Vous êtes sur la page 1sur 76

1

UN HIVERNAGE DANS
LES GLACES
Jules Verne
Oeuvre du domaine public.

En lecture libre sur Atramenta.net

I LE PAVILLON NOIR

Le cur de la vieille glise de Dunkerque se rveilla cinq heures,


le 12 mai 18.., pour dire, suivant son habitude, la premire basse
messe laquelle assistaient quelques pieux pcheurs.
Vtu de ses habits sacerdotaux, il allait se rendre lautel, quand
un homme entra dans la sacristie, joyeux et effar la fois. Ctait un
marin dune soixantaine dannes, mais encore vigoureux et solide,
avec une bonne et honnte figure.
Monsieur le cur, scria-t-il, halte l ! sil vous plat.
Quest-ce qui vous prend donc si matin, Jean Cornbutte ?
rpliqua le cur.
Ce qui me prend ? Une fameuse envie de vous sauter au cou,
tout de mme !
Eh bien, aprs la messe laquelle vous allez assister
La messe ! rpondit en riant le vieux marin. Vous croyez que
vous allez dire votre messe maintenant, et que je vous laisserai faire ?
Et pourquoi ne dirais-je pas ma messe ? demanda le cur.
Expliquez-vous ! Le troisime son a tint
Quil ait tint ou non, rpliqua Jean Cornbutte, il en tintera
bien dautres aujourdhui, monsieur le cur, car vous mavez promis
de bnir de vos propres mains le mariage de mon fils Louis et de ma
nice Marie !
Il est donc arriv ? scria joyeusement le cur.
Il ne sen faut gure, reprit Cornbutte en se frottant les mains.
La vigie nous a signal, au lever du soleil, notre brick, que vous avez
baptis vous-mme du beau nom de la Jeune-Hardie !
Je vous en flicite du fond du cur, mon vieux Cornbutte, dit
3

le cur en se dpouillant de la chasuble et de ltole. Je connais vos


conventions. Le vicaire va me remplacer, et je me tiendrai votre
disposition pour larrive de votre cher fils.
Et je vous promets quil ne vous fera pas jener trop
longtemps ! rpondit le marin. Les bans ont dj t publis par
vous-mme, et vous naurez plus qu labsoudre des pchs quon
peut commettre entre le ciel et leau, dans les mers du Nord. Une
fameuse ide que jai eue l, de vouloir que la noce se fit le jour
mme de larrive, et que mon fils Louis ne quittt son brick que
pour se rendre lglise !
Allez donc tout disposer, Cornbutte.
Jy cours, monsieur le cur. bientt !
Le marin revint grands pas sa maison, situe sur le quai du port
marchand, et do lon apercevait la mer du Nord, ce dont il se
montrait si fier.
Jean Cornbutte avait amass quelque bien dans son tat. Aprs
avoir longtemps command les navires dun riche armateur du
Havre, il se fixa dans sa ville natale, o il fit construire, pour son
propre compte, le brick la Jeune-Hardie.
Plusieurs voyages dans le Nord russirent, et le navire trouva
toujours vendre bon prix ses chargements de bois, de fer et de
goudron. Jean Cornbutte en cda alors le commandement son fils
Louis, brave marin de trente ans, qui, au dire de tous les capitaines
caboteurs, tait bien le plus vaillant matelot de Dunkerque.
Louis Cornbutte tait parti, ayant un grand attachement pour
Marie, la nice de son pre, qui trouvait bien longs les jours de
labsence. Marie avait vingt ans peine. Ctait une belle Flamande,
avec quelques gouttes de sang hollandais dans les veines. Sa mre
lavait confie, en mourant, son frre Jean Cornbutte. Aussi, ce
brave marin laimait comme sa propre fille, et voyait dans lunion
projete une source de vrai et durable bonheur.
Larrive du brick, signal au large des passes, terminait une
importante opration commerciale dont Jean Cornbutte attendait gros
profit. La Jeune-Hardie, partie depuis trois mois, revenait en dernier
lieu de Bodo, sur la cte occidentale de la Norwge, et elle avait
opr rapidement son voyage.
4

En rentrant au logis, Jean Cornbutte trouva toute la maison sur


pied. Marie, le front radieux, revtait ses habillements de marie.
Pourvu que le brick narrive pas avant nous ! disait-elle.
Hte-toi, petite, rpondit Jean Cornbutte, car les vents viennent
du nord, et la Jeune-Hardie file bien, quand elle file grand largue !
Nos amis sont-ils prvenus, mon oncle ? demanda Marie.
Ils sont prvenus !
Et le notaire, et le cur ?
Sois tranquille ! Il ny aura que toi nous faire attendre !
En ce moment entra le compre Clerbaut.
Eh bien ! mon vieux Cornbutte, scria-t-il, voil de la chance !
Ton navire arrive prcisment lpoque o le gouvernement vient
de mettre en adjudication de grandes fournitures de bois pour la
marine.
Quest-ce que a me fait ? rpondit Jean Cornbutte. Il sagit
bien du gouvernement !
Sans doute, monsieur Clerbaut, dit Marie, il ny a quune chose
qui nous occupe : cest le retour de Louis.
Je ne disconviens pas que, rpondit le compre. Mais enfin
ces fournitures
Et vous serez de la noce, rpliqua Jean Cornbutte, qui
interrompit le ngociant et lui serra la main de faon la briser.
Ces fournitures de bois
Et avec tous nos amis de terre et nos amis de mer, Clerbaut.
Jai dj prvenu mon monde, et jinviterai tout lquipage du brick !
Et nous irons lattendre sur lestacade ? demanda Marie.
Je te crois bien, rpondit Jean Cornbutte. Nous dfilerons tous
deux par deux, violons en tte !
Les invits de Jean Cornbutte arrivrent sans tarder. Bien quil ft
de grand matin, pas un ne manqua lappel. Tous flicitrent lenvi
le brave marin quils aimaient. Pendant ce temps, Marie, agenouille,
transformait devant Dieu ses prires en remercments. Elle rentra
bientt, belle et pare, dans la salle commune, et elle eut la joue
embrasse par toutes les commres, la main vigoureusement serre
par tous les hommes ; puis, Jean Cornbutte donna le signal du dpart.
Ce fut un spectacle curieux de voir cette joyeuse troupe prendre le
5

chemin de la mer au lever du soleil. La nouvelle de larrive du brick


avait circul dans le port, et bien des ttes en bonnets de nuit
apparurent aux fentres et aux portes entrebilles. De chaque ct
arrivait un honnte compliment ou un salut flatteur.
La noce atteignit lestacade au milieu dun concert de louanges et
de bndictions. Le temps stait fait magnifique, et le soleil semblait
se mettre de la partie. Un joli vent du nord faisait cumer les lames,
et quelques chaloupes de pcheurs, orientes au plus prs pour sortir
du port, rayaient la mer de leur rapide sillage entre les estacades.
Les deux jetes de Dunkerque qui prolongent le quai du port,
savancent loin dans la mer. Les gens de la noce occupaient toute la
largeur de la jete du nord, et ils atteignirent bientt une petite
maisonnette situe son extrmit, o veillait le matre du port.
Le brick de Jean Cornbutte tait devenu de plus en plus visible. Le
vent frachissait, et la Jeune-Hardie courait grand largue sous ses
huniers, sa misaine, sa brigantine, ses perroquets et ses cacatois. La
joie devait videmment rgner bord comme terre. Jean Cornbutte,
une longue-vue la main, rpondait gaillardement aux questions de
ses amis.
Voil bien mon beau brick ! scriait-il, propre et rang comme
sil appareillait de Dunkerque ! Pas une avarie ! Pas un cordage de
moins !
Voyez-vous votre fils le capitaine ? lui demandait-on.
Non, pas encore. Ah ! cest quil est son affaire !
Pourquoi ne hisse-t-il pas son pavillon ? demanda Clerbaut.
Je ne sais gure, mon vieil ami, mais il a une raison sans doute.
Votre longue-vue, mon oncle, dit Marie en lui arrachant
linstrument des mains, je veux tre la premire lapercevoir !
Mais cest mon fils, mademoiselle !
Voil trente ans quil est votre fils, rpondit en riant la jeune
fille, et il ny que deux ans quil est mon fianc !
La Jeune-Hardie tait entirement visible. Dj lquipage faisait
ses prparatifs de mouillage. Les voiles hautes avaient t cargues.
On pouvait reconnatre les matelots qui slanaient dans les agrs.
Mais ni Marie, ni Jean Cornbutte navaient encore pu saluer de la
main le capitaine du brick.
6

Ma foi, voici le second, Andr Vasling ! scria Clerbaut.


Voici Fidle Misonne, le charpentier, rpondit un des
assistants.
Et notre ami Penellan ! dit un autre, en faisant un signe au
marin ainsi nomm.
La Jeune-Hardie ne se trouvait plus qu trois encblures du port,
lorsquun pavillon noir monta la corne de brigantine Il y avait
deuil bord !
Un sentiment de terreur courut dans tous les esprits et dans le
cur de la jeune fiance.
Le brick arrivait tristement au port, et un silence glacial rgnait
sur son pont. Bientt il eut dpass lextrmit de lestacade. Marie,
Jean Cornbutte et tous les amis se prcipitrent vers le quai quil
allait accoster, et, en un instant, ils se trouvrent bord.
Mon fils ! dit Jean Cornbutte, qui ne put articuler que ces
mots.
Les marins du brick, la tte dcouverte, lui montrrent le pavillon
de deuil.
Marie poussa un cri de dtresse et tomba dans les bras du vieux
Cornbutte.
Andr Vasling avait ramen la Jeune-Hardie ; mais Louis
Cornbutte, le fianc de Marie, ntait plus son bord.

II LE PROJET DE JEAN CORNBUTTE

Ds que la jeune fille, confie aux soins de charitables amis, eut


quitt le brick, le second, Andr Vasling, apprit Jean Cornbutte
laffreux vnement qui le privait de revoir son fils, et que le journal
du bord rapportait en ces termes :
la hauteur du Malstrom, 26 avril, le navire stant mis la
cape par un gros temps et des vents de sud-ouest, aperut des signaux
de dtresse que lui faisait une golette sous le vent. Cette golette,
dmte de son mt de misaine, courait vers le gouffre, sec de
toiles. Le capitaine Louis Cornbutte, voyant ce navire marcher une
perte imminente, rsolut daller bord. Malgr les reprsentations de
son quipage, il fit mettre la chaloupe la mer, y descendit avec le
matelot Cortrois et Pierre Nouquet le timonier. Lquipage les suivit
des yeux, jusquau moment o ils disparurent au milieu de la brume.
La nuit arriva. La mer devint de plus en plus mauvaise. La JeuneHardie, attire par les courants qui avoisinent ces parages, risquait
daller sengloutir dans le Malstrom. Elle fut oblige de fuir vent
arrire. En vain croisa-t-elle pendant quelques jours sur le lieu du
sinistre : la chaloupe du brick, la golette, le capitaine Louis et les
deux matelots ne reparurent pas. Andr Vasling assembla alors
lquipage, prit le commandement du navire et fit voile vers
Dunkerque.
Jean Cornbutte, aprs avoir lu ce rcit, sec comme un simple fait
de bord, pleura longtemps, et sil eut quelque consolation, elle vint
de cette pense que son fils tait mort en voulant secourir ses
semblables. Puis, le pauvre pre quitta ce brick, dont la vue lui faisait
mal, et il rentra dans sa maison dsole.
8

Cette triste nouvelle se rpandit aussitt dans tout Dunkerque. Les


nombreux amis du vieux marin vinrent lui apporter leurs vives et
sincres condolances. Puis, les matelots de la Jeune-Hardie
donnrent les dtails les plus complets sur cet vnement, et Andr
Vasling dut raconter Marie, dans tous ses dtails, le dvouement de
son fianc.
Jean Cornbutte rflchit, aprs avoir pleur, et le lendemain mme
du mouillage, voyant entrer Andr Vasling chez lui, il lui dit :
tes-vous bien sr, Andr, que mon fils ait pri ?
Hlas ! oui, monsieur Jean ! rpondit Andr Vasling.
Et avez-vous bien fait toutes les recherches voulues pour le
retrouver ?
Toutes, sans contredit, monsieur Cornbutte ! Mais il nest
malheureusement que trop certain que ses deux matelots et lui ont t
engloutis dans le gouffre du Malstrom.
Vous plairait-il, Andr, de garder le commandement en second
du navire ?
Cela dpendra du capitaine, monsieur Cornbutte.
Le capitaine, ce sera moi, Andr, rpondit le vieux marin. Je
vais rapidement dcharger mon navire, composer mon quipage et
courir la recherche de mon fils !
Votre fils est mort ! rpondit Andr Vasling en insistant.
Cest possible, Andr, rpliqua vivement Jean Cornbutte, mais
il est possible aussi quil se soit sauv. Je veux fouiller tous les ports
de la Norwge, o il a pu tre pouss, et, quand jaurai la certitude de
ne plus jamais le revoir, alors, seulement, je reviendrai mourir ici !
Andr Vasling, comprenant que cette dcision tait inbranlable,
ninsista plus et se retira.
Jean Cornbutte instruisit aussitt sa nice de son projet, et il vit
briller quelques lueurs desprance travers ses larmes. Il ntait pas
encore venu lesprit de la jeune fille que la mort de son fianc put
tre problmatique ; mais peine ce nouvel espoir fut-il jet dans son
cur, quelle sy abandonna sans rserve.
Le vieux marin dcida que la Jeune-Hardie reprendrait aussitt la
mer. Ce brick, solidement construit, navait aucune avarie rparer.
Jean Cornbutte fit publier que sil plaisait ses matelots de sy
9

rembarquer, rien ne serait chang la composition de lquipage. Il


remplacerait seulement son fils dans le commandement du navire.
Pas un des compagnons de Louis Cornbutte ne manqua lappel,
et il y avait l de hardis marins, Alain Turquiette, le charpentier
Fidle Misonne, le Breton Penellan, qui remplaait Pierre Nouquet
comme timonier de la Jeune-Hardie, et puis Gradlin, Aupic,
Gervique, matelots courageux et prouvs.
Jean Cornbutte proposa de nouveau Andr Vasling de reprendre
son rang bord. Le second du brick tait un manoeuvrier habile, qui
avait fait ses preuves en ramenant la Jeune-Hardie bon port.
Cependant, on ne sait pour quel motif, Andr Vasling fit quelques
difficults, et demanda rflchir.
Comme vous voudrez, Andr Vasling, rpondit Cornbutte.
Souvenez-vous seulement que, si vous acceptez, vous serez le
bienvenu parmi nous.
Jean Cornbutte avait un homme dvou dans le Breton Penellan,
qui fut longtemps son compagnon de voyage. La petite Marie passait
autrefois les longues soires dhiver dans les bras du timonier,
pendant que celui-ci demeurait terre. Aussi avait-il conserv pour
elle une amiti de pre, que la jeune fille lui rendait en amour filial.
Penellan pressa de tout son pouvoir larmement du brick, dautant
plus que, selon lui, Andr Vasling navait peut-tre pas fait toutes les
recherches possibles pour retrouver les naufrags, bien quil ft
excus par la responsabilit qui pesait sur lui comme capitaine.
Huit jours ne staient pas couls que la Jeune-Hardie se trouvait
prte reprendre la mer. Au lieu de marchandises, elle fut
compltement approvisionne de viandes sales, de biscuits, de barils
de farine, de pommes de terre, de porc, de vin, deau-de-vie, de caf,
de th, de tabac.
Le dpart fut fix au 22 mai. La veille au soir, Andr Vasling, qui
navait pas encore rendu rponse Jean Cornbutte, se rendit son
logis. Il tait encore indcis et ne savait quel parti prendre.
Jean Cornbutte ntait pas chez lui, bien que la porte de sa maison
ft ouverte. Andr Vasling pntra dans la salle commune attenante
la chambre de la jeune fille, et, l, le bruit dune conversation anime
frappa son oreille. Il couta attentivement et reconnut les voix de
10

Penellan et de Marie.
Sans doute la discussion se prolongeait dj depuis quelque
temps, car la jeune fille semblait opposer une inbranlable fermet
aux observations du marin breton.
Quel ge a mon oncle Cornbutte ? disait Marie.
Quelque chose comme soixante ans, rpondait Penellan.
Eh bien ! ne va-t-il pas affronter des dangers pour retrouver son
fils ?
Notre capitaine est un homme solide encore, rpliquait le
marin. Il a un corps de bois de chne et des muscles durs comme une
barre de rechange ! Aussi, je ne suis point effray de lui voir
reprendre la mer !
Mon bon Penellan, reprit Marie, on est forte quand on aime !
Dailleurs, jai pleine confiance dans lappui du Ciel. Vous me
comprenez et vous me viendrez en aide !
Non ! disait Penellan. Cest impossible, Marie ! Qui sait o
nous driverons, et quels maux il nous faudra souffrir ! Combien aije vu dhommes vigoureux laisser leur vie dans ces mers !
Penellan, reprit la jeune fille, il nen sera ni plus ni moins, et si
vous me refusez, je croirai que vous ne maimez plus !
Andr Vasling avait compris la rsolution de la jeune fille. Il
rflchit un instant, et son parti fut pris.
Jean Cornbutte, dit-il, en savanant vers le vieux marin qui
entrait, je suis des vtres. Les causes qui mempchaient
dembarquer ont disparu, et vous pouvez compter sur mon
dvouement.
Je navais jamais dout de vous, Andr Vasling, rpondit Jean
Cornbutte en lui prenant la main. Marie ! mon enfant ! dit-il voix
haute.
Marie et Penellan parurent aussitt.
Nous appareillerons demain au point du jour avec la mare
tombante, dit le vieux marin. Ma pauvre Marie, voici la dernire
soire que nous passerons ensemble !
Mon oncle, scria Marie en tombant dans les bras de Jean
Cornbutte.
Marie ! Dieu aidant, je te ramnerai ton fianc !
11

Oui, nous retrouverons Louis ! ajouta Andr Vasling.


