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Revue Philosophique de Louvain

propos du sentiment biranien de l'existence


Michel Dupuis

Rsum
Le sentiment de l'existence est un concept-cl de l'anthropologie biranienne. En prparation une tude systmatique de la
notion dans le mouvement de l'uvre biranienne, le prsent article voque quelques aspects de la problmatique: le rle
spcifique de la rverie dans la connaissance de soi, les sources rousseauistes de la notion, les supports et les contenus du
sentiment d'existence chez Biran, les limites de cette connaissance par sentiment. Enfin, on voque l'volution de la conception
du sentiment d'existence jusqu'au sentiment ou l'ide de l'effort.

Abstract
The feeling of existence is a key notion in Maine de Biran's anthropology. In the perspective of a systematic study of the notion
in the evolution of Biran's works, this article evokes some aspects of the problem: the specific role of reverie in the knowledge of
the self, the Rousseauist origins of the notion, the basis and the content of the feeling of existence in Biran, the limits of
knowledge by feeling. Finally, we evoke the evolution of the conception of the feeling of existence into the feeling or the idea of
effort.

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Dupuis Michel. propos du sentiment biranien de l'existence. In: Revue Philosophique de Louvain. Quatrime srie, tome 103,
n1-2, 2005. pp. 159-176;
http://www.persee.fr/doc/phlou_0035-3841_2005_num_103_1_7604
Document gnr le 29/07/2016

propos du sentiment biranien de l'existence

Dans l'ensemble de la philosophie moderne, le sentiment d'exister


condense des ralits et des problmes philosophiques complexes. Ces
derniers ne sont pas uniquement historiques bien entendu, mme si la
recherche des origines du concept ne manque pas d'intrt. Cependant
ce sont plutt les enjeux anthropologiques de fond qui retiennent notre
attention, dans la mesure o ils correspondent clairement une
anthropologie de la complexit sinon de la dualit, de l'ambigut sinon de la
discordance. Comme en tmoignent tous les textes de Maine de Biran, le
sentiment d'exister ou de l'existence est pour notre auteur un vritable
moteur de la vie philosophique. En une espce de prolgomnes une
tude systmatique et exhaustive de cette question chez Biran, je
voudrais voquer brivement quelques aspects de la problmatique.
Le spectacle du dsordre intrieur
L'veil philosophique rpond la perception irrpressible des divers
flux qui scandent et organisent l'univers. Quand il regarde autour de lui,
le sage observe et puis calcule le mouvement des astres qui lui donne
l'image d'un ordre universel, dj autre que matriel, dj surhumain tant il
associe la nouveaut des vnements et la rgularit des changements et
des vitesses. Depuis les Prsocratiques, le flux cosmologique peut tre
interprt de telle faon qu'il inspire l'ide d'une rgle capable de guider
la conscience humaine et d'aider juger de ce qui est bien et de ce qui est
mal. Le rythme des astres est associ au rythme des saisons et ainsi la
productivit de la phusis: aprs l'hiver vient le printemps, et par l une
vgtation qui renat toute neuve. Dans cette vision d'allure hglienne,
mme la scheresse trouve une place dans l'immense histoire des
bourgeons, des fleurs et des fruits, selon l'ordonnancement de la nature. Le
dploiement de la phusis dans le temps donne une bonne forme,
comme le dploiement d'une histoire naturelle. Le dsordre n'est qu'une
apparence, comme la modestie et la richesse de l'Esprit de la nature.
Cependant, quand le phusikos se fait sophos, c'est--dire quand l'homme

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dtourne son attention du monde extrieur et qu'il regarde vers l'intrieur


de lui-mme, il s'meut de percevoir un dsordre tout diffrent, celui des
humeurs, des mouvements sans rythme clair, un flux dsordonn et
strile, o des accs rpts de passions, de joies ou de craintes scandent le
temps de la vie sans pouvoir former aucune mlodie, sans dployer la
forme d'une histoire. Les scnes, ou les pisodes se succdent. Tantt,
c'est l'ennui, cette difficult d'exister (I, p.162)1 qui aplatit la ligne de
l'existence, introduit des espaces vides et inutiles. Tantt, le pass revient
par bouffes comme la mmoire de la digestion chez le dyspeptique
voqu par Nietzsche, malade de ne pas pouvoir oublier. Tantt, le futur
obsde comme un faux fuyant, et le prsent sans paisseur chappe toute
emprise, sinon a posteriori, trop tardivement alors qu'il n'est dj plus l.
Il faut du courage pour revenir soi. La remonte, la descente ou le
retour l'homme intrieur exige un double effort: d'abord l'inhibition
du regard au dehors, tellement spontan et si intensment port par le
dsir de connatre les choses du monde; Biran use d'une mtaphore
toute simple pour dire la prgnance de l'inclination: c'est l'inclinaison
de la pente. Ensuite l'attention accorde au remue-mnage intrieur,
pas forcment agrable. Ce double effort s'effectue globalement grce
deux stratgies diffrentes, deux modes distincts de se dtacher de la
ralit externe et de percevoir la ralit intrieure. Je viserai ici l'examen
et la rverie2.

