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HAYDEN WHITE

METAHISTORIA

PREFACIO
Este anlisis de la estructura profunda de la imaginacin histrica est precedido por una Introduccin
metodolgica en que intento plantear, explcitamente y en forma sistemtica, los principios interpretativos
en que se basa este trabajo. Mientras lea a los clsicos del pensamiento histrico europeo del siglo XIX me
pareci evidente que para considerarlos como formas representativas de la reflexin histrica haca falta
una teora formal de la obra histrica. Esa teora es lo que he tratado de presentar en la Introduccin.
En esa teora considero la obra histrica como lo que ms visiblemente es: una estructura verbal en forma
de discurso en prosa narrativa. Las historias (y tambin las filosofas de la historia) combinan cierta
cantidad de "datos", conceptos tericos para "explicar" esos datos, y una estructura narrativa para
presentarlos como la representacin de conjuntos de acontecimientos que supuestamente ocurrieron en
tiempos pasados. Yo sostengo que adems tienen un contenido estructural profundo que es en general de
naturaleza potica, y lingstica de manera especfica, y que sirve como paradigma precrticamente
aceptado de lo que debe ser una interpretacin de especie 'histrica". Este paradigma funciona como
elemento "metahistrico" en todas las obras histricas de alcance mayor que la monografa o el informe de
archivo.
La terminologa que he utilizado para caracterizar los diferentes niveles en que se despliega un relato
histrico y para construir una tipologa de los estilos historiogrficos puede confundir a primera vista, pero
he tratado de identificar primero las dimensiones manifiestas -epistemolgicas, estticas y morales- de la
obra histrica, y despus penetrar en el nivel ms profundo en que esas operaciones tericas hallan sus
sanciones implcitas y precrticas. A diferencia de otros analistas de la escritura histrica, no considero que
la infraestructura metahistrica" de la obra histrica consista en los conceptos tericos explcitamente
utilizados por el historiador para dar a su narrativa el aspecto de una "explicacin". Creo que tales
conceptos comprenden el nivel manifiesto de la obra en la medida en que aparecen en la 'superficies del
texto y en general se pueden identificar con relativa facilidad, pero distingo entre tres tipos de estrategia
que los historiadores pueden emplear para obtener distintos tipos de "efecto explicatorio". He llamado a
esas diferentes estrategias explicacin por argumentacin formal, explicacin por la trama y explicacin
por implicacin ideolgica. Dentro de cada una de esas diferentes estrategias identifico cuatro modos
posibles de articulacin por los cuales el historiador puede conseguir un efecto explicatorio de un tipo
especfico. Para la argumentacin tenemos los modos de formismo, organicisrno, mecanicismo y

Hayden White, Metahistoria. La imaginacin histrica en la Europa del siglo XIX, Mxico, FCE, 1992 (c 1973).
Introduccin (pp. 9-50)

contextualismo; para la trama tenemos los arquetipos de la novela, la comedia, la tragedia y la stira; y para
la implicacin ideolgica tenemos las tcticas del anarquismo, el conservadurismo, el radicalismo y el
liberalismo. Una combinacin especfica de modos forma lo que llamo "estilo" historiogrfico de un
historiador o filsofo de la historia en particular. He tratado de explicar este estilo en mis estudios sobre
Michelet, Ranke, Tocqueville y Burckhardt entre los historiadores, y de Hegel, Marx, Nietzsche y Croce
entre los filsofos de la historia del siglo XIX europeo.
Para relacionar esos diferentes estilos entre s como elementos de una misma tradicin de pensamiento
histrico, me he visto obligado a postular un nivel profundo de conciencia en el cual el pensador histrico
escoge estrategias conceptuales por medio de las cuales explica o representa sus datos. Yo creo que en ese
nivel el historiador realiza un acto esencialmente potico, en el cual prefigura el campo histrico y lo
constituye como un dominio sobre el cual aplicar las teoras especficas que utilizar para explicar 'lo que
en realidad estaba sucediendo" en l. Este acto de prefiguracin a su vez puede adoptar una serie de
formas, cuyos tipos pueden caracterizarse por los modos lingsticos en que se presentan. Siguiendo una
tradicin interpretativa tan antigua como Aristteles, pero desarrollada ms recientemente por Vico y los
modernos lingistas y tericos de la literatura, he llamado a estos cuatro tipos de prefiguracin por los
nombres de los cuatro tropos del lenguaje potico: metfora, metonimia, sincdoque e irona. Como es muy
probable que esta terminologa sea totalmente extraa para muchos de mis lectores, en la Introduccin
explico por qu la he usado y lo que quiero decir con sus categoras.
Uno de mis objetivos primordiales, por encima del de identificar e interpretar las principales formas de
conciencia histrica en la Europa del siglo XIX, ha sido establecer los elementos especficamente poticos
de la historiografa y la filosofa de la historia, en cualquier poca que se practiquen. Con frecuencia se dice
que la historia es una mezcla de ciencia y arte. Pero mientras que los filsofos analticos recientes han
logrado esclarecer la medida en que la historia puede ser considerada como una especie de ciencia, se ha
prestado muy poca atencin a sus componentes artsticos. A travs del develamiento de la base lingstica
sobre la cual se constituy determinada idea de la historia, he intentado establecer la naturaleza
ineluctablemente potica de la obra histrica y especificar el elemento prefigurativo de cualquier relato
histrico, que tcitamente sanciona sus conceptos tericos.
As, he postulado cuatro modos principales de conciencia histrica con base en la estrategia prefigurativa
(tropolgica) que imbuye cada uno de ellos: metfora, sincdoque, metonimia e irona. Cada uno de estos
modos de conciencia proporciona la base para un protocolo lingstico diferente por el cual prefigurar el
campo histrico y con base en el cual es posible utilizar estrategias especficas de interpretacin histrica
para "explicarlo". Sostengo que es posible entender a los maestros reconocidos del pensamiento histrico
del sigloXIX, y establecer sus relaciones recprocas en cuanto participantes en una tradicin comn de
investigacin, por la explicacin de los diferentes modos tropolgicos que subyacen e inspiran su trabajo.
En suma, opino que el modo tropolgico dominante y su correspondiente protocolo lingstico forman la
base irreductiblemente "Metahistrica" de cualquier obra histrica. Y sostengo que ese elemento
metahistrico en las obras de los principales historiadores del siglo XIX constituye la "filosofa de la

en las obras de los principales historiadores del siglo XIX constituye la "filosofa de la historia" que
sostiene implcitamente sus obras y sin la cual no podran haber producido el tipo de obras que produjeron.
Por ltimo, he tratado de demostrar que las obras de los principales filsofos de la historia del siglo XIX
(Hegel, Marx, Nietzsche y Croce) difieren de las de sus equivalentes en lo que se llama a veces "historia
propiamente dicha" (Michelet, Ranke, Tocqueville y Burckhardt) slo en el hincapi, no en el contenido.
Simplemente, lo que en los historiadores queda implcito es llevado a la superficie y defendido
sistemticamente en las obras de los grandes filsofos de la historia. No es un accidente que los principales
filsofos de la historia hayan sido tambin (o se haya descubierto hace poco que fueron) en esencia
filsofos del lenguaje. Por eso fueron capaces de captar, Ms o menos conscientemente, la base potica, o
al menos lingstica, en que tenan su origen las teoras supuestamente "cientficas" de la historiografa del
siglo XIX. Desde luego, esos filsofos trataron de eximirse a s mismos de los cargos de determinismo
lingstico que lanzaban contra sus oponentes. Pero es innegable, en opinin, que todos ellos entendan el
punto que esencialmente intento expresar: en cualquier campo de estudio todava no reducido (o elevado) a
la situacin de autntica ciencia, el pensamiento permanece cautivo del modo lingstico en que intenta
captar la silueta de los objetos que habitan el campo de su percepcin.
Las conclusiones generales que he extrado de mi estudio de la conciencia histrica del siglo XIX pueden
resumiese de la siguiente manera: l) no puede haber "historia propiamente dicha" que no sea al mismo
tiempo "filosofa de la historia"; 2) los modos posibles de la historiografa son los mismos modos posibles
de la filosofa especulativa de la historia; 3) esos modos, a su vez, son en realidad formalizaciones de
intuiciones poticas que analticamente los preceder y que sancionan las teoras particulares utilizadas para
dar a los relatos histricos el aspecto de una "explicacin"; 4) no hay base terica apodcticamente cierta
para afirmar de manera legtima una autoridad de cualquiera de los modos sobre los dems como ms
"realista"; 5) como consecuencia de esto, estamos obligados a hacer una eleccin entre estrategias
interpretativas rivales en cualquier esfuerzo por reflexionar acerca de la historia-en-general; 6) como
corolario de esto, la mejor base para elegir una perspectiva de la historia antes que otra es por ltimo
esttica o moral, antes que epistemolgica, y finalmente, 7) la exigencia de cientifizacin de la historia no
representa ms que la afirmacin de una preferencia por una modalidad especfica de conceptualizacin
histrica, cuya base es moral o bien esttica, pero cuya justificacin epistemolgica todava est por
establecerse.
Al presentar mis anlisis de las obras de los principales pensadores histrico del siglo m en el orden en que
aparecen, he intentado sugerir que su pensamiento representa la elaboracin de las posibilidades de
prefiguracin tropolgica del campo histrico contenidas en el lenguaje potico en general. La elaboracin
real de esas posibilidades es, en mi opinin, lo que lanz al pensamiento histrico europeo al estado mental
irnico en que cay a fines del siglo XIX y que a veces se llama 'la crisis del historicismo". La irona de la
cual esa "crisis" era la forma fenomnica ha continuado floreciendo como modo dominante de la
historiografa profesional, tal como se cultiva en la academia, a partir de entonces. Esto creo, es lo que
explica tanto el letargo terico de los mejores exponentes de la moderna historiografa acadmica como las
numerosas rebeliones contra la conciencia histrica en general que han marcado la literatura, las ciencias

nes contra la conciencia histrica en general que han marcado la literatura, las ciencias sociales y la
filosofa del siglo XX Tengo la esperanza de que este estudio esclarezca las razones de este letargo por un
lado y de esas rebeliones por el otro.
Quiz sea perceptible que este libro est escrito en el modo irnico. Pero la irona que lo imbuye es una
irona consciente, y por lo tanto equivale a volver la conciencia irnica en contra de la propia irona. Si
logra establecer que el escepticismo y el pesimismo tan caractersticos del pensamiento histrico moderno
tienen su origen en un marco mental irnico, y que ese marco mental a su vez es slo una de las posturas
que es posible adoptar ante el registro histrico, habr proporcionado alguna base para el rechazo de la
irona misma. Y en parte habr abierto el camino para la reconstitucin de la historia como una forma de
actividad intelectual que es a la vez potica, cientfica y filosfica, como lo fue durante la edad de oro de la
historia, en el siglo XIX.

INTRODUCCIN: LA POTICA DE LA HISTORIA


Este libro es una historia de la conciencia histrica en la Europa del siglo XIX pero tambin se propone
contribuir a la actual discusin del prob6w del conocimiento histrico. Como tal, representa a la vez un
relato del desarrollo del pensamiento histrico durante un periodo especfico de su evolucin y una teora
general de la estructura de ese modo de pensamiento que se llama "histrico".
Qu significa pensar histricamente y cules son las caractersticas exclusivas de un mtodo
especficamente histrico de investigacin? Estas cuestiones fueron debatidas a lo largo del siglo m por
historiadores, filsofos y tericos sociales, pero generalmente en el contexto del supuesto de que era
posible darles respuestas libres de ambigedades. Se consideraba que la "historia" era un modo especfico
de existencia, la "conciencia histrica" un modo especfico de pensamiento y el "conocimiento histrico"
un dominio autnomo en el espectro de las ciencias fsicas y humanas.
En el siglo XX, sin embargo, la consideracin de esas cuestiones se ha emprendido en un estado de nimo
algo menos confiado y frente a la aprehensin de que quiz no sea posible hallarles respuestas definitivas.
Pensadores de la Europa continental -de Valry y Heidegger a Sartre, Lvi-Strauss y Michel Foucault- han
planteado serias dudas sobre el valor de una conciencia especficamente "histrica", han insistido en el
carcter ficticio de las reconstrucciones histricas y han discutido el reclamo de un lugar entre las ciencias

para la historia. Al mismo tiempo, filsofos ingleses y norteamericanos han producido un volumen

Vase mi "The Burden of history", History and Theory, 5, nm. 2 (1966): 111-134, para un examen de las bases de
esta rebelin contra la conciencia histrica. Para las manifestaciones ms recientes, vase Claude Lvi-Strauss, The
Savage Mind, Londres, 1966, pp. 257-262 [El pensamiento salvaje, trad. de Francisco Conzlez Aramburo, Fondo de
Cultura Econmica, 1964], y "C>vertwe to le Cru et le cuit", en Jacques Ehrmann (comp.), Structuralism, Nueva
York, 1966, pp. 47-48. [Lo crudo y lo cocido, Mxico, Fondo de Cultura Econmica, 1968.] Pueden consultarse

importante de literatura acerca de la situacin epistemolgica y la funcin cultural del pensamiento


histrico, literatura que tomada en conjunto justifica serias dudas sobre la situacin de la historia como
2

ciencia rigurosa o como autntico arte. El efecto de estas dos lneas de indagacin ha sido crear la
impresin de que la conciencia histrica de que el hombre occidental se ha enorgullecido desde comienzos
del siglo m podra no ser mucho ms que una base terica para la posicin ideolgica desde la cual la
civilizacin occidental contempla su relacin no slo con las culturas y civilizaciones que la precedieron
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sino con las que son sus contemporneas en el tiempo y contiguas en el espacio. En suma, es posible ver la
conciencia histrica como un prejuicio especficamente occidental por medio del cual se puede
fundamentar en forma retroactiva la presunta superioridad de la sociedad industrial moderna.
Mi propio anlisis de la estructura profunda de la imaginacin histrica de la Europa del siglo XIX intenta
aportar un punto de vista nuevo sobre el actual debate acerca de la naturaleza y la funcin del conocimiento
histrico. Procede en dos niveles de investigacin. Primero, intenta analizar las obras de maestros
reconocidos de la historiografa europea del siglo XIX, y segundo., las obras de los principales filsofos de
la historia del mismo periodo. Un propsito general es el de determinar las caractersticas familiares de las
diferentes concepciones del proceso histrico que efectivamente aparecen en las obras de los narradores
clsicos. Otro objetivo es el de establecer las distintas teoras posibles con que justificaban el pensamiento
histrico los filsofos de la historia de esa poca. Para alcanzar esos objetivos considerar la obra histrica
corno lo que ms manifiestamente es: es decir, una estructura verbal en forma de discurso de prosa
narrativa que dice ser un modelo, o imagen, de estructuras y procesos pasados con el fin de explicar lo que
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fueron representndolos.

tambin dos obras de Michel Foucautl, The Order of Things: An Archacology of the Human Sciences, Nueva York,
1971, pp. 259 ss., y L'Arrhologie du savoir, Pars, 1969, pp, 264 ss.
2
La sustancia de esta discusin ha sido hbilmente resumida por Louis 0. Mink, "Philosophical Analysis and
Historical Understanding, Review of metaphysics, 21, nm. 4 (junio de 1968), pp. 667-698. La mayora de las
posiciones adoptadas por los participantes en el debate estn representadas en William H. Dray (comp.),
Philosophical" Analysis and History, Nueva York, 1966.
3
Vase Foucault, The Order of things, pp. 367-373.
4
Aqu, por supuesto, estoy cerca de la consideracin del problema ms controvertido por la crtica literaria moderna
(occidental), el problema de la representacin literaria "realista". Para una discusin de este problema, vase Ren
Wellek, Concepts of Criticism, New Haven y Londres, 1963, pp. 221-255. En general, mi propio enfoque del
problema, tal como se presenta en el contexto de la historiografa, sigue el ejemplo de Erich Auerbach, Mimesis: The
Representation of Reality in Western Literature, Princeton, 1968. Toda la cuestin de la representacin "ficticia" de la
"realidad" ha sido manejada profundamente, con especial referencia a las artes visuales, en E. H. Gombrich, Art and
Illusion: A Study in the Psychology Pictorial Representation, Londres y Nueva York, 1960. Gombrich halla el origen
del realismo pictrico en el arte occidental en el esfuerzo de los artistas griegos por trasladar a trminos visuales las
tcnicas narrativas de los escritores picos, trgicos e histricos. El captulo IV de Art and Illusion, sobre las
diferencias entre la sobredeterminaci6n conceptual del arte mticamente orientado del Cercano Oriente y la narrativa,
arte antimtico de los griegos, puede ser comparado provechosamente con el famoso captulo inicial de Mimesis de
Auerbach, que yuxtapone los estilos narrativas que pueden encontrarse en el Pentateuco y en Homero. No es preciso
decir que los dos anlisis de la carrera del "realismo" en el arte occidental que ofrecen Auerbach y Gombrich difieren
considerablemente. El estudio de Auerbach es siempre hegeliano y de tono apocalptico, mientras que Gombrich
trabaja dentro de la tradicin neopositivista (y antihegeriana) cuyo ms destacado; representante es Karl Popper. Pero
ambas obras se dirigen a un problema comn; es decir, la naturaleza de la representacin "realista", que es el problema
para la historiografa moderna. Ninguno de ellos, sin embargo, analiza el concepto esencial de la representacin