Vous tes donc des ntres ? demanda vivement Penellan.
Oui, Penellan, Andr Vasling sera mon second, rpondit Jean
Cornbutte.
Oh ! oh ! fit le Breton dun air singulier.
Et ses conseils nous seront utiles, car il est habile et
entreprenant.
Mais vous-mme, capitaine, rpondit Andr Vasling, vous nous
en remontrerez tous, car il y a encore en vous autant de vigueur que
de savoir.
Eh bien, mes amis, demain. Rendez-vous bord et prenez les
dernires dispositions. Au revoir, Andr, au revoir, Penellan !
Le second et le matelot sortirent ensemble. Jean Cornbutte et
Marie demeurrent en prsence lun de lautre. Bien des larmes
furent rpandues pendant cette triste soire. Jean Cornbutte, voyant
Marie si dsole, rsolut de brusquer la sparation en quittant le
lendemain la maison sans la prvenir. Aussi, ce soir-l mme, lui
donna-t-il son dernier baiser, et trois heures du matin il fut sur pied.
Ce dpart avait attir sur lestacade tous les amis du vieux marin.
Le cur, qui devait bnir lunion de Marie et de Louis, vint donner
une dernire bndiction au navire. De rudes poignes de main furent
silencieusement changes, et Jean Cornbutte monta bord.
Lquipage tait au complet. Andr Vasling donna les derniers
ordres. Les voiles furent largues, et le brick sloigna rapidement
par une bonne brise de nord-ouest, tandis que le cur, debout au
milieu des spectateurs agenouills, remettait ce navire entre les mains
de Dieu.
O va ce navire ? Il suit la route prilleuse sur laquelle se sont
perdus tant de naufrags ! Il na pas de destination certaine ! Il doit
sattendre tous les prils, et savoir les braver sans hsitation ! Dieu
seul sait o il lui sera donn daborder ! Dieu le conduise !

12

III LUEUR DESPOIR

cette poque de lanne, la saison tait favorable, et lquipage


put esprer arriver promptement sur le lieu du naufrage.
Le plan de Jean Cornbutte se trouvait naturellement trac. Il
comptait relcher aux les Fero, o le vent du nord pouvait avoir
port les naufrags ; puis, sil acqurait la certitude quils navaient
t recueillis dans aucun port de ces parages, il devait porter ses
recherches au-del de la mer du Nord, fouiller toute la cte
occidentale de la Norwge, jusqu Bodo, le lieu le plus rapproch
du naufrage, et au-del, sil le fallait.
Andr Vasling pensait, contrairement lavis du capitaine, que les
ctes de lIslande devaient plutt tre explores ; mais Penellan fit
observer que, lors de la catastrophe, la bourrasque venait de louest ;
ce qui, tout en donnant lespoir que les malheureux navaient pas t
entrans vers le gouffre du Malstrom, permettait de supposer quils
staient jets la cte de Norwge.
Il fut donc rsolu que lon suivrait ce littoral daussi prs que
possible, afin de reconnatre quelques traces de leur passage.
Le lendemain du dpart, Jean Cornbutte, la tte penche sur une
carte, tait abm dans ses rflexions, quand une petite main sappuya
sur son paule, et une douce voix lui dit loreille :
Ayez bon courage, mon oncle !
Il se retourna et demeura stupfait. Marie lentourait de ses bras.
Marie ! ma fille bord ! scria-t-il.
La femme peut bien aller chercher son mari, quand le pre
sembarque pour sauver son enfant !
Malheureuse Marie ! Comment supporteras-tu nos fatigues ?
13

Sais-tu bien que ta prsence peut nuire nos recherches ?


Non, mon oncle, car je suis forte !
Qui sait o nous serons entrans, Marie ! Vois cette carte !
Nous approchons de ces parages si dangereux, mme pour nous
autres marins, endurcis toutes les fatigues de la mer ! Et toi, faible
enfant !
Mais, mon oncle, je suis dune famille de marins ! Je suis faite
aux rcits de combats et de temptes ! Je suis prs de vous et de mon
vieil ami Penellan !
Penellan ! Cest lui qui ta cache bord !
Oui, mon oncle, mais seulement quand il a vu que jtais
dcide le faire sans son aide.
Penellan ! cria Jean Cornbutte.
Penellan entra.
Penellan, il ny a pas revenir sur ce qui est fait, mais souvienstoi que tu es responsable de lexistence de Marie !
Soyez tranquille, capitaine, rpondit Penellan. La petite a force
et courage, et elle nous servira dange gardien. Et puis, capitaine,
vous connaissez mon ide : tout est pour le mieux dans ce monde.
La jeune fille fut installe dans une cabine, que les matelots
disposrent pour elle en peu dinstants et quils rendirent aussi
confortable que possible.
Huit jours plus tard, la Jeune-Hardie relchait aux Fero, mais les
plus minutieuses explorations demeurrent sans fruit. Aucun
naufrag, aucun dbris de navire navait t recueilli sur les ctes. La
nouvelle mme de lvnement y tait entirement inconnue. Le
brick reprit donc son voyage, aprs dix jours de relche, vers le 10
juin. Ltat de la mer tait bon, les vents fermes. Le navire fut
rapidement pouss vers les ctes de Norwge, quil explora sans plus
de rsultat.
Jean Cornbutte rsolut de se rendre Bodo. Peut-tre
apprendrait-il l le nom du navire naufrag au secours duquel
staient prcipits Louis Cornbutte et ses deux matelots.
Le 30 juin, le brick jetait lancre dans ce port
L, les autorits remirent Jean Cornbutte une bouteille trouve
la cte, et qui renfermait un document ainsi conu :
14

Ce 26 avril, bord du Froern, aprs avoir t accosts par la


chaloupe de la Jeune-Hardie, nous sommes entrans par les courants
vers les glaces ! Dieu ait piti de nous !
Le premier mouvement de Jean Cornbutte fut de remercier le Ciel.
Il se croyait sur les traces de son fils ! Ce Froern tait une golette
norwgienne dont on navait plus de nouvelles, mais qui avait t
videmment entrane dans le Nord.
Il ny avait pas perdre un jour. La Jeune-Hardie fut aussitt mise
en tat daffronter les prils des mers polaires. Fidle Misonne le
charpentier la visita scrupuleusement et sassura que sa construction
solide pourrait rsister au choc des glaons.
Par les soins de Penellan, qui avait dj fait la pche de la baleine
dans les mers arctiques, des couvertures de laine, des vtements
fourrs, de nombreux mocassins en peau de phoque et le bois
ncessaire la fabrication de traneaux destins courir sur les
plaines de glaces, furent embarqus bord. On augmenta, sur une
grande proportion, les approvisionnements desprit-de-vin et de
charbon de terre, car il tait possible que lon ft forc dhiverner sur
quelque point de la cte gronlandaise. On se procura galement,
grand prix et grandpeine, une certaine quantit de citrons, destins
prvenir ou gurir le scorbut, cette terrible maladie qui dcime les
quipages dans les rgions glaces. Toutes les provisions de viandes
sales, de biscuits, deau-de-vie, augmentes dans une prudente
mesure, commencrent emplir une partie de la cale du brick, car la
cambuse ny pouvait plus suffire. On se munit galement dune
grande quantit de pemmican, prparation indienne qui concentre,
beaucoup dlments nutritifs sous un petit volume.
Daprs les ordres de Jean Cornbutte, on embarqua bord de la
Jeune-Hardie des scies, destines couper les champs de glaces,
ainsi que des piques et des coins propres les sparer. Le capitaine se
rserva de prendre, sur la cte gronlandaise, les chiens ncessaires
au tirage des traneaux.
Tout lquipage fut employ ces prparatifs et dploya une
grande activit. Les matelots Aupic, Gervique et Gradlin suivaient
avec empressement les conseils du timonier Penellan, qui, ds ce
moment, les engagea ne point shabituer aux vtements de laine,
15

quoique la temprature ft dj basse sous ces latitudes, situes audessus du cercle polaire.
Penellan observait, sans en rien dire, les moindres actions dAndr
Vasling. Cet homme, Hollandais dorigine, venait on ne sait do, et,
bon marin du reste, il avait fait deux voyages bord de la JeuneHardie. Penellan ne pouvait encore lui rien reprocher, si ce nest
dtre trop empress auprs de Marie, mais il le surveillait de prs.
Grce lactivit de lquipage, le brick fut arm vers le 16 juillet,
quinze jours aprs son arrive Bodo. Ctait alors lpoque
favorable pour tenter des explorations dans les mers arctiques. Le
dgel soprait depuis deux mois, et les recherches pouvaient tre
pousses plus avant. La Jeune-Hardie appareilla donc et se dirigea
sur le cap Brewster, situ sur la cte orientale du Gronland, par le
soixante-dixime degr de latitude.

16

IV DANS LES PASSES

Vers le 23 juillet, un reflet, lev au-dessus de la mer, annona les


premiers bancs de glaces qui, sortant alors du dtroit de Davis, se
prcipitaient dans lOcan. partir de ce moment, une surveillance
trs-active fut recommande aux vigies, car il importait de ne point
se heurter ces masses normes.
Lquipage fut divis en deux quarts : le premier fut compos de
Fidle Misonne, de Gradlin et de Gervique ; le second, dAndr
Vasling, dAupic et de Penellan. Ces quarts ne devaient durer que
deux heures, car sous ces froides rgions la force de lhomme est
diminue de moiti. Bien que la Jeune-Hardie ne ft encore que par
le soixante-troisime degr de latitude, le thermomtre marquait dj
neuf degrs centigrades au-dessous de zro.
La pluie et la neige tombaient souvent en abondance. Pendant les
claircies, quand le vent ne soufflait pas trop violemment, Marie
demeurait sur le pont, et ses yeux saccoutumaient ces rudes scnes
des mers polaires.
Le 1er aot, elle se promenait larrire du brick et causait avec
son oncle, Andr Vasling et Penellan. La Jeune-Hardie entrait alors
dans une passe large de trois milles, travers laquelle des trains de
glaons briss descendaient rapidement vers le sud.
Quand apercevrons-nous la terre ? demanda la jeune fille.
Dans trois ou quatre jours au plus tard, rpondit Jean
Cornbutte.
Mais y trouverons-nous de nouveaux indices du passage de
mon pauvre Louis ?
Peut-tre, ma fille, mais je crains bien que nous ne soyons
17

encore loin du terme de notre voyage. Il est craindre que le Froern


nait t entran plus au nord !
Cela doit tre, ajouta Andr Vasling, car cette bourrasque qui
nous a spars du navire norvgien a dur trois jours, et en trois jours
un navire fait bien de la route, quand il est dsempar au point de ne
pouvoir rsister au vent !
Permettez-moi de vous dire, monsieur Vasling, riposta
Penellan, que ctait au mois davril, que le dgel ntait pas
commenc alors, et que, par consquent, le Froern a d tre arrt
promptement par les glaces
Et sans doute bris en mille pices, rpondit le second, puisque
son quipage ne pouvait plus manoeuvrer !
Mais ces plaines de glaces, rpondit Penellan, lui offraient un
moyen facile de gagner la terre, dont il ne pouvait tre loign.
Esprons, dit Jean Cornbutte en interrompant une discussion
qui se renouvelait journellement entre le second et le timonier. Je
crois que nous verrons la terre avant peu.
La voil ! scria Marie. Voyez ces montagnes !
Non, mon enfant, rpondit Jean Cornbutte. Ce sont des
montagnes de glaces, les premires que nous rencontrons. Elles nous
broieraient comme du verre, si nous nous laissions prendre entre
elles.
Penellan et Vasling, veillez la manoeuvre.
Ces masses flottantes, dont plus de cinquante apparaissaient alors
lhorizon, se rapprochrent peu peu du brick. Penellan prit le
gouvernail, et Jean Cornbutte, mont sur les barres du petit
perroquet, indiqua la route suivre.
Vers le soir, le brick fut tout fait engag dans ces cueils
mouvants, dont la force dcrasement est irrsistible. Il sagissait
alors de traverser cette flotte de montagnes, car la prudence
commandait de se porter en avant. Une autre difficult sajoutait
ces prils : on ne pouvait constater utilement la direction du navire,
tous les points environnants se dplaant sans cesse et noffrant
aucune perspective stable. Lobscurit saugmenta bientt avec le
brouillard. Marie descendit dans sa cabine, et, sur lordre du
capitaine, les huit hommes de lquipage durent rester sur le pont. Ils
18

taient arms de longues gaffes garnies de pointes de fer, pour


prserver le navire du choc des glaces.
La Jeune-Hardie entra bientt dans une passe si troite, que
souvent lextrmit de ses vergues fut froisse par les montagnes en
drive, et que ses bouts-dehors durent tre rentrs. On fut mme
oblig dorienter la grande vergue toucher les haubans.
Heureusement, cette mesure ne fit rien perdre au brick de sa vitesse,
car le vent ne pouvait atteindre que les voiles suprieures, et celles-ci
suffirent le pousser rapidement. Grce la finesse de sa coque, il
senfona dans ces valles quemplissaient des tourbillons de pluie,
tandis que les glaons sentrechoquaient avec de sinistres
craquements.
Jean Cornbutte redescendit sur le pont. Ses regards ne pouvaient
percer les tnbres environnantes. Il devint ncessaire de carguer les
voiles hautes, car le navire menaait de toucher, et, dans ce cas, il et
t perdu.
Maudit voyage ! grommelait Andr Vasling au milieu des
matelots de lavant, qui, la gaffe en main, vitaient les chocs les plus
menaants.
Le fait est que si nous en chappons, nous devrons une belle
chandelle Notre-Dame des Glaces ! rpondit Aupic.
Qui sait ce quil y a de montagnes flottantes traverser
encore ? ajouta le second.
Et qui se doute de ce que nous trouverons derrire ? reprit le
matelot.
Ne cause donc pas tant, bavard, dit Gervique, et veille ton
bord. Quand nous serons passs, il sera temps de grogner ! Gare ta
gaffe !
En ce moment, un norme bloc de glace, engag dans ltroite
passe que suivait la Jeune-Hardie, filait rapidement contre-bord, et
il parut impossible de lviter, car elle barrait toute la largeur du
chenal, et le brick se trouvait dans limpossibilit de virer.
Sens-tu la barre ? demanda Jean Cornbutte Penellan.
Non, capitaine ! Le navire ne gouverne plus !
Oh ! garons, cria le capitaine son quipage, nayez pas
peur, et arcboutez solidement vos gaffes contre le plat-bord !
19

Le bloc avait soixante pieds de haut peu prs, et sil se jetait sur
le brick, le brick tait broy. Il y eut un indfinissable moment
dangoisse, et lquipage reflua vers larrire, abandonnant son poste,
malgr les ordres du capitaine.
Mais au moment o ce bloc ntait plus qu une demi-encablure
de la Jeune Hardie, un bruit sourd se fit entendre, et une vritable
trombe deau tomba dabord sur lavant du navire, qui sleva ensuite
sur le dos dune vague norme.
Un cri de terreur fut jet par tous les matelots ; mais quand leurs
regards se portrent vers lavant, le bloc avait disparu, la passe tait
libre, et au-del, une immense plaine deau, claire par les derniers
rayons du jour, assurait une facile navigation.
Tout est pour le mieux ! scria Penellan. Orientons nos huniers
et notre misaine !
Un phnomne, trs-commun dans ces parages, venait de se
produire. Lorsque ces masses flottantes se dtachent les unes des
autres lpoque du dgel, elles voguent dans un quilibre parfait ;
mais en arrivant dans lOcan, o leau est relativement plus chaude,
elles ne tardent pas se miner leur base, qui se fond peu peu et
qui dailleurs est branle par le choc des autres glaons. Il vient
donc un moment o le centre de gravit de ces masses se trouve
dplac, et alors elles culbutent entirement. Seulement, si ce bloc se
ft retourn deux minutes plus tard, il se prcipitait sur le brick et
leffondrait dans sa chute.

