
ne lai pas mme fait pour la bguine de Delphes, Gertrude [+ 1358] [], pour le dominicain
Henri Suso [1295-1366] [], pour Charles abb de Villers [], bien que leur fte soit
atteste depuis quelques sicles et pas seulement depuis cent ans .
La vigilance mticuleuse et inquite de lglise et la prudence de BOLLAND
sinscrivent dans le dbat majeur qui traverse lhistoire du christianisme et que Peter BROWN
avait si bien mis autrefois en lumire propos de la querelle iconoclaste, celui de savoir qui a
la lgitimit pour dsigner ce qui est sacr. Mais cest l un autre problme.
En bref, quelle quait t la fonction des textes, ou leur usage, quune Vie ou quune
Translation ait t conue dans une perspective apologtique, pour dfendre lhonneur dune
glise particulire, pour cautionner une revendication de biens, pour justifier des choix de vie
ou un rite, pour illustrer une doctrine, pour servir la cause dune dynastie ou les intrts dune
cit, peu importe, pourvu quelle relve de lhistoire de lglise elle est de lhistoire sainte, de
la mtahistoire, de lhagiographie. Et ni lusage liturgique des Gesta, ni le sort canonique
posthume fait leurs hros ne changera rien au statut des textes.

La rupture de 1643
Mais revenons Jean BOLLAND. Sil sen tait tenu au programme originel de ldition
et de ltude des textes, il aurait t lorigine dune collection scientifique homogne. Mais
il va rompre dlibrment avec ROSWEYDE. Les textes continuent certes de lintresser, et le
titre de la collection laffirme encore clairement, mais, dans les faits, le programme a chang
de nature. Ce nest plus tant aux textes quaux saints, leur histoire relle de personnages
historiques et surtout ce qui atteste leur tat transsubstanti dtres dsormais surrels, que
BOLLAND se consacre. Et il nous donne la raison pour laquelle il a ainsi dvoy luvre de
ROSWEYDE.

Les Acta Sanctorum comme uvre performative


Jai us trois ou quatre fois dj des vocables transsubstanti ou surrel ; je lai dit, ce
nest pas par coquetterie, cest pour viter canonis ou honor dun culte. Le premier,
canonis, attire lattention sur le contrle de lglise ; le second, honor dun culte, lattire sur
la vnration suppose et incertaine des fidles. En disant transsubstanti ou surrel, cest du
statut de ces morts, de ces morts trs spciaux comme disait Peter BROWN, que je parle.
Expliquons-nous. Cest bien par une espce de transsubstantiation que linstitution a
fait, de figures du pass, des personnages qui appartiennent une autre ralit, et que, pour le
suggrer, jappelle surrels. Pour user dune comparaison, inconvenante comme toutes les
comparaisons, voire excessive et tout fait profane, cest comme si nous donnions
aujourdhui merveilleusement une autre vie, surrelle, Ulysse, Roland, don Quichotte,
ou Hamlet pour en faire des tres vivants, surnaturels, vrais, personnels aussi, imprvisibles
ventuellement, surrels, avec lesquels nous serions susceptibles davoir des changes.
Quelles que soient les modalits de leur prsence, ces personnages transsubstantis
font partie de lentourage familier de BOLLAND : cest eux quil adresse son uvre. Celle-ci
sera performative : elle crera du lien surnaturel avec ces tres transsubstantis et des
obligations rciproques de leur part. Jean BOLLAND est trs clair sur le sujet. Quand on
senthousiasme pour un personnage de lhistoire profane, dit-il en substance, on nen tire pas
davantages ; le hros appartient au pass ; il est, je glose, du royaume des morts. Quand, au
contraire, on senthousiasme pour un saint, quon applaudit son triomphe, il y a dans lautre
monde une personne en vie voil le surrel qui en prouve de la satisfaction ; au don de
notre admiration, de notre allgeance, rpondra le don singulier de sa protection. BOLLAND,
qui sen explique, se pose une trange question : dans le ciel, se demande-t-il, comment les
saints sont-ils informs de ce qui se passe sur terre, comment sauront-ils en particulier que
moi Jean BOLLAND japplaudis par mon travail leur triomphe cleste. La rponse tonne,
sans doute autant que la question, ceux du moins qui ne sont pas familiariss avec la thologie
scolastique et mme eux sans doute. A priori, nous aurions pu imaginer les saints du ciel, ces
dfunts, sur les balcons du ciel en robes surannes . BOLLAND, pense, lui, que le savoir
cleste passe par deux autres voies. Faut-il un temps darrt pour vous laisser imaginer
lesquelles ? La premire dentre elles, ce sont les anges. Ce sont les anges, et non pas les
saints du ciel, qui sont en contact avec les vivants, qui sont constamment en mission ici-bas ;
ce sont eux qui rapportent aux saints, la suite de leurs inspections terrestres, la nouvelle que
Jean BOLLAND va publier en leur honneur les Acta Sanctorum. La seconde voie est
simplement mtaphysique : cest dans la vision de Dieu que le monde terrestre se voit. Dun
ct donc, une aimable fable, avec des allers et retours de messagers silencieux et ails,
surnaturels serviteurs des saints dans lau-del. De lautre une construction ontologique,
universitaire .
Les saints connaissent ainsi les loges que nous faisons deux, nos joyeuses
acclamations, et nous aiment en retour. Redamant crit BOLLAND utilisant un mot rare de la
langue de CICERON ; Marcel MAUSS aurait apprci.
Voil les fondements de lambivalence radicale de luvre de BOLLAND. Le texte
lintresse, mais aussi, et surtout peut-tre, tout ce qui pourra rjouir dans lau-del les saints
transsubstantis. Lordre liturgique du calendrier, pour la publication des Acta Sanctorum,
ordre qui met en valeur le jour du saint, nest pas remis en question, et est une des
consquences pieuses et scientifiquement dsastreuses des choix de Jean BOLLAND.