Mi mtodo, en suma, es formalista. No tratar de decidir si la obra de determinado historiador es un relato


mejor, o ms correcto, de determinado conjunto de acontecimientos o segmento histrico que el de algn
otro historiador; ms bien tratar de identificar los componentes estructurales de esos relatos.
En mi opinin, este procedimiento justifica la concentracin en los historiadores y filsofos de
realizaciones claramente clsicas, las que todava sirven como modelos reconocidos de modos posibles de
concebir la historia: historiadores como Michelet, Ranke, Tocqueville y Burckhardt, y filsofos de la
historia como Hegel, Marx, Nietzsche y Croce. En la consideracin de esos pensadores examinar el
problema de cul representa el enfoque ms correcto del estudio histrico. Su posicin como posibles
modelos de representacin o conceptualizacin histrica no depende de la naturaleza de los "datos" que
usaron para sostener sus generalizaciones ni de las teoras que invocaron para explicarlas; depende ms
bien de la consistencia, la coherencia y la fuerza esclarecedora de sus respectivas visiones del campo
histrico. Por esto no es posible "refutarlos", ni "impugnar" sus generalizaciones, ni apelando a nuevos
datos que puedan aparecer en posteriores investigaciones ni mediante la elaboracin de una nueva teora
para interpretar los conjuntos de acontecimientos que constituyen el objeto de su investigacin y anlisis.
Su categorizacin como modelos de la narracin y la conceptualizacin histricas depende, finalmente, de
la naturaleza preconceptual y especficamente potica de sus puntos de vista sobre la historia y sus
procesos. Todo esto lo asumo como justificacin de un enfoque formalista del estudio del pensamiento
histrico en el siglo XIX.
Establecido esto, sin embargo, inmediatamente es evidente que las obras producidas por esos pensadores
representan concepciones alternativas, y al parecer mutuamente excluyentes, tanto de los segmentos del
proceso histrico como de las tareas del pensamiento histrico. Consideradas puramente como estructuras
verbales, las obras que produjeron parecen tener caractersticas formales diferentes por completo y disponer

histrica, aun cuando ambos toman lo que podra llamarse "el sentido histrico" como aspecto central del "realismo"
en las artes. Yo he invertido, en cierto sentido, su formulacin. Ellos preguntan: cules son los componentes
"histricos" de un arte "realista"? Yo pregunto: cules son los elementos "artsticos" de una historiografa "realista "?
Al tratar de responder a esta ltima pregunta, me he apoyado mucho en dos crticos literarios cuyas obras representan
virtuales sistemas filosficos: Northrop Frye, 7he Anatomy of Criticism: Four Essays, Princeton, 1957; y Kennetli
Burke, A Grammar Of Motives, Berkeley y los ngeles, 1969. Tambin me he beneficiado con la lectura de los
crticos estructuralistas franceses: Lucien Goldmann, Roland Barthes, Mchel Foucautl y Jacques Derrida. Quisiera
destacar, sin embargo, que considero que estos ltimos estn, en general, presos de estrategias tropolgicas de
interpretacin, as como lo estaban sus contrapartes del siglo XIX. Foucautl, por ejemplo, no parece darse cuenta de
que las categoras que usa para analizar la historia de las ciencias humanas son poco ms que formalizaciones de los
tropos. He sealado esto en mi ensayo, "Foucault Decoded: Notes from Underground", History and Theory, 12 nm. 1
(1 973), pp. 23-54.
En mi opinin, toda la discusin acerca de la naturaleza del "realismo" en literatura falla al no evaluar crticamente en
qu consiste una concepcin verdaderamente "histrica' de la "realidad". La tctica habitual contrapone lo "histrico"
a lo "mtico", como si lo primero fuese genuinamente emprico y lo segundo fuera slo conceptual, y despus ubica el
mbito de lo "ficticio entre dos polos. Entonces la literatura es considerada ms o menos realista, segn la proporcin
de elementos empricos y elementos conceptuales que contenga. Tal es, por ejemplo, la tctica de Frye, as como la de
Auerbach y Gombrich, aunque es deber sealar que Frye al menos reflexion el problema en un sugestivo ensayo,
"New Directions from Old", en Fables of Identity Nueva York, 1963, que trata de las relaciones entre la historia, el
mito y la filosofa de la historia. De los filsofos que se han ocupado en el elemento "ficticio" en la narrativa histrica,
he encontrado ms tiles a los siguientes: W.B. Gillie, Philosophy and the Historical Understanding, Nueva York,
1968; Arthur C. Danto, Analytical Philosphy of History, Cambridge, 1965- y Louis 0. Mink, "The Autonomy of
Historical Understanding", en Dray (comp.), Philosophical Analysis and history, esp. pp. 179-186.

en formas fundamentalmente distintas del aparato conceptual utilizado para explicar los mismos conjuntos
de datos. En el nivel ms superficial, por ejemplo, la obra de un historiador puede ser de ndole diacrnica
o procesional (destacando el hecho del cambio y la transformacin en el proceso histrico), mientras que la
de otro puede ser sincrnica o esttica (destacando el hecho de la continuidad estructural). De igual modo,
mientras que un historiador puede considerar que su tarea consiste en invocar nuevamente, en forma lrica o
potica, el "espritu" de una poca pasada, otro puede considerar que su tarea consiste en penetrar ms all
de los acontecimientos a fin de revelar las "leyes" o "principios" de los cuales el "espritu" de una poca
particular es slo una manifestacin o forma fenomenal. O, para sealar otra diferencia fundamental,
algunos historiadores conciben su obra principalmente como una contribucin a1 esclarecimiento de
problemas y conflictos sociales de su momento, mientras que otros tienden a suprimir tales preocupaciones
del presente y a tratar de definir la medida en que determinado periodo del pasado difiere del suyo propio,
en lo que parece ser una actitud mental "de anticuario" bsicamente.
En suma, consideradas slo como estructuras verbales formales, las historias producidas por los principales
historiadores del siglo XIX despliegan concepciones radicalmente diferentes de lo que debera ser "la obra
histrica". Por lo tanto, a fin de identificar las caractersticas familiares de los distintos tipos de
Pensamiento Histrico producidos por el siglo XIX, es necesario primero dejar en Claro cul podra ser la
estructura ideal-tpica de la "obra histrica". Una vez elaborada esa estructura ideal-tpica, tendr un criterio
para determinar qu aspectos de cualquier obra histrica o de filosofa de la historia es preciso considerar
en el esfuerzo por identificar los elementos estructurales Que son exclusivamente suyos. A continuacin,
descubriendo transformaciones en los modos en que los pensadores histricos caracterizan esos elementos
y los disponen en una narrativa especfica para obtener un "efecto explicatorio", debera poder ubicar los
cambios fundamentales en la estructura profunda de la imaginacin histrica para el periodo estudiado.
Eso, a su vez, me permitira caracterizar a los diferentes pensadores histricos del periodo en trminos de
su condicin comn de participar en un universo de discurso distinto de los dems, dentro del cual eran
posibles diversos' estilos" de pensamiento histrico.

LA TEORA DE LA OBRA HISTRICA


Empiezo por distinguir entre los siguientes niveles de conceptualizacin en la obra histrica: l) crnica; 2)
relato (cuento); 3) modo de tramar; 4) modo de argumentacin; y 5) modo de implicacin ideolgica.
Entiendo que "crnica" y "relato" se refieren a "elementos primitivos" en la narracin histrica, pero
ambos representan procesos de seleccin y ordenacin de datos del registro histrico en bruto con el fin de
hacer ese registro ms comprensible para un pblico de un tipo Particular. As entendida, la obra histrica
representa un intento de mediar entre lo que llamar el campo histricos el registro histrico sin pulir,
otras narraciones histricas y un pblico.

Primero, los elementos del campo histrico se organizan en una crnica mediante la ordenacin de los
hechos que se deben tratar en el orden temporal en que ocurrieron; despus la crnica se organiza en un
relato mediante la ulterior ordenacin de los hechos como componentes de un "espectculo" o proceso de
acontecimientos, que se supone tiene un comienzo, medio y fin discernibles. Esta transformacin de la
crnica en relato se efecta por la caracterizacin de algunos, sucesos de la crnica en trminos de motivos
inaugurales, de otros en trminos de motivos finales, y de otros ms en trminos de motivos de transicin,
Un suceso del que simplemente ve registra que ocurri en determinado momento y lugar se transforma en
un hecho inaugural por su caracterizacin como tal: "El rey fue a Westminster el 3 de junio de 1321. All
tuvo lugar el fatal encuentro entre el rey y el hombre que por ltimo habra de desafiarlo por- el trono,
aunque en ese momento ambos hombres pasara destinados a llegar a ser los mejores amigos..." Un motivo
de transicin, por otra parte, indica al lector que reserva sus suposiciones acerca de los hechos contenidos
en el registro hasta que aparezca algn motivo final: "Mientras el rey viajaba hacia Westminster, fue
informado por sus asesores de que all lo esperaban sus enemigos, y de que perspectivas de un acuerdo
venta para la Corona eran escasas." Un motivo final indica el aparente fin o resolucin de un proceso o una
situacin de tensin: "El 6 de abril de 1333 se libr la batalla de Balybourne. Las fuerzas del rey quedaron
victoriosas, las rebeldes derrotadas. El resultante tratado de Howth Castle, del 7 de junio de 1333, trajo paz
al reino -aunque sera una paz difcil-, consumida en las llantas de la lucha religiosa siete aos despus."
Una vez que se ha codificado un determinado conjunto de .acontecimientos segn estos motivos, se ha
dado al lector un relato; la crnica de sucesos se ha transformado en un proceso diacrnico completo, sobre
el cual podemos hacer preguntas como si nos enfrentramos a una estructura sincrnica de relaciones.

Los relatos histricos presentan las secuencias de sucesos que llevan de las inauguraciones a las
terminaciones (provisionales) de procesos sociales y culturales de un modo como no se espera que lo hagan
las crnicas. Las crnicas, hablando estrictamente, son abiertas por los extremos. En principio no tienen
inauguraciones, simplemente "empiezan" cuando el cronista comienzo a registrar hechos. Y no tienen
culminacin ni resolucin, pueden proseguir indefinidamente, Los relatos, en cambio, tienen una forma
discernible (aun cuando esa forma sea tina imagen de un estado de caos) que distingue los hechos

Las distinciones entre crnica, relato y trama que he tratado de desarrollar en esta seccin quiz tengan ms valor
para el anlisis de obras histricas que para el estudio de ficciones literarias. A diferencia de las ficciones literarias,
como la novela, las obras histricas estn hechas de hechos que existen fuera de la conciencia del Escritor. Los
sucesos registrados en una novela pueden ser inventados de una manera como no pueden serio (o se supone que no
deben serio) en una obra histrica. Esto hace difcil distinguir entre la crnica de hechos y el relato narrado en una
ficcin literaria. En cierto sentido, el "relato" narrado en una novela como Los Buddenbroock de Mann es imposible
de distinguir de la "crnica" de hechos registrada en la obra, aun cuando podemos distinguir entre la "crnica-relato" y
la "trama" (que es la de una tragedia irnica). A diferencia del novelista, el historiador se enfrenta con un verdadero
caos de sucesos ya constituidos, en el cual debe escoger los elementos del relato que narrar. Hace su relato
incluyendo algunos hechos y excluyendo otros, subrayando algunos y subordinando otros. Ese proceso de Exclusin,
acentuacin y subordinacin se rechaza con el fin de constituir un relato de un tipo particular. Es decir, el historiador
"trama" su relato. Sobre la distincin entre relato y trama, vanse los ensayos de Shklovsky, Eichenbaum y
Tomchevsky, representantes de la Escuela Rusa de Formalismo, en Russian Formalist Criticism: Four Essays, comp.
por Lee T. Lemon y Marion J. Reis, Lincoln, Nebraska, 1965; y Frye, Anatomy, pp. 52-53, 78-84.

contenidos en ellos de los dems acontecimientos que pueden aparecer en una crnica de los aos cubiertos
por su desarrollo.
A veces se dice que la finalidad del historiador es explicar el pasado "hallando", "identificando" o
"revelando" los "relatos" que yacen ocultos en las crnicas; y que la diferencia entre "historia" y "ficcin"
reside en el hecho de que el historiador "halla" sus relatos, mientras que el escritor de ficcin "inventa" los
suyos. Esta concepcin de la tarea del historiador, sin embargo, oculta la medida en que la "invencin"
tambin desempea un papel en las operaciones del historiador. El mismo hecho puede servir como un
elemento de distinto tipo en muchos relatos histricos diferentes, dependiendo del papel que se le asigne en
una caracterizacin de motivos especifica del conjunto al que pertenece. La muerte del rey puede ser un
suceso inicial, final o de transicin en tres relatos diferentes. En la crnica el hecho simplemente est "ah"
como elemento de una serie; no "funciona" como elemento de un relato. El historiador ordena los hechos de
la crnica en una jerarqua de significacin asignando las diferentes funciones como elementos del relato de
modo de revelar la coherencia formal de todo un conjunto de acontecimientos, considerado como un
proceso comprensible con un principio, un medio y un fin discernibles.
La ordenacin de hechos selectos de la crnica en un relato plantea el tipo de preguntas que el historiador
debe anticipar y responder en el curso de la construccin de su narrativa. Esas preguntas son del tipo:
"Qu pas despus?" "Cmo sucedi eso?" "Por qu las cosas sucedieron as y no de otro modo?"
"Cmo termin todo?" Esas preguntas determinan las tcticas narrativas que el historiador debe usar en la
construccin de su relato. Pero tales preguntas acerca de las conexiones entre sucesos que hacen de ellos
elementos en una historia seguible deben distinguirse de preguntas de otro tipo: "Qu significa todo eso?"
"Cul es el sentido de todo eso?" Estas preguntas tienen que ver con la estructura del conjunto completo de
hechos considerado como un relato completo y piden un juicio sinptico de la relacin entre determinado
relato y otros relatos que podran ser "hallados", "identificados" o "descubiertos" en la crnica. Se pueden
responder de varias maneras. Llamo a esas maneras l) explicacin por la trama, 2) explicacin por
argumentacin, y 3) explicacin por implicacin ideolgica.

EXPLICACIN POR LA TRAMA


Se llama explicacin por la trama a la que da el "significado" de un relato mediante la identificacin del
tipo de relato que se ha narrado. Si en el curso de la narracin de su relato el historiador le da la estructura
de trama de una tragedia, lo ha "explicado" de una manera; si lo ha estructurado como comedia, lo ha
"explicado" de otra. El tramado es la manera en que una secuencia de sucesos organizada en un relato se
revela de manera gradual como un relato de cierto tipo particular.
Siguiendo la lnea indicada por Northrop Frye en su Anatomy of Criticism, identifico por lo menos cuatro
modos diferentes de tramar: el romance, la tragedia, la comedia y la stira. Puede haber otros, como la
pica, y es muy posible contenga relatos organizados en un modo como de relatos organizados de otro

ca, y es muy posible contenga relatos organizados en un modo como de relatos organizados de otro modo.
Pero un historiador determinado est obligado a tramar todo el conjunto de relatos que forman su narrativa
en una forma de relato general o arquetpica. Por ejemplo, Michelet dio a todos sus relatos la forma de
romance, Ranke dio a los suyos la forma cmica, Tocqueville us el modo trgico y Burckhardt emple la
stira. La trama pica parecera ser la forma implcita de la crnica misma. Lo importante es que toda
historia, hasta la ms "sincrnica" o "estructural", est tramada de alguna manera. El modo satrico
proporciona los principios formales mediante los cuales es posible identificar la historiografa
supuestamente "no narrativa" de Burckhardt como un "relato" de un tipo particular. Porque, como lo ha
demostrado Frye, los relatos organizados en el modo irnico, cuya forma de ficcin es la stira, consiguen
sus efectos precisarte frustrando las expectativas normales acerca del tipo de resoluciones que oftwen las
historias organizadas en otros modos (romance, comedia o tragedia segn sea el caso).