20

V LLE LIVERPOOL

Le brick voguait alors dans une mer presque entirement libre.


lhorizon seulement, une lueur blanchtre, sans mouvement cette
fois, indiquait la prsence de plaines immobiles.
Jean Cornbutte se dirigeait toujours sur le cap Brewster, et
sapprochait dj des rgions o la temprature est excessivement
froide, car les rayons du soleil ny arrivent que trs-affaiblis par leur
obliquit.
Le 3 aot, le brick se retrouva en prsence de glaces immobiles et
unies entre elles. Les passes navaient souvent quune encblure de
largeur, et la Jeune-Hardie tait force de faire mille dtours qui la
prsentaient parfois debout au vent.
Penellan soccupait avec un soin paternel de Marie, et, malgr le
froid, il lobligeait venir tous les jours passer deux ou trois heures
sur le pont, car lexercice devenait une des conditions indispensables
de la sant.
Le courage de Marie, dailleurs, ne faiblissait pas. Elle
rconfortait mme les matelots du brick par ses paroles, et tous
prouvaient pour elle une vritable adoration. Andr Vasling se
montrait plus empress que jamais, et il recherchait toutes les
occasions de sentretenir avec elle ; mais la jeune fille, par une sorte
de pressentiment, naccueillait ses services quavec une certaine
froideur. On comprend aisment que lavenir, bien plus que le
prsent, tait lobjet des conversations dAndr Vasling, et quil ne
cachait pas le peu de probabilits quoffrait le sauvetage des
naufrags. Dans sa pense, leur perte tait maintenant un fait
accompli, et la jeune fille devait ds lors remettre entre les mains de
21

quelque autre le soin de son existence.


Cependant, Marie navait pas encore compris les projets dAndr
Vasling, car, au grand ennui de ce dernier ces conversations ne
pouvaient se prolonger. Penellan trouvait toujours moyen
dintervenir et de dtruire leffet des propos dAndr Vasling par les
paroles despoir quil faisait entendre.
Marie, dailleurs, ne demeurait pas inoccupe. Daprs les
conseils du timonier, elle prpara ses habits dhiver, et il fallut
quelle changet tout fait son accoutrement. La coupe de ses
vtements de femme ne convenait pas sous ces latitudes froides. Elle
se fit donc une espce de pantalon fourr, dont les pieds taient
garnis de peau de phoque, et ses jupons troits ne lui vinrent plus
qu mi-jambe, afin de pas tre en contact avec ces couches de neige,
dont lhiver allait couvrir les plaines de glace. Une mante en
fourrure, troitement ferme la taille et garnie dun capuchon, lui
protgea le haut du corps.
Dans lintervalle de leurs travaux, les hommes de lquipage se
confectionnrent aussi des vtements capables de les abriter du froid.
Ils firent en grande quantit de hautes bottes en peau de phoque, qui
devaient leur permettre de traverser impunment les neiges pendant
leurs voyages dexploration. Ils travaillrent ainsi tout le temps que
dura cette navigation dans les passes.
Andr Vasling, trs-adroit tireur, abattit plusieurs fois des oiseaux
aquatiques, dont les bandes innombrables voltigeaient autour du
navire. Une espce deiderduks et des ptarmigans fournirent
lquipage une chair excellente, qui le reposa des viandes sales.
Enfin le brick, aprs mille dtours, arriva en vue du cap Brewster.
Une chaloupe fut mise la mer. Jean Cornbutte et Penellan gagnrent
la cte, qui tait absolument dserte.
Aussitt, le brick se dirigea sur lle Liverpool, dcouverte, en
1821, par le capitaine Scoresby, et lquipage poussa des
acclamations, en voyant les naturels accourir sur la plage. Les
communications stablirent aussitt, grce quelques mots de leur
langue que possdait Penellan et quelques phrases usuelles queuxmmes avaient apprises des baleiniers qui frquentaient ces parages.
Ces Gronlandais taient petits et trapus ; leur taille ne dpassait
22

pas quatre pieds dix pouces ; ils avaient le teint rougetre, la face
ronde et le front bas ; leurs cheveux, plats et noirs, retombaient sur
leur dos ; leurs dents taient gtes, et ils paraissaient affects de
cette sorte de lpre particulire aux tribus ichthyophages.
En change de morceaux de fer et de cuivre, dont ils sont
extrmement avides, ces pauvres gens apportaient des fourrures
dours, des peaux de veaux marins, de chiens marins, de loups de
mer et de tous ces animaux gnralement compris sous le nom de
phoques. Jean Cornbutte obtint trs-bas prix ces objets, qui allaient
devenir pour lui dune si grande utilit.
Le capitaine fit alors comprendre aux naturels quil tait la
recherche dun navire naufrag, et il leur demanda sils nen avaient
pas quelques nouvelles. Lun deux traa immdiatement sur la neige
une sorte de navire et indiqua quun btiment de cette espce avait
t, il y a trois mois, emport dans la direction du nord ; il indiqua
aussi que le dgel et la rupture des champs de glaces les avaient
empchs daller sa dcouverte, et, en effet, leurs pirogues fort
lgres, quils manoeuvrent la pagaye, ne pouvaient tenir la mer
dans ces conditions.
Ces nouvelles, quoique imparfaites, ramenrent lesprance dans
le cur des matelots, et Jean Cornbutte neut pas de peine les
entraner plus avant dans la mer polaire.
Avant de quitter lle Liverpool, le capitaine fit emplette dun
attelage de six chiens esquimaux qui se furent bientt acclimats
bord. Le navire leva lancre le 10 aot au matin, et, par une forte
brise, il senfona dans les passes du nord.
On tait alors parvenu aux plus longs jours de lanne, cest--dire
que, sous ces latitudes leves, le soleil, qui ne se couchait pas,
atteignait le plus haut point des spirales quil dcrivait au-dessus de
lhorizon.
Cette absence totale de nuit ntait pourtant pas trs-sensible, car
la brume, la pluie et la neige entouraient parfois le navire de
vritables tnbres.
Jean Cornbutte, dcid aller aussi avant que possible, commena
prendre ses mesures dhygine. Lentrepont fut parfaitement clos, et
chaque matin seulement on prit soin den renouveler lair par des
23

courants. Les poles furent installs, et les tuyaux disposs de faon


donner le plus de chaleur possible. On recommanda aux hommes de
lquipage de ne porter quune chemise de laine par-dessus leur
chemise de coton, et de fermer hermtiquement leur casaque de peau.
Du reste, les feux ne furent pas encore allums, car il importait de
rserver les provisions de bois et de charbon de terre pour les grands
froids.
Les boissons chaudes, telles que le caf et le th, furent distribues
rgulirement aux matelots matin et soir, et comme il tait utile de se
nourrir de viandes, on fit la chasse aux canards et aux sarcelles, qui
abondent dans ces parages.
Jean Cornbutte installa aussi, au sommet du grand mt, un nid
de corneilles, sorte de tonneau dfonc par un bout, dans lequel se
tint constamment une vigie pour observer les plaines de glace.
Deux jours aprs que le brick eut perdu de vue lle Liverpool, la
temprature se refroidit subitement sous linfluence dun vent sec.
Quelques indices de lhiver furent aperus. La Jeune-Hardie navait
pas un moment perdre, car bientt la route devait lui tre
absolument ferme. Elle savana donc travers les passes que
laissaient entre elles des plaines ayant jusqu trente pieds
dpaisseur.
Le 3 septembre au matin, la Jeune-Hardie parvint la hauteur de
la baie de Gal-Hamkes. La terre se trouvait alors trente milles sous
le vent. Ce fut la premire fois que le brick sarrta devant un banc
de glace qui ne lui offrait aucun passage et gui mesurait au moins un
mille de largeur. Il fallut donc employer les scies pour couper la
glace. Penellan, Aupic, Gradlin et Turquiette furent prposs la
manoeuvre de ces scies, quon avaient installes en dehors du navire.
Le trac des coupures fut fait de telle sorte que le courant pt
emporter les glaons dtachs du banc. Tout lquipage runi mit
prs de vingt heures ce travail. Les hommes prouvaient une peine
extrme se maintenir sur la glace ; souvent ils taient forcs de se
mettre dans leau jusqu mi-corps, et leurs vtements de peau de
phoque ne les prservaient que trs-imparfaitement de lhumidit.
Dailleurs, sous ces latitudes leves, tout travail excessif est
bientt suivi dune fatigue absolue, car la respiration manque
24

promptement, et le plus robuste est forc de sarrter souvent.


Enfin la navigation redevint libre, et le brick fut remorqu au-del
du banc qui lavait si longtemps retenu.

25

VI LE TREMBLEMENT DE GLACES

Pendant quelques jours encore, la Jeune-Hardie lutta contre


dinsurmontables obstacles. Lquipage eut presque toujours la scie
la main, et souvent mme on fut forc demployer la poudre pour
faire sauter les normes blocs de glaces qui coupaient le chemin.
Le 12 septembre, la mer noffrit plus quune plaine solide, sans
issue, sans passe, qui entourait le navire de tous cts, de sorte quil
ne pouvait ni avancer ni reculer. La temprature se maintenait, en
moyenne, seize degrs au-dessous de zro. Le moment de
lhivernage tait donc venu, et la saison dhiver arrivait avec ses
souffrances et ses dangers.
La Jeune-Hardie se trouvait alors peu prs par le vingt et unime
degr de longitude ouest et le soixante-seizime degr de latitude
nord, lentre de la baie de Gal-Hamkes.
Jean Cornbutte fit ses premiers prparatifs dhivernage. Il
soccupa dabord de trouver une crique dont la position mt son
navire labri des coups de vent et des grandes dbcles. La terre,
qui devait tre une dizaine de milles dans louest, pouvait seule lui
offrir de srs abris, quil rsolut daller reconnatre.
Le 12 septembre, il se mit en marche, accompagn dAndr
Vasling, de Penellan et des deux matelots Gradlin et Turquiette.
Chacun portait des provisions pour deux jours, car il ntait pas
probable que leur excursion se prolonget au-del, et ils staient
munis de peaux de buffle, sur lesquelles ils devaient se coucher.
La neige, qui avait tomb en grande abondance et dont la surface
ntait pas gele, les retarda considrablement. Ils enfonaient
souvent jusqu mi-corps, et ne pouvaient, dailleurs, savancer
26

quavec une extrme prudence, sils ne voulaient pas tomber dans les
crevasses. Penellan, qui marchait en tte, sondait soigneusement
chaque dpression du sol avec son bton ferr.
Vers les cinq heures du soir, la brume commena spaissir, et la
petite troupe dut sarrter. Penellan soccupa de chercher un glaon
qui pt les abriter du vent, et, aprs stre un peu restaurs, tout en
regrettant de ne pas avoir quelque chaude boisson, ils tendirent leur
peau de buffle sur la neige, sen envelopprent, se serrrent les uns
prs des autres, et le sommeil lemporta bientt sur la fatigue.
Le lendemain matin, Jean Cornbutte et ses compagnons taient
ensevelis sous une couche de neige de plus dun pied dpaisseur.
Heureusement leurs peaux, parfaitement impermables, les avaient
prservs, et cette neige avait mme contribu conserver leur
propre chaleur, quelle empchait de rayonner au-dehors.
Jean Cornbutte donna aussitt le signal du dpart, et, vers midi,
ses compagnons et lui aperurent enfin la cte, quils eurent dabord
quelque peine distinguer. De hauts blocs de glaces, taills
perpendiculairement, se dressaient sur le rivage ; leurs sommets
varis, de toutes formes et de toutes tailles, reproduisaient en grand
les phnomnes de la cristallisation. Des myriades doiseaux
aquatiques senvolrent lapproche des marins, et les phoques, qui
taient tendus paresseusement sur la glace, plongrent avec
prcipitation.
Ma foi ! dit Penellan, nous ne manquerons ni de fourrures ni de
gibier !
Ces animaux-l, rpondit Jean Cornbutte, ont tout lair davoir
reu dj la visite des hommes, car, dans des parages entirement
inhabits, ils ne seraient pas si sauvages.
Il ny a que des Gronlandais qui frquentent ces terres,
rpliqua Andr Vasling.
Je ne vois cependant aucune trace de leur passage, ni le
moindre campement, ni la moindre hutte ! rpondit Penellan, en
gravissant un pic lev.Oh ! capitaine, scria-t-il, venez donc !
Japerois une pointe de terre qui nous prservera joliment des vents
du nord-est.
Par ici, mes enfants ! dit Jean Cornbutte.
27

Ses compagnons le suivirent, et tous rejoignirent bientt Penellan.


Le marin avait dit vrai. Une pointe de terre assez leve savanait
comme un promontoire, et, en se recourbant vers la cte, elle formait
une petite haie dun mille de profondeur au plus. Quelques glaces
mouvantes, brises par cette pointe, flottaient au milieu, et la mer,
abrite contre les vents les plus froids, ne se trouvait pas encore
entirement prise.
Ce lieu dhivernage tait excellent. Restait y conduire le navire.
Or, Jean Cornbutte remarqua que la plaine de glace avoisinante tait
dune grande paisseur, et il paraissait fort difficile, ds lors, de
creuser un canal pour conduire le brick sa destination. Il fallait
donc chercher quelque autre crique, mais ce fut en vain que Jean
Cornbutte savana vers le nord.
La cte restait droite et abrupte sur une grande longueur, et, audel de la pointe, elle se trouvait directement expose aux coups de
vent de lest. Cette circonstance dconcerta le capitaine, dautant plus
quAndr Vasling fit valoir combien la situation tait mauvaise en
sappuyant sur des raisons premptoires. Penellan eut beaucoup de
peine se prouver lui-mme que, dans cette conjecture, tout ft
pour le mieux.
Le brick navait donc plus que la chance de trouver un lieu
dhivernage sur la partie mridionale de la cte. Ctait revenir sur
ses pas, mais il ny avait pas hsiter. La petite troupe reprit donc le
chemin du navire, et marcha rapidement, car les vivres
commenaient manquer. Jean Cornbutte chercha, tout le long de la
route, quelque passe qui ft praticable, ou au moins quelque fissure
qui permit de creuser un canal travers la plaine de glace, mais en
vain.
Vers le soir, les marins arrivrent prs du glaon o ils avaient
camp pendant lautre nuit. La journe stait passe sans neige, et ils
purent encore reconnatre lempreinte de leurs corps sur la glace.
Tout tait donc dispos pour leur coucher, et ils stendirent sur leur
peau de buffle.
Penellan, trs-contrari de linsuccs de son exploration, dormait
assez mal, quand, dans un moment dinsomnie, son attention fut
attire par un roulement sourd. Il prta attentivement loreille ce
28

bruit, et ce roulement lui parut tellement trange, quil poussa du


coude Jean Cornbutte.
Quest-ce que cest ? demanda celui-ci, qui, suivant lhabitude
du marin, eut lintelligence aussi rapidement veille que le corps.
coutez, capitaine ! rpondit Penellan.
Le bruit augmentait avec une violence sensible.
Ce ne peut tre le tonnerre sous une latitude si leve ! dit Jean
Cornbutte en se levant.
Je crois que nous avons plutt affaire une bande dours
blancs ! rpondit Penellan.
Diable ! nous nen avons pas encore aperu, cependant.
Un peu plus tt, un peu plus tard, rpondit Penellan, nous
devons nous attendre leur visite. Commenons donc par les bien
recevoir.
Penellan, arm dun fusil, gravit lestement le bloc qui les abritait.
Lobscurit tant fort paisse et le temps couvert, il ne put rien
dcouvrir ; mais un incident nouveau lui prouva bientt que la cause
de ce bruit ne venait pas des environs. Jean Cornbutte le rejoignit, et
ils remarqurent avec effroi que ce roulement, dont lintensit
rveilla leurs compagnons, se produisait sous leurs pieds.
Un pril dune nouvelle sorte venait les menacer. ce bruit, qui
ressembla bientt aux clats du tonnerre, se joignit un mouvement
dondulation trs-prononc du champ de glaces. Plusieurs matelots
perdirent lquilibre et tombrent.
Attention ! cria Penellan.
Oui ! lui rpondit-on.
Turquiette ! Gradlin ! Ou tes-vous ?
Me voici ! rpondit Turquiette, secouant la neige dont il tait
couvert.
Par ici, Vasling, cria Jean Cornbutte au second. Et Gradlin ?
Prsent, capitaine ! Mais nous sommes perdus ! scria
Gradlin avec effroi.
Eh non ! fit Penellan. Nous sommes peut-tre sauvs !
peine achevait-il ces mots, quun craquement effroyable se fit
entendre. La plaine de glace se brisa tout entire, et les matelots
durent se cramponner au bloc qui oscillait auprs deux. En dpit des
29