L'examen, la rverie et le sentiment d'exister


C'est une longue tradition de rflexion classique qui reconnat la
prsence du dsordre intrieur et qui consacre clairement une ligne de
partage: entre l'intrieur qui importe au premier chef, et l'extrieur
sduisant, divertissant, et par l passablement dangereux. Chaque fois
que Biran reprend cette ide gnrale, il la ramne la dtermination
cartsienne, mais c'est galement d'Augustin qu'il s'agit, et plus ancien
1 Sauf pour le Journal publi par H. Gouhier, je cite les textes de Maine de Biran
partir de l'dition des uvres publies Paris chez Vrin sous la direction de F. Azouvi, en donnant seulement le numro du volume et la pagination.
2 Entre l'examen en raison et la rverie dlie, il conviendrait d'introduire la
thorie de la connaissance par le sentiment dveloppe par Malebranche notamment, et qui
reprsente une tape essentielle de l'histoire de la notion du sentiment d'exister. Je ne
peux pas dtailler cet aspect ici.

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encore, de Socrate. Le sage platonicien distingue explicitement les


choses humaines (ta anthrpina) des autres {ta alltria), les choses de
l'intrieur (fussent-elles interhumaines, partages par tous les humains) et
les choses trangres cette expression est de Biran en juillet 1823.
L'histoire philosophique de l'examen de la vie (la vie examine)
remonte ainsi aux sources socratiques: le soin de l'me est fonction de
l'examen en raison. Une philosophie transcendantale de type kantien
procde, aux yeux de Biran, du mme mouvement fondamental:
l'analyse rigoureuse des ressources internes du sujet humain est la base
d'une description plus adquate du rapport au monde, de la
connais ance authentique, de la vie morale au total.
ct de l'examen rigoureux et critique qui reprsente l'exercice
de l'veil rationnel par excellence, une autre stratgie est galement
importante au moment o Biran note ses premires rflexions
philosophiques sous la forme d'observations flottantes comme l'attention qui
les livre. Ici la rfrence est toute proche il s'agit de Rousseau, dont
les textes autobiographiques, mais galement Y Emile et les uvres
morales, disposent aux yeux de plusieurs gnrations de lecteurs, le
modle de la rverie comme pratique de la connaissance authentique de
soi. C'est plutt du ct des auteurs spirituels classiques (dans le
mouvement quitiste en particulier) que chez les philosophes cartsiens ou
empiristes qu'il faut chercher les origines de cette stratgie
fondamentalement prromantique. La rverie devient ici, non le dfaut d'attention,
mais l'analogue d'une attention flottante, aigu et fondamentalement
disponible, capable de recueillir les miniatures de l'existence. La raison
reste l'uvre, pourrait-on dire, mais autrement: elle ne s'oppose plus
au dynamisme de l'imagination. On pourra s'en tonner, mais il est
manifeste qu'au projet rationaliste analytique des Lumires rpond avec
vhmence un sursaut de l'observation intime qui rhabilite
philosophiquement l'exprience spirituelle de la rverie pour l'insrer dans la
thorie de la connaissance proprement humaine quitte thmatiser les
obscurits de ce mode de connaissance. Cette reprise de la rverie
correspond non seulement la (re)dcouverte de la connaissance obscure
par le sentiment (prsente latralement dans la philosophie cartsienne)
mais surtout la reconnaissance de l'affirmation du moi intrieur,
intime, secret. Le romantisme n'est pas loin. La thorie s'oppose la fois
aux rigidits rationalistes et aux pures spculations mtaphysiques, tout
en inspirant une nouvelle manire d'envisager la connaissance
exprimentale, la connaissance par l'exprience humaine qui redonne leur

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chance l'intuition, la finesse, l'imagination. Car les choses


connatre sont bien complexes et mesure qu'ils instaurent une dmarche
scientifique