El romance es fundamentalmente un d de autoidentificacin simbolizado por la trascendencia del hroe del


mundo de la experiencia, su victoria sobre ste y su liberacin final de ese mundo, el tipo de drama
asociado con la leyenda del Santo Grial o con el relato de la resurreccin de Cristo en la mitologa cristiana.
Es un drama del triunfo del bien sobre el mal, de la virtud sobre el vicio, de la luz sobre las tinieblas, y de la
trascendencia ltima del hombre sobra el mundo en que fue aprisionado por la Cada. El tema arquetpico
de la stira es precisamente lo opuesto a este drama romntico de la redencin; es, en realidad, un drama de
desgarramiento, un drama dominado por el temor de que finalmente el hombre sea el prisionero del mundo
antes que su amo, y por el reconocimiento de que, en ltimo anlisis, la conciencia y la voluntad humanas

Me doy cuenta de que, al usar la terminologa y la clasificacin de estructuras de trama de Frye, me expongo a la
crtica de los tericos de la literatura que se oponen a sus esfuerzos taxonmicos o bien tienen otras taxonomas que
proponer en lugar de la suya. No pretendo sugerir que las categoras de Frye sean las nicas posibles para clasificar
gneros, modos, mythoi, y dems en literatura, pero me han resultado especialmente tiles para el anlisis de las obras
histricas. La principal crtica a la teora literaria de Frye parece ser que, si bien su mtodo de anlisis funciona
bastante bien en gneros literarios de segunda clase, como los cuentos de hadas o las novelas policiales, es demasiado
rgido y abstracto para hacer justicia a obras de textura tan rica y de tantos niveles como el Rey Lear, En busca del
tiempo perdido e incluso el Paraso perdido. Quiz sea cierto, probablemente lo es. Pero el anlisis de Frye de las
principales formas de literatura mtica y fabulosa sirve muy bien para la explicacin de las formas simples de tramar
que se encuentran en formas de arte tan "restringidas" como la historiografa. Los "relatos" histricos tienden a caer en
las categoras elaboradas por Frye precisamente porque el historiador se inclina a resistir a la construccin de las
complejas peripeteias que son las herramientas del oficio del novelista y el dramaturgo. Precisamente porque el
historiador no est (o afirma no estar) contando el cuento "por el cuento mismo", tiende a tramar sus relatos en las
formas ms convencionales: como cuento de hadas o novela policial por un lado, como romance, comedia, tragedia o
stira por el otro.
Se recordar quiz que el historiador normalmente educado del siglo XIX se haba criado con una dieta de literatura
clsica y cristiana. Los mytho contenidos en esa literatura le haban proporcionado un fondo de formas de relato que
podra utilizar para propsitos narrativas. Sera un error, sin embargo, suponer que aun un historiador tan sutil como
Tocqueville sera capaz de conformar esas formas de relato a los tipos de propsitos que es capaz de concebir un gran
poeta como Radne o Shakespeare. Cuando historiadores -como Burckhardt, Marx, Michelet y Ranke hablaban de
"tragedia" o "comedia", generalmente tenan una idea muy simple del significado de esos trminos. Distinto era el
caso de Hegel, Nietzsche y (en menor medida) Croce. Como estetas, esos tres filsofos tenan una concepcin mucho
ms compleja de los gneros, y en consecuencia escribieron historias mucho ms complejas. Los historiadores en
general, por crticos que sean de sus fuentes, tienden a ser narradores muy ingenuos. Para la caracterizacin de Frye de
las estructuras de trama bsicas, vese Anatomy, pp. 158-238. Sobre Frye, vase Geoffrey Hartman, "Ghostlier

son siempre inadecuadas para la tarea de derrotar definitivamente a la fuerza oscura de la muerte, que es el
enemigo irreconciliable del hombre.
Comedia y tragedia, sin embargo, sugieren la posibilidad de una liberacin al menos parcial de la condicin
de la cada y un escape siquiera provisional del estado dividido en que los hombres se encuentran en este
mundo. Pero esas victorias provisionales son entendidas de distinta manera en los arquetipos mticos de los
que las tramas de la comedia y la tragedia son formas sublimadas. En la comedia se mantiene la esperanza
de un triunfo provisional del hombre sobre su mundo por medio de la perspectiva de ocasionales
reconciliaciones de las fuerzas en juego en los mundos social y natural. Tales reconciliaciones estn
simbolizadas en las ocasiones festivas que el escritor cmico tradicionalmente utiliza para tendrn sus
dramticos relatos de cambio y transformacin. En la tragedia no hay ocasiones festivas, salvo las falsas e
ilusorias; ms bien hay intimaciones de estados de divisin entre hombres ms terribles que el que incit el
agon trgico al comienzo del drama. Sin embargo, la cada del protagonista y la conmocin del mundo en
que habita que ocurren al final de la obra trgica no son vistas como totalmente amenazantes para quienes
sobreviven a la prueba agnica. Para los espectadores de la contienda ha habido una ganancia de
conciencia. Y se considera que esa ganancia consiste en la Epifana de la ley que gobierna la existencia
humana, provocada por los esfuerzos del protagonista contra el mundo.
Las reconciliaciones que ocurren al final de la comedia son reconciliaciones de hombres con hombres, de
hombres con su mundo y su sociedad; la condicin de la sociedad es representada como ms pura, ms sana
y ms saludable como resultado del conflicto entre elementos al parecer inalterablemente opuestos del
mundo; se revela que esos elementos son, a la larga, armonizables entre s, unificados acordes consigo
mismos y con los otros. Las reconciliaciones que ocurren al final de la tragedia son mucho ms sombras;
son ms de la ndole de resignaciones de los hombres a las condiciones en que deben trabajar en el mundo.
De esas condiciones, a su vez, se afirma que son inalterables y eternas, con la implicacin de que el hombre
no puede cambiarlas sino que debe trabajar dentro de ellas. Ellas establecen los lmites de lo que se puede
pretender y lo que se puede legtimamente proponer en la bsqueda de seguridad y salud en el mundo.
El romance y la stira pareceran ser modos mutuamente excluyentes de tramar los procesos de la realidad.
La nocin misma de una stira romntica representa una peticin de principio. Puedo imaginar
legtimamente un romance satrico, pero lo que querra decir con ese trmino es una forma de
representacin que intenta exponer, desde un punto de vista irnico, la fatuidad de una concepcin
romntica del mundo. Por otro lado, sin embargo, puedo hablar de una stira cmica o de una comedia
satrica, o de una tragedia satrica o de una stira trgica. Pero aqu es preciso sealar que la relacin entre
el gnero (tragedia o comedia) y el modo en que est presentado (satrico) es diferente de la que hay entre
el gnero romance y los modos (cmico y trgico) en que puede organizares. Comedia y tragedia
representan calificaciones de la aprehensin romntica del mundo, considerado como un proceso, con el
Demarcations: The Sweet Science of Northrop Frye", en Beyond Formalism: Literary Essays 1958-1970, New Haven
y Londres, 1971, pp. 24-41.

sin romntica del mundo, considerado como un proceso, con el objeto de tomar en serio las fuerzas que se
oponen a la redencin humana ingenuamente sostenida como posibilidad para la humanidad en el romance.
La comedia y la tragedia toman el conflicto seriamente, aun cuando la primera desemboca en una visin de
la reconciliacin final de fuerzas opuestas y la segunda en una revelacin de la naturaleza de las fuerzas
que se oponen al hombre. Y para el escritor romntico es posible asimilar las verdades de la existencia
humana reveladas respectivamente en la tragedia y la comedia dentro de la estructura del drama de la
redencin que l se figura en su visin de la victoria final del hombre sobre el mundo de la experiencia.
Pero la stira representa un tipo distinto de calificacin de las esperanzas, las posibilidades y las verdades
de la existencia humana reveladas en la novela, la comedia y la tragedia respectivamente. Contempla esas
esperanzas, posibilidades y verdades en forma irnica, en la atmsfera generada por la aprehensin de la
inadecuacin ltima de la conciencia para vivir feliz en el mundo o comprenderlo plenamente. La stira
presupone por igual la inadecuacin ltima de las visiones del mundo representadas dramticamente en los
gneros del romance, la comedia y la tragedia. Como fase en la evolucin de un estilo artstico o una
tradicin literaria, el advenimiento del modo de representacin satrico seala la conviccin de que el
mundo ha envejecido. Como la filosofa misma, la stira "pinta de gris lo gris" en la conciencia de su
propia inadecuacin como imagen de la realidad. Por lo tanto prepara a la conciencia para el rechazo de
toda conceptualizacin sofisticado del mundo y anticipa el regreso a una aprehensin mtica del mundo y
sus procesos.
Estas cuatro formas arquetpicas de relato nos proporcionan un medio de caracterizar los distintos tipos de
efectos explicativos que un historiador puede esforzarse por alcanzar en el nivel de la trama narrativa. Y
nos permite distinguir entre las narrativas diacrnicas, o profesionales, del tipo producido por Michelet y
Ranke, y las narrativas sincrnicas o estticas escritas por Tocqueville y Burckhardt. En las primeras, el
sentimiento de transformacin estructural es supremo, como principal representacin guiadora. En las
segundas predomina el sentimiento de continuidad estructural (especialmente en Tocqueville) o de
inmovilidad (en Burckhardt). Pero no se debe tomar la distincin entre una representacin sincrnica y una
diacrnica de la realidad histrica como indicadora de modos mutuamente excluyentes de tramar el campo
histrico; esa distincin indica solamente una diferencia de nfasis en el tratamiento de la relacin entre
continuidad y cambio en determinada representacin del proceso histrico en su conjunto.
Tragedia y stira son modos de tramar de acuerdo con el inters de los historiadores que, dentro o detrs de
la confusin de hechos contenidos en la crnica, perciben una persistente estructura de relaciones o un
eterno retomo de lo mismo en lo diferente. Romance y comedia acentan la aparicin de nuevas fuerzas o
condiciones a partir de procesos que a primera vista parecen ser inmutables en su esencia o cambiar apenas
en sus formas fenomnicas. Pero cada una de -esas tramas arquetpicas tiene sus aplicaciones para las
operaciones cognoscitivas por las cuales el historiador busca "explicar" lo que estaba "sucediendo
realmente" durante el proceso de lo cual proporciona una imagen de su forma verdadera.

Adems del nivel de conceptualizacin en que el historiador trama su relato narrativo de "lo que sucedi",
hay otro nivel en el cual puede tratar de explicar "del sentido de todo eso" o "qu significa todo eso". En
este nivel puedo discernir una operacin que llamo explicacin por argumentacin formal, explcita o
discursiva. Esa argumentacin ofrece una explicacin de lo que ocurre en el relato invocando principios de
combinacin que sirven como presuntas leyes de explicacin histrica. En este nivel de conceptualizacin,
el historiador explica los hechos del relato (o la forma que l ha impuesto a los hechos al tramarlos de
determinado modo) por medio de la construccin de una argumentacin nomolgico-deductiva. Esa
argumentacin puede analizarse como un silogismo, cuya premisa mayor consiste en alguna ley
supuestamente universal de relaciones causases, la menor en las condiciones lmite en que esa ley es
aplicable, y una conclusin en que los hechos que efectivamente ocurrieron se deducen de las premisas por
necesidad lgica. La ms famosa de tales presuntas leyes es, probablemente la llamada ley de Marx sobre
las relaciones entre la superestructura y la base. Esa ley. afirma que siempre que hay una transformacin en
la base (que comprende los medios de produccin y los modos de relacin entre ellos) habr una
transformacin en los elementos de la superestructura (instituciones culturales y sociales), pero que no
sucede lo contrario (por ejemplo, los cambios en la conciencia no provocan cambios en la base). Otros
casos de esas presuntas leyes (como "el dinero mal habido no trae felicidad", o incluso observaciones como
" todo lo que sube baja") en general son invocados al menos tcitamente en el curso de los esfuerzos del
historiador por explicar un fenmeno como, digamos, la Gran Depresin o la cada del Imperio romano. La
ndole convencional o de sentido comn de estas ltimas generalizaciones no afecta su situacin como
presuntas premisas mayores de argumentaciones nomolgico-deductivas por medio de las cuales se
proporcionan explicaciones de determinados sucesos del relato. La naturaleza de las generalizaciones slo
indica el carcter protocientfico de la explicacin histrica en general, o la inadecuacin de las ciencias
sociales de las que puedan haberse tomado prestadas tales generalizaciones, que aparecen en forma
apropiadamente modificada y ms rigurosamente formulada.
Lo importante es que, en la medida en que un historiador ofrece explicaciones por las cuales las
configuraciones de sucesos en su narrativa son explicadas mediante algo similar a una argumentacin
nomolgico-deductiva, tales explicaciones deben ser distinguidas del efecto explicatorio obtenido por su
tramado del relato como un relato de un tipo en particular. Esto, no porque no sea posible tratar el tramado
corno un tipo de explicacin por medios nomolgico-deductivos. En realidad, una trama trgica puede ser
considerada corno una aplicacin de las leyes que rigen la naturaleza y las sociedades humanas en cierto
tipo de situaciones, y en la medida en que tales situaciones han sido establecidas como existiendo en
determinado momento y lugar, puede considerarse que esas situaciones han sido explicadas por la
invocacin de los principios aludidos, del mismo modo que los hechos naturales son explicados por
identificacin de las leyes causases universales que supuestamente gobiernan sus relaciones.
Yo habra querido decir que, en la medida en que un historiador proporciona la "trama" que da algn tipo
de coherencia formal a los sucesos del relato que narra, est haciendo lo mismo que hace el cientfico
cuando identifica los elementos de la argumentacin nomolgico-deductiva en que debe organizar su

do identifica los elementos de la argumentacin nomolgico-deductiva en que debe organizar su


explicacin. Pero aqu distingo entre la trama de los hechos de una historia considerados como elementos
de un relato y la caracterizacin de esos hechos como elementos de una matriz de relaciones causases que
se presume existieron en provincias especficas del tiempo y del espacio. En suma, por el momento estoy
aceptando por su valor declarado la afirmacin del historiador de estar haciendo a la vez arte y ciencia, la
distincin que se establece habitualmente entre las operaciones de investigacin del historiador por un lado
y su operacin narrativa por el otro. Admitimos que una cosa es representar "lo que sucedi" y "por qu
sucedi as", y otra muy distinta proporcionar un modelo verbal, en forma de narracin, por el cual explicar
el proceso de desarrollo que lleva de una situacin a alguna otra apelando a leyes generales de causalidad.
Pero la historia difiere de las ciencias precisamente porque los historiadores estn en desacuerdo no slo
sobre cules son las leyes de la causalidad social que podran invocar para explicar determinada secuencia
de sucesos, sino tambin sobre la cuestin de la forma que debe tener una explicacin "cientfica". Hay una
larga historia de disputa sobre si las explicaciones de las ciencias naturales y las de la historia deben tener
las mismas caractersticas formales. Esa disputa gira en torno del problema de si los tipos de leyes que se
pueden invocar en las explicaciones cientficas tienen una contrapartida en el reino de las ciencias llamadas
humanas o espirituales, como la sociologa y la historia. Las ciencias fsicas parecen progresar en virtud de
los acuerdos a que se llega de tanto en tanto entre miembros de las comunidades establecidas de cientficos,
acerca de lo que calificar como problema cientfico, la forma que debe adoptar una explicacin cientfica,
y el tipo de datos que podrn contar como prueba en una descripcin debidamente cientfica de la realidad.
Entre los historiadores no hay ni nunca ha habido acuerdos de ese tipo. Es posible que esto refleje
meramente la naturaleza protocientfica de la empresa historiogrfica, pero es importante tener presente
este desacuerdo (o falta de acuerdo) congnito sobre qu califica como explicacin especficamente
histrica de cualquier conjunto de fenmenos histricos. Porque esto significa que las explicaciones
histricas tienen que basarse en distintos presupuestos metahistricos sobre la naturaleza del campo
histrico, presupuestos que generan distintas concepciones del tipo de explicaciones que pueden utilizarse
en el anlisis historiogrfico.
Las disputas historiogrficas sobre el nivel de "interpretacin" son en realidad disputas sobre la "verdadera"
naturaleza de la empresa del historiador. La historia permanece en el estado de anarqua conceptual en que
estaban las ciencias naturales durante el XVI, cuando haba tantas concepciones diferentes de 'la empresa
cientfica" cmo posiciones metafsicas. En el siglo XVI, las diferentes concepciones de lo que deba ser la
"ciencia" reflejaban en ltimo anlisis diferentes la "realidad" y las diferentes epistemologas generadas por
ellas. Del mismo modo, las disputas sobre lo que debera ser la "historia" reflejan concepciones muy
variadas de lo que debera incluir una explicacin propiamente histrica y, por lo tanto, diferentes
concepciones de la tarea del historiador.
No hace falta decir que no estoy hablando aqu del tipo de disputa que surge en las pginas de reseas de
las revistas profesionales, en que puede cuestionarse la erudicin o la precisin de determinado historiador.

Estoy hablando del tipo de cuestiones que surgen cuando dos o ms estudiosos, de erudicin y refinamiento
terico aproximadamente iguales, llegan a interpretaciones alternativas, aunque no por fuerza excluyentes
entre s, del mismo conjunto de hechos histricos, o a respuestas diferentes para preguntas como: "Cul es
la verdadera naturaleza del Renacimiento?" Lo que est en juego aqu, por lo menos en mi nivel de
conceptualizacin, son diferentes nociones de la naturaleza de la realidad histrica y de la forma apropiada
que un relato histrico, considerado como una argumentacin formal, debe adoptar. Siguiendo el anlisis de
Stephen C. Pepper en su World Hypotheses, he distinguido cuatro paradigmas de la forma que puede
adoptar una explicacin histrica, considerada como argumento discursivo: formista, organicista,
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mecanicista y contextualista.

La teora formista de la verdad apunta a la identificacin de las caractersticas exclusivas de objetos que
habitan el campo histrico. En consecuencia, el formista considera que una explicacin es completa cuando
determinado conjunto de objetos ha sido debidamente identificado, se le ha asignado clase y atributos
genricos y especficos y pegado etiquetas referentes a su particularidad. Los objetos aludidos pueden ser
individualidades o colectividades, particulares o universales, entidades concretas o abstracciones. Vista as,
la tarea de la explicacin histrica consiste en disipar las aprehensiones de esas similitudes que parecen ser
comunes en todos los objetos del campo. Una vez que el historiador ha establecido la unicidad de los
objetos particulares en el campo o la variedad de los tipos de fenmenos que el campo presente, ha dado
una explicacin formista del campo en cuanto tal.
El modo formista de explicacin puede encontrarse en Herder, Carlyle, Michelet, en los historiadores
romnticos y en los grandes narradores histricos, como Niebuhr, Mommsen y Trevelyan -en cualquier
historiografa donde la descripcin de la variedad, el color y la viveza del campo histrico es el objetivo
central del trabajo del historiador. Desde luego, el historiador formista tender a hacer generalizaciones
sobre la naturaleza del proceso histrico en su conjunto, como en la caracterizacin de Carlyle segn la
cual es "la esencia de innumerables biografas". Pero en las concepciones faustas de la explicacin

Las observaciones hechas en la nota 6 con respecto a Frye se aplican, mutatis mutandis, a la nocin de Pepper de las
formas bsicas de la reflexin filosfica. Ciertamente los mayores filsofos -Platon, Aristteles, Descartes, Flume,
Kant, Hegel, Mill- se resisten a la reduccin a los arquetipos que propone Pepper. En todo caso, su pensamiento
representa una mediacin entre dos o ms de las posiciones doctrinarias del tipo que esboza Pepper. Sin embargo los
tipos ideales de Pepper proporcionan una clasificacin muy conveniente de los sistemas filosficos o visiones del
mundo ms simplistas, el tipo de concepcin general de la realidad que hallamos en los historiadores cuando hablan
como filsofos -es decir, cuando informan alguna nocin general del ser, o apelan a alguna teora genera de la verdad
y la verificacin, o extraen aplicaciones ticas de verdades establecidas por suposicin, etc. La mayora de los
historiadores jams se elevan por encima del nivel de sofisticacin filosfica que representa, por ejemplo, Edmund
Burke. El gran Whig en verdad tena una visin del mundo, aunque difcilmente puede decirse que tuviera algo
reconocible como "filosofa". Lo mismo sucede con muchos historiadores, sin exceptuar a Tocqueville. En contraste
con esto, los grandes filsofos de la historia tienden a elaborar una filosofa adems de una visin compleja del
mundo, En este sentido son ms "cognoscitivamente responsables" que los historiadores, quieras en su mayora
adoptan una visin del mundo y la dirigen como si fuera una posicin filosfica cognoscitivamente responsable. ';obre
las "hiptesis del mundo" bsicas, vase Stephen C. Pepper, World.Hypotheses: A Study in Evidence, Berkeley y Los
ngeles, 1966, 2a parte, pp. 141 ss

histrica, la unicidad de los diferentes agentes, agencias y actos que forman los "hechos" a explicar es
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central para la investigacin, no la "base" o el "fondo" contra el cual se levantan tales entidades.