paroles du timonier, ils se trouvaient dans une position


excessivement prilleuse, car un tremblement venait de se produire.
Les glaons venaient de lever lancre , suivant lexpression des
marins. Ce mouvement dura prs de deux minutes, et il tait
craindre quune crevasse ne souvrit sous les pieds mme des
malheureux matelots ! Aussi attendirent-ils le jour au milieu de
transes continuelles, car ils ne pouvaient, sous peine de prir, se
hasarder faire un pas, et ils demeurrent tendus tout de leur long
pour viter dtre engloutis.
Aux premires lueurs du jour, un tableau tout diffrent soffrit
leurs yeux. La vaste plaine, unie la veille, se trouvait disjointe en
mille endroits, et les flots, soulevs par quelque commotion sousmarine, avaient bris la couche paisse qui les recouvrait.
La pense de son brick se prsenta lesprit de Jean Cornbutte.
Mon pauvre navire ! scria-t-il. Il doit tre perdu !
Le plus sombre dsespoir commena se peindre sur la figure de
ses compagnons. La perte du navire entranait invitablement leur
mort prochaine.
Courage ! mes amis, reprit Penellan. Songez donc que le
tremblement de cette nuit, nous a ouvert un chemin travers les
glaces, qui permettra de conduire notre brick la baie dhivernage !
Eh ! tenez, je ne me trompe pas ! la Jeune-Hardie, la voil, plus
rapproche de nous dun mille !
Tous se prcipitrent en avant, et si imprudemment, que
Turquiette glissa dans une fissure et et infailliblement pri, si Jean
Cornbutte ne let rattrap par son capuchon. Il en fut quitte pour un
bain un peu froid.
Effectivement, le brick flottait deux milles au vent. Aprs des
peines infinies, la petite troupe latteignit. Le brick tait en bon tat ;
mais son gouvernail, que lon avait nglig denlever, avait t bris
par les glaces.

30

VII LES INSTALLATIONS DE


LHIVERNAGE

Penellan avait encore une fois raison : tout tait pour le mieux, et
ce tremblement de glaces avait ouvert au navire une route praticable
jusqu la baie. Les marins neurent plus qu disposer habilement
des courants pour y diriger les glaons de manire se frayer une
route.
Le 19 septembre, le brick fut enfin tabli, deux encblures de
terre, dans sa baie dhivernage, et solidement ancr sur un bon fond.
Ds le jour suivant, la glace stait dj forme autour de sa coque ;
bientt elle devint assez forte pour supporter le poids dun homme, et
la communication put stablir directement avec la terre.
Suivant lhabitude des navigateurs arctiques, le grement resta tel
quil tait ; les voiles furent soigneusement replies sur les vergues et
garnies de leur tui, et le nid de corneilles demeura en place, autant
pour permettre dobserver au loin que pour attirer lattention sur le
navire.
Dj le soleil slevait peine au-dessus de lhorizon. Depuis le
solstice de juin, les spirales quil avait dcrites staient de plus en
plus abaisses, et bientt il devait disparatre tout fait.
Lquipage se hta de faire ses prparatifs. Penellan en fut le
grand ordonnateur. La glace se fut bientt paissie autour du navire,
et il tait craindre que sa pression ne ft dangereuse ; mais Penellan
attendit que, par suite du va-et-vient des glaons flottants et de leur
adhrence, elle et atteint une vingtaine de pieds dpaisseur ; il la fit
alors tailler en biseau autour de la coque, si bien quelle se rejoignit
sous le navire, dont elle prit la forme ; enclav dans un lit, le brick
31

neut plus craindre ds lors la pression des glaces, qui ne pouvaient


faire aucun mouvement.
Les marins levrent ensuite le long des prceintes, et jusqu la
hauteur des bastingages, une muraille de neige de cinq six pieds
dpaisseur, qui ne tarda pas se durcir comme un roc. Cette
enveloppe ne permettait pas la chaleur intrieure de rayonner audehors. Une tente en toile, recouverte de peaux et hermtiquement
ferme, fut tendue sur toute la longueur du pont et forma une espce
de promenoir pour lquipage.
On construisit galement a terre un magasin de neige, dans lequel
on entassa les objets qui embarrassaient le navire. Les cloisons des
cabines furent dmontes, de manire ne plus former quune vaste
chambre lavant comme larrire. Cette pice unique tait,
dailleurs, plus facile rchauffer, car la glace et lhumidit
trouvaient moins de coins pour sy blottir. Il fut galement plus ais
de larer convenablement, au moyen de manches en toile qui
souvraient au-dehors.
Chacun dploya une extrme activit dans ces divers prparatifs,
et, vers le 25 septembre, ils furent entirement termins. Andr
Vasling ne stait pas montr le moins habile ces divers
amnagements. Il dploya surtout un empressement trop grand
soccuper de la jeune fille, et si celle-ci, toute la pense de son
pauvre Louis, ne sen aperut pas, Jean Cornbutte comprit bientt ce
qui en tait. Il en causa avec Penellan ; il se rappela plusieurs
circonstances qui lclairrent tout fait sur les intentions de son
second : Andr Vasling aimait Marie et comptait la demander son
oncle, ds quil ne serait plus permis de douter de la mort des
naufrags ; on sen retournerait alors Dunkerque, et Andr Vasling
saccommoderait trs-bien dpouser une fille jolie et riche, qui serait
alors lunique hritire de Jean Cornbutte.
Seulement, dans son impatience, Andr Vasling manqua souvent
dhabilet ; il avait plusieurs fois dclar inutiles les recherches
entreprises pour retrouver les naufrags, et souvent un indice
nouveau venait lui donner un dmenti, que Penellan prenait du plaisir
faire ressortir. Aussi le second dtestait-il cordialement le timonier,
qui le lui rendait avec du retour. Ce dernier ne craignait quune
32

chose, ctait quAndr Vasling ne parvint jeter quelque germe de


dissension dans lquipage, et il engagea Jean Cornbutte ne lui
rpondre quvasivement la premire occasion.
Lorsque les prparatifs dhivernage furent termins, le capitaine
prit diverses mesures propres conserver la sant de son quipage.
Tous les matins, les hommes eurent ordre darer les logements et
dessuyer soigneusement les parois intrieures, pour les dbarrasser
de lhumidit de la nuit. Ils reurent, matin et soir, du th ou du caf
brlant, ce qui est un des meilleurs cordiaux employer contre le
froid ; puis ils furent diviss en quarts de chasseurs, qui devaient,
autant que possible, procurer chaque jour une nourriture frache
lordinaire du bord.
Chacun dut prendre aussi, tous les jours, un exercice salutaire, et
ne pas sexposer sans mouvement la temprature, car, par des froids
de trente degrs au-dessous de zro, il pouvait arriver que quelque
partie du corps se gelt subitement. Il fallait, dans ce cas, avoir
recours aux frictions de neige, qui seules pouvaient sauver la partie
malade.
Penellan recommanda fortement aussi lusage des ablutions
froides, chaque matin. Il fallait un certain courage pour se plonger les
mains et la figure dans la neige, que lon faisait dgeler lintrieur.
Mais Penellan donna bravement lexemple, et Marie ne fut pas la
dernire limiter.
Jean Cornbutte noublia pas non plus les lectures et les prires, car
il sagissait de ne pas laisser dans le cur place au dsespoir ou
lennui. Rien nest plus dangereux dans ces latitudes dsoles.
Le ciel, toujours sombre, remplissait lme de tristesse. Une neige
paisse, fouette par des vents violents, ajoutait lhorreur
accoutume. Le soleil allait disparatre bientt. Si les nuages
neussent pas t amoncels sur la tte des navigateurs, ils auraient
pu jouir de la lumire de la lune, qui allait devenir vritablement leur
soleil pendant cette longue nuit des ples ; mais, avec ces vents
douest, la neige ne cessa pas de tomber. Chaque matin, il fallait
dblayer les abords du navire et tailler de nouveau dans la glace un
escalier qui permt de descendre sur la plaine. On y russissait
facilement avec les couteaux neige ; une fois les marches
33

dcoupes, on jetait un peu deau leur surface, et elles se


durcissaient immdiatement.
Penellan fit aussi creuser un trou dans la glace, non loin du navire.
Tous les jours on brisait la nouvelle crote qui se formait sa partie
suprieure, et leau que lon y puisait une certaine profondeur tait
moins froide qu la surface.
Tous ces prparatifs durrent environ trois semaines. Il fut alors
question de pousser les recherches plus avant. Le navire tait
emprisonn pour six ou sept mois, et le prochain dgel pouvait seul
lui ouvrir une nouvelle route travers les glaces. Il fallait donc
profiter de cette immobilit force pour diriger des explorations dans
le nord.

34

VIII PLAN DEXPLORATIONS

Le 9 octobre, Jean Cornbutte tint conseil pour dresser le plan de


ses oprations, et, afin que la solidarit augmentt le zle et le
courage de chacun, il y admit tout lquipage. La carte en main, il
exposa nettement la situation prsente.
La cte orientale du Gronland savance perpendiculairement vers
le nord. Les dcouvertes des navigateurs ont donn la limite exacte
de ces parages. Dans cet espace de cinq cents lieues, qui spare le
Gronland du Spitzberg, aucune terre navait t encore reconnue.
Une seule le, lle Shannon, se trouvait une centaine de milles dans
le nord de la baie de Gal-Hamkes, o la Jeune-Hardie allait
hiverner.
Si donc le navire norvgien, suivant toutes les probabilits, avait
t entran dans cette direction, en supposant quil net pu atteindre
lle Shannon, ctait l que Louis Cornbutte et les naufrags avaient
d chercher asile pour lhiver.
Cet avis prvalut, malgr lopposition dAndr Vasling, et il fut
dcid que lon dirigerait les explorations du ct de lle Shannon.
Les dispositions furent immdiatement commences. On stait
procur, sur la cte de Norwge, un traneau fait la manire des
Esquimaux, construit en planches recourbes lavant et larrire,
et qui ft propre glisser sur la neige et sur la glace. Il avait douze
pieds de long sur quatre de large, et pouvait, en consquence, porter
des provisions pour plusieurs semaines au besoin. Fidle Misonne
leut bientt mis en tat, et il y travailla dans le magasin de neige, o
ses outils avaient t transports.
Pour la premire fois, on tablit un pole charbon dans ce
35

magasin, car tout travail y et t impossible sans cela. Le tuyau du


pole sortait par un des murs latraux, au moyen dun trou perc dans
la neige ; mais il rsultait un grave inconvnient de cette disposition,
car la chaleur du tuyau faisait fondre peu peu la neige lendroit o
il tait en contact avec elle, et louverture sagrandissait
sensiblement. Jean Cornbutte imagina dentourer cette portion du
tuyau dune toile mtallique, dont la proprit est dempcher la
chaleur de passer. Ce qui russit compltement.
Pendant que Misonne travaillait au traneau, Penellan, aid de
Marie, prparait les vtements de rechange pour la route. Les bottes
de peau de phoque taient heureusement en grand nombre. Jean
Cornbutte et Andr Vasling soccuprent des provisions ; ils
choisirent un petit baril desprit-de-vin, destin chauffer un rchaud
portatif ; des rserves de th et de caf furent prises en quantit
suffisante ; une petite caisse de biscuits, deux cents livres de
pemmican et quelques gourdes deau-de-vie compltrent la partie
alimentaire. La chasse devait fournir chaque jour des provisions
fraches. Une certaine quantit de poudre fut divise dans plusieurs
sacs. La boussole, le sextant et la longue-vue furent mis labri de
tout choc.
Le 11 octobre, le soleil ne reparut pas au-dessus de lhorizon. On
fut oblig davoir une lampe continuellement allume dans le
logement de lquipage. Il ny avait pas de temps perdre, il fallait
commencer les explorations, et voici pourquoi :
Au mois de janvier, le froid deviendrait tel quil ne serait plus
possible de mettre le pied dehors, sans pril pour la vie. Pendant
deux mois au moins, lquipage serait condamn au casernement le
plus complet ; puis le dgel commencerait ensuite et se prolongerait
jusqu lpoque o le navire devrait quitter les glaces. Ce dgel
empcherait forcment toute exploration. Dun autre ct, si Louis
Cornbutte et ses compagnons existaient encore, il ntait pas
probable quils pussent rsister aux rigueurs dun hiver arctique. Il
fallait donc les sauver auparavant, ou tout espoir serait perdu.
Andr Vasling savait tout cela mieux que personne. Aussi rsolutil dapporter de nombreux obstacles cette expdition.
Les prparatifs du voyage furent achevs vers le 20 octobre. Il
36

sagit alors de choisir les hommes qui en feraient partie. La jeune


fille ne devait pas quitter la garde de Jean Cornbutte ou de Penellan.
Or, ni lun ni lautre ne pouvaient manquer la caravane.
La question fut donc de savoir si Marie pourrait supporter les
fatigues dun pareil voyage. Jusquici elle avait pass par de rudes
preuves, sans trop en souffrir, car ctait une fille de marin, habitue
ds son enfance aux fatigues de la mer, et vraiment Penellan ne
seffrayait pas de la voir, au milieu de ces climats affreux, luttant
contre les dangers des mers polaires.
On dcida donc, aprs de longues discussions, que la jeune fille
accompagnerait lexpdition, et quil lui serait, au besoin, rserv une
place dans la traneau, sur lequel on construisit une petite butte en
bois, hermtiquement ferme.
Quant Marie, elle fut au comble de ses voeux, car il lui rpugnait
dtre loigne de ses deux protecteurs.
Lexpdition fut donc ainsi forme : Marie, Jean Cornbutte,
Penellan, Andr Vasling, Aupic et Fidle Misonne. Alain Turquiette
demeura spcialement charg de la garde du brick, sur lequel
restaient Gervique et Gradlin. De nouvelles provisions de toutes
sortes furent emportes, car Jean Cornbutte, afin de pousser
lexploration aussi loin que possible, avait rsolu de faire des dpts
le long de sa route, tous les sept ou huit jours de marche. Ds que le
traneau fut prt, on le chargea immdiatement, et il fut recouvert
dune tente de peaux de buffle. Le tout formait un poids denviron
sept cents livres, quun attelage de cinq chiens pouvait aisment
traner sur la glace.
Le 22 octobre, suivant les prvisions du capitaine, un changement
soudain se manifesta dans la temprature. Le ciel sclaircit, les
toiles jetrent un clat extrmement vif, et la lune brilla au-dessus
de lhorizon pour ne plus le quitter pendant une quinzaine de jours.
Le thermomtre tait descendu vingt-cinq degrs au-dessous de
zro.
Le dpart fut fix au lendemain.