De la philologie lhistoire relle des saints


Fruit de la pit de Jean BOLLAND, la matire hagiographique, qui tait originellement
philologique va ds lors stendre et se diversifier. La premire extension, la plus naturelle, si
je puis dire, tait celle de lhistoire relle des saints comme personnages historiques. Cette
extension correspondait bien aux attentes de la pastorale catholique. La concession du droit
dimprimer les Acta de janvier, signe le 13 mai 1641 par le suprieur de Jean BOLLAND, Jan
DE TOLLENARE, est trs significative. Sous sa plume, le titre dActa Sanctorum a cd la place
celui dHistoria Sanctorum, suppos identique.

Lenqute sur la notorit du saint et lhagiographie factuelle


Mais BOLLAND scarte davantage encore du programme humaniste originel et ouvre
dans la matire hagiographique un deuxime champ supplmentaire, celui des enqutes sur la
notorit des saints. Voyons, partir du cas parfaitement anodin dailleurs , de Marino,
le patron de la petite Rpublique italienne proche de lAdriatique, comment un hagiographe
dAnvers a pratiqu cette enqute. Ltude du dossier, mises part ldition de la Lgende et
les maigres annotations factuelles qui laccompagnent, couvre sept pages des Acta Sanctorum.
Elle est luvre dun jeune Anversois, Jan VAN DE VELDE (1710-25.8.1747), qui rvait dtre
missionnaire, mais dont ses suprieurs firent, pendant cinq ou six ans, un hagiographe .
Lexamen de la Lgende noccupe que deux des 33 de ltude, soit 6 % de celle-ci.
Jan VAN DE VELDE y dnonce les anachronismes et les incohrences du texte, lequel, par
exemple, anticipait de quelque 50 ans le rgne de Diocltien. Et, comme Sbastien LE NAIN
DE TILLEMONT (1637-1698) avant lui stait fond sur le style pour dater la Lgende dentre le
IXe et le XI e sicle, soit de quelque 600 ans aprs les vnements, laffaire tait entendue,
luvre tait sans valeur documentaire. Mais Jan VAN DE VELDE appartient aussi cette
classe dindividus, que lhistoire personnelle et peut-tre la complexion neurologique
prdisposent une autre forme de vigilance critique. La vigilance face au fabuleux, face en
somme ce que la vie ordinaire ne met pas sous les yeux. Le fabuleux parat suspect au jeune
hagiographe et relve selon lui de la crdulit populaire. De ce point de vue, un des traits de la
Lgende suffit la discrditer, celui de lours contraint de servir de monture la place de
lne quil a tu. Dans un raccourci typologique, VAN DE VELDE range donc les Acta Marini
dans la catgorie infmante des fabulosa. Je pense que les savants italiens ne prendront pas
mal quon dise que ces Acta sont fabulosa . Prudence oratoire faussement candide.
Si cette expertise noccupe quune place trs modeste dans la dissertation de Jan VAN
DE VELDE, quest-ce qui occupe le jeune savant ? Ce nest ni lhagiographe, ni son art, ni son
milieu. Ce nest pas la Vie de son hros, puisque la Lgende ne nous en apprend rien de
fiable. Cest bien plutt la notorit du saint, je veux dire la notorit de Marinus dans son
tat surrel, transsubstanti. Il faut apprcier si cette notorit est immmoriale et cautionne
alors le culte. Voil sur quoi Jan VAN DE VELDE stend le plus longuement. Il rapporte les
traditions orales, inventorie le patrimoine artistique ou liturgique, dcrit des rites, reproduit
des pices darchives, tente de localiser les reliques et les expertise, dessine les contours du
rayonnement gographique de la notorit du saint. Une enqute qui, dans son projet,
ressemble sy mprendre celles que mnent lpoque les juristes chargs denregistrer les
coutumes, de les recorder , et sur la base de leur caractre immmorial, de les dclarer
lgitimes. La notorit hagiographique atteste, elle aussi, pourvu quelle soit immmoriale.
vrai dire, il sagit dun immmorial bon enfant, qui, en loccurrence, du moins pour les
tmoins dont Jan VAN DE VELDE dispose, noutrepasse gure deux gnrations. Cette
immmorialit famlique nonce une vrit judiciaire. Le culte de Marino est lgitime.