Para emplear los trminos de Pepper, el formismo es esencialmente "dispersivo" en las operaciones
analticas que realiza sobre los datos, antes que "integrativo", como tienden a ser las explicaciones tanto
organicistas como mecanicistas. As, aun cuando una estrategia explicativa formista tiende a ser de amplio
"alcance" amplia en los tipos de particulares que identifica como ocupando el campo histrico- sus
generalizaciones sobre los procesos discernidos en el campo tendern a carecer de "precisin" conceptual.
Los historiadores romnticos, y en realidad los "historiadores narrativos" en general, tienen una inclinacin
a construir generalizaciones sobre todo el campo histrico y el significado de sus procesos que son tan
amplias que no soportan mucho peso como proposiciones que puedan ser confirmadas o refutadas por
medio de datos empricos. Pero esos historiadores generalmente compensan la vacuidad de sus
generalizaciones con la vida de sus reconstrucciones de agentes, agencias y actos particulares representados
en sus narraciones.
Las hiptesis organicistas del mundo y sus correspondientes teoras de la verdad y la argumentacin son
relativamente ms "integrativas" y por lo tanto ms reductivas en sus operaciones. El organicista intenta
describir los particulares discernidos en el campo histrico como componentes de procesos sintticos. En el
corazn de la estrategia organicista hay un compromiso metafsico con el paradigma de la relacin
microcosmo-macrocosmo, y el historiador organicista tender a ser gobernado por el deseo de ver las
entidades individuales como componentes de procesos que se resumen en totalidades que son mayores que,
o cualitativamente diferentes de, la suma de sus partes. Los historiadores que trabajan dentro de esta
estrategia de explicacin, como lo hacan Ranke y la mayora de los historiadores "nacionalistas" de las

He encontrado sumamente til la terminologa crtica de Kenneth Burke en mis intentos de caracterizar lo que he
llamado "campo histrico" antes de su anlisis y representacin por el historiador. Burke sostiene que todas las
representaciones literarias de la realidad pueden ser analizadas en trminos de un quinteto de elementos
"gramaticales" hipotticos: escenario, agente, acto, agencia y propsito. El modo como estn caracterizados esos
elementos y los pesos relativos que se les acuerdan corno fuerzas causases en el "drama" en que figuran revela la
visin del mundo implcita en toda representacin de la realidad. Por ejemplo, un escritor materialista, tender a
acentuar el elemento "escenario" (el medio, corno quiera que se conciba) ms que los elementos "agente", "acto",
"agencia" y "propsito" de modo que los cuatro ltimos parecern poco menos que epifenmenos del primero. En
contraste con esto, un escritor idealista tender a ver el "propsito" por doquier, y convertir el "escenario" en Poco
ms que una ilusin. Vase Burke, A Grammar of Motives, pp. 3-20, para una discusin general.
Aunque tiles como mecanismo para caracterizar la concepcin de! "campo histrico" sin procesar de un historiador,
las teoras de Burke no lo son tanto para caracterizar lo que puede hacer de ese campo el historiador una vez que ha
sido codificado "gramaticalmente". Su Rethoric of Motives, Berkeley y Los ngeles, 1965, propone sondear las
dimesiones, morales de la representacin literaria, y su Language as Symbolic Action,, Berkeley y 1os ngeles, 1968,
que intenta proporcionar una versin secularizada del nivel de significado y significacin llamado en la Edad Media
"anaggico", desilusionan por convencionales. Seguramente Burke est en lo cierto al sostener todas las
representaciones literarias de la realidad, por "realista" que sean, son en ltimo anlisis alegricas. Pero cuando pasa a
clasificar los tipos de alegoras- que puede estar presentes en ellas, ofrece poco ms que un pastiche de simbologas
marxistas, freudianas y antropolgicas, que en s mismas no son ms que representaciones alegricas de la realidad
que simplemente pretenden analizar. Consideradas como alegoras, las obras histricas parecen prestarse al anlisis
por los mtodos propuestos por Frye. Considerada como forma de discurso cognoscitivamente responsable, una obra
histrica parece ser caracterizable en la terminologa de Pepper. Y consideradas como trozos morales, parecen ser
descriptibles con exactitud en los trminos que ofrece la variante de Mannheim de la sociologa del conocimiento,
sobre la cual vase infra la nota 11.

dcadas centrales del siglo XIX (von Sybel, Mommsen, Treitschke, Stubbs, Maitland, etc.), tienden a
estructurar su narrativa de manera que represente la consolidacin o cristalizacin, a partir de un conjunto
de hechos aparentemente dispersos, de alguna entidad integrada cuya importancia es mayor que la de
cualquiera de las entidades individuales analizadas o descritas en el curso de la narracin.
Los idealistas en general, y especficamente los pensadores dialcticos como Hegel, representan este
acercamiento al problema de explicar los procesos discernidos en el campo histrico.
Desde luego, como seala Pepper, los historiadores que trabajan de este modo estarn ms interesados en
caracterizar el proceso integrativo que en describir sus elementos individuales. Esto es lo que da a las
argumentaciones histricas organizadas segn este modo su calidad "abstracta". Adems, la historia escrita
de este modo tiende a orientarse hacia la determinacin del fin o meta hacia el cual se presume que tienden
todos los procesos que se encuentran en el campo histrico. Un historiador como Ranke, naturalmente,
resistir en forma consciente a la inclinacin de especificar cul podra ser el telos de todo el proceso histrico, y se contentar con esforzarse por determinar la naturaleza de algunos telos provisionales, estructuras
integrativas intermedias como el "folk", la "nacin" o la "cultura" que pretende discernir en el proceso
histrico. La determinacin del fin final de todo el proceso histrico slo puede vislumbrarse, sostiene
Ranke, en una visin religiosa. Y por lo tanto se puede considerar que la obra de Ranke es un ejemplo de
historiografa escrita en un modo especficamente formista. Pero aun cuando Ranke sobresale en la
descripcin de acontecimientos en su particularidad, la estructura y coherencia formal de su narrativa en
cuanto explicacin de los procesos que pinta, provienen principalmente de su recurso tcito al modelo
organicista de lo que debera ser una explicacin histrica apropiada, modelo incrustado en su conciencia
como paradigma de lo que debe ser cualquier explicacin vlida de cualquier proceso en el mundo.
Es caracterstico de las estrategias organicistas de explicacin evitar la bsqueda de las leyes del proceso
histrico, si se entiende el trmino "leyes" en el sentido de relaciones causases universales e invariantes,
por el estilo de la fsica newtoniana, la qumica lavoisieriana o la biologa darwiniana. El organicista tiende
a hablar de los "principios", o las "ideas" que informan los procesos individuales discernidos en el campo y
todos los procesos tomados en conjunto. Esos principios o ideas son vistos como imagen o prefiguracin
del fin al que tiende el proceso en su conjunto. No funcionan como agentes o agencias causales, salvo en
historiadores de orientacin decididamente mstica o teolgico, en cuyo caso por lo general son
interpretados como manifestaciones del propsito de Dios para su creacin. En realidad, para el organicista,
tales principios e ideas funcionan no como restricciones de la capacidad humana para realizar en la historia
un objetivo distintivamente humano, como cabe suponer que lo hacen las 'leyes" de la historia en el
pensamiento del mecanicista, sino como garantas de una libertad humana esencial. As, aun cuando el
orgarnicista encuentra sentido al proceso histrico exhibiendo la naturaleza integrativa del proceso
histrico tomado en conjunto, no saca el tipo de conclusiones pesimistas que el mecanicista estricto se
inclina a extraer de sus reflexiones sobre la naturaleza nomolgica del ser histrico.

Las hiptesis mecanicistas del mundo son tambin integrativas en su objetivo, pero tienden a ser reductivas
antes que sintticas. Para poner la cuestin en los trminos de Kenneth Burke, el mecanicismo se inclina a
ver los "actos" de los "agentes" que habitan el campo histrico como manifestaciones de "agencias"
extrahistricas que tienen su origen en el "escenario" donde se desarrolla la "accin" descrita por la
narracin. La teora mecanicista de la explicacin gira en torno a la bsqueda de las leyes causases que
determinan los desenlaces de procesos descubiertos en el campo histrico. Los objetos que se piensa
habitan el campo histrico son construidos como existiendo en la modalidad de relaciones parte a parte,
cuyas configuraciones especficas son determinadas por las leyes que se presume gobiernan sus
interacciones.
As, un mecanicista como Buckle, Taine, Marx o, como lo indicar, incluso Tocqueville, estudia la historia
a fin de adivinar las leyes que gobiernan efectivamente su operacin y escribe historia a fin de mostrar en
una forma narrativa los efectos de esas leyes.
La aprehensin de las leyes que gobiernan la historia y la determinacin de su naturaleza especfica pueden
ser ms o menos prominentes en la representacin de 'lo que estaba sucediendo" en el proceso histrico en
determinado momento y lugar; pero en la medida en que las investigaciones del mecanicista se hacen en la
bsqueda de esas leyes, su relato est amenazado por la misma tendencia a la abstraccin que el del
organicista. Para l, las entidades individuales son menos importantes como evidencia que las clases de
fenmenos a los que puede demostrarse que pertenecen; pero esas clases a su vez son menos importantes
para l que las leyes que supuestamente sus regularidades ponen de manifiesto. Por ltimo, para el
mecanicista, una explicacin se considera completa slo cuando ha descubierto las leyes que
supuestamente gobiernan la historia del mismo modo que se supone que las leyes de la fsica gobiernan la
naturaleza. A continuacin aplica esas leyes a los datos con el fin de hacer sus configuraciones
comprensibles como funciones de esas leyes. As, en un historiador como Tocqueville, los atributos
particulares de determinada institucin, costumbre, ley, forma de arte u otra cosa, son menos importantes
como evidencia que la especie, clase y tipificacin genrica que por anlisis se puede mostrar que
ejemplifican. Y esas tipificaciones a su vez son consideradas por Tocqueville -y en realidad por Buckle,
Marx y Taine- menos importantes que las leyes de la estructura y el proceso sociales que gobiernan el curso
de la historia occidental, de cuyas operaciones dan fe.
Desde luego, aunque se caracterizan por la precisin conceptual, las concepciones mecanicistas de la
verdad y la explicacin estn totalmente abiertas a los cargos de falta de amplitud y tendencia a la
abstraccin igual que sus contrapartes organicistas. Desde un punto de vista formista, tanto el mecanicismo
como el organicismo parecen "reductivos" de la variedad y el color de las entidades individuales en el
campo histrico. Pero para restaurar la amplitud y la concrecin deseadas no es necesario refugiarse en una
concepcin tan "impresionista" de la explicacin histrica como la que representa el formismo. Se puede
abrazar ms bien una posicin contextualista, que como teora de la verdad y explicacin representa una
concepcin "funcional" del significado o la significacin de los hechos discernidos en el campo histrico.

El presupuesto informante del contextualismo es que los acontecimientos pueden ser explicados
colocndolos en el "contexto" de su ocurrencia. Por qu ocurrieron como lo hicieron se explicar por la
revelacin de las relaciones especficas que tenan con otros sucesos que ocurran en su espacio histrico
circundante. Aqu, como en el formismo, el campo histrico es aprehendido como "espectculo" o tapiz de
rica textura que a primera vista parece carecer de coherencia y de cualquier estructura fundamental
discernible. Pero, a diferencia del formista, que se inclina a considerar simplemente las entidades en su
particularidad y unicidad -es decir, sus semejanzas y diferencias con otras entidades del campo- los
contextualistas insisten en que 'lo que sucedi" en el campo puede ser explicado por la especificacin de las
interrelaciones funcionales existentes entre los agentes y las agencias que ocupan el campo en cualquier
momento determinado.
La determinacin de esa interrelacin funcional se hace por medio de una operacin que algunos filsofos
9

modernos, como W. H. Walsh e Isaiah Berlin, han llamado "coligacin". En esta operacin el objeto de la
explicacin es identificar los "hilos" que ligan al individuo o la institucin estudiados con su especioso
"presente" sociocultural. Ejemplos de este tipo de estrategia explicativa pueden encontrarse en cualquier
historiador digno de ese nombre, desde Herdoto hasta Huizinga, pero encuentra expresin como principio
dominante de explicacin en el siglo XIX en la obra de Jacob Burckhardt. Como estrategia de explicacin,
el contextualismo busca evitar tanto la tendencia radicalmente dispersiva del formismo como las tendencias
abstractivas del organicismo y el mecanicismo. Lucha en cambio por una integracin relativa de los
fenmenos discernidos en provincias finitas del acontecer histrico en trminos de "tendencias" o
fisonomas generales de periodos y pocas. En la medida en que tcitamente invoca reglas de combinacin
para determinar 1as caractersticas familiares de entidades que ocupan provincias finitas del acontecer
histrico, esas reglas no son interpretadas como equivalentes de las leyes universales de causa y efecto
postuladas por el mecanicista ni de los principios teleolgicos generales postulados por el organicista. Ms
bien son interpretadas como relaciones efectivas que se presume que han existido en momentos y lugares
especficos, cuyas causas primera, material y final no pueden ser conocidas nunca.
El contextualista, nos dice Pepper, procede aislando algn (en realidad, cualquier) elemento del campo
histrico como sujeto de su estudio, ya sea un elemento tan grande como " la Revolucin francesa" o tan
pequeo como un da en la vida de una persona especfica. A continuacin procede a recoger los "hilos"
que unen el suceso a explicar con diferentes reas del contexto. Los hilos son identificados y seguidos hacia
fuera, hacia el espacio natural y social circundante dentro del cual el suceso ocurri, y tanto hacia atrs en
el tiempo, a fin de determinar los "orgenes" del suceso, como hacia delante en el tiempo, a fin de
determinar su "efecto" y su "influencia" en sucesos subsiguientes. Esa operacin de rastreo termina en el
punto en que los "hilos" desaparecen en el "contexto" de algn otro "suceso", o bien "convergen" para
causar la ocurrencia de algn "suceso" nuevo. El impulso no es a integrar todos los sucesos y tendencias

Vase W H. Walsh, Introduction to the Philosophy of Hlistory, Londres, 1961, pp. 60-65; Isaiah Berlin, The Concept
of Scientific History", en Dray (comp.), Philosophical Analysis and History, pp. 40-51. Acerca de la "coligacin" en
general, vense las observaciones de Mink, "Autonomy, pp. 171-172.

que puedan identificarse en todo el campo histrico, sino ms bien a vincularlos en una cadena de
caracterizaciones provisionales y restringidas de provincias finitas del acontecer manifiestamente
"significativo".
Debera ser evidente que el enfoque contextualista del problema de la explicacin histrica puede
ser considerado como una combinacin de los impulsos dispersivos que estn detrs del formismo por un
lado, y los impulsos integrativos que estn detrs del organicismo por el otro. Pero en realidad una
concepcin contextualista de la verdad, la explicacin y la verificacin parece ser excesivamente modesta
en lo que pide del historiador y exige del lector. Sin embargo, en virtud de una organizacin del campo
histrico en diferentes provincias de ocurrencia significativa, con base en la cual periodos y pocas pueden
distinguirse entre s, el l contextualismo representa una solucin ambigua al problema de construir un
modelo narrativo de los procesos discernidos en el campo histrico. El "fluir" del tiempo histrico es visto
por el contextualista como un movimiento similar al de las olas (esto lo indica explcitamente Burckhardt),
en que algunas fases o culminaciones son consideradas como intrnsecamente ms significativas que otras.
La operacin de rastrear hilos de acontecer de manera que permita el discernimiento de tendencias en el
proceso, sugiere la posibilidad de una narrativa en que puedan predominar las imgenes de desarrollo y
evolucin. Pero en realidad las estrategias explicativas contextualistas se inclinan ms hacia las
representaciones sincrnicas del proceso o hacia segmentos o ms secciones del proceso, cortes
perpendiculares en el fluir del tiempo, podramos decir. Esa tendencia hacia el modo estructuralista del
mundo. Y si el historiador que se inclina hacia el contextualismo sumara los varios periodos que ha
estudiado en una visin general de todo el proceso histrico, tendra que salirse del marco contextualista, ya
sea hacia una reduccin mecanicista de los datos en trminos de la ley "intemporal" que supuestamente los
gobierna, o hacia una sntesis organicista de esos datos en trminos de los "principios" que supuestamente
revelan el telos hacia el cual todo el proceso tiende a la larga.
Cualquiera de esos cuatro modelos de explicacin puede ser utilizado en una obra histrica para
suministrar algo as como una argumentacin formal de verdadero significado de los sucesos descritos en la
narracin, pero no han gozado de la misma autoridad entre los practicantes profesionales reconocidos de la
disciplina desde su academizacin a comienzos del siglo XIX. En verdad, entre los historiadores
acadmicos los modelos formistas y contextualistas han tendido a prevalecer como principales candidatos a
la ortodoxia. Cada vez que han aparecido tendencias organicistas o mecanicistas en maestros reconocidos
del oficio, como en Ranke y Tocqueville respectivamente, han sido vistas como infortunados errores de las
formas correctas que pueden adoptar las explicaciones en historia. Adems, cuando el impulso por explicar
el campo histrico en trminos abiertamente organicistas y mecanicistas ha llegado a predominar en un
pensador determinado, como Hegel por un lado y Marx por el otro, ese impulso ha sido interpretado como
la razn de su cada en la nefaria "filosofa de la historia".
En suma, para los historiadores profesionales, el formismo y el contextualismo han representado los lmites
de la eleccin entre las posibles formas que puede adoptar una explicacin de tipo particularmente
"histrico". En contraste, el mecanicismo y el organicismo han representado heterodoxias del pensamiento

co". En contraste, el mecanicismo y el organicismo han representado heterodoxias del pensamiento


histrico, en opinin tanto de la lnea principal de historiadores profesionales como de sus defensores entre
los filsofos que ven la "filosofa de la historia" como mito, error o ideologa. Por ejemplo, la influyente
obra The Poverty of Historicism de Karl Popper consiste en poco ms que una prolongada denuncia de esos
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dos modos de explicacin en el pensamiento histrico.