37

IX LA MAISON DE NEIGE

Le 23 octobre, onze heures du matin, par une belle lune, la


caravane se mit en marche. Les prcautions taient prises, cette fois,
de faon que le voyage pt se prolonger longtemps, sil le fallait.
Jean Cornbutte suivit la cte, en remontant vers le nord. Les pas des
marcheurs ne laissaient aucune trace sur cette glace rsistante. Aussi
Jean Cornbutte fut-il oblig de se guider au moyen de points de
repre quil choisit au loin ; tantt il marchait sur une colline toute
hrisse de pics, tantt sur un norme glaon que la pression avait
soulev au-dessus de la plaine.
la premire halte, aprs une quinzaine de milles, Penellan fit les
prparatifs dun campement. La tente fut adosse un bloc de glaces.
Marie navait pas trop souffert de ce froid rigoureux, car, par
bonheur, la brise stant calme, il tait beaucoup plus supportable ;
mais, plusieurs fois, la jeune fille avait d descendre de son traneau
pour empcher que lengourdissement narrtt chez elle la
circulation du sang. Dailleurs, sa petite hutte, tapisse de peau par
les soins de Penellan, offrait tout le confortable possible.
Quand la nuit, ou plutt quand le moment du repos arriva, cette
petite hutte fut transporte sous la tente, o elle servit de chambre
coucher la jeune fille. Le repas du soir se composa de viande
frache, de pemmican et de th chaud. Jean Cornbutte, pour prvenir
les funestes effets du scorbut, fit distribuer tout son monde
quelques gouttes de jus de citron. Puis, tous sendormirent la garde
de Dieu.
Aprs huit heures de sommeil, chacun reprit son poste de marche.
Un djeuner substantiel fut fourni aux hommes et aux chiens, puis on
38

partit. La glace, excessivement unie, permettait ces animaux


denlever le traneau avec une grande facilit. Les hommes,
quelquefois, avaient de la peine le suivre.
Mais un mal dont plusieurs marins eurent bientt souffrir, ce fut
lblouissement. Des ophthalmies se dclarrent chez Aupic et
Misonne. La lumire de la lune, frappant sur ces immenses plaines
blanches, brlait la vue et causait aux yeux une cuisson
insupportable.
Il se produisait aussi un effet de rfraction excessivement curieux.
En marchant, au moment o lon croyait mettre le pied sur un
monticule, on tombait plus bas, ce qui occasionnait souvent des
chutes, heureusement sans gravit, et que Penellan tournait en
plaisanteries. Nanmoins, il recommanda de ne jamais faire un pas
sans sonder le sol avec le bton ferr dont chacun tait muni.
Vers le 1er novembre, dix jours aprs le dpart, la caravane se
trouvait une cinquantaine de lieues dans le nord. La fatigue
devenait extrme pour tout le monde. Jean Cornbutte prouvait des
blouissements terribles, et sa vue saltrait sensiblement. Aupic et
Fidle Misonne ne marchaient plus quen ttonnant, car leurs yeux,
bords de rouge, semblaient brls par la rflexion blanche. Marie
avait t prserve de ces accidents par suite de son sjour dans la
hutte, quelle habitait le plus possible. Penellan, soutenu par un
indomptable courage, rsistait toutes ces fatigues. Celui qui, au
surplus, se portait le mieux et sur lequel ces douleurs, ce froid, cet
blouissement ne semblaient avoir aucune prise, ctait Andr
Vasling.
Son corps de fer tait fait toutes ces fatigues ; il voyait alors
avec plaisir le dcouragement gagner les plus robustes, et il prvoyait
dj le moment prochain o il faudrait revenir en arrire.
Or, le 1er novembre, par suite des fatigues, il devint indispensable
de sarrter pendant un jour ou deux.
Ds que le lieu du campement fut choisi, on procda son
installation. On rsolut de construire une maison de neige, que lon
appuierait contre une des roches du promontoire. Fidle Misonne en
traa immdiatement les fondements, qui mesuraient quinze pieds de
long sur cinq de large. Penellan, Aupic, Misonne, laide de leurs
39

couteaux, dcouprent de vastes blocs de glace quils apportrent au


lieu dsign, et ils les dressrent, comme des maons eussent fait de
murailles en pierre. Bientt la paroi du fond fut leve cinq pieds
de hauteur avec une paisseur peu prs gale, car les matriaux ne
manquaient pas, et il importait que louvrage ft assez solide pour
durer quelques jours. Les quatre murailles furent termines en huit
heures peu prs ; une porte avait t mnage du ct du sud, et la
toile de la tente, qui fut pose sur ces quatre murailles, retomba du
ct de la porte, quelle masqua. Il ne sagissait plus que de recouvrir
le tout de larges blocs, destins former le toit de cette construction
phmre.
Aprs trois heures dun travail pnible, la maison fut acheve, et
chacun sy retira, en proie la fatigue et au dcouragement. Jean
Cornbutte souffrait au point de ne pouvoir faire un seul pas, et Andr
Vasling exploita si bien sa douleur quil lui arracha la promesse de ne
pas porter ses recherches plus avant dans ces affreuses solitudes.
Penellan ne savait plus quel saint se vouer. Il trouvait indigne et
lche dabandonner ses compagnons sur des prsomptions sans
porte. Aussi cherchait-il les dtruire, mais ce fut en vain.
Cependant, quoique le retour et t dcid, le repos tait devenu
si ncessaire que, pendant trois jours, on ne fit aucun prparatif de
dpart.
Le 4 novembre, Jean Cornbutte commena faire enterrer sur un
point de la cte les provisions qui ne lui taient pas ncessaires. Une
marque indiqua le dpt, pour le cas improbable o de nouvelles
explorations lentraneraient de ce ct. Tous les quatre jours de
marche, il avait laiss de semblables dpts le long de sa route,ce
qui lui assurait des vivres pour le retour, sans quil et la peine de les
transporter sur son traneau.
Le dpart fut fix a dix Heures du matin, le 5 novembre. La
tristesse la plus profonde stait empare de la petite troupe. Marie
avait peine retenir ses larmes, en voyant son oncle tout dcourag.
Tant de souffrances inutiles ! tant de travaux perdus ! Penellan, lui,
devenait dune humeur massacrante ; il donnait tout le monde au
diable et ne cessait, chaque occasion, de se fcher contre la
faiblesse et la lchet de ses compagnons, plus timides et plus
40

fatigus, disait-il, que Marie, laquelle aurait t au bout du monde


sans se plaindre.
Andr Vasling ne pouvait pas dissimuler le plaisir que lui causait
cette dtermination. Il se montra plus empress que jamais prs de la
jeune fille, laquelle il fit mme esprer que de nouvelles recherches
seraient entreprises aprs lhiver, sachant bien quelles seraient alors
trop tardives !

41

X ENTERRS VIVANTS

La veille du dpart, au moment du souper, Penellan tait occup


briser des caisses vides pour en fourrer les dbris dans le pole,
quand il fut suffoqu tout coup par une fume paisse. Au mme
moment, la maison de neige fut comme branle par un tremblement
de terre. Chacun poussa un cri de terreur, et Penellan se prcipita audehors.
Il faisait une obscurit complte. Une tempte effroyable, car ce
ntait pas un dgel, clatait dans ces parages. Des tourbillons de
neige sabattaient avec une violence extrme, et le froid tait
tellement excessif que le timonier sentit ses mains se geler
rapidement. Il fut oblig de rentrer, aprs stre vivement frott avec
de la neige.
Voici la tempte, dit-il. Fasse le Ciel que notre maison rsiste,
car si louragan la dtruisait, nous serions perdus !
En mme temps que les rafales se dchanaient dans lair, un bruit
effroyable se produisait sous le sol glac ; les glaons, briss la
pointe du promontoire, se heurtaient avec fracas et se prcipitaient
les uns sur les autres ; le vent soufflait avec une telle force, quil
semblait parfois que la maison entire se dplaait ; des lueurs
phosphorescentes, inexplicables sous ces latitudes, couraient
travers le tourbillon des neiges.
Marie, Marie ! scria Penellan, en saisissant les mains de la
jeune fille.
Nous voil mal pris ! dit Fidle Misonne.
Et je ne sais si nous en rchapperons ! rpliqua Aupic.
Quittons cette maison de neige ! dit Andr Vasling.
42

Cest impossible ! rpondit Penellan. Le froid est pouvantable


au-dehors, tandis que nous pourrons peut-tre le braver en demeurant
ici !
Donnez-moi le thermomtre, dit Andr Vasling.
Aupic lui passa linstrument, qui marquait dix degrs au-dessous
de zro, lintrieur, bien que le feu ft allum. Andr Vasling
souleva la toile qui retombait devant louverture et le glissa audehors avec prcipitation, car il et t meurtri par des clats de glace
que le vent soulevait et qui se projetaient en une vritable grle.
Eh bien, monsieur Vasling, dit Penellan, voulez-vous encore
sortir ? Vous voyez bien que cest ici que nous sommes le plus en
sret !
Oui, ajouta Jean Cornbutte, et nous devons employer tous nos
efforts consolider intrieurement cette maison.
Mais il est un danger, plus terrible encore, qui nous menace !
dit Andr Vasling.
Lequel ? demanda Jean Cornbutte.
Cest que le vent brise la glace sur laquelle nous reposons,
comme il a bris les glaons du promontoire, et que nous soyons
entrans ou submergs !
Cela me parait difficile, rpondit Penellan, car il gle de
manire glacer toutes les surfaces liquides ! Voyons quelle est la
temprature.
Il souleva la toile de manire ne passer que le bras, et eut
quelque peine retrouver le thermomtre, au milieu de la neige ;
mais enfin il parvint le saisir, et, lapprochant de la lampe, il dit :
Trente-deux degrs au-dessous de zro ! Cest le plus grand
froid que nous ayons prouv jusquici !
Encore dix degrs, ajouta Andr Vasling, et le mercure
glera !
Un morne silence suivit cette rflexion.
Vers huit heures du matin, Penellan essaya une seconde fois de
sortir, pour juger de la situation. Il fallait, dailleurs, donner une issue
la fume, que le vent avait plusieurs fois repousse dans lintrieur
de la hutte. Le marin ferma trs-hermtiquement ses vtements,
assura son capuchon sur sa tte au moyen dun mouchoir, et souleva
43

la toile.
Louverture tait entirement obstrue par une neige rsistante.
Penellan prit son bton ferr et parvint lenfoncer dans cette masse
compacte ; mais la terreur glaa son sang, quand il sentit que
lextrmit de son bton ntait pas libre et sarrtait sur un corps
dur !
Cornbutte ! dit-il au capitaine, qui stait approch de lui, nous
somms enterrs sous cette neige !
Que dis-tu ? scria Jean Cornbutte.
Je dis que la neige sest amoncele et glace autour de nous et
sur nous, que nous sommes ensevelis vivants !
Essayons de repousser cette masse de neige, rpondit le
capitaine.
Les deux amis sarcboutrent contre lobstacle qui obstruait la
porte, mais il ne purent le dplacer. La neige formait un glaon qui
avait plus de cinq pieds dpaisseur et ne faisait quun avec la
maison.
Jean Cornbutte ne put retenir un cri, qui rveilla Misonne et Andr
Vasling. Un juron clata entre les dents de ce dernier, dont les traits
se contractrent.
En ce moment, une fume plus paisse que jamais reflua
lintrieur, car elle ne pouvait trouver aucune issue.
Maldiction ! scria Misonne. Le tuyau du pole est bouch par
la glace !
Penellan reprit son bton et dmonta le pole, aprs avoir jet de
la neige sur les tisons pour les teindre, ce qui produisit une fume
telle, que lon pouvait peine apercevoir la lueur de la lampe ; puis il
essaya, avec son bton, de dbarrasser lorifice, mais il ne rencontra
partout quun roc de glace !
Il ne fallait plus attendre quune fin affreuse, prcde dune
agonie terrible ! La fume, sintroduisant dans la gorge des
malheureux, y causait une douleur insoutenable, et lair mme ne
devait pas tarder leur manquer !
Marie se leva alors, et sa prsence, qui dsesprait Jean Cornbutte,
rendit quelque courage Ponellan. Le timonier se dit que cette
pauvre enfant ne pouvait tre destine une mort aussi horrible !
44

Eh bien ! dit la jeune fille, vous avez donc fait trop de feu ? La
chambre est pleine de fume !
Oui oui rpondit le timonier en balbutiant.
On le voit bien, reprit Marie, car il ne fait pas froid, et il y a
longtemps mme que nous navons prouv autant de chaleur !
Personne nosa lui apprendre la vrit.
Voyons, Marie, dit Penellan, en brusquant les choses, aide-nous
prparer le djeuner. Il fait trop froid pour sortir. Voici le rchaud,
voici lesprit-de-vin, voici le caf.Allons, vous autres, un peu de
pemmican dabord, puisque ce maudit temps nous empche de
chasser !
Ces paroles ranimrent ses compagnons.
Mangeons dabord, ajouta Penellan, et nous verrons ensuite
sortir dici !
Penellan joignit lexemple au conseil et dvora sa portion. Ses
compagnons limitrent et burent ensuite une tasse de caf brlant, ce
qui leur remit un peu de courage au cur ; puis, Jean Cornbutte
dcida, avec une grande nergie, que lon allait tenter immdiatement
les moyens de sauvetage.
Ce fut alors quAndr Vasling fit cette rflexion :
Si la tempte dure encore, ce qui est probable, il faut que nous
soyons ensevelis dix pieds sous la glace, car on nentend plus
aucun bruit au-dehors !
Penellan regarda Marie, qui comprit la vrit, mais ne trembla pas.
Penellan fit dabord rougir la flamme de lesprit-de-vin le bout
de son bton ferr, quil introduisit successivement dans les quatre
murailles de glace, mais il ne trouva dissue dans aucune. Jean
Cornbutte rsolut alors de creuser une ouverture dans la porte mme.
La glace tait tellement dure que les coutelas lentamaient
difficilement. Les morceaux que lon parvenait extraire
encombrrent bientt la hutte. Au bout de deux heures de ce travail
pnible, la galerie creuse navait pas trois pieds de profondeur.
Il fallut donc imaginer un moyen plus rapide et qui ft moins
susceptible dbranler la maison, car plus on avanait, plus la glace,
devenant dure, ncessitait de violents efforts pour tre entame.
Penellan eut lide de se servir du rchaud esprit-de-vin pour
45

fondre la glace dans la direction voulue. Ctait un moyen hasardeux,


car si lemprisonnement venait se prolonger, cet esprit-de-vin, dont
les marins navaient quune petite quantit, leur ferait dfaut au
moment de prparer le repas. Nanmoins, ce projet obtint
lassentiment de tous, et il fut mis excution. On creusa
pralablement un trou de trois pieds de profondeur sur un pied de
diamtre pour recueillir leau qui proviendrait de la fonte de la glace,
et lon neut pas se repentir de cette prcaution, car leau suinta
bientt sous laction du feu, que Penellan promenait travers la
masse de neige.
Louverture se creusa peu peu, mais on ne pouvait continuer
longtemps un tel genre de travail, car leau, se rpandant sur les
vtements, les perait de part en part. Penellan fut oblig de cesser au
bout dun quart dheure et de retirer le rchaud pour se scher luimme. Misonne ne tarda pas prendre sa place, et il ny mit pas
moins de courage.
Au bout de deux heures de travail, bien que la galerie et dj
cinq pieds de profondeur, le bton ferr ne put encore trouver dissue
au-dehors.
Il nest pas possible, dit Jean Cornbutte, que la neige soit
tombe avec une telle abondance ! Il faut quelle ait t amoncele
par le vent sur ce point. Peut-tre aurions-nous d songer nous
chapper par un autre endroit ?
Je ne sais, rpondit Penellan ; mais, ne ft-ce que pour ne pas
dcourager nos compagnons, nous devons continuer percer le mur
dans le mme sens. Il est impossible que nous ne trouvions pas une
issue !
Lesprit-de-vin ne manquera-t-il pas ? demanda le capitaine.
Jespre que non, rpondit Penellan, mais la condition,
cependant, que nous nous privions de caf ou de boissons chaudes !
Dailleurs, ce nest pas l ce qui minquite le plus.
Quest-ce donc, Penellan ? demanda Jean Cornbutte.
Cest que notre lampe va steindre, faute dhuile, et que nous
arrivons la fin de nos vivres !-Enfin ! la grce de Dieu !
Puis, Penellan alla remplacer Andr Vasling, qui travaillait avec
nergie la dlivrance commune.
46

Monsieur Vasling, lui dit-il, je vais prendre votre place, mais


veillez bien, je vous en prie, toute menace dboulement, pour que
nous ayons le temps de la parer !
Le moment du repos tait arriv, et, lorsque Penellan eut encore
creus la galerie dun pied, il revint se coucher prs de ses
compagnons.

47

XI UN NUAGE DE FUME

Le lendemain, quand les marins se rveillrent, une obscurit


complte les enveloppait. La lampe stait teinte. Jean Cornbutte
rveilla Penellan pour lui demander le briquet, que celui-ci lui passa.
Penellan se leva pour allumer le rchaud ; mais, en se levant, sa tte
heurta contre le plafond de glace. Il fut pouvant, car, la veille, il
pouvait encore se tenir debout. Le rchaud, allum, la lueur
indcise de lesprit-de-vin, il saperut que le plafond avait baiss
dun pied.
Penellan se remit au travail avec rage.
En ce moment, la jeune fille, aux lueurs que projetait le rchaud
sur la figure du timonier, comprit que le dsespoir et la volont
luttaient sur sa rude physionomie Elle vint lui, lui prit les mains, les
serra avec tendresse. Penellan sentit le courage lui revenir.
Elle ne peut pas mourir ainsi ! scria-t-il.
Il reprit son rchaud et se mit de nouveau ramper dans ltroite
ouverture. L, dune main vigoureuse, il enfona son bton ferr et
ne sentit pas de rsistance. tait-il donc arriv aux couches molles de
la neige ? Il retira son bton, et un rayon brillant se prcipita dans la
maison de glace.
moi, mes amis ! scria-t-il !
Et, des pieds et des mains, il repoussa la neige, mais la surface
extrieure ntait pas dgele, ainsi quil lavait cru. Avec le rayon de
lumire, un froid violent pntra dans la cabane et en saisit toutes les
parties humides, qui se solidifirent en un moment.
Son coutelas aidant, Penellan agrandit louverture et put enfin
respirer au grand air. Il tomba genoux pour remercier Dieu et fut
48

bientt rejoint par la jeune fille et ses compagnons.