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Cette enqute de notorit est donc lassemblage denqutes rudites multiples, de ce
quon pourrait appeler de lhagiographie factuelle, avec de lhagiotoponymie, de liconologie,
de lhistoire vnementielle, de la description archologique, des tudes documentaires
diverses, que nous pratiquons encore sans dsemparer.

La matire hagiographique du programme de 1643


Au terme de ce parcours sommaire dans les Acta, nous pouvons revenir la question
que nous avions pose au dpart. Quest-ce que la matire hagiographique pour BOLLAND et
plus gnralement pour les hagiographes dAnvers ? Elle comprenait originellement les textes
eux-mmes mais pas tous les textes, puisque certains seront exclus pour des raisons
extrinsques, disons catholiques , ensuite des personnages historiques, enfin la notorit
des saints comme tres surrels. Cet ensemble composite na dunit que comme hommage
aux saints. Du point de vue scientifique, il na pas dunit. Il est fait de trois champs que
prospectent aujourdhui, chacune avec ses rgles propres, trois disciplines distinctes : la
philologie, entendue au sens de science des textes en gnral, lhistoire traditionnelle,
principalement sous sa forme biographique et difiante, enfin lensemble des disciplines
techniques qui servent, pour lenqute de notorit savoir lhagiographie factuelle sous ses
diverses formes.
Nous sommes les hritiers de cette matire hagiographique triple, que linstitution
hagiographique a si fortement soude pour lhonneur des saints et pour gagner leur amour.

Revisiter aujourdhui la matire hagiographique


En dpit de ses origines religieuses, la matire hagiographique rsiste ; nous sommes
l pour en tmoigner. Linstitution hagiographique, avec son centre nerveux bruxellois, ses
associations nationales et internationales, ses revues savantes, ses collections, ses colloques,
ses chaires universitaires, ses thses, sa dconfessionnalisation, connat un imprvisible
succs, tous les bilans en tmoignent.
La matire hagiographique fait mme mieux que rsister. Depuis quelque 130 ans,
par ltude des textes, par les recherches biographiques et par les travaux dhagiographie
factuelle toujours troitement coordonns qui se sont multiplis et diversifis, elle est
traite avec toujours plus de rigueur. Davantage, elle sest prte, surtout depuis quatre
dcennies, des questions gnrales : sur les fonctions des saints, les modles de saintet, le
contrle ecclsial, linstrumentalisation idologique, les rapports de lhagiographie avec la
religion populaire, les formes profanes de lhagiographie, la saintet et le chamanisme, etc.
Passons rapidement en revue quelques-uns de ces changements avant de nous attarder
sur deux dentre eux.
Dabord, le verrou de lorthodoxie a saut, en principe du moins. Alors que pour faire
partie de la matire hagiographique un hros devait autrefois avoir gagn un tat surrel,
dautres aujourdhui y trouvent lgitimement leur place, sans tre porteurs du brevet
catholique dtres clestes. Deuximement, le texte a pris sa revanche sur les saints ; le texte
nest plus dabord considr comme une source documentaire sur un personnage historique ou
sur une histoire relle de relique, mais de plus en plus souvent, comme expression dune
socit. Si la Vie de Marino est du XI e sicle et de lItalie du Nord-Est, elle devient un pertuis
pour entrer dans cette socit-l, beaucoup plus quune improbable histoire dun citoyen de
lEmpire romain. Pour lhistorien de la littrature hagiographique, il faudrait rpter alors ce
qui devrait devenir un excessif adage : il ny a pas de saints, il ny a que des hagiographes .
Troisimement, lhagiographie factuelle, qui servait aux enqutes de notorit purement
compilatrices et lgitimantes chez les hagiographes dAnvers, est devenue un outil heuristique