Pero los fundamentos de la hostilidad de los historiadores profesionales a los modos organicista y
mecanicista de explicacin siguen siendo oscuros. O ms bien, las razones de esa hostilidad pareceran
hallarse en consideraciones de un tipo especficamente extraepistemolgico. Porque, dada la naturaleza
protocientfica de los estudios histricos, no hay bases epistemolgicas apodcticas para la preferencia de
un modo de explicacin a otro.
Se ha sostenido, desde luego, que la historia puede ser liberada del mito, la religin y la metafsica slo por
la exclusin de los modos de explicacin organicista y mecanicista de sus operaciones. Se reconoce que no
por ello se elevar la historia a ser una "ciencia" rigurosa, pero se afirma que al menos podr evitar los
peligros del "cientificismo" -la imitacin del mtodo cientfico y la apropiacin ilegtima de la autoridad de
la ciencia- por medio de esa exclusin. Porque, al limitarse a las explicaciones en los modos del formismo
y el contextualismo, la historiografa al menos se mantendra "emprica" y evitara la cada en el tipo de
"filosofa de la historia" practicada por Hegel y Marx.
Pero precisamente porque la historia no es una ciencia rigurosa, esa hostilidad hacia los modos de
explicacin organicista y mecanicista parecida expresar solamente una preferencia del establishment
profesional. Si se admite que el organicismo y el mecanicismo s permiten alcanzar comprensiones de
cualquier proceso de los mundos natural social que no es posible alcanzar mediante estrategias formistas y
contextualistas, entonces la exclusin del organicismo y el mecanicismo del canon de las explicaciones
histricas ortodoxas tiene que basarse en consideraciones extraepistemolgicas. El compromiso con las
tcnicas dispersivas del formismo y el contextualismo refleja solamente una decisin por parte de los
historiadores de no intentar el tipo de integracin de datos que el organicismo y el mecanicismo sancionan
como cosa normal. Esa decisin, a su vez, parecera basarse en opiniones sostenidas en forma precrtica
sobre la forma que una ciencia del hombre y la sociedad debe adoptar. Y esas opiniones, a su vez,
pareceran ser de naturaleza en general tica, y especficamente ideolgica.
A menudo se alega, especialmente por parte de radicales, que la preferencia del historiador profesional por
las estrategias explicativas contextualista y formista tiene motivos ideolgicos. Por ejemplo, los marxistas
afirman que a los grupos sociales establecidos les interesa r modos de explicacin histrica mecanicistas
porque la revelacin de las leyes efectivas de la estructura y el proceso histricos revelara la verdadera
naturaleza del poder de que disfrutan las clases dominantes y proporcionara el conocimiento necesario

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Karl R. Popper, The Poverty of Historicism, Londres, 1961, pp. 5-55.

para expulsar a esas clases de sus posiciones de privilegio y poder. A los grupos dominantes les interesa,
sostienen los radicales, cultivar una concepcin de la historia en que slo pueden conocerse hechos
individuales y sus relaciones con su contexto inmediato, o en que, en el mejor de los casos, se permite la
ordenacin de los hechos en tipificaciones flojas, porque tales concepciones de la naturaleza del
conocimiento histrico estn de acuerdo con los preconceptos "individualistas" de los 'liberales" y los
preconceptos "jerrquicos" de los "conservadores" respectivamente.
En contraste, las afirmaciones de los radicales de haber descubierto las "leyes" de la estructura y el proceso
histricos son vistas por los historiadores liberales como tambin motivadas ideolgicamente. Se sostiene
que tales leyes en general se sacan a relucir con objeto de promover algn programa de transformacin
social, ya sea en direccin radical o reaccionaria. Eso da mal olor a la bsqueda misma de leyes de la
estructura y el proceso histricos, y hace sospechoso a cualquier estudioso que afirme estar buscndolas. Lo
mismo se aplica a los di principios" por los cuales los filsofos idealistas de la historia se proponen explicar
el "significado" de la historia en su totalidad. Los defensores de las concepciones contextualista, formista y
mecanicista de la explicacin insisten en que tales "principios" se aducen siempre en apoyo de posiciones
ideolgicas de intenciones oscurantistas o retrgradas.
En realidad parece haber un componente ideolgico irreductible en toda descripcin histrica de la
realidad. Es decir, simple ,Diste porque la historia no es una ciencia, o es en el mejor de los casos una
protociencia con elementos no cientficos especficamente determinabas en su constitucin, la pretensin
misma de haber discernido algn tipo de coherencia formal en el registro histrico trae consigo teoras de la
naturaleza del mundo histrico y del propio conocimiento histrico que tienen aplicaciones ideolgicas
para intentos de entender "el presente', como quiera que se defina ese "Presente". Para decirlo de otro
modo, la afirmacin misma de haber distinguido un mundo de pensamiento y praxis social pasado de uno
presente, y de haber determinado la coherencia formal de ese mundo pasado, implica una concepcin de la
forma que debe adoptar tambin el conocimiento del mundo presente, en cuanto es continuo con ese mundo
pasado. El compromiso con determinada forma particular de conocimiento predetermina los tipos de
generalizaciones que se puede hacer sobre el mundo presente, los tipos de conocimiento que se puede tener
de l, y por lo tanto los tipos de proyecto que se puede legtimamente concebir para cambiar ese presente o
para mantenerlo indefinidamente en su forma presente.
Las dimensiones ideolgicas de una relacin histrica reflejan el elemento tico en la asuncin por el
historiador de una posicin particular sobre el problema de la naturaleza del conocimiento histrico y las
aplicaciones que pueden derivarse del estudio de acontecimientos pasados para la comprensin de los
hechos presentes. Con el trmino "ideologa" quiero decir un conjunto de prescripciones para tomar
posicin en el mundo presente de la praxis social y actuar sobre l (ya sea para cambiar el mundo o para
mantenerlo en su estado actual); tales prescripciones van acompaados por argumentaciones que afirman la

autoridad de la "ciencia" o del "realismo". Siguiendo el anlisis de Karl Mannheim, en Ideology and
Utopia, yo postulo cuatro posiciones ideolgicas bsicas: anarquismo, conservadurismo, radicalismo y
liberalismo."

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Hay, desde luego,, otras posiciones metapolticas. Mannheim cita el apocalipsismo de las sectas religiosas
de comienzos de la modernidad, la posicin del reacciona y la del fascista. Pero esas posiciones son en
esencia autoritarias en un sentido en que no lo son las formas ideolgicas del siglo XIX ya mencionadas. El
apocalipsista basa sus prescripciones para la accin en la autoridad de la revelacin divina; el reaccionario
lo hace en una prctica de grupo o de clase que es vista como un. sistema de organizacin social
eternamente vlido; y el fascista en la autoridad indiscutida del lder carismtico. Y, aun cuando los
portavoces de estos puntos de vista puedan meterse, en polmicas con representantes de otras posiciones,
no consideran necesario establecer la autoridad de sus posiciones cognoscitivas sobre bases racionalistas o
cientficas. As, aunque puedan ofrecer teoras especficas de la sociedad y la historia, tales teoras no se
consideran obligadas a responder a las crticas lanzadas desde otras posiciones, ni a los "datos" en general,
ni a controlarse con los criterios lgicos de consistencia y coherencia.
Las cuatro posiciones ideolgicas bsicas identificadas por Mannheim, sin embargo, representan sistemas
de valores que afirman la autoridad de la "razn", la "ciencia" o el "realismo". Esa afirmacin las
compromete tcitamente a la discusin pblica con otros sistemas que afirman una autoridad similar; les da
una conciencia de la epistemologa que no tienen los representantes de sistemas "autoritarios", y las
compromete con el esfuerzo de encontrar un sentido a los "datos' descubiertos por investigadores del
proceso social que trabajan partiendo de puntos de vista alternativos. En suma, las formas del siglo XIX del

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He simplificado la clasificacin de Mannheim de los principales tipos de ideologas y las filosofas de la historia que
las fundamentan. En su ensayo "Prospect of Scientific Politics", Mannheim enumera cinco "tipos representativos
ideales" de conciencia Crtica surgidos en los siglos XIX y XX, dos de los cuales son especies de conservadurismo
(uno "burocrtico", el otro "historicista"). No necesito establecer esa distincin aqu, puesto que puede decirse que la
forma "burocrtica" se opone a todos los esfuerzos ideolgicamente inspirados de transformacin del orden social. Me
interesa el trabajo de intelectuales que buscan transformar o sostener el statu quo apelando a concepciones especificas
del proceso histrico, Hasta donde s, ningn historiador o filsofo de la historia ha escrito de manera que promueva
la actitud del "conservador burocrtico". Tal como he definido el conservadurismo, sin embargo -es decir, como una
defensa no de un pasado idealizado sino del ordenamiento social presente- el "historicismo conservador" tal como lo
concibe Mannheim constituira el refugio natural del "conservador burocrtico". Vase Mannheim, Ideology and
Utopa: An Introduction the Sociology of Knowledge, Nueva York, 1946, pp. 104 ss [Hay edicin del FCF]; tambin
"Conservative Thought", en Paul Kecskerneti (comp.), Essays in Sociology and Social Psychology, Nueva York,
1953, PP. 74-164.
Mannheim incluy tambin el "fascismo" entre los tipos ideales de la conciencia poltica moderna. No he utilizado
esta categora, porque sera anacrnico aplicada a pensadores del siglo XIX. En cambio, he utilizado la categora
"anarquismo", que, en opinin de Mannheim, es la forma peculiar que el pensamiento poltico apocalptico adopta en
el siglo XIX. Se recordar que en su ensayo "The Utopian Mentality" Mannheirn enumeraba cuatro tipos ideales de
pensamiento utpico, cada uno de los cuales representaba una etapa distinta en la evolucin de la conciencia poltica
moderna. Eran el quiliasmo orgistico (a tradicin milenarista representada en el siglo XVI por los anabaptistas), la
idea liberal-humanitaria, la idea conservadora y la utopa socialista-comunista. Vase Ideology and Utopia, pp 190222 . El anarquismo es la forma secularizada que el quiliasmo orgistico adopto en el siglo XIX. Vase Ibid, p. 233 Lo
que hace al anarquismo nico en la historia del apocaliptismo poltico es el hecho cognoscitivamente responsable, es
decir, trata de proporcionar justificaciones racionales de su postura irracional.

anarquismo, el conservadurismo, el radicalismo y el liberalismo son. "cognocitivamente responsables"


como no lo son sus equivalentes "autoritarios".

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A estas alturas debo subrayar que empleo los trminos "anarquista", "conservador", "radical" y "liberal"
para designar preferencias ideolgicas generales y no como emblema de partidos polticos especficos.
Representan diferentes actitudes con respecto a la posibilidad de reducir el estudio de la sociedad a una
ciencia y la deseabilidad de hacerlo; diferentes nociones de las lecciones que pueden ensear las ciencias
humanas; diferentes concepciones de la deseabilidad de mantener o cambiar el statu quo social; diferentes
concepciones de la direccin que deben tomar los cambios en el statu quo y de los medios para efectuar
tales cambios; y, finalmente, diferentes orientaciones temporales (una orientacin hacia el pasado, el
presente o el futuro como repositorio de un paradigma de la forma "ideal" de la sociedad). Hay que destacar
tambin que el modo como determinado historiador trama el proceso histrico, o lo explica en una
argumentacin formal, no por fuerza debe ser visto como funcin de la posicin ideolgica que sostiene
conscientemente. Ms bien podemos decir que la forma que da a su relato histrico tiene aplicaciones
ideolgicas consonantes con una u otra de las cuatro posiciones ya diferenciadas. As corno cada ideologa
va acompaada por una idea especfica de la historia y sus procesos, sostengo tambin que cada idea de la
historia va acompaada por aplicaciones ideolgicas especficamente determinables.
Las cuatro posiciones ideolgicas que me interesan pueden caracterizarse aproximadamente en los
siguientes trminos. Con respecto al problema del cambio social, las cuatro reconocen su inevitabilidad
pero presentan opiniones diferentes sobre su deseabilidad y sobre el ritmo de cambio ptimo. Los
conservadores, naturalmente, son los que ms desconfan de las transformaciones programticas del statu
quo social, mientras que liberales, radicales y anarquistas desconfan relativamente menos del cambio en
general y en consecuencia son ms o menos optimistas acerca de las perspectivas de transformaciones
rpidas del orden social. Como seala Mannheim, los conservadores tienden a ver el cambio social a travs
de la analoga de gradaciones de tipo vegetal, mientras que los liberales (al menos los liberales del siglo
XIX) se inclinan a verlo a travs de la analoga de ajustes, de "afinaciones" de un mecanismo. En ambas
ideologas la estructura fundamental de la sociedad es considerada como slida, y hay algn cambio que
aparece como inevitable, pero se considera que el cambio mismo es ms eficaz cuando cambian partes
particulares de la totalidad, antes que relaciones estructurales. Radicales y anarquistas, sin embargo, creen

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He tomado de Pepper la nocin de "responsabilidad cognoscitiva". l la utiliza para distinguir entre los sistemas
filosficos comprometidos con la defensa racional de su hiptesis del mundo y los no comprometidos. Ejemplos de
los segundos sera n el misticismo, el animismo y el escepticismo total, todos los cuales, en cierto punto de su
argumentacin, tienes,. que volver a apoyarse en las nociones de revelacin, autoridad o convencin. Aun cuando
msticos, animistas y escpticos especficos pueden ofrecer justificaciones racionales de las posturas irracionales que
adoptan ante la realidad, tales justificaciones son presentadas generalmente como crticas al hiperrracionalismo de sus
opositores. El contenido positivo de sus doctrinas es por ltimo indefendible en terreno racional, porque al final
integran la propia autoridad de la razn. Vase Pepper, World Hiphoteses, pp. 115-137. Los equivalentes de tales
sistemas en el pensamiento poltico estaran representados por el noble feudal amarrado a la tradicin; el reaccionario
que niega todo mrito tanto presente como al futuro, y el fascista o nihilista, que rechaza tanto la razn como el ideal
de consistencia en la discusin con sus opositores.

en la necesidad de transformaciones estructurales, los primeros con el fin de reconstruir la sociedad sobre
nuevas bases, los segundos con el objeto de abolir la "sociedad" y sustituirla por una "comunidad" de
individuos que se mantengan unidos por el sentimiento compartido de su "humanidad" comn.
En cuanto al ritmo de los cambios contemplados, los conservadores insisten en un ritmo "natural", mientras
que los liberales favorecen el ritmo llamado ""al" del debate parlamentario, o el de los procesos educativos
y contiendas electorales entre partidos comprometidos a la observancia de leyes de gobierno establecidas.
En contraste, radicales y anarquistas contemplan la posibilidad de transformaciones cataclsmicas, aunque
los primeros tienden a tener mayor conciencia de la fuerza necesaria para realizar tales transformaciones,
ms sensibilidad a la fuerza de la inercia de las instituciones heredadas, y por lo tanto a preocuparse ms
por los medios para realizar esos cambios que los anarquistas.
Esto nos lleva a la consideracin de las diferentes orientaciones temporales de las varias ideologas. Segn
Mannheim, los conservadores tienden a imaginar la evolucin histrica como una elaboracin progresiva
de la estructura institucional que prevalece actualmente, estructura que consideran como una "utopa" - es
decir, la mejor forma de sociedad que se puede esperar o a la que se puede legtimamente aspirar "con
realismo" por el momento. En contraste, los liberales imaginan un momento en el futuro en que esa
estructura habr sido mejorada, pero proyectan esa condicin utpica hacia un futuro remoto, de manera
que desalientan todo esfuerzo presente por realizarla precipitadamente, por medios "radicales". Los
radicales, por otro lado, tienen propensin a ver la condicin utpica como inminente, que es lo que inspira
su preocupacin por proveer los medios revolucionarios para realizar esa utopa ahora. Finalmente, los
anarquistas tienden a idealizar un pasado remoto de inocencia natural-humana del cual los hombres han
cado al corrupto estado "social" en que ahora se encuentran. A la vez proyectan esa utopa en lo que es
efectivamente un plano intemporal vindola como posibilidad de realizacin humana en cualquier
momento, si los hombres tan slo adquieren el dominio de su propia humanidad esencial, ya sea por un acto
de la voluntad o por un acto de la conciencia que destruya la creencia socialmente originada en la
legitimidad del establecimiento social presente.
La ubicacin temporal del ideal utpico, por el cual trabajan las diferentes ideologas, permite a Mannheim
clasificarlas con respecto a su tendencia hacia la congruencia social", por un lado, o la "trascendencia
Social" por el otro. El conservadurismo es el ms "congruente en lo social"; el liberalismo lo es hasta cierto
punto. El anarquismo es el ms "socialmente trascendente"; el radicalismo lo es relativamente. En realidad,
cada una de las ideologas representa una mezcla de elementos de congruencia y trascendencia sociales. A
estas alturas, sus diferencias son de hincapi ms que de contenido. Todas toman en serio la perspectiva del
cambio: eso es lo que explica su inters por la historia y su preocupacin por dar una justificacin histrica
a sus programas. Es tambin lo que explica su disposicin a debatir entre ellas, en trminos
cognoscitivamente responsables, asuntos tan secundarios como el ritmo de cambio social deseable y los
medios a utilizar para efectuarlo.