Une lune magnifique clairait latmosphre, dont les marins ne
purent supporter le froid rigoureux. Ils rentrrent, mais, auparavant,
Penellan regarda autour de lui. Le promontoire ntait plus l, et la
hutte se trouvait au milieu dune immense plaine de glace. Penellan
voulut se diriger du ct du traneau, o taient les provisions : le
traneau avait disparu !
La temprature lobligea de rentrer. Il ne parla de rien ses
compagnons. Il fallait avant tout scher les vtements, ce qui fut fait
avec le rchaud esprit-de-vin. Le thermomtre, mis un instant
lair, descendit trente degrs au-dessous de zro.
Au bout dune heure, Andr Vasling et Penellan rsolurent
daffronter latmosphre extrieure. Ils senvelopprent dans leurs
vtements encore humides et sortirent par louverture, dont les parois
avaient dj acquis la duret du roc.
Nous avons t entrans dans le nord-est, dit Andr Vasling, en
sorientant sur les toiles, qui brillaient dun clat extraordinaire.
Il ny aurait pas de mal, rpondit Penellan, si notre traneau
nous et accompagns !
Le traneau nest plus l ? scria Andr Vasling. Mais nous
sommes perdus, alors !
Cherchons, rpondit Penellan.
Ils tournrent autour de la hutte, qui formait un bloc de plus de
quinze pieds de hauteur. Une immense quantit de neige tait tombe
pendant toute la dure de la tempte, et le vent lavait accumule
contre la seule lvation que prsentt la plaine. Le bloc entier avait
t entran par le vent, au milieu des glaons briss, plus de vingtcinq milles au nord-est, et les prisonniers avaient subi le sort de leur
prison flottante. Le traneau, support par un autre glaon, avait
driv dun autre ct, sans doute, car on nen apercevait aucune
trace, et les chiens avaient d succomber dans cette effroyable
tempte.
Andr Vasling et Penellan sentirent se glisser Je dsespoir dans
leur me. Ils nosaient rentrer dans la maison de neige ! Ils nosaient
annoncer cette fatale nouvelle leurs compagnons dinfortune ! Ils
gravirent le bloc de glace mme dans lequel se trouvait creuse la
49

hutte et naperurent rien que cette immensit blanche qui les


entourait de toutes parts. Dj le froid raidissait leurs membres, et
lhumidit de leurs vtements se transformait en glaons qui
pendaient autour deux.
Au moment o Penellan allait descendre le monticule, il jeta un
coup doeil sur Andr Vasling. Il le vit tout coup regarder
avidement dun ct, puis tressaillir et plir.
Quavez-vous, monsieur Vasling ? lui demanda-t-il.
Ce nest rien ! rpondit celui-ci. Descendons, et avisons
quitter au plus vite ces parages, que nous naurions jamais d
fouler !
Mais, au lieu dobir, Penellan remonta et porta ses yeux du ct
qui avait attir lattention du second. Un effet bien diffrent se
produisit en lui, car il poussa un cri de joie et scria :
Dieu soit bni !
Une lgre fume slevait dans le nord-est. Il ny avait pas sy
tromper. L respiraient des tres anims. Les cris de joie de Penellan
attirrent ses compagnons, et tous purent se convaincre par leurs
yeux que le timonier ne se trompait pas.
Aussitt, sans sinquiter du manque de vivres, sans songer la
rigueur de la temprature, envelopps dans leurs capuchons, tous
savancrent grands pas vers lendroit signal.
La fume slevait, dans le nord-est, et la petite troupe prit
prcipitamment cette direction. Le but atteindre se trouvait cinq
ou six milles environ, et il devenait fort difficile de se diriger coup
sr. La fume avait disparu, et aucune lvation ne pouvait servir de
point de repre, car la plaine de glace tait entirement unie.
Il importait, cependant, de ne pas dvier de la ligne droite.
Puisque nous ne pouvons nous guider sur des objets loigns, dit
Jean Cornbutte, voici le moyen employer : Penellan va marcher en
avant, Vasling vingt pas derrire lui, moi vingt pas derrire
Vasling.
Je pourrai juger alors si Penellan ne scarte pas de la ligne
droite.
La marche durait ainsi depuis une demi-heure, quand Penellan
sarrta soudain, prtant loreille.
50

Le groupe de marins le rejoignit :


Navez-vous rien entendu ? leur demanda-t-il.
Rien, rpondit Misonne.
Cest singulier ! fit Penellan. Il ma sembl que des cris
venaient de ce ct.
Des cris ? rpondit la jeune fille. Nous serions donc bien prs
de notre but !
Ce nest pas une raison ; rpondit Andr Vasling. Sous ces
latitudes leves et par ces grands froids, le son porte des distances
extraordinaires.
Quoi quil en soit, dit Jean Cornbutte, marchons, sous peine
dtre gels !
Non ! fit Penellan. coutez !
Quelques sons faibles, mais perceptibles cependant, se faisaient
entendre. Ces cris paraissaient des cris de douleur et dangoisse. Ils
se renouvelrent deux fois. On et dit que quelquun appelait au
secours. Puis tout retomba dans le silence.
Je ne me suis pas tromp, dit Penellan. En avant !
Et il se mit courir dans la direction de ces cris. Il fit ainsi deux
milles environ, et sa stupfaction fut grande, quand il aperut un
homme couch sur la glace. Il sapprocha de lui, le souleva et leva
les bras au ciel avec dsespoir.
Andr Vasling, qui le suivait de prs avec le reste des matelots,
accourut et scria :
Cest un des naufrags ? Cest notre matelot Cortrois !
Il est mort, rpliqua Penellan, mort de froid !
Jean Cornbutte et Marie arrivrent auprs du cadavre, que la glace
avait dj raidi. Le dsespoir se peignit sur toutes les figures. Le mort
tait lun des compagnons de Louis Cornbutte !
En avant ! scria Penellan.
Ils marchrent encore pendant une demi-heure, sans mot dire, et
ils aperurent une lvation du sol, qui devait tre certainement la
terre.
Cest lle Shannon, dit Jean Cornbutte.
Au bout dun mille, ils aperurent distinctement une fume qui
schappait dune hutte de neige ferme par une porte en bois. Ils
51

poussrent des cris. Deux hommes slancrent hors de la hutte, et,


parmi eux, Penellan reconnut Pierre Nouquet.
Pierre ! scria-t-il.
Celui-ci demeurait l comme un homme hbt, nayant pas
conscience de ce qui se passait autour de lui. Andr Vasling regardait
avec une inquitude mle dune joie cruelle les compagnons de
Pierre Nouquet, car il ne reconnaissait pas Louis Cornbutte parmi
eux.
Pierre ! Cest moi ! scria Penellan ! Ce sont tous tes amis !
Pierre Nouquet revint lui et tomba dans les bras de son vieux
compagnon.
Et mon fils ! Et Louis ! cria Jean Cornbutte avec laccent du
plus profond dsespoir.

52

XII RETOUR AU NAVIRE

ce moment, un homme, presque mourant, sortant de la hutte, se


trana sur la glace.
Ctait Louis Cornbutte.
Mon fils !
Mon fianc !
Ces deux cris partirent en mme temps, et Louis Cornbutte tomba
vanoui entre les bras de son pre et de la jeune fille, qui
lentranrent dans la hutte, o leurs soins le ranimrent.
Mon pre ! Marie ! scria Louis Cornbutte. Je vous aurai donc
revus avant de mourir !
Tu ne mourras pas ! rpondit Penellan, car tous tes amis sont
prs de toi !
Il fallait que Andr Vasling et bien de la haine pour ne pas tendre
la main Louis Cornbutte ; mais il ne la lui tendit pas.
Pierre Nouquet ne se sentait pas de joie. Il embrassait tout le
monde ; puis il jeta du bois dans le pole, et bientt une temprature
supportable stablit dans la cabane.
L, il y avait encore deux hommes que ni Jean Cornbutte ni
Penellan ne connaissaient.
Ctaient Jocki et Herming, les deux seuls matelots norwgiens
qui restassent de lquipage du Froern.
Mes amis, nous sommes donc sauvs ! dit Louis Cornbutte. Mon
pre ! Marie ! vous vous tes exposs tant de prils !
Nous ne le regrettons pas, mon Louis, rpondit Jean Cornbutte.
Ton brick, la Jeune-Hardie, est solidement ancr dans les glaces
soixante lieues dici. Nous le rejoindrons tous ensemble.
53

Quand Cortrois rentrera, dit Pierre Nouquet, il sera


fameusement content tout de mme !
Un triste silence suivit cette rflexion, et Penellan apprit Pierre
Nouquet et Louis Cornbutte la mort de leur compagnon, que le
froid avait tu.
Mes amis, dit Penellan, nous attendrons ici que le froid diminue.
Vous avez des vivres et du bois ?
Oui, et nous brlerons ce qui nous reste du Froern !
Le Froern avait t entran, en effet, quarante milles de
lendroit o Louis Cornbutte hivernait. L, il fut bris par les glaons
qui flottaient au dgel, et les naufrags furent emports, avec une
partie des dbris dont tait construite leur cabane, sur le rivage
mridional de lle Shannon.
Les naufrags se trouvaient alors au nombre de cinq, Louis
Cornbutte, Cortrois, Pierre Nouquet, Jocki et Herming. Quant au
reste de lquipage norwgien, il avait t submerg avec la chaloupe
au moment du naufrage.
Ds que Louis Cornbutte, entran dans les glaces, vit celles-ci se
refermer autour de lui, il prit toutes les prcautions pour passer
lhiver. Ctait un homme nergique, dune grande activit comme
dun grand courage ; mais, en dpit de sa fermet, il avait t vaincu
par ce climat horrible, et quand son pre le retrouva, il ne sattendait
plus qu mourir.
Il navait, dailleurs, pas lutter seulement contre les lments,
mais contre le mauvais vouloir des deux matelots norwgiens, qui lui
devaient la vie, cependant. Ctaient deux sortes de sauvages, peu,
prs inaccessibles aux sentiments les plus naturels. Aussi, quand
Louis Cornbutte eut occasion dentretenir Penellan, il lui
recommanda de sen dfier particulirement. En retour, Penellan le
mit au courant de la conduite dAndr Vasling. Louis Cornbutte ne
put y croire, mais Penellan lui prouva que, depuis sa disparition,
Andr Vasling avait toujours agi de manire sassurer la main de la
jeune fille.
Toute cette journe fut employe au repos et au plaisir de se
revoir. Fidle Misonne et Pierre Nouquet turent quelques oiseaux de
mer, prs de la maison, dont il ntait pas prudent de scarter. Ces
54

vivres frais et le feu qui fut activ rendirent de la force aux plus
malades. Louis Cornbutte lui-mme prouva un mieux sensible.
Ctait le premier moment de plaisir quprouvaient ces braves gens.
Aussi le ftrent-ils avec entrain, dans cette misrable cabane, six
cents lieues dans les mers du Nord, par un froid de trente degrs audessous de zro !
Cette temprature dura jusqu la fin de la lune, et ce ne fut que
vers le 17 novembre, huit jours aprs leur runion, que Jean
Cornbutte et ses compagnons purent songer au dpart. Ils navaient
plus que la lueur des toiles pour se guider, mais le froid tait moins
vif, et il tomba mme peu de neige.
Avant de quitter ce lieu, on creusa une tombe au pauvre Cortrois.
Triste crmonie, qui affecta vivement ses compagnons ! Ctait le
premier dentre eux qui ne devait pas revoir son pays.
Misonne avait construit avec les planches de la cabane une sorte
de traneau destin au transport des provisions, et les matelots le
tranrent tour tour. Jean Cornbutte dirigea la marche par les
chemins dj parcourus. Les campements sorganisaient, lheure du
repos, avec une grande promptitude. Jean Cornbutte esprait
retrouver ses dpts de provisions, qui devenaient presque
indispensables avec ce surcrot de quatre personnes. Aussi chercha-til ne pas scarter de sa route.
Par un bonheur providentiel, il fut remis en possession de son
traneau, qui stait chou prs du promontoire o tous avaient
couru tant de dangers. Les chiens, aprs avoir mang leurs courroies
pour satisfaire leur faim, staient attaqus aux provisions du
traneau. Ctait ce qui les avait retenus, et ce furent eux-mmes qui
guidrent la troupe vers le traneau, o les vivres taient encore en
grande quantit.
La petite troupe reprit sa route vers la baie dhivernage. Les
chiens furent attels au traneau, et aucun incident ne signala
lexpdition.
On constata seulement quAupic, Andr Vasling et les Norwgiens
se tenaient lcart et ne se mlaient pas leurs compagnons ; mais,
sans le savoir, ils taient surveills de prs. Nanmoins, ce germe de
dissension jeta plus dune fois la terreur dans lme de Louis
55

Cornbutte et de Penellan.
Vers le 7 dcembre, vingt jours aprs leur runion, ils aperurent
la baie o hivernait la Jeune-Hardie. Quel fut leur tonnement en
apercevant le brick juch prs de quatre mtres en lair sur des
blocs de glace ! Ils coururent, fort inquiets de leurs compagnons, et
ils furent reus avec des cris de joie par Gervique ; Turquiette et
Gradlin, Tous taient en bonne sant, et cependant ils avaient couru,
eux aussi, les plus grands dangers.
La tempte stait fait ressentir dans toute la mer polaire. Les
glaces avaient t brises et dplaces, et, glissant les unes cous les
autres, elles avaient saisi le lit sur lequel reposait le navire. Leur
pesanteur spcifique tendant les ramener au-dessus de leau, elles
avaient acquis une puissance incalculable, et le brick stait trouv
soudain lev hors des limites de la mer.
Les premiers moments furent donns la joie du retour. Les
marins de lexploration se rjouissaient de trouver toutes les choses
en bon tat, ce qui leur assurait un hiver rude, sans doute, mais enfin
supportable. Lexhaussement du navire ne lavait pas branl, et il
tait parfaitement solide. Lorsque la saison du dgel serait venue, il
ny aurait plus qu le faire glisser sur un plan inclin, le lancer, en
un mot, dans la mer redevenue libre.
Mais une mauvaise nouvelle assombrit le visage de Jean
Cornbutte et de ses compagnons. Pendant la terrible bourrasque, le
magasin de neige construit sur la cte avait t entirement bris ; les
vivres quil renfermait taient disperss, et il navait pas t possible
den sauver la moindre partie.
Ds que ce malheur leur fut appris, Jean et Louis Cornbutte
visitrent la cale et la cambuse du brick, pour savoir quoi sen tenir
sur ce qui restait de provisions.
Le dgel ne devait arriver quavec le mois de mai.
Le brick ne pouvait quitter la baie dhivernage avant cette poque.
Ctait donc cinq mois dhiver quil fallait passer au milieu des
glaces, pendant lesquels quatorze personnes devaient tre nourries.
Calculs et comptes faits, Jean Cornbutte comprit quil atteindrait tout
au plus le moment du dpart, en mettant tout le monde la demiration. La chasse devint donc obligatoire pour procurer de la
56

nourriture en plus grande abondance.


De crainte que ce malheur ne se renouvelt, on rsolut de ne plus
dposer de provisions terre. Tout demeura bord du brick, et on
disposa galement des lits pour les nouveaux arrivants dans le
logement commun des matelots. Turquiette, Gervique et Gradlin,
pendant labsence de leurs compagnons, avaient creus un escalier
dans la glace qui permettait darriver sans peine au pont du navire.