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exceptionnellement riche entre les mains des historiens et des anthropologues, le prsent
colloque en est une illustration.
Avec ces trois exemples suppression du verrou orthodoxe, priorit au texte sur le
saint, exploitation sociologique et anthropologique de lhagiographie factuelle , nous
sommes rests lintrieur de la matire hagiographique. Je voudrais pour terminer traiter de
deux questions dun autre ordre, mais sans lesquelles la matire hagiographique nexisterait
pas, celle de la croyance et celle du charisme.

La question de la croyance
Jean BOLLAND et les hagiographes dAnvers pensaient que les impies, disons ceux qui
traitent la religion avec dsinvolture, taient des ennemis de Dieu, des rebelles qui refusaient
Dieu leur allgeance, comme Lucifer lavait fait aux origines. Ils pensaient la croyance et la
foi dabord en termes de morale, puis seulement en termes dorthodoxie. Limpie, lhomme
sans foi ni loi, lhrtique, est un rvolt orgueilleux. Ils ne pouvaient dcrire la croyance que
dans ces termes-l.
La croyance est un beau sujet philosophique traditionnel ; le livre rcent de Bernard
WILLIAMS, sur Vracit et Vrit en est une superbe illustration. Mais la question de la
croyance et nous verrons en quoi la matire hagiographique est concerne a pris une
force nouvelle dans le contexte du mouvement de sortie de la religion , pour parler comme
Marcel GAUCHET, ou plutt grce ce mouvement. Faut-il prendre 1983 comme date-repre,
quand parat larticle Archaic Truth de Thomas COLE, mentionn par Bernard WILLIAMS ? Ou
avec Les Grecs ont-ils cru leurs mythes ?, encore que le subtil auteur de cette tude vienne
tout juste dcrire dans le livre chaleureux quil a consacr Michel FOUCAULT : vous
pouvez envoyer aux orties les flottements du jeune Veyne et de ses Grecs croyant leurs
mythes (p.101).
Mais restons dans lOccident latin et mdival ; je trouve dans mes fiches et parfois
dans mes notes de lecture, dans lordre chronologique, en 1972, Alexander MURRAY, Piety
and Impiety in Thirteenth-Century Italy ; en 1983, Jean WIRTH, La naissance du concept de
croyance (XIIe-XVIIe sicles) ; en 1988, John EDWARDS, Religious Faith and Doubt in Late
Medieval Spain ; en 1988 encore, laimable et malheureux Michael GOODICH, Miracles and
Disbelief in the Late Middle Ages ; en 1991, Paolo GOLINELLI, Il santo gabbato, cest--dire
le saint flou , bien attrap les Italiens disent joliment : passata la festa, gabbato lo
santo ; du mme Paolo GOLINELLI, en 1996, Il topos dell'incredulo punito ; en 2005 John
ARNOLD, Belief and Unbelief in Medieval Europe ; et, pour tre jour, en juillet de cette
anne 2008, Steven JUSTICE, Did the Middle Ages Believe in Their Miracles ?
La question est donc bien pose dsormais pour notre Occident mdival et concerne
parfois expressment la matire hagiographique. Si mon repre le plus ancien a t 1972 avec
ltude dAlexander MURRAY sur les impies du Duecento, je verrais les prmices de cette
extension 30 ans plus tt dans le livre vite fameux o Lucien FEBVRE (1878-1956) prtendait
que lincroyance tait proprement impensable au temps de RABELAIS2. On sait que la thse est

Lucien FEBVRE tait attentif aux mots : ainsi par exemple il crit intellectuel et intelligence, ce sont
l des mots qui demandent sinon tre dfinis, du moins dats (p. 473). Mais, sauf erreur, il ne sinterroge pas
sur la croyance proprement dite, ne la dfinit pas ; il faut dduire le sens quil lui donne ; ainsi, il ne lassimile
pas ladhsion consciente des propositions doctrinales, des dogmes , comme quand il crit propos du
christianisme : Nous le dfinissons volontiers comme un ensemble de dogmes et de croyances bien
dtermines, associes des pratiques, des rites ds lontemps dfinis. En quoi nous navons pas pleinement
raison. [] Le christianisme [], ctait une atmosphre dans quoi lhomme vivait sa vie, toute sa vie. [] Le
tout automatiquement en quelque sorte, fatalement, indpendamment de toute volont expresse dtre croyant,
dtre catholique, daccepter ou de pratiquer sa religion (p. 362) ; dans lAvant-Propos, en note et