Es el valor atribuido al establecimiento social actual, sin embargo, lo que explica sus distintas concepciones
tanto de la forma de la evolucin histrica como de la forma que debe adoptar el conocimiento histrico.
En opinin de Mannheim, el problema del "progreso" histrico es interpretado de distinta manera por las
distintas ideologas. Lo que es "progreso" para una es "decadencia" para otra, y la "poca presente" tiene
una posicin diferente, como cenit o nadir del desarrollo, dependiendo del grado de alienacin de cada
ideologa determinada. Al mismo tiempo, las ideologas reconocen diferentes paradigmas de la forma que
deben adoptar las argumentaciones destinadas a explicar "lo que ha pasado en la historia". Esos diferentes
paradigmas de explicacin reflejan las orientaciones ms o menos "cientficas" de las diferentes ideologas.
As, por ejemplo, los radicales comparten con los liberales la creencia en la posibilidad de estudiar la
historia "racional" y "cientficamente", pero tienen diferentes concepciones de lo que podra ser una
historiografa racional y cientfica. Los primeros buscan las leyes de las estructuras y los procesos
histricos, los segundos las tendencias generales o la corriente principal del desarrollo. Igual que radicales
y liberales, los conservadores y los anarquistas creen, de acuerdo con una conviccin general del siglo XIX,
que el "significado" de la historia puede ser descubierto y presentado en esquemas conceptuales
cognoscitivamente responsables y no slo autoritarios. Pero su concepcin de un conocimiento
distintivamente histrico requiere una fe en la "intuicin" como base sobre la cual sera posible construir
una presunta "ciencia" de la historia. El anarquista se inclina hacia las tcnicas esencialmente empticas del
romanticismo en sus relaciones histricas, mientras que el conservador tiende a integrar sus varias
intuiciones de los objetos del campo histrico en una visin general organicista del proceso entero.
En mi opinin, no hay terreno extraideolgico en el cual juzgar entre las concepciones rivales del proceso y
el conocimiento histricos que las ideologas invocan. Porque, como tales concepciones tienen su origen en
consideraciones ticas, la adopcin de determinada posicin epistemolgica por la cual juzgar su
adecuacin cognoscitiva no representara ms que otra eleccin tica. No puedo afirmar que una de las
concepciones del conocimiento histrico favorecida por determinada ideologa sea ms "realista" que las
dems, porque justamente en lo que discrepan es en la cuestin de qu es lo que constituye un criterio
adecuado de "realismo". Tampoco puedo afirmar que una concepcin del conocimiento histrico sea ms
"cientfica" que las dems sin prejuzgar el problema de cmo debera ser una ciencia especficamente
histrica o social.
Desde luego, durante el siglo XIX la concepcin en general aceptada de la ciencia era la representada por el
mecanicismo. Pero los tericos sociales diferan en cuanto al problema de la legitimidad de una ciencia
mecanicista de la sociedad y de la historia. Los modos formista, organicista y contextualista de explicacin
continuaron floreciendo en las ciencias humanas a lo largo de todo el siglo XIX debido a genuinas
diferencias de opinin sobre la adecuacin del mecanicismo como estrategia.
Aqu no me interesa calificar las distintas concepciones de la historia producidas por el siglo XIX en
trminos de su "realismo" ni de su "cientificismo". Del mismo modo, tampoco es mi propsito analizarlas
como proyecciones de determinada posicin ideolgica. Me interesa solamente indicar cmo las
consideraciones ideolgicas entran en los intentos del historiador de explicar el campo histrico y de

ideolgicas entran en los intentos del historiador de explicar el campo histrico y de construir un modelo
verbal de sus procesos en una narracin. Pero intentar demostrar que incluso las obras de los historiadores
y filsofos de la historia cuyos intereses eran manifiestamente apolticos, como Burckhardt y Nietzsche,
tienen implicaciones ideolgicas especficas. Sostengo que esas obras son por lo menos consonantes con
una u otra de las posiciones ideolgicas de la poca en que fueron escritas.
Considero que el momento tico de una obra histrica se refleja en el modo de implicacin ideolgica por
el cual una percepcin esttica (la trama) y una operacin cognoscitiva (la argumentacin) pueden
combinarse de manera que derivan en afirmaciones prescriptivas de lo que podran parecer afirmaciones
puramente descriptivas o analticas. Un historiador puede "explicar" lo que sucedi en el campo histrico
identificando la ley (o las leyes) que gobiernan el conjunto de acontecimientos tramado en el relato como
un drama de sentido esencialmente trgico. O bien, por el contrario, puede hallar el sentido trgico del
relato que ha tramado en su descubrimiento de la "ley" que gobierna la secuencia de articulacin de la
trama. En cualquier caso, las aplicaciones morales de determinado argumento histrico deben ser extradas
de la relacin que el historiador presume que existi, dentro del conjunto de hechos en consideracin, entre
la trama de la conceptualizacin narrativa por un lado y la forma de la argumentacin ofrecida como
explicacin explcita "cientfica" (o "realista") del conjunto de hechos, por el otro.
Un conjunto de sucesos que ha sido tramado corno tragedia puede ser explicado "cientficamente" (o
"realistamente") apelando a leyes estrictas de determinacin causal o a presuntas leyes de la libertad
humana, segn sea el caso. En el primer caso la implicacin es que los hombres estn sometidos a un
destino ineluctable en virtud de su participacin en la historia, mientras que en el segundo la implicacin es
que pueden obrar de tal manera que puedan controlar, o por lo menos afectar, sus destinos. El impulso
ideolgico de las historias modeladas en estas formas alternativas es casi siempre "conservador" o
"radical", respectivamente. No es necesario que esas implicaciones estn de manera formal expuestas en el
propio relato histrico, sino que sern identificables por el tono o la actitud en que estn expresadas la
resolucin del drama y la epifana de la ley que manifiesta. Las diferencias entre los dos tipos de
historiografa as distinguidos son las que considero caractersticas de la obra de un Spengler por un lado y
un Marx por el otro. El modo mecanicista de explicacin es utilizado por el primero para justificar el tono o
la actitud de historias tramadas como tragedias, pero de manera que provoca implicaciones, ideolgicas que
son socialmente acomodaticias. En Marx, sin embargo, una estrategia de explicacin tambin mecanicista
sirve para sancionar un relato trgico de la historia que es de tono heroico y militante. Las diferencias son
exactamente similares a las que distinguen las tragedias de Eurpides de las de Sfocles o, para tomar el
caso de un solo escritor, la tragedia del Rey Lear de la de Hamlet.
Pueden citarse, en forma breve, ejemplos especficos de la historiografa para fines de ilustracin. Las
historias de Ranke estn consistentemente expresadas en el modo de la comedia, forma de trama que tiene
como tema central la nocin de reconciliacin. En forma similar, el modo de explicacin
predominantemente usado por l era el organicista, consistente en el descubrimiento de las estructuras y los
procesos integrativos que, segn crea, representan los modos de relacin fundamentales que se encuentran

integrativos que, segn crea, representan los modos de relacin fundamentales que se encuentran en la
historia. Ranke no se ocupaba de 'leyes" sino del descubrimiento de las "ideas" de los agentes y las agencias
que vea como habitantes del campo histrico. Y yo sostendr que el tipo de explicacin que segn l crea
ofrece el conocimiento histrico es la contrapartida epistemolgica de una percepcin esttica del campo
histrico que adopta la forma de una trama cmica en todas las narraciones de Ranke. Las implicaciones
ideolgicas de esta combinacin de un modo de la trama cmica y un modo de argumentacin organicista
son especficamente conservadoras. Las "formas" que Ranke discerna en el campo histrico supuestamente
existan en el tipo de condicin armoniosa que convencionalmente aparece al final de una comedia. El
lector queda contemplando la coherencia del campo histrico, considerado como una estructura completa
de "ideas" (es decir, instituciones y valores), y con el tipo de sentimiento causado en el pblico de un drama
que ha alcanzado una resolucin por completo cmica de todos los conflictos aparentemente trgicos que
haba en l. El tono de voz es acomodaticio, la actitud es optimista, y las implicaciones ideolgicas son
conservadoras, en la medida en que legtimamente se puede concluir, de una historia as interpretada, que
vivimos en el mejor de los mundos histricos posibles, o al menos en el mejor que se puede esperar "con
realismo", en vista de la naturaleza del proceso histrico segn se revela en el relato que Ranke da de l.
Burckhardt representa otra variacin de estas mismas posibilidades de combinacin. Burckhardt era un
contextualista; sugera que los historiadores "explican" un acontecimiento determinado insertndolo en el
rico tejido de las individualidades similarmente discriminables que ocupan su espacio ambiental histrico.
Negaba tanto la posibilidad de derivar leyes del estudio de la historia como la deseabilidad de someterla al
anlisis tipolgico. Para l, un rea dada de acontecer histrico representaba un campo del acontecer ms o
menos rico en el brillo de su "tejido" y ms o menos susceptible de interpretacin impresionista. A su
Civilizacin del Renacimiento, por ejemplo, convencionalmente se le considera carente de "relato" o "lnea
narrativas En realidad, el modo narrativo en que fue modelada es el de la stira, la satura (o "miscelnea")
que es el modo de ficcin de la irona y que alcanza algunos de sus principales efectos negndose a
proporcionar el tipo de coherencia formal que uno est condicionado a esperar por la lectura de novelas,
comedias y tragedias. Esta forma narrativa, que es la contraparte esttica de una concepcin
especficamente escptica del conocimiento y sus posibilidades, se presenta como el tipo de todas las
concepciones supuestamente antiideolgicas de la historia y corno una alternativa a la "filosofa de la
historia" practicada por Marx, Hegel y Ranke por igual, y que Burckhardt personalmente despreciaba.
Pero el tono o la actitud con que est modelada una narracin satrica tiene implicaciones ideolgicas
especficas, 'liberales" si se expresa en tono optimista, "conservadoras" si lo hace en tono resignado. Por
ejemplo, la concepcin de Burckhardt del campo histrico como una "textura" de entidades individuales
unidas por poco ms que su calidad de integrantes del mismo campo y el brillo de sus varias
manifestaciones, combinada con su escepticismo formal, es destructiva para cualquier esfuerzo de su
pblico por utilizar la historia como medio para comprender el mundo presente en trminos que no sean
conservadores. El mismo pesimismo de Burckhardt con respecto al futuro tiene el efecto de promover en
los lectores una actitud de "slvese quien pueda" y "que el diablo se lleve al ltimo". Tales actitudes

"slvese quien pueda" y "que el diablo se lleve al ltimo". Tales actitudes podran promoverse en inters de
causas tanto liberales corno conservadoras, dependiendo de las circunstancias sociales en que se
propongan, y sus implicaciones ideolgicas ltimas tal como Burckhardt las emple son estrictamente
conservadoras, cuando no sencillamente "reaccionarias'"

EL PROBLEMA DE LOS ESTILOS HISTORIOGRFICOS


Una vez distinguidos los tres niveles en que trabajan los historiadores para conseguir un efecto explicativo
en sus narraciones, considerara ahora el problema de los estilos historiogrficos. En mi opinin, un estilo
historiogrfico representa una combinacin particular de modos de tramar, de argumentacin y de
implicacin ideolgica. Pero los varios modos de tramar, de argumentacin y de implicacin ideolgica no
pueden combinarse indiscriminadamente en una obra determinada. Por ejemplo, una trama cmica no es
compatible con una argumentacin mecanicista, igual que una ideologa radical no es compatible con una
trama satrica. Hay como si dijramos afinidades electivas entre los varios modos que pueden utilizarse
para conseguir un efecto explicatorio de los distintos niveles de composicin. Y esas afinidades electivas se
basan en las homologas estructurales que pueden discernirse entre los posibles modos de tramar, de
argumentacin y de implicacin ideolgica. Las afinidades pueden representarse grficamente del siguiente
modo:
Modo de Tramar

Modo de Argumentacin

Modo de implicacin ideolgica

Romntico

Formista

Anarquista

Trgico

Mecanicista

Radical

Cmico

Organicista

Conservador

Satrico

Contextualista

Liberal

Estas afinidades no deben tornarse como combinaciones necesarias de los modos en un historiador
determinado. Por el contrario, la tensin dialctica que caracteriza la obra de todo historiador importante
surge generalmente del esfuerzo por casar un modo de tramar con un modo de argumentacin o de
implicacin ideolgica que no es consonante con l. Por ejemplo, como lo demostrar, Michelet trat de
combinar una trama romntica o novelesca y una argumentacin formista con una ideologa que es
explcitamente liberal. Del mismo modo, Burckhardt utiliz un trama satrica y una argumentacin
contextualista al servicio de una posicin ideolgica que es explcitamente conservadora y por ltimo
reaccionaria. Hegel tram la historia en dos niveles -trgico en el microcsmico, cmico en el
macrocsmico- ambos justificados por apelacin a un modo de argumentacin que es organicista, con el
resultado de que de la lectura de su obra pueden derivarse aplicaciones tanto radicales como
conservadoras.

Pero en todos los casos la tensin dialctica evoluciona dentro del contexto de una visin coherente o
imagen gobernante de la forma del campo histrico completo. Eso da a la concepcin de ese campo
particular del pensador el aspecto de una totalidad autoconsistente, y esa coherencia y consistencia dan a su
obra sus atributos estilsticos distintivos. El problema aqu consiste en determinar la base de esa coherencia
y consistencia. En mi opinin, esa base es de naturaleza potica, y especficamente lingstica.
Antes de poder aplicar a los datos del campo histrico el aparato conceptual que utilizar para representarlo
y explicarlo, el historiador tiene que prefigurar el campo, es decir, constituirlo corno objeto de percepcin
mental. Este acto potico es indistinguible del acto lingstico en que se prepara el campo para la
interpretacin corno dominio de un tipo particular, es decir, para que un dominio determinado pueda ser
interpretado, primero tiene que ser construido como terreno habitado por figuras discernibles. Las figuras, a
su vez, deben ser consideradas clasificables como distintos rdenes, clases, gneros y especies de
fenmenos. Adems, debe entenderse que tienen ciertas clases de relaciones entre ellas, cuyas
transformaciones constituirn los "problemas" a resolver por las "explicaciones" ofrecidas en los niveles
del tramado y la argumentacin en la narracin.
En otras palabras, el historiador se enfrenta al campo histrico ms o menos como un gramtico podra
enfrentarse a una nueva lengua. Su primer problema es distinguir entre los elementos lxicos, gramaticales
y sintcticos del campo. Slo entonces puede emprender la interpretacin de lo que significa cualquier
configuracin de elementos o transformacin de sus relaciones. En suma, el problema del historiador
consiste en construir un protocolo lingstico completo, con dimensiones lxica, gramatical, sintctica y
semntica, por el cual caracterizar el campo y sus elementos en sus propios trminos,, (antes que en los
trminos con que vienen calificados en los propios documentos), y as prepararlos para la explicacin y la
representacin que despus ofrecer de ellos su narracin. Este protocolo lingstico preconceptual a su vez
ser virtud de su naturaleza esencialmente prefigurativo, caracterizable en trminos del modo tropolgico
dominante en que est expresado.
Los relatos histricos pretenden ser modelos verbales de segmentos especficos del proceso histrico. Pero
tales modelos son necesarios porque el registro documental no produce una imagen sin ambigedades de la
estructura de sucesos de que da fe. Para figurarse "lo que realmente ocurri" en el pasado, por lo tanto, el
historiador tiene que prefigurar como posible objeto de conocimiento todo el conjunto de sucesos
registrado en los documentos. Este acto prefigurativo es potico en la medida en que es precognoscitivo y
precrtico en la economa de la propia conciencia del historiador. Tambin es potico en la medida en que
es constitutivo de la estructura que posteriormente ser imaginada en el modelo verbal ofrecido por el
historiador como representacin y explicacin de "lo que ocurri realmente" en el pasado. Pero es
constitutivo no slo de un dominio que el historiador puede tratar como posible objeto de percepcin
(mental); tambin es constitutivo de los conceptos que utilizar para identificar los objetos que habitan ese
dominio y para caracterizar los tipos de relaciones que pueden tener entre ellos. En el acto potico que
precede al anlisis formal del campo, el historiador a la vez crea el objeto de su anlisis y predetermina la

formal del campo, el historiador a la vez crea el objeto de su anlisis y predetermina la modalidad de las
estrategias conceptuales que usar para explicarlo.
Pero el nmero de estrategias explicatorias posibles no es infinito. Hay, en realidad, cuatro tipos
principales, que corresponden a los cuatro tropos principales del lenguaje potico. Por consiguiente, las
categoras para analizar los diferentes modos de pensamiento, representacin y explicacin presentes en
campos no cientficos, como la historiografa, las encontraremos en las modalidades del propio lenguaje
potico. En suma, la teora de los tropos nos proporciona una base para clasificar las formas estructurales
profundas de la imaginacin histrica en determinado periodo de su evolucin.

LA TEORA DE LOS TROPOS


Tanto la potica tradicional como la moderna teora del lenguaje identifican cuatro tropos bsicos para el
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anlisis del lenguaje potico, o figurativo: metfora, metonimia, sincdoque e irona.