57

XIII LES DEUX RIVAUX

Andr Vasling stait pris damiti pour les deux matelots


norwgiens. Aupic faisait aussi partie de leur bande, qui se tenait
gnralement lcart, dsapprouvant hautement toutes les nouvelles
mesures ; mais Louis Cornbutte, auquel son pre avait remis le
commandement du brick, redevenu matre son bord, nentendait
pas raison sur ce chapitre-l, et, malgr les conseils de Marie, qui
lengageait user de douceur, il fit savoir quil voulait tre obi en
tous points.
Nanmoins, les deux Norwgiens parvinrent, deux jours aprs,
semparer dune caisse de viande sale. Louis Cornbutte exigea
quelle lui ft rendue sur-le-champ, mais Aupic prit fait et cause pour
eux, et Andr Vasling fit mme entendre que les mesures touchant la
nourriture ne pouvaient durer plus longtemps.
Il ny avait pas prouver ces malheureux que lon agissait dans
lintrt commun, car ils le savaient et ils ne cherchaient quun
prtexte pour se rvolter. Penellan savana vers les deux
Norwgiens, qui tirrent leurs coutelas ; mais, second par Misonne
et Turquiette, il parvint les leur arracher des mains, et il reprit la
caisse de viande sale. Andr Vasling et Aupic, voyant que laffaire
tournait contre eux, ne sen mlrent aucunement. Nanmoins, Louis
Cornbutte prit le second en particulier et lui dit.
Andr Vasling, vous tes un misrable. Je connais toute votre
conduite, et je sais quoi tendent vos menes ; mais comme le salut
de tout lquipage mest confi, si quelquun de vous songe
conspirer sa perte, je le poignarde de ma main !
Louis Cornbutte, rpondit le second, il vous est loisible de faire
58

de lautorit, mais rappelez-vous que lobissance hirarchique


nexiste plus ici, et que seul le plus fort fait la loi !
La jeune fille navait jamais trembl devant les dangers des mers
polaires, mais elle eut peur de cette haine dont elle tait la cause, et
lnergie de Louis Cornbutte put peine la rassurer.
Malgr cette dclaration de guerre, les repas se prirent aux mmes
heures et en commun. La chasse fournit encore quelques ptarmigans
et quelques livres blancs ; mais avec les grands froids qui
approchaient, cette ressource allait encore manquer. Ces froids
commencrent au solstice, le 22 dcembre, jour auquel le
thermomtre tomba trente-cinq degrs au-dessous de zro. Les
hiverneurs prouvrent des douleurs dans les oreilles, dans le nez,
dans toutes les extrmits du corps ; ils furent pris dune torpeur
mortelle, mle de maux de tte, et leur respiration devint de plus en
plus difficile.
Dans cet tat, ils navaient plus le courage de sortir pour chasser,
ou pour prendre quelque exercice. Ils demeuraient accroupis autour
du pole, qui ne leur donnait quune chaleur insuffisante, et ds
quils sen loignaient un peu, ils sentaient leur sang se refroidir
subitement.
Jean Cornbutte vit sa sant gravement compromise, et il ne
pouvait dj plus quitter son logement. Des symptmes prochains de
scorbut se manifestrent en lui, et ses jambes se couvrirent de taches
blanchtres. La jeune fille se portait bien et soccupait de soigner les
malades avec lempressement dune soeur de charit.
Aussi tous ces braves marins la bnissaient-ils du fond du cur.
Le 1er janvier fut lun des plus tristes jours de lhivernage. Le
vent tait violent, et le froid insupportable. On ne pouvait sortir sans
sexposer tre gel. Les plus courageux devaient se borner se
promener sur le pont abrit par la tente. Jean Cornbutte, Gervique et
Gradlin ne quittrent pas leur lit. Les deux Norwgiens, Aupic et
Andr Vasling, dont la sant se soutenait, jetaient des regards
farouches sur leurs compagnons, quils voyaient dprir.
Louis Cornbutte emmena Penellan sur le pont et lui demanda o
en taient les provisions de combustible. Le charbon est puis
depuis longtemps, rpondit Penellan, et nous allons brler nos
59

derniers morceaux de bois !


Si nous narrivons pas combattre ce froid, dit Louis
Cornbutte, nous sommes perdus !
Il nous reste un moyen, rpliqua Penellan, cest de brler ce
que nous pourrons de notre brick, depuis les bastingages jusqu la
flottaison, et mme, au besoin, nous pouvons le dmolir en entier et
reconstruire un plus petit navire.
Cest un moyen extrme, rpondit Louis Cornbutte, et quil
sera toujours temps demployer quand nos hommes seront valides,
car, dit-il voix basse, nos forces diminuent, et celles de nos ennemis
semblent augmenter. Cest mme assez extraordinaire !
Cest vrai, fit Penellan, et sans la prcaution que nous avons de
veiller nuit et jour, je ne sais ce qui nous arriverait.
Prenons nos haches, dit Louis Cornbutte, et faisons notre
rcolte de bois.
Malgr le froid, tous deux montrent sur les bastingages de
lavant, et ils abattirent tout le bois qui ntait pas dune
indispensable utilit pour le navire. Puis ils revinrent avec cette
provision nouvelle. Le pole fut bourr de nouveau, et un homme
resta de garde pour lempcher de steindre.
Cependant Louis Cornbutte et ses amis furent bientt sur les
dents. Ils ne pouvaient confier aucun dtail de la vie commune
leurs ennemis. Chargs de tous les soins domestiques, ils sentirent
bientt leurs forces spuiser. Le scorbut se dclara chez Jean
Cornbutte, qui souffrit dintolrables douleurs. Gervique et Gradlin
commencrent tre pris galement. Sans la provision de jus de
citron, dont ils taient abondamment fournis, ces malheureux
auraient promptement succomb leurs souffrances. Aussi ne leur
pargna-t-on pas ce remde souverain.
Mais un jour, le 15 janvier, lorsque Louis Cornbutte descendit la
cambuse pour renouveler ses provisions de citrons, il demeura
stupfait en voyant que les barils o ils taient renferms avaient
disparu. Il remonta prs de Penellan et lui fit part de ce nouveau
malheur. Un vol avait t commis, et les auteurs taient faciles
reconnatre. Louis Cornbutte comprit alors pourquoi la sant de ses
ennemis se soutenait ! Les siens ntaient plus en force maintenant
60

pour leur arracher ces provisions, do dpendaient sa vie et celle de


ses compagnons, et il demeura plong, pour la premire fois, dans un
morne dsespoir !

61

XIV DTRESSE

Le 20 janvier, la plupart de ces infortuns ne se sentirent pas la


force de quitter leur lit. Chacun deux, indpendamment de ses
couvertures de laine, avait une peau de buffle qui le protgeait contre
le froid ; mais, ds quil essayait de mettre le bras lair, il prouvait
une douleur telle quil lui fallait le rentrer aussitt.
Cependant, Louis Cornbutte ayant allum le pole, Penellan,
Misonne, Andr Vasling sortirent de leur lit et vinrent saccroupir
autour du feu. Penellan prpara du caf brlant, et leur rendit quelque
force, ainsi qu Marie, qui vint partager leur repas.
Louis Cornbutte sapprocha alors du lit de son pre qui tait
presque sans mouvement et dont les jambes taient brises par la
maladie. Le vieux marin murmurait quelques mots sans suite, qui
dchiraient le cur de son fils.
Louis ! disait-il, je vais mourir ! Oh ! que je souffre !
Sauve-moi !
Louis Cornbutte prit une rsolution dcisive. Il revint vers le
second et lui dit, en se contenant peine :
Savez-vous o sont les citrons, Vasling ?
Dans la cambuse, je suppose, reprit le second sans se dranger.
Vous savez bien quils ny sont plus, puisque vous les avez
vols !
Vous tes le matre, Louis Cornbutte, rpondit ironiquement
Andr Vasling, et il vous est permis de tout dire et de tout faire !
Par piti, Vasling, mon pre se meurt ! Vous pouvez le sauver !
Rpondez !
Je nai rien rpondre, rpondit Andr Vasling.
62

Misrable ! scria Penellan en se jetant sur le second, son


coutelas la main.
moi, les miens ! scria Andr Vasling en reculant.
Aupic et les deux matelots norvgiens sautrent bas de leur lit et
se rangrent derrire lui. Misonne, Turquiette, Penellan et Louis se
prparrent se dfendre. Pierre Nouquet et Gradlin, quoique bien
souffrants, se levrent pour les seconder.
Vous tes encore trop forts pour nous ! dit alors Andr Vasling
Nous ne voulons nous battre qu coup sr !
Les marins taient si affaiblis, quils nosrent pas se prcipiter
sur ces quatre misrables, car, en cas dchec, ils eussent t perdus.
Andr Vasling, dit Louis Cornbutte dune voix sombre, si mon
pre meurt, tu lauras tu, et moi je te tuerai comme un chien !
Andr Vasling et ses complices se retirrent lautre bout du
logement et ne rpondirent pas.
Il fallut alors renouveler la provision de bois, et, malgr le froid,
Louis Cornbutte monta sur le pont et se mit couper une partie des
bastingages du brick, mais il fut forc de rentrer au bout dun quart
dheure, car il risquait de tomber foudroy par le froid. En passant, il
jeta un coup doeil sur le thermomtre extrieur et vit le mercure
gel. Le froid avait donc dpass quarante-deux degrs au-dessous de
zro. Le temps tait sec et clair, et le vent soufflait du nord.
Le 26, le vent changea, il vint du nord-est, et le thermomtre
marqua extrieurement trente-cinq degrs. Jean Cornbutte tait
lagonie, et son fils avait cherch vainement quelque remde ses
douleurs. Ce jour-l, cependant, se jetant limproviste sur Andr
Vasling, il parvint lui arracher un citron que celui-ci sapprtait
sucer. Andr Vasling ne fit pas un pas pour le reprendre. Il semblait
quil attendt loccasion daccomplir ses odieux projets.
Le jus de ce citron rendt quelque force Jean Cornbutte, mais il
aurait fallu continuer ce remde. La jeune fille alla supplier genoux
Andr Vasling, qui ne lui rpondit pas, et Penellan entendit bientt le
misrable dire ses compagnons :
Le vieux est moribond ! Gervique, Gradlin et Pierre Nouquet ne
valent gure mieux ! Les autres perdent leur force de jour en jour !
Le moment approche o leur vie nous appartiendra !
63

Il fut alors rsolu entre Louis Cornbutte et ses compagnons de ne


plus attendre et de profiter du peu de force qui leur restait. Ils
rsolurent dagir dans la nuit suivante et de tuer ces misrables pour
ntre pas tus par eux.
La temprature stait leve un peu. Louis Cornbutte se hasarda
sortir avec son fusil pour rapporter quelque gibier.
Il scarta denviron trois milles du navire, et, souvent tromp par
des effets de mirage ou de rfraction, il sloigna plus loin quil ne
voulait. Ctait imprudent, car des traces rcentes danimaux froces
se montraient sur le sol. Louis Cornbutte ne voulut cependant pas
revenir sans rapporter quelque viande frache, et il continua sa route ;
mais il prouvait alors un sentiment singulier, qui lui tournait la tte.
Ctait ce quon appelle le vertige du blanc .
En effet, la rflexion des monticules de glaces et de la plaine le
saisissait de la tte aux pieds, et il lui semblait que cette couleur le
pntrait et lui causait un affadissement irrsistible. Son oeil en tait
imprgn, son regard dvi. Il crut quil allait devenir fou de
blancheur. Sans se rendre compte de cet effet terrible, il continua sa
marche et ne tarda pas faire lever un ptarmigan, quil poursuivit
avec ardeur. Loiseau tomba bientt, et pour aller le prendre, Louis
Cornbutte, sautant dun glaon sur la plaine, tomba lourdement, car il
avait fait un saut de dix pieds, lorsque la rfraction lui faisait croire
quil nen avait que deux franchir. Le vertige le saisit alors, et, sans
savoir pourquoi, il se mit appeler au secours pendant quelques
minutes, bien quil ne se ft rien bris dans sa chute. Le froid
commenant lenvahir, il revint au sentiment de sa conservation et
se releva pniblement.
Soudain, sans quil pt sen rendre compte, une odeur de graisse
brle saisit son odorat. Comme il tait sous le vent du navire, il
supposa que cette odeur venait de l, et il ne comprit pas dans quel
but on brlait cette graisse, car ctait fort dangereux, puisque cette
manation pouvait attirer des bandes dours blancs.
Louis Cornbutte reprit donc le chemin du brick, en proie une
proccupation qui, dans son esprit surexcit, dgnra bientt en
terreur. Il lui sembla que des masses colossales se mouvaient
lhorizon, et il se demanda sil ny avait pas encore quelque
64

tremblement de glaces. Plusieurs de ces masses sinterposrent entre


le navire et lui, et il lui parut quelles slevaient sur les flancs du
brick. Il sarrta pour les considrer plus attentivement, et sa terreur
fut extrme, quand il reconnut une bande dours gigantesques.
Ces animaux avaient t attirs par cette odeur de graisse qui avait
surpris Louis Cornbutte. Celui-ci sabrita derrire un monticule, et il
en compta trois qui ne tardrent pas escalader les blocs de glace sur
lesquels reposait la Jeune-Hardie.
Rien ne parut lui faire supposer que ce danger ft connu
lintrieur du navire, et une terrible angoisse lui serra le cur.
Comment sopposer ces ennemis redoutables ? Andr Vasling et ses
compagnons se runiraient-ils tous les hommes du bord dans ce
danger commun ? Penellan et les autres, demi privs de nourriture,
engourdis par le froid, pourraient-ils rsister ces btes redoutables,
quexcitait une faim inassouvie ? Ne seraient-ils pas surpris,
dailleurs, par une attaque imprvue ?
Louis Cornbutte fit en un instant ces rflexions. Les ours avaient
gravi les glaons et montaient lassaut du navire. Louis Cornbutte
put alors quitter le bloc qui le protgeait, il sapprocha en rampant
sur la glace, et bientt il put voir les normes animaux dchirer la
tente avec leurs griffes et sauter sur le pont. Louis Cornbutte pensa
tirer un coup de fusil pour avertir ses compagnons ; mais si ceux-ci
montaient sans tre arms, ils seraient invitablement mis en pices,
et rien nindiquait quils eussent connaissance de ce nouveau
danger !

65

XV LES OURS BLANCS

Aprs le dpart de Louis Cornbutte, Penellan avait soigneusement


ferm la porte du logement, qui souvrait au bas de lescalier du pont.
Il revint prs du pole, quil se chargea de garder, pendant que ses
compagnons regagnaient leur lit pour y trouver un peu de chaleur.
Il tait alors six heures du soir, et Penellan se mit prparer le
souper. Il descendit la cambuse pour chercher de la viande sale,
quil voulait faire amollir dans leau bouillante. Quand il remonta, il
trouva sa place prise par Andr Vasling, qui avait mis des morceaux
de graisse cuire dans la bassine.
Jtais l avant vous, dit brusquement Penellan Andr Vasling.
Pourquoi avez-vous pris ma place ?
Par la raison qui vous fait la rclamer, rpondit Andr Vasling,
parce que jai besoin de faire cuire mon souper !
Vous enlverez cela tout de suite, rpliqua Penellan, ou nous
verrons !
Nous ne verrons rien, rpondit Andr Vasling, et ce souper
cuira malgr vous !
Vous ny goterez donc pas ! scria Penellan, en slanant
sur Andr Vasling, qui saisit son coutelas, en scriant :
moi, les Norwgiens ! moi, Aupic !
Ceux-ci, en un clin doeil, furent sur pied, arms de pistolets et de
poignards. Le coup tait prpar.
Penellan se prcipita sur Andr Vasling, qui stait sans doute
donn le rle de le combattre tout seul, car ses compagnons coururent
aux lits de Misonne, de Turquiette et de Pierre Nouquet. Ce dernier,
sans dfense, accabl par la maladie, tait livr la frocit
66

dHerming. Le charpentier, lui, saisit une hache, et, quittant son lit, il
se jeta la rencontre dAupic. Turquiette et le Norwgien Jocki
luttaient avec acharnement. Gervique et Gradlin, en proie datroces
souffrances, navaient mme pas conscience de ce qui se passait
auprs deux.
Pierre Nouquet reut bientt un coup de poignard dans le ct, et
Herming revint sur Penellan, qui se battait avec rage. Andr Vasling
lavait saisi bras-le-corps.
Mais ds le commencement de la lutte, la bassine avait t
renverse sur le fourneau, et la graisse, se rpandant sur les charbons
ardents, imprgnait latmosphre dune odeur infecte. Marie se leva
en poussant des cris de dsespoir, et se prcipita vers le lit o rlait le
vieux Jean Cornbutte.
Andr Vasling, moins vigoureux que Penellan, sentit bientt ses
bras repousss par ceux du timonier. Ils taient trop prs lun de
lautre pour pouvoir faire usage de leurs armes. Le second,
apercevant Herming, scria :
moi ! Herming !
moi ! Misonne ! cria Penellan son tour.
Mais Misonne se roulait terre avec Aupic, qui cherchait le
percer de son coutelas. La hache du charpentier tait une arme peu
favorable sa dfense, car il ne pouvait la manoeuvrer, et il avait
toutes les peines du monde parer les coups de poignard quAupic
lui portait.
Cependant, le sang coulait au milieu des rugissements et des cris.
Turquiette, terrass par Jocki, homme dune force peu commune,
avait reu un coup de poignard lpaule, et il cherchait en vain
saisir un pistolet pass la ceinture du Norwgien. Celui-ci
ltreignait comme dans un tau, et aucun mouvement ne lui tait
possible.
Au cri dAndr Vasling, que Penellan acculait contre la porte
dentre, Herming accourut. Au moment o il allait porter un coup de
coutelas dans le dos du Breton, celui-ci dun pied vigoureux ltendit
terre. Leffort quil fit permit Andr Vasling de dgager son bras
droit des treintes de Penellan ; mais la porte dentre, sur laquelle ils
pesaient de tout leur poids, se dfona subitement, et Andr Vasling
67