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aujourdhui conteste, lgitimement dailleurs, mais parfois avec une virulence aux allures
pniblement pathologiques.
Si FEBVRE a sans doute t un des premiers se poser des questions sur lincroyance
dans le pass europen, les anthropologues, dans le mme temps, sen posaient propos des
socits primitives. On commenait alors douter du postulat rassurant selon lequel les
primitifs taient des tres irrationnels, prlogiques 3, saturs de religion 4. Un
pionnier, Franz BOAS (1858-1942), dcd en 1942, spcialiste notamment des Inuits,
signalait chez des individus de socits dites primitives une gestion critique et subtile de la
croyance. En 1952, un contemporain de Lucien FEBVRE, Alfred RADCLIFFE-BROWN (18811955), racontait une histoire qui semble tre devenue un classique sous la plume des
anthropologues en mal de rflexion critique sur leur mtier : Un habitant du Queensland
[dans le Nord-Est de lAustralie] rencontra un Chinois qui portait un bol de riz sur la tombe de
son frre. L'Australien, en plaisantant, lui demanda s'il pensait que son frre viendrait le
manger. Le Chinois rpondit : Non, nous offrons du riz aux gens pour exprimer notre amiti
et notre affection. Mais, d'aprs votre question, je suppose que [] vous mettez des fleurs sur
la tombe d'un mort parce que vous croyez qu'il aimera les regarder et sentir leur parfum
(RADCLIFFE-BROWN, Structure et fonction dans la socit primitive, 1952, d. de 1968, p.
217).
Lapologue de RADCLIFFE-BROWN avait pour objectif de dfendre une thse, savoir
quil est gnralement hasardeux de dduire dune pratique une croyance ; et un programme,
savoir quil vaut mieux observer comment fonctionnent les rites et essayer de comprendre
quoi ils servent que dtudier les croyances.
Mais ne serait-ce pas pour nous un choix pusillanime ? Navons-nous pas, nous
mdivistes, un accs direct aux croyances ? Sur elles, les mdivaux nont-ils pas t
intarissables, et les occasions pour eux de les dcrire nont-elles pas t multiples ? Sans
doute, mais ce que nous apprendrions ainsi ce sont les discours sur les croyances, ce qui sen
est dit, sen est prescrit, sen est racont. Ils ne nous feraient pas franchir, sauf illusoirement,
le fleuve sacr au-del duquel nous foulerions le rel de la croyance.
Pour tenter de le franchir il y a plusieurs ponts. Par exemple, lexamen de la croyance
comme enjeu social. Chacun dentre nous pourrait sans doute nouer une gerbe de
tmoignages sur le mensonge hagiographique systmatiquement pratiqu par les dominants
au dtriment des gens simples, disons plutt des gens crdules, car la crdulit me semble
aussi largement atteste chez les gens compliqus que chez les gens simples. Le clerg use
et abuse du mensonge hagiographique pour faire prvaloir ses intrts et sa position
dominante. GUIOT DE PROVINS, aux alentours de 1200, raconte quon reproche aux
Hospitaliers de Saint-Antoine de prendre de faux malades, dont ils font rougir et suppurer la
peau et quils donnent ensuite comme des miraculs du feu Saint-Antoine. Quelques
dcennies plus tard, dans les annes 1330, GUILLAUME DE DIGULLEVILLE, dans Le Plerinage
de la vie humaine, dcrit lAvarice sous la forme dune vieille femme six mains. Extrait :
Une main dAvarice [] trompe les gens simples [], elle fabrique de faux suaires et de
[] fausses reliques pour extorquer largent des gens trop crdules. Elle prend dans les
monastres de vieilles images ou statues, elle leur fait des trous dans la tte o elle introduit
de lhuile, de leau ou du vin, et elle leur attribue ensuite le don des miracles. Et pour que la
incidemment, Henri BERR estime que le mot est polysmique : il est vrai quon peut largir le sens du mot
croyant (p. XXI, n. 2).
3
L. FEBVRE admirait les beaux livres de LVY-BRUHL, son matre (voir p. 7), qui recherchait
en quoi, et popurquoi les primitifs raisonnent autrement que les civiliss (p. 7), mais ne voulait pas prendre
position dans le grand dbat qua soulev sa thse de lantlogique antilogique, ou du moins alogique. Choses
de philosophe [] (p. 473, n. 2).
4
Pour L. FEBVRE, ltat [au dbut du XVIe sicle] est encore satur de christianisme (op. cit., p.
375).

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tromperie soit plus efficace et le miracle plus vident, elle ramasse tous les coquins du
voisinage, elle leur fait simuler quils sont boiteux, sourds, muets et [] perclus. Et en tel
point venir les fas/ Devant limage, et crier : las,/ Saint image, gurissez-moi ! Et ils sont
guris. Tous les badauds crient au miracle. Et puis ainsi gagne le prtre/ Et fait-on une fausse
fte .
Les hagiographes, nos gens de lettres, ne sont pas en reste. Ils sont si bien rputs pour
leur malhonntet que, quand ils racontent des histoires, ils se sentent tenus de protester.
Nallez pas penser que je vais vous raconter des fables , disent-ils par dizaines ; Mira
dicturus sum, convient plusieurs fois SULPICE SEVERE pour mieux emporter la conviction, et
la formule fera fortune chez ses mules. Cest aussi SULPICE quon doit une autre formule
succs : Je prfre me taire que de dire quelque chose de faux . Les auteurs duvres
profanes connaissent aussi la ritournelle, dont ils usent eux par drision, comme CHAUCER :
Cette histoire est aussi vraie, je lavre, quest le livre de Lancelot du Lac, que les femmes
tiennent en si grande rvrence .
Le public sait pertinemment que le merveilleux est un instrument du pouvoir et des
dominants. Les crdules y croient est-ce d quelque rgion du cerveau ? si, si, et tant pis
pour eux ; les incrdules ricanent et les histoires de leurs chtiments se multiplient. Mais y
avait-il vraiment des incrdules ? Et comment savoir ce qutait la croyance alors ? La
croyance comme tat mental. Nous voil de retour la thse de Lucien FEBVRE et, par-dessus
lui et le XVIe sicle, au Moyen ge. Mais nous ne pouvons plus aborder la question comme il
y a 60 ans. Trop de mises en garde ont t formules. Et notamment, nouveau, par les
anthropologues de terrain.
Rodney NEEDHAM (1923-2006), mort rcemment, a montr dans un livre classique,
Belief, Language and Experience, paru en 1972, quil est presque impossible de donner un
quivalent la notion de croyance ou au verbe croire dans de nombreuses langues des
populations tudies par les ethnologues . Pour Grard LENCLUD, la croyance, en ce sens-l,
est une catgorie en miettes . Rsiste-t-elle mieux, au Moyen ge ?
EVANS-PRITCHARD (1965, d. fr. 1971) lui stait oppos vigoureusement lide que
les socits primitives taient satures de religion . Comme il lcrivait justement : trop
focaliser sur ce qui apparat relever de la magie et des rites, lanalyse oublie de voir chez les
populations tudies le train-train quotidien qui reprsente les neuf diximes de la vie de
lhomme primitif et constitue son principal souci (p. 27). Ces observations ne valent-elles
pas coup sr et singulirement pour le Moyen ge ?
lisabeth CLAVERIE, dans son tude sur les plerins franais daujourdhui qui se
rendent sur les lieux dapparition de la Vierge, en arrive dire que toute croyance est habite
par le doute, quelle est fragile. Et au Moyen ge, o la croyance hagiographique est sans
cesse sollicite par ceux qui en tirent des bnfices, trop terrestres, quen est-il ?
Restons-en l pour la croyance, qui est devenue dans ce temps de laprs religion une
des questions majeures pour ceux qui travaillent la matire hagiographique.

La question du charisme
La seconde et dernire question que je voudrais poser est celle du charisme.
Dans ses Annales, FLODOARD note sous lanne 920 : une jeune femme, Osanna a
pratiqu labstinence au point dtre devenue incapable de manger du pain pendant deux ans ;
reste immobile toute une semaine, elle a transpir du sang au point que son front et sa face en
taient couverts jusquau cou ; vivant encore mais respirant peine, elle avait dclar avoir vu
beaucoup de choses, mais navait os en rvler que quelques-unes.
Minuscule exemple dun phnomne social attest dans toutes les cultures sans doute,
savoir celui de la prsence, sous une forme ou sous un autre, dindividus qui par une