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Estos tropos

Los dos principales expositores de la concepcin tropolgica del discurso no cientfico (mtico, artstico y onrico)
son los estructuralistas Roman Jakobson y Claude Lvi-Strauss. El ltimo utiliza la dada metafrico-metonmica
como base para su anlisis de los sistemas de nombramiento en culturas primitivas y como clave para la comprensin
de mitos, Vase Claude Lvi-Strauss, The Savage Mind, pp. 205-244, y, para la exposicin del mtodo, vase Edmund
Leach, Claude Lvi-Strauss, Nueva York, 1970, pp. 47 ss. Jakobson emplea la misma dada como base de una teora
lingstica de la potica. Vase su brillante ensayo "linguistics and Poetics", en Thomas A. Sebeok (comp.), Styie in
IAnguage, Nueva York y Londres, 1960, pp. 350-377; y el famoso captulo 5 de Roman Jakobson y Morris Halle,
Fundamentals of Lenguaje ('s-Gravenhage, 1956), titulado "The Metaphoric and Metonymic Poles", reimpreso ahora
en Flazard Adams (comp.), Crtical Theory snce Plato, Nueva York, 1971, pp. 1113-1116. Para una aplicacin
similar de esta dada al problema de caracterizar la estructura lingstica de los sueos en el Psicoanlisis, vase
Jacques Lacan, "The Insistence of the Letter in the Unconscious", en Jacques Ehrmann (comp.), Structuralism, Nueva
York, 1966, pp. 101 -l36.
Lvi-Strauss, Jakobson y Lacan conciben la metfora y la metonimia como los "polos" del comportamiento
lingstico, que representan respectivamente los ejes continuo (verbal) Y discontinuo (nominal) de los actos de
lenguaje. En la teora lingstica del estilo de Jakobson, la sincdoque y la irona son consideradas como especies de la
metonimia, que a su vez es vista como el tropo fundamental de la prosa "realista". As, por ejemplo, Jakobson escribe:
"E1 estudio de los tropos poticos ha estado orientado principalmente hacia la metfora, y la llamada literatura
realista, ntimamente ligada al principio metonmico, todava desafa la interpretacin aun cuando la misma
metodologa lingstica que la potica utiliza cuando analiza el estilo metafrico de la poesa romntica es
enteramente aplicable a la textura metonmica de la prosa realista." Vase Jakobson, "Linguistics and Poetics", p. 375.
En realidad, el anlisis de la historia del realismo en la novela en trminos de su contenido esencialmente metonmico
fue realizado por Stephen Ullmann, Style in the French Novel, Cambridge, 1967. Ullmann demuestra la progresiva
"nominalizacin" del estilo esencialmente "verbal" de la novela romntica de Stendhal a Sartre.
Pero, con todo lo fructfera que ha resultado la dada metafrica-metonmica para el anlisis del fenmeno lingstico,
su utilidad como marco para la caracterizacin de estilos literarios es, en mi opinin limitada. Me inclino a utilizar la
cudruple caracterizacin de los tropos, convencional desde el Renacimiento, para distinguir entre diferentes
convenciones estilsticas dentro de tina misma tradicin del discurso. Como lo ha sugerido Emile Benveniste en su
penetrante ensayo sobre la teora del lenguaje de Freud: "Es el estilo antes que el lenguaje lo que tomaramos como
trmino de comparacin con las propiedades que Freud ha revelado como indicativas del lenguaje onrico... El
inconsciente utiliza una verdadera 'retrica' que, como el estilo, tiene sus' figuras', y el viejo catlogo de los tropos
proporcionar un inventario apropiado para los dos tipos de expansin [simblica y significativa]." Emile Benveniste,
"Remarks en the Function of Language in Freudian Theory", en Problems of General Linguistics, Coral Cables, Fla.,
1971, p. 75. En ese ensayo Benveniste derriba la distincin entre lenguaje potico y lenguaje prosaico, entre el

lenguaje de los sueos y el de la conciencia de la vigilia, entre los polos metafrico y metonmico. Esto es consistente
con mi proposicin de que las semejanzas entre las representaciones poticas y discursivas de la realidad son tan
importantes como las diferencias. Porque con las ficciones "realistas" sucede como con los sueos: "La naturaleza del
contenido hace aparecer todas, las variedades de la metfora, porque los smbolos del inconsciente toman tanto su
significado como su dificultad de la conversin metafrica. Tambin utilizan lo que la retrica tradicional llama
metonimia (el continente por el contenido) y sincdoque (la parte por el todo) [sic], y si la 'sintaxis' de las secuencias
simblicas reclama un mecanismo ms que cualquier otro, es la elipsis." Ibidem.
Parte de la dificultad para pasar de una caracterizacin lingstica a una estilstica de las formas de literatura realista
puede residir en que no se explota la distincin retrica convencional entre -- y figuras por un lado y la distincin
entre tropos y esquemas por el otro. Los retricos del siglo XVI, siguiendo a Peter Ramus, clasificaban las figuras de
lenguaje en trminos de los cuatro tropos (o modos) de metfora, metonimia, sincdoque e irona, pero sin insistir en
su recproca exclusividad, proporcionando as una concepcin ms flexible del discurso potico y una diferenciacin
ms sutil de los estilos literarios que la que ofrece el sistema bipolar favorecido por los lingistas modernos.
Conservando la distincin binaria bsica entre metfora y metonimia, algunos retricos pasaban a ver la sincdoque
como un tipo de uso metafrico y la irona como un tipo de uso metonmico. Esto permite trazar la distincin entre
lenguaje integrativo por un lado y lenguaje dispersivo por el otro, a la vez que permite todava ulteriores distinciones
referentes a los grados de integracin o de reduccin a que se apunta en diferentes convenciones estilsticas. En la
Ciencia nueva (1725, 1740), Giambattista Vico utiliz la cudruple distincin entre los tropos como base para
diferenciar las etapas de la conciencia por las que ha pasado la humanidad desde el primitivismo hasta la civilizacin.
En lugar de ver una oposicin entre la conciencia potica (mtica) y la conciencia prosaica (cientfica), por lo tanto,
Vico vea una continuidad. Vase Thomas G. Bergin y Max H. Fisch, trads., The New Diente of Giambattista Vico,
lthaca, N. Y., 1968, libro 2, pp. 129 ss., sobre la "sabidura potica". Sobre la teora retrica del Renacimiento y por un
catlogo de las figuras de lenguaje corrientes y de los tropos, vase Lee A. Sonnino, A Handbook to Sixteenth Century
Rhetoric, Londres, 1968., p.p 10-14, 243-246
La distincin entre esquemas y figuras se hace en la retrica tradicional sobre la siguiente base: un esquema (ya sea de
palabras [lexeos]) o de Pensamiento [dianoia] es un orden de representacin que no implica saltos ni sustituciones
"irracionales"; en contraste con esto, una figura implica precisamente una sustitucin irracional ( o al menos
inesperada), como por ejemplo en la frase "pasiones fras", cuando cabra esperar el adjetivo "ardientes". Pero ;qu es
racional y qu es irracional en el uso lingstico? Es racional que produzca el efecto de comunicacin a la que apunta
el hablante. Y lo mismo puede decirse de los esquemas, tanto de palabras como de pensamientos. El uso creativo del ,
incluso exige, apartarse de lo que anticipa la conciencia con base en la convenci, en el acto de leer, pensar o
escuchar. Y esto sera tan cierto del discurso en prosa "realista" como de la poesa, por muy "romntica" que sea. Lo
que contemplan los sistemas terminolgicos formales, como los inventados para denotar los datos de la fsica, es la
eliminacin total del lenguaje figurativo, la construccin de "esquemas" de palabras perfectos en que no aparezca nada
"inesperado" en la designacin de los objetos de estudio, por ejemplo, el acuerdo de usar el clculo como sistema
terminolgico para discutir la realidad fsica postulado por Newton representa la esquematizacin de esa rea de
discursos, aunque no del pensamiento sobre sus objetos de estudio. El pensamiento sobre el mundo fsico sigue riendo
esencialmente figurativo, progresando por todo tipo de saltos "irracionales" de una teora a otra -pero siempre en el
modo metonmico. El problema para el fsico creativo es formular sus intuiciones, derivadas por medios figurativos,
en el esquema de palabras especificado para las comunicaciones con otros fsicos comprometidos con el sistema
terminolgico matemtico aportado por Newton.
El problema fundamental de la representacin "realista" en reas de experiencia no disciplinadas terminolgicamente
como lo est la fsica, es ofrecer un esquema de palabras adecuado para representar el esquema de pensamientos que
considera la verdad acerca de la realidad. Pero, cuando se trata de caracterizar un rea de experiencia en torno a la
cual no hay acuerdo fundamental sobre en qu consiste o cul puede ser su verdadera naturaleza, o cuando se trata de
desafiar una caracterizaci6n convencional de un fenmeno como una revolucin, la distincin entre lo que es
legtimamente "esperado" y lo que no lo es se desploma. El pensamiento sobre el objeto a ser representado y las
palabras a utilizar para representar ya sea el objeto o el pensamiento sobre el objeto son consignados todos a los usos
del discurso figurativo. Es imperativo, por lo tanto, cuando se analizan representaciones supuestamente "realistas" de
la realidad, determinar el modo potico dominante en que est expresado su discurso. Al identificar el modo (o los
modos) de dominante, se penetra en ese nivel de la conciencia en que un mundo de experiencia es constituido antes de
ser analizado. Y al conservar la distincin cudruple entre los "Tropos maestros, como les llama Kenneth Burke, es
posible especificar los diferentes "estilos de pensamiento" que pueden aparecer, ms o menos ocultos, en cualquier
representacin de la realidad, ya sea manifiestamente potica o prosaica. Vase Burke, Grammar, apnd. D, pp. 503517. Cf. Paul Henle (comp.), Language, Thought, and Culture, Ann Arbor, Mich., 1966, pp. 173-195. La literatura
sobre los tropos es variada y padece de desacuerdo congnito. Algunos de los problemas que se encuentran al tratar de
analizar las dimensiones tropolgicas del discurso pueden verse en las varias caracterizaciones de los tropos dadas en
la Princeton Encyclopedia of Poetry and Poetics, Alex Preminger et al., comps., Princeton, 1965.

permiten la caracterizacin de objetos en distintos tipos de discurso indirecto o figurativo. Son


especialmente tiles para comprender las operaciones por las cuales los contenidos de experiencia que se
resisten a la descripcin en prosa clara y racional pueden ser captados en forma prefigurativa y preparados
para la aprehensin consciente. En la metfora (literalmente "transferencia"), por ejemplo, los fenmenos
pueden ser caracterizados en trminos de su semejanza con, y diferencia de, otros, al modo de la analoga o
el smil, como en la frase "mi amor, una rosa". Por medio de la metonimia (literalmente "cambio de
nombre"), el nombre de una parte de una cosa puede sustituir al nombre del todo, como en la frase
"cincuenta velas" cuando lo que se quiere decir es "cincuenta barcos". Con la sincdoque, que para algunos
tericos es una forma de la metonimia, un fenmeno puede ser caracterizado utilizando la parte para
simbolizar alguna cualidad presuntamente inherente a la totalidad, como en la expresin "es todo corazn".
Mediante 1a irona, por ltimo, se pueden caracterizar entidades negando en el nivel figurativo lo que se
afirma positivamente en el nivel literal. Las figuras de la expresin manifiestamente absurda (catacresis),
como "bocas ciegas", y de la paradoja explcita (oximorn) como "pasin fra" pueden ser vistas como
emblemas de este tropo.
La irona, la metonimia y la sincdoque son tipos de metfora, pero difieren entre s en los tipos de
reducciones o de integraciones que efectan en el nivel litera de sus significados y por los tipos de
iluminaciones a que apuntan en el nivel figurativo. La metfora es esencialmente representativa, la
metonimia es reduccionista, la sincdoque es integrativa y la irona es negativa.
Por ejemplo, la expresin metafrica "mi amor, una rosa", afirma la adecuacin de la rosa como
representacin del ser amado. Afirma que existe una semejanza entre ambos objetos frente a las manifiestas
diferencias entre ellos. Pero la, identificacin del ser amado con la rosa slo se afirma literalmente. La frase
est hecha para ser tomada en forma figurativa como indicacin de las cualidades de belleza, preciosidad,
delicadeza, etc., que posee el ser amado. El trmino "amor' funciona como signo de un individuo particular,
pero el trmino "rosa" es entendido como "figura" o "smbolo" de las cualidades atribuidas al ser amado. El
ser amado es identificado con la rosa, pero de tal manera que sostiene la particularidad del ser amado a la
que se sugieren las cualidades que l o ella tienen en comn con la rosa. No es que se reduzca al ser amado
a una rosa, como sucedera si leyramos la frase en forma metonmica, ni que diga que la esencia del ser
amado sea idntica a la de una rosa, como seria el caso si la expresin fuera en tendida como sincdoque. Y
tampoco, obviamente, debe ser tomada como una negacin implcita de lo que se afirma explcitamente,
como en el caso de la irona.

La retencin del anlisis cudruple del lenguaje figurativo tiene la ventaja adicional de resistir a la cada en una
concepcin esencialmente dualista de los estilos como la que promueve la concepcin bipolar estilo-lenguaje. En
realidad, la cudruple clasificacin de los tropos permite el uso de las posibilidades combinatorias de una clasificacin
dual-binaria de estilos. Por su uso no estamos obligados, como Jakobson, a dividir la historia de la literatura del siglo
XIX entre una tradicin romntico-potico-metafrica por un lado y una tradicin realista-prosaico-metonmica por el
Ambas tradiciones pueden ser vistas como elementos de una misma convencin de discurso en la que estn presentes
otro.
todas las estrategias tropol6gicas del uso lingstico, pero presentes en grados diversos segn los diferentes escritores
y pensadores.

Un tipo similar de representacin es el contenido en la expresin metonmica "50 velas", cuando se emplea
para significar "50 barcos". Pero aqu el trmino "barco" es sustituido por el trmino "vela" para reducir el
todo a una de sus partes. Se estn comparando implcitamente dos objetos (igual que en la frase "mi amor,
una rosa"), pero se entiende explcitamente que esos objetos tienen entre ellos una relacin de parte a todo.
La modalidad de esa relacin, sin embargo, no es la de un microcosmos-macrocosmos, como sucedera si el
trmino "vela" tuviera intencin de simbolizar la cualidad que "barcos" y "velas" tienen en comn, en cuyo
caso sera una sincdoque. Ms bien se sugiere que los "barcos" son en cierto sentido identificables con esa
parte de ellos sin la cual no pueden funcionar.
En la metonimia, los fenmenos son aprehendidos implcitamente como si entre ellos hubiera relaciones del
tipo parte-parte, con base en el cual es posible efectuar una reduccin de una de las partes a la categora de
aspecto o funcin de la otra. Considerar que cualquier conjunto dado de objetos existe en la modalidad de
relaciones parte-parte (y no, como en la metfora, de relaciones objeto-objeto) es darse a la tarea de
distinguir entre las partes que son representativas del todo y las que son simplemente aspectos de l. As,
por ejemplo, la expresin "el rugido del trueno" es metonmica. En esta expresin todo el proceso por el
cual se produce el sonido del trueno es primero dividido en dos tipos de fenmenos: el de causa por un lado
(el trueno) y el de efecto por el otro (el rugido). A continuacin, despus de hecha esta divisin, se
relaciona al trueno con el rugido en la modalidad de una reduccin causa-efecto. Se dota al sonido
significado por el trmino "trueno" con el aspecto de un "rugido" (un tipo particular de sonido), lo que
permite hablar (metonmicamente) de que "el trueno causa el rugido".
Por la metonimia, entonces, es posible simultneamente distinguir entre dos fenmenos y reducir uno a la
condicin de manifestacin del otro. Esta reduccin puede adoptar la forma de una relacin agente-acto ("el
trueno ruge") o de una relacin causa-efecto ("el rugido del trueno"). Y por esas reducciones, como lo han
sealado Vico, Hegel y Nietzsche, el mundo de los fenmenos se puebla de una muchedumbre de agentes y
agencias que supuestamente existen detrs de l. Una vez separado el mundo de los fenmenos en dos
rdenes de seres (agentes y causas por un lado, actos y efectos por el otro), la conciencia primitiva queda
dotada slo por medios puramente lingsticos de las categoras conceptuales (agentes, causas, espritus,
esencias) necesarias para la teologa, la ciencia y la filosofa de la reflexin civilizada.
Pero la relacin esencialmente extrnseca que se presume caracteriza a los dos rdenes de fenmenos en
todas las reducciones metonmicas puede ser interpretada por sincdoque como una relacin intrnseca de
cualidades en comn. La metonimia afirma una diferencia entre fenmenos interpretados al modo de
relaciones parte-parte. La "parte" de la experiencia que es aprehendida como efecto" es relacionada con la
"parte" que es aprehendida como "causa" a la manera de una reduccin. Por el tropo de sincdoque, sin
embargo, es posible interpretar las dos partes a la manera de una integracin en un todo que es
cualitativamente diferente de la suma de las partes y del cual las partes no son sino rplicas mcrocsmicas.