tomba la renverse.
Soudain, un rugissement terrible clata, et un ours gigantesque
apparut sur les marches de lescalier. Andr Vasling laperut le
premier. Il ntait pas quatre pieds de lui. Au mme moment, une
dtonation se fit entendre, et lours, bless ou effray, rebroussa
chemin. Andr Vasling, qui tait parvenu se relever, se mit sa
poursuite, abandonnant Penellan.
Le timonier replaa alors la porte dfonce et regarda autour de
lui. Misonne et Turquiette, troitement garrotts par leurs ennemis,
avaient t jets dans un coin et faisaient de vains efforts pour
rompre leurs liens. Penellan se prcipita leur secours, mais il fut
renvers par les deux Norwgiens et Aupic. Ses forces puises ne lui
permirent pas de rsister ces trois hommes, qui lattachrent de
faon lui interdire tout mouvement. Puis, aux cris du second, ceuxci slancrent sur le pont, croyant avoir affaire Louis Cornbutte.
L, Andr Vasling se dbattait contre un ours, auquel il avait port
dj deux coups de poignard. Lanimal, frappant lair de ses pattes
formidables, cherchait atteindre Andr Vasling. Celui-ci, peu peu
accul contre le bastingage, tait perdu, quand une seconde
dtonation retentit. Lours tomba. Andr Vasling leva la tte et
aperut Louis Cornbutte dans les enflchures du mt de misaine, le
fusil la main. Louis Cornbutte avait vis lours au cur, et lours
tait mort.
La haine domina la reconnaissance dans le cur de Vasling ; mais,
avant de la satisfaire, il regarda autour de lui. Aupic avait eu la tte
brise dun coup de patte, et gisait sans vie sur le pont. Jocki, une
hache la main, parait, non sans peine, les coups que lui portail ce
second ours, qui venait de tuer Aupic. Lanimal avait reu deux coups
de poignard, et cependant il se battait avec acharnement. Un
troisime ours se dirigeait vers lavant du navire.
Andr Vasling ne sen occupa donc pas, et, suivi dHerming, il
vint au secours de Jocki ; mais Jocki, saisi entre les pattes de lours,
fut broy, et quand lanimal tomba sous les coups dAndr Vasling et
dHerming, qui dchargrent sur lui leurs pistolets, il ne tenait plus
quun cadavre entre ses pattes.
Nous ne sommes plus que deux, dit Andr Vasling dun air
68

sombre et farouche ; mais si nous succombons, ce ne sera pas sans


vengeance !
Herming rechargea son pistolet, sans rpondre. Avant tout, il
fallait se dbarrasser du troisime ours. Andr Vasling regarda du
ct de lavant et ne le vit pas. En levant les yeux, il laperut debout
sur le bastingage et grimpant dj aux enflchures, pour atteindre
Louis Cornbutte. Andr Vasling laissa tomber son fusil quil dirigeait
sur lanimal, et une joie froce se peignit dans ses yeux.
Ah ! scria-t-il, tu me dois bien cette vengeance-l !
Cependant Louis Cornbutte stait rfugi dans la hune de
misaine. Lours montait toujours, et il ntait plus qu six pieds de
Louis, quand celui-ci paula son fusil et visa lanimal au cur.
De son ct, Andr Vasling paula le sien pour frapper Louis si
lours tombait.
Louis Cornbutte tira, mais il ne parut pas que lours et t
touch, car il slana dun bond sur la hune. Tout le mt en
tressaillit.
Andr Vasling poussa un cri de joie.
Herming ! cria-t-il au matelot norwgien, va me chercher
Marie ! Va me chercher ma fiance !
Herming descendit lescalier du logement.
Cependant, lanimal furieux stait prcipit sur Louis Cornbutte,
qui chercha un abri de lautre ct du mt ; mais, au moment o sa
patte norme sabattait pour lui briser la tte, Louis Cornbutte,
saisissant lun des galhaubans, se laissa glisser jusqu terre, non pas
sans danger, car, moiti chemin, une balle siffla ses oreilles.
Andr Vasling venait de tirer sur lui et lavait manqu. Les deux
adversaires se retrouvrent donc en face lun de lautre, le coutelas
la main.
Ce combat devait tre dcisif. Pour assouvir pleinement sa
vengeance, pour faire assister la jeune fille la mort de son fianc,
Andr Vasling stait priv du secours dHerming. Il ne devait donc
plus compter que sur lui-mme.
Louis Cornbutte et Andr Vasling se saisirent chacun au collet, et
se tinrent de faon ne pouvoir plus reculer. Des deux lun devait
tomber mort. Ils se portrent de violents coups, quils ne parrent
69

qu demi, car le sang coula bientt de part et dautre. Andr Vasling


cherchait jeter son bras droit autour du cou de son adversaire pour
le terrasser. Louis Cornbutte, sachant que celui qui tomberait tait
perdu, le prvint, et il parvint le saisir des deux bras ; mais, dans ce
mouvement, son poignard lui chappa de la main.
Des cris affreux arrivrent en ce moment son oreille. Ctait la
voix de Marie, quHerming voulait entraner. La rage prit Louis
Cornbutte au cur ; il se raidit pour faire plier les reins dAndr
Vasling ; mais, ce moment, les deux adversaires se sentirent saisis
tous les deux dans une treinte puissante.
Lours, descendu de la hune de misaine, stait prcipit sur ces
deux hommes.
Andr Vasling tait appuy contre le corps de lanimal. Louis
Cornbutte sentait les griffes du monstre lui entrer dans les chairs.
Lours les treignait tous deux.
moi ! moi, Herming ! put crier le second.
moi ! Penellan ! scria Louis Cornbutte.
Des pas se firent entendre sur lescalier. Penellan parut, arma son
pistolet et le dchargea dans loreille de lanimal. Celui-ci poussa un
rugissement. La douleur lui fit ouvrir un instant les pattes, et Louis
Cornbutte, puis, glissa sans mouvement sur le pont ; mais lanimal,
les refermant avec force dans une suprme agonie, tomba en
entranant le misrable Andr Vasling, dont le cadavre fut broy sous
lui.
Penellan se prcipita au secours de Louis Cornbutte. Aucune
blessure grave ne mettait sa vie en danger, et le souffle seul lui avait
manqu un moment.
Marie ! dit-il en ouvrant les yeux.
Sauve ! rpondit le timonier. Herming est tendu l, avec un
coup de poignard au ventre !
Et ces ours ?
Morts, Louis, morts comme nos ennemis ! Mais on peut dire
que, sans ces btes-l, nous tions perdus ! Vraiment ! ils sont venus
notre secours ! Remercions donc la Providence !
Louis Cornbutte et Penellan descendirent dans le logement, et
Marie se prcipita dans leurs bras.
70

XVI CONCLUSION

Herming, mortellement bless, avait t transport sur un lit par


Misonne et Turquiette, qui taient parvenus briser leurs liens. Ce
misrable rlait dj, et les deux marins soccuprent de Pierre
Nouquet, dont la blessure noffrit heureusement pas de gravit.
Mais un plus grand malheur devait frapper Louis Cornbutte. Son
pre ne donnait plus aucun signe de vie !
tait-il mort avec lanxit de voir son fils livr ses ennemis ?
Avait-il succomb avant cette terrible scne ? On ne sait. Mais le
pauvre vieux marin, bris par la maladie, avait cess de vivre !
ce coup inattendu, Louis Cornbutte et Marie tombrent dans un
dsespoir profond, puis ils sagenouillrent prs du lit et pleurrent
en priant pour lme de Jean Cornbutte.
Penellan, Misonne et Turquiette les laissrent seuls dans cette
chambre et remontrent sur le pont. Les cadavres des trois ours furent
tirs lavant. Penellan rsolut de garder leur fourrure, qui devait
tre dune grande utilit, mais il ne pensa pas un seul moment
manger leur chair. Dailleurs, le nombre des hommes nourrir tait
bien diminu maintenant. Les cadavres dAndr Vasling, dAupic et
de Jocki, jets dans une fosse creuse sur la cte, furent bientt
rejoints par celui dHerming. Le Norwgien mourut dans la nuit sans
repentir ni remords, lcume de la rage la bouche.
Les trois marins rparrent la tente, qui, creve en plusieurs
endroits, laissait la neige tomber sur le pont. La temprature tait
excessivement froide, et dura ainsi jusquau retour du soleil, qui ne
reparut au-dessus de lhorizon que le 8 janvier.
Jean Cornbutte fut enseveli sur cette cte. Il avait quitt son pays
71

pour retrouver son fils, et il tait venu mourir sous ce climat affreux !
Sa tombe fut creuse sur une hauteur, et les marins y plantrent une
simple croix de bois.
Depuis ce jour, Louis Cornbutte et ses compagnons passrent
encore par de cruelles preuves ; mais les citrons, quils avaient
retrouvs, leur rendirent la sant.
Gervique, Gradlin et Pierre Nouquet purent se lever, une
quinzaine de jours aprs ces terribles vnements, et prendre un peu
dexercice.
Bientt, la chasse devint plus facile et plus abondante. Les oiseaux
aquatiques revenaient en grand nombre. On tua souvent une sorte de
canard sauvage, qui procura une nourriture excellente. Les chasseurs
neurent dplorer dautre perte que celle de deux de leurs chiens,
quils perdirent dans une entreprise pour reconnatre, vingt-cinq
milles dans le sud, ltat de la plaine de glaces.
Le mois de fvrier ft signal par de violentes temptes et des
neiges abondantes. La temprature moyenne fut encore de vingt-cinq
degrs au-dessous de zro, mais les hiverneurs nen souffrirent pas,
par comparaison. Dailleurs, la vue du soleil, qui slevait de plus en
plus au-dessus de lhorizon, les rjouissait, en leur annonant la fin
de leurs tourments.
Il faut croire aussi que le Ciel eut piti deux, car la chaleur fut
prcoce cette anne. Ds le mois de mars, quelques corbeaux furent
aperus, voltigeant autour du navire. Louis Cornbutte captura des
grues qui avaient pouss jusque l leurs prgrinations
septentrionales. Des bandes doies sauvages se laissrent aussi
entrevoir dans le sud.
Ce retour des oiseaux indiquait une diminution du froid.
Cependant, il ne fallait pas trop sy fier, car, avec un changement de
vent, ou dans les nouvelles ou pleines lunes, la temprature
sabaissait subitement, et les marins taient forcs de recourir leurs
prcautions les plus grandes pour se prmunir contre elle. Ils avaient
dj brl tous les bastingages du navire pour se chauffer, les
cloisons du rouffle quils nhabitaient pas, et une grande partie du
faux pont. Il tait donc temps que cet hivernage fint. Heureusement,
la moyenne de mars ne fut pas de plus de seize degrs au-dessous de
72

zro. Marie soccupa de prparer de nouveaux vtements pour cette


prcoce saison de lt.
Depuis lquinoxe, le soleil stait constamment maintenu audessus de lhorizon. Les huit mois de jour avaient commenc. Cette
clart perptuelle et cette chaleur incessante, quoique excessivement
faibles, ne tardrent pas agir sur les glaces.
Il fallait prendre de grandes prcautions pour lancer la JeuneHardie du haut lit de glaons qui lentouraient. Le navire fut en
consquence solidement tay, et il parut convenable dattendre que
les glaces fussent brises par la dbcle ; mais les glaons infrieurs,
reposant dans une couche deau dj plus chaude, se dtachrent peu
peu, et le brick redescendit insensiblement.
Vers les premiers jours davril, il avait repris son niveau naturel.
Avec le mois davril vinrent des pluies torrentielles, qui,
rpandues flots sur la plaine de glaces, htrent encore sa
dcomposition. Le thermomtre remonta dix degrs au-dessous de
zro. Quelques hommes trent leurs vtements de peaux de phoque,
et il ne fut plus ncessaire dentretenir un pole jour et nuit dans le
logement. La provision desprit-de-vin, qui ntait pas puise, ne fut
plus employe que pour la cuisson des aliments.
Bientt, les glaces commencrent se briser avec de sourds
craquements. Les crevasses se formaient avec une grande rapidit, et
il devenait imprudent de savancer sur la plaine, sans un bton pour
sonder les passages, car des fissures serpentaient et l. Il arriva
mme que plusieurs marins tombrent dans leau, mais ils en furent
quittes pour un bain un peu froid.
Les phoques revinrent cette poque, et on leur donna souvent la
chasse, car leur graisse devait tre utilise.
La sant de tous demeurait excellente. Le temps tait rempli par
les prparatifs de dpart et par les chasses. Louis Cornbutte allait
souvent tudier les passes, et, daprs la configuration de la cte
mridionale, il rsolut de tenter le passage plus au sud. Dj la
dbcle stait produite dans diffrents endroits, et quelques glaons
flottants se dirigeaient vers la haute mer. Le 25 avril, le navire fut mis
en tat. Les voiles, tires de leur tui, taient dans un parfait tat de
conservation, et ce fut une joie vritable pour les marins de les voir
73

se balancer au souffle du vent.


Le navire tressaillit, car il avait retrouv sa ligne de flottaison, et
quoiquil ne put pas encore bouger, il reposait cependant dans son
lment naturel.
Au mois de mai, le dgel se fit rapidement. La neige qui couvrait
le rivage fondait de tous cts et formait une boue paisse, qui
rendait la cte presque inabordable. De petites bruyres, roses et
ples, se montraient timidement travers les restes de neige et
semblaient sourire ce peu de chaleur. Le thermomtre remonta
enfin au-dessus de zro.
vingt milles du navire, au sud, les glaons, compltement
dtachs, voguaient alors vers locan Atlantique. Bien que la mer ne
ft pas entirement libre autour du navire, il stablissait des passes
dont Louis Cornbutte voulut profiter.
Le 21 mai, aprs une dernire visite au tombeau de son pre,
Louis Cornbutte abandonna enfin la baie dhivernage. Le cur de ces
braves marins se remplit en mme temps de joie et de tristesse, car on
ne quitte pas sans regret les lieux o lon a vu mourir un ami. Le vent
soufflait du nord et favorisait le dpart du brick. Souvent il fut arrt
par des bancs de glace, que lon dut couper la scie ; souvent des
glaons se dressrent devant lui, et il fallut employer la mine pour les
faire sauter. Pendant un mois encore, la navigation fut pleine de
dangers, qui mirent souvent le navire deux doigts de sa perte ; mais
lquipage tait hardi et accoutum ces prilleuses manoeuvres.
Penellan, Pierre Nouquet, Turquiette, Fidle Misonne, faisaient eux
seuls louvrage de dix matelots, et Marie avait des sourires de
reconnaissance pour chacun.
La Jeune-Hardie fut enfin dlivre des glaces la hauteur de lle
Jean-Mayen. Vers le 25 juin, le brick rencontra des navires qui se
rendaient dans le Nord, pour la pche des phoques et de la baleine. Il
avait mis prs dun mois sortir de la mer polaire.
Le 16 aot, la Jeune-Hardie se trouvait en vue de Dunkerque. Elle
avait t signale par la vigie, et toute la population du port accourut
sur la jete. Les marins du brick tombrent bientt dans les bras de
leurs amis. Le vieux cur reut Louis Cornbutte et Marie sur son
cur, et, des deux messes quil dit les deux jours suivants, la
74

premire fut pour le repos de lme de Jean Cornbutte, et la seconde


pour bnir ces deux fiancs, unis depuis si longtemps par le bonheur.

75

FIN

Merci pour votre lecture.

Vous pouvez maintenant :


Donner votre avis propos de cette uvre

Dcouvrir dautres uvres du mme auteur

Dcouvrir dautres oeuvres dans notre catalogue


Romans
Ou tout simplement nous rendre visite :
www.atramenta.net
Suivez-nous sur Facebook :
https://www.facebook.com/atramenta.net