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quelconque singularit, un charisme, sont diffrents et inquitent. Ltude de ce phnomne
social rel, du rle effectif que ces individus ont jou dans la socit, est devenue un champ
particulier de la recherche, o se rencontrent depuis quelques dcennies, les sociologues, les
anthropologues, les psychologues, voire les neurophysiologistes.
Ce qui trouble la matire hagiographique traditionnelle, cest que ces individus,
considrs ici comme acteurs sociaux rels et non pas comme figures dun discours il faut
y insister , sont dsormais, sous le regard savant, sur pied dgalit, quels quils soient,
cautionns par lglise ou non, saints ou chamans, orthodoxes ou hrtiques. Plus grave,
parmi ces charismatiques apparaissent des personnages qui ayant peu peu pris conscience de
leurs tranges pouvoirs sen sont griss jusqu en perdre la raison et en user pour le pire.
Mais ne retenons ici, bien quil ne soit pas toujours possible de les sparer des autres,
que des personnages qui sont au cur ou sur les confins de la saintet plausible, soit par
exemple la petite Osanna, Joachim de Flore (+ 1202), Christine de Stommeln morte en 1312,
batifie en 1908, et qui, dit-on, se couvrait de ses excrments, Jrme Savonarole, le Padre
Pio, William Wade Harris (+ 1929), qui a reu de lange Gabriel la mission de convertir les
paens alors quil tait en prison et dont le message a soulev les foules en Cte dIvoire dans
le premier quart du XXe sicle. Et ces femmes, de mieux en mieux tudies, dont on ne sait
plus, pour leur malheur bien souvent, si elles sont saintes ou sorcires, la dvote Gentile
GIUSTI, dans le premier quart du XVIe sicle, que son mari irascible ou violent accuse de
pratiquer la sorcellerie, mais que Jean BOLLAND accueille prudemment dans ses Acta, tandis
que Sophia Agnes VON LANGENBERG, la contemporaine de notre hagiographe eut un sort
exactement contraire, religieuse de Cologne rpute sainte dabord puis sorcire et excute
en 1627. Jean WIRTH a dailleurs montr que les artistes de la Renaissance nont pas hsit
prter sainte Anne les attributs et les gestes de la sorcire.
Ltude sociologique et psychologique factuelle sest dj focalise plus dune fois sur
ces personnalits charismatiques relles daujourdhui ou dautrefois, et leur statut social. On
se souviendra de lenthousiasme suscit, lors de sa parution, par ltude de Peter BROWN sur
les saints stylites de Syrie au VIe sicle ; mais il y en a eu bien dautres, que les noms de
Gilbert DAGRON et dAndr VAUCHEZ, par exemple, suffiraient voquer. De ces dernires
annes, mentionnons seulement Nelly AMRI, qui a donn en 2004, dans les riches Actes du
colloque sur Lautorit du pass dans les socits mdivales, un passionnant article sur la
saintet extatique dans lAfrique musulmane du IXe sicle ; en 2003, Gbor KLANICZAY
montrait les rapports entre les visions angliques et les transes chamaniques, abolissant les
distinctions entre saints/saintes et sorciers/sorcires ; en 2004, Jeroen DEPLOIGE, revisitait les
thses de Max WEBER revues par Pierre BOURDIEU sur les prtres, les prophtes et les
magiciens et montrait leur fcondit pour comprendre Hildegarde de Bingen.
Pour circonscrire linfluence relle que les personnalits charismatiques ont pu exercer
autrefois, lexamen de ce qui se passe sous nos yeux est clairant. Nous pouvons in vivo
dcouvrir ce qui fascine dans le public, ce qui suscite leffroi ou la ferveur et qui varie selon
les cultures ; les sociologues analysent les stratgies du hros de la rumeur, ou comment il est
instrumentalis ; ils dterminent comment nat, mue, meurt la sainte rumeur, lhagiographie
immdiate, celle qui porte sur des vivants quon peut aller voir, entendre, toucher.
Lhagiographie immdiate commence le plus souvent par une autohagiographie. Cest
le hros qui en construisant sa propre image se fait reconnatre. Jeroen DEPLOIGE le note pour
HILDEGARDE DE BINGEN : si cette herboriste, et donc magicienne aussi et ds lors
potentiellement subversive, se fait accepter cest le rsultat dun toilettage stratgique
quelle fait elle-mme. Roland BARTHES avait joliment montr en 1957 dans ses Mythologies
les artifices candides de labb Pierre. Aviad KLEINBERG simpatiente des postures de
Mre Theresa.

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Les moralistes du Moyen ge nont pas manqu de dnoncer ces airs de saintet que
les hagiographes dailleurs prtent si communment et si gnreusement leurs saints. Une
bonne tte, a se fabrique. Lauteur du Speculum virginum, qui date daprs 1140 crit pour
mettre en garde : Il y en a tant ma fille qui ont montr des airs de saintet par dinfinis
labeurs . Louis XI, qui tait fascin par tous ces excessifs marginaux dont il attendait
merveilles contre les maladies, les angoisses, la mort, se mfiait, car il avait souvent t abus
par des airs de saintet, sub umbra sanctitatis deceptus, et il fait espionner Franois de Paola.
Dans lentourage royal, COMMYNES a le mot juste propos de lextravagant ermite : Il est
encore vif, par quoy se pourroit bien changer ou en mieulx ou en pis, par quoi me tays, pour
ce que plusieurs se mocquoient de la venue de ce hermite, quilz appeloient saint homme . Et
BOCCACE tourne superbement en drision lart de se faire passer pour saint envers et contre
tout, au mpris de la damnation.
En tudiant le personnage charismatique rel, quel quil soit, et linfluence sociale
relle quil a exerce, ou en analysant le discours qui sexprime dans la sainte rumeur, ou
lhagiographie immdiate, nous rompons en quelque sorte le pacte hagiographique puisque le
hros nest plus forcment un personnage de lhistoire sainte, mais peut tre aussi un fauteur
de dsastre.

Conclusion
Quelle leon tirer de cet itinraire ? Jean BOLLAND a fait aux saints un somptueux
cadeau, dont les anges sont alls leur porter la merveilleuse nouvelle, et dont il attendait un
amour en retour. Tout ce qui les concernait, il la prospect ; il a racont leur histoire parmi
nous, il a examin leurs gesta pour carter ceux qui faisaient tort leur gloire, il a rappel les
traditions orales et, si elles taient aimablement pieuses, il les a cautionnes, il a dcrit les
grandes manifestations populaires en leur honneur, il a inventori leurs trsors, dnombr
leurs reliques, il a publi des rglements qui attestaient de lengagement des pouvoirs en leur
faveur. Ctait l une hagiologie gnrale et sacre ; sacre, car elle navait de sens, dans sa
gnralit, que comme hommage aux saints.
Mais aujourdhui que le savant nattend plus de son travail que les saints laiment en
retour, cette hagiologie gnrale est devenue un fantme, le fantme hagiologique ; les objets
quelle avait assembls se rpartissent maintenant dans des catgories diverses selon les
sciences qui en traitent : la critique textuelle, la sociologie des charismatiques, la biographie
raliste, la smiologie du discours ; et les verrous ont saut qui isolaient des autres les
saints ; les voil repris dans de nouvelles configurations, les mystiques avec les chamans, les
hrtiques avec les champions de lorthodoxie, les asctes avec les stars, les chefs dtat avec
les rois thaumaturges, et il ne faut plus tre mort et surrel pour tre du panthon.
Si nous rvions alors dune nouvelle hagiologie, profane cette fois, il est probable que
nous serions prcisment attentifs, sous la matire hagiographique, la pieuse machination
hagiographique, avec des acteurs habiles mettre en scne leur religion, faire prvaloir leur
reprsentation du monde voire leurs intrts triviaux ; les uns en pratiquant lcriture de la
saintet , les autres en usant de leur charisme, pour le meilleur ou pour le pire. La nouvelle
hagiologie serait-elle alors lhistoire et lexgse de la machination hagiographique aux
prises avec la croyance ?
Machination ? Le mot peut heurter. Mais machination nest pas perfidie. Le mot dit
seulement et prcisment que lhagiographie est toujours ancillaire, et nous pouvons, comme
savants, chercher identifier les causes quelle sert et les moyens quelle emploie.
Ceci dit, nous sommes pris en outre et en fin de compte de poser dans labsolue clart
une dernire question, dun autre ordre, existentiel.
Dans le dbat qui la oppos Marcel GAUCHET sur le thme Comment penser le
religieux aprs la religion ? , Luc FERRY estimait que pour parler de labsolu il fallait

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continuer duser du vocabulaire religieux, tout en donnant une signification nouvelle ces
termes (p. 113, voir p. 125, 133 ; pour saintet, voir p. 45) ; ainsi, athe, il carte Dieu de
son vocabulaire, mais il maintient divin. Et si, au prix dun thorme analogue, on oubliait une
nouvelle fois les saints ? Aprs avoir dit il ny a pas de saints, il ny a que des
hagiographes , on dirait cette fois avec un mme excs : Il ny a pas de saints, mais il y a
de la saintet. Une saintet qui ne serait pas loge dans le gne altruiste ou exprime dans
laimable thique des Bonobos, mais quon apprendrait reconnatre dans ce qui arrache
laborieusement et prodigieusement lhumanit la violence et au chaos.
Voil qui nous conduirait aux rives ocaniques dune autre histoire.