Para ilustrar lo que implica el uso sinecdquico analizar la expresin "es todo corazn". En esta expresin
hay algo que parece ser una metonimia, es decir, el nombre de una parte del cuerpo se ha empleado para
caracterizar el cuerpo entero del individuo. Pero el trmino "corazn" debe ser entendido figurativamente
como designacin, no de una parte del cuerpo, sino de la cualidad de carcter convencionalmente
simbolizada por el trmino "corazn" en la cultura occidental. El trmino "corazn" no est puesto para ser
interpretado como designacin de una parte de la anatoma cuya funcin puede ser usada para caracterizar
la funcin de todo el cuerpo, como en "5o velas" por "50 barcos". Ms bien debe ser interpretado como
smbolo de una cualidad que es caracterstica de todo el individuo, considerado como una combinacin de
elementos fsicos y materiales, todos los cuales participan de esa cualidad en la modalidad de una relacin
microcosmos-macrocosmos.
As, en la expresin "es todo corazn" tenernos una sincdoque superpuesta a una metonimia. Tomada en
sentido literal, la expresin no se entiende. Leda metonmicamente sera reductiva, por cuanto slo
implicara el conocimiento de la centralidad del corazn para el funcionamiento del organismo para ser
siquiera sugestiva en forma figurada. Pero leda sinecdquicamente -es decir como una afirmacin que
sugiere una relacin cualitativa entre los elementos de una totalidad- es integrativa antes que reductiva. A
diferencia de la expresin metonmica "50 velas" utilizada como figura por "50 barcos", est puesta para
sealar no simplemente un "cambio de nombre", sino un cambio de nombre que designa a una totalidad
("l") que posee alguna cualidad (generosidad, simpata, etc.) que est presente y constituye la naturaleza
esencial de todas las partes que lo forman. Como metonimia, sugiere una relacin entre las varias partes del
cuerpo que debe ser entendida en trminos de la funcin central del corazn entre esas partes. Como
sincdoque, sin embargo, la expresin sugiere una relacin entre las partes del individuo, considerado como
una combinacin de atributos fsicos y espirituales, que es de naturaleza cualitativa y en la que participan
todas las partes.
Consideramos los tres tropos examinados hasta ahora como paradigmas, proporcionados por el lenguaje
mismo, de las operaciones por las cuales la conciencia puede prefigurar reas de la experiencia que son
cognoscitivamente problemticas a fin de someterlas despus a anlisis y explicacin. Es decir, en el uso
lingstico mismo se provee al pensamiento de posibles- paradigmas alternativos de explicacin. La
metfora es representativa del mismo modo que se puede decir que el formismo lo es. La metonimia es
reductiva de una manera mecanicista, mientras que la sincdoque es integrativa al modo como lo es el
organicismo. La metfora sanciona las prefiguraciones del mundo de la experiencia en trminos objetoobjeto, la metonimia en trminos parte-parte, y la sincdoque en trminos objeto-totalidad. Cada tropo
promueve adems el cultivo de un protocolo lingstico nico. A esos protocolos lingsticos se les- puede
llamar lenguajes de identidad (metfora), extrnseco (metonimia) e intrnseco (sincdoque).
Contra estos tres tropos, que yo caracterizo como "ingenuos" (porque slo pueden desplegarse en la
creencia en la capacidad del lenguaje para captar la naturaleza de las cosas en trminos figurativos), el
tropo de irona aparece como tina contrapartida "sentimental" (en el sentido de Schiller de
"autoconsciente"). Se ha sugerido que la irona es esencialmente dialctica, en cuanto representa un uso
deliberado de la metfora en inters de la autonegacin verbal. La tctica figurativa bsica de la irona es la

inters de la autonegacin verbal. La tctica figurativa bsica de la irona es la catacresis (literalmente "mal
uso"), la metfora manifiestamente absurda destinada a inspirar segundos pensamientos irnicos acerca de
la naturaleza de la cosa caracterizada o la inadecuacin de la caracterizacin misma. La figura retrica de
aporta (literalmente "duda"), en que el autor seala de antemano una duda real o fingida sobre la verdad de
sus propias afirmaciones, podra ser considerada como el mecanismo estilstica favorito del lenguaje
irnico, tanto en la ficcin del tipo ms "realista" como en las obras de historia escritas en un tono
autoconscientemente escptico o que son "relativizantes" en su intencin.
El objeto de la afirmacin irnica es afirmacin en forma tcita la negativa de lo afirmado positivamente en
el nivel literal, o lo contrario. Presupone que el lector o el oyente sabe, o es capaz de reconocer, lo absurdo
de la caracterizacin de la cosa designada en la metfora, metonimia o sincdoque utilizada para darle
forma. As, la expresin es todo corazn" se vuelve irnica cuando se expresa en un tono de voz particular
o en un contexto en que la persona designada no posee de manera ostensible las cualidades que se le
atribuyen por el uso de esa sincdoque.
Inmediatamente puede verse que la irona es en cierto sentido metatropolgica, porque se despliega en la
conciencia autoconsciente del posible mal uso del lenguaje figurativo. La irona presupone la ocupacin de
un punto de vista "realista" sobre la realidad, desde el cual es posible ofrecer una representacin no
figurativa del mundo de la experiencia. As la irona representa un estado de conciencia en que se ha
llegado a reconocer la naturaleza problemtica del lenguaje mismo. Seala la potencial futilidad de toda
caracterizacin lingstica de la realidad tanto como el absurdo de las creencias que parodia. Por lo tanto, es
"dialctica", corno ha sealado Kenneth Burke, aunque no tanto en su visin del proceso del mundo como
en su comprensin de la capacidad del lenguaje para oscurecer ms de lo que aclara en cualquier acto de
figuracin verbal. En la irona, el lenguaje figurativo se pliega sobre s mismo y cuestiona sus propias
posibilidades de distorsionar la percepcin. Por eso las caracterizaciones del mundo expresadas en el modo
irnico a menudo son vistas, como intrnsecamente refinadas y realistas. Parecen sealar el ascenso del
pensamiento en determinada rea de indagacin en un nivel de autoconciencia que hace posible una
conceptualizacin del mundo genuinamente "ilustrada", es decir, autocrtica.
El tropo de irona, entonces, proporciona un paradigma lingstico de un modo de pensamiento que es
radicalmente autocrtico con respecto no slo a determinada caracterizacin del mundo de la experiencia,
sino tambin al esfuerzo mismo de captar adecuadamente la verdad de las cosas en el lenguaje. Es, en
suma, un modelo del protocolo lingstico en el que convencionalmente se expresan el escepticismo en el
pensamiento y el relativismo en la tica. Como paradigma de la forma que puede adoptar una
representacin del mundo, es intrnsecamente hostil a las formulaciones "ingenuas" de las estrategias de
explicacin formista, mecanicista y organicista. Y su forma de ficcin, la stira, es intrnsecamente
antagnica a los arquetipos de novela, comedia y tragedia, como modos de representar las formas del
desarrollo humano significativo.

Existencialmente proyectada corno visin del mundo bien desarrollada, la irona parecera ser
transideolgica. Puede ser utilizada tcticamente para defender posiciones ideolgicas tanto liberales corno
conservadoras, dependiendo de que el ironista est hablando contra las formas sociales establecidas o
contra reformadores "utpicos" que tratan de cambiar el statu quo. Y puede ser usada ofensivamente por el
anarquista y por el radical, para atacar los ideales de sus oponentes liberales y conservadores. Pero como
base de una visin del mundo, la irona tiende a disolver toda creencia en la. posibilidad de acciones
positivas. En su aprehensin de la locura o el absurdo esencial de la condicin humana, tiende a generar
creencia en la "demencia" de la civilizacin y a inspirar un desdn de mandarn por quienes tratan de captar
la naturaleza de la realidad social en la ciencia o en el arte.

LAS FASES DE LA CONCIENCIA HISTRICA DEL SIGLO XIX


La teora de los tropos proporciona un modo de caracterizar los modos dominantes del pensamiento
histrico que tomaron forma en Europa en el siglo XIX. Y como base para una teora general del lenguaje
potico, me permite caracterizar la estructura profunda de la imaginacin histrica de ese periodo
considerado como un proceso de ciclo cerrado. Porque cada uno de los modos puede ser visto como una
fase, o momento, dentro de una tradicin de discurso que evoluciona a partir de lo metafrico, pasando por
comprensiones metonmica y sinecdquica del mundo histrico, hasta una aprehensin irnica del
irreductible relativismo de todo conocimiento.
La primera fase de la conciencia histrica del siglo XIX tom forma en el contexto de una crisis en el
pensamiento histrico de la Ilustracin tarda. Pensadores como Voltaire, Gibbon, Hume, Kant y Robertson
haban llegado finalmente a ver la historia en trminos en esencia irnicos. Los prerromnticos -Rousseau,
Justus Mser, Edmund Burke, los poetas suizos de la naturaleza, los Strmer und Drnger y especialmente
Herder- opusieron a esa concepcin irnica de la historia una contraparte deliberadamente "ingenua". Los
principios de esta concepcin de la historia no fueron elaborados en forma consistente, ni tampoco se
adhirieron a ellos uniformemente los diversos crticos de la Ilustracin, pero todos ellos compartan una
comn antipata por su racionalismo. Crean en la "empata" como mtodo de indagacin histrica, y
cultivaban una simpata por esos aspectos tanto de la historia como de la humanidad que los ilustradores
haban visto con desprecio o condescendencia. Como resultado de su oposicin, se desarroll una autntica
crisis en el pensamiento histrico, un profundo desacuerdo acerca de la actitud correcta con la cual
acercarse al estudio de la historia. Este cisma inevitablemente gener inters por la teora histrica, y para
la primera dcada del siglo XIX el "problema del conocimiento histrico" se haba desplazado al centro de
las preocupaciones de los filsofos de la poca.

Hegel fue el filsofo que dio a ese problema su formulacin ms profunda. Durante el periodo
comprendido entre su Fenomenologa del espritu (1806) y su Filosofa de la historia (1830-1831)
identific correctamente la causa principal del cisma: las irreductibles diferencias entre un modo irnico y
un modo metafrico de aprehender el campo histrico. Adems, en su propia filosofa de la historia, Hegel
ofreci una justificacin razonada para concebirla en el modo sinecdquico.
Durante el mismo periodo, desde luego, el racionalismo de la Ilustracin era revisado en direccin
organicista por los positivistas franceses. En la obra de Augusto Comte, cuyo Cours de la philosophie
positive empez a aparecer en 1830, las teoras mecanicistas de explicacin de la Ilustracin se casaban con
una concepcin organicista del proceso histrico. Esto permiti a Comte tramar la historia como una
comedia, disolviendo as el mythos satrico que haba reflejado el pesimismo de la historiografa de la
Ilustracin tarda.
As, durante el primer. tercio del siglo XIX tomaron forma tres "escuelas" distintas de pensamiento
histrico: "novelesca", "idealista" y "positivista". Y aun cuando estaban en desacuerdo sobre el mtodo
apropiado para estudiar y explicar la historia, eran unnimes en su repudio a la actitud irnica con que los
racionalistas de la ilustracin tarda haban encarado el estudio del pasado. En comn antipata por la irona
en todas sus formas explica en gran parte el entusiasmo por los estudios histricos que fue caracterstico de
la poca y el tono de autoconfianza de la historiografa de comienzos del siglo XIX, que prevaleci a pesar
de diferencias cruciales sobre problemas de "metodologa".
Tambin explica el tono particular del pensamiento histrico durante su segunda fase "madura" o clsica",
que dur desde alrededor de 1830 hasta 1870, ms o menos. Este periodo se caracteriz por un prolongado
debate sobre la teora de la historia y por la persistente produccin de enormes descripciones narrativas de
culturas grandes "maestros" de la historiografa del siglo XIX - Michelet, Ranke, Tocqueville y Burckhardtescribieron sus principales obras.
Lo ms sorprendente acerca de la historiografa de esta fase es el grado de autoconciencia terica con que
sus representantes realizaron sus investigaciones del pasado y compusieron sus descripciones narrativas de
l. Casi todos ellos estaban inspirados en la esperanza de crear un punto de vista sobre el proceso histrico
que fuese tan "objetivo" como aquel desde el cual los cientficos observaban el proceso de la naturaleza, y
tan "realista" como aquel desde el cual los estadistas de la poca dirigan la fortuna de las naciones.
Durante esta fase, por lo tanto, el debate tendi a girar sobre la cuestin de los criterios por los cuales poda
juzgarse una concepcin genuinamente "realista" de la historia. Igual que sus contemporneos en la novela,
los historiadores de la poca estaban interesados en producir imgenes de la historia que estuvieran tan
libres de la calidad abstracta de sus predecesoras de la ilustracin como desprovistas de las ilusiones de sus
precursoras romnticas. Pero, tambin corno sus contemporneos en la novela (Scott, Balzac, Stendhal,
Flaubert y los Goncourt), slo lograron producir tantas especies diferentes de "realismo" corno modalidades
haba para en discurso figurativo. Contra el "realismo" irnico Ilustracin inventaron una serie de
"realismos" rivales, cada uno de ellos proyeccin de uno u otro de los modos de la metfora, la metonimia

mos" rivales, cada uno de ellos proyeccin de uno u otro de los modos de la metfora, la metonimia y la
sincdoque. En realidad, como lo demostrar, los "realismos histricos" de Michelet, Tocqueville y Ranke
consistan en poco ms que elaboraciones crticas de puntos de vista proporcionados por esas estrategias
tropolgicas para procesar la experiencia en formas especficamente "poticas". Y en el "realismo" de
Burckhardt presenciamos la recada en la condicin irnica de la cual ese mismo "realismo" deba
supuestamente liberar a la conciencia histrica de la poca.
El estudio de estos distintos modos de conceptualizacin histrica se acompa de, y en buena medida
caus, reflexiones ulteriores sobre la filosofa de la historia. Durante esta segunda fase, la filosofa de la
historia tendi a adoptar la forma de un ataque al sistema de Hegel, pero en general no logr llevar al
pensamiento acerca de la conciencia histrica ms all del punto en que l la haba dejado. La excepcin a
esta generalizacin es, desde luego, Marx, quien intent combinar las estrategias sinecdquicas de Hegel
con las estrategias metonmicas de la economa poltica de su poca a fin de crear una visin histrica a la
vez "dialctica" y "materialista", es decir, "histrica" y "mecanicista" al mismo tiempo.
El propio Marx representa el esfuerzo ms consistente del siglo XIX por transformar el estudio histrico en
una ciencia. Adems, el suyo fue el esfuerzo ms consistente por analizar la relacin entre la conciencia
histrica por un lado y las formas efectivas de conciencia histrica por el otro. En su obra, la teora y la
prctica de la reflexin histrica estn ntimamente vinculadas con la teora Y la prctica de la sociedad en
que surgieron. Ms que ningn otro pensador, Marx fue sensible a la implicacin ideolgica de cualquier
concepcin de la historia que afirmara ser una visin "realista" del mundo. La concepcin de la historia del
propio Marx estaba lejos de ser irnica, pero l logr revelar las implicaciones ideolgicas de cualquier
concepcin de la historia; con ello proporcion una base ms que suficiente para el descenso a la irona que
haba de caracterizar la conciencia histrica de la ltima fase de la reflexin histrica de la poca, la
llamada crisis del historicismo que se desarroll durante el ltimo tercio del siglo.
Pero el pensamiento histrico no tena necesidad de Marx para que lo proyectara a su tercera fase, o crisis.
El mismo xito de los historiadores de la seguirla fase era suficiente para arrojar la conciencia histrica a
esa condicin de irona que es el verdadero contenido de la "crisis del historicismo". La elaboracin
consistente de una serie de concepciones igualmente completas y plausibles, pero en apariencia
mutuamente exclusivas, del mismo conjunto de sucesos, era suficiente para socavar la confianza en
cualquier pretensin de "objetividad", "cientificismo" y "realismo" por parte de la historia. Esa prdida de
confianza ya era perceptible en la obra de Burckhardt, que es manifiestamente esteticista en su espritu,
escptica en su punto de vista, cnica en su tono y pesimista ante cualquier esfuerzo por conocer la verdad
"real" de las cosas.
La contraparte filosfica del estado de nimo representado en la historiografa por Burckhardt es, desde
luego, Friedrich Nietzsche. Pero el esteticismo, el escepticismo, el cinismo y el pesimismo que Burckhardt
simplemente asumi como bases de su forma particular de "realismo", Nietzsche los tom como problemas
en forma autoconsciente. Adems, los consider como manifestaciones de una condicin de decadencia

espiritual que deba ser superada en parte por la liberacin de la conciencia histrica del ideal imposible de
un punto de vista trascendentalmente "realista" sobre el mundo.
En sus primeras obras filosficas, Nietzsche tom como problema la conciencia irnica de su poca y,
como corolario de eso, las formas especficas de conceptualizacin histrica que la sustentan. Y al igual
que Hegel antes que l (aunque en un espritu y con un objetivo diferentes), trat de disolver esa irona sin
caer en las ilusiones de un romanticismo ingenuo. Pero Nietzsche s representa un regreso a la concepcin
romntica del proceso histrico en la medida en que intent asimilar el pensamiento histrico a una nocin
del arte que toma el modo metafrico como estrategia figurativa paradigmtico. Nietzsche habl de una
historiografa que es conscientemente metahistrica en su teora y "suprahistrica" en su objetivo. Hizo, por
tanto, una defensa de una apercepcin conscientemente metafrico del campo histrico, lo que quiere decir
que era slo metafricamente irnica en su intencin. En el pensamiento de Nietzsche acerca de la historia
se abre al anlisis la psicologa de la conciencia histrica, adems se revelan sus orgenes en una
aprehensin especficamente potica de la realidad. Como resultado, Nietzsche, lo mismo que Marx,
proporcion la base para esa cada en la "crisis del historicismo" a la que sucumbi el pensamiento
histrico de su poca.
En respuesta a la crisis del historicismo, Benedetto Croce emprendi sus monumentales investigaciones de
la estructura profunda de la conciencia histrica. Igual que Nietzsche, Croce reconoci que la crisis refiere
el triunfo de una actitud mental esencialmente irnica. E igual que l tena la esperanza de purgar el
pensamiento histrico de esa irona asimilndolo al arte. Pero en tal proceso Croce lleg a inventar una
concepcin particularmente irnica del arte mismo. En sus esfuerzos por asimilar el pensamiento histrico
al arte, finalmente slo consigui llevar la conciencia histrica a una conciencia ms profunda de su propia
condicin irnica. A continuacin intent salvarla del escepticismo provocado por esa autoconciencia
elevada asimilando la historia a la filosofa. Pero en ese intento slo logr historicizar la filosofa,
hacindola as tan irnicamente autoconsciente de sus limitaciones como se haba vuelto la propia
historiografa.
Vista as, la evolucin de la filosofa de la historia -desde Hegel, pasando por Marx y Nietzsche, hasta
Croce- representa el mismo proceso que puede verse en la evolucin de la historiografa desde Michelet,
pasando por Ranke y Tocqueville, hasta Burckhardt. Las mismas modalidades bsicas de conceptualizacin
aparecen tanto en la filosofa de la historia como en la historiografa, aunque aparecen en distinto orden en
sus formas plenamente articuladas. Lo importante es que, tomada en conjunto, la filosofa de la historia
termina en la misma condicin irnica a que haba llegado la historiografa para el ltimo tercio del siglo
XIX. Esa condicin irnica difera de su contrapartida de la ilustracin tarda slo en el refinamiento con
que se expona en la filosofa de la historia y en la amplitud de los estudios que acompaaban su
elaboracin en la historiografa de la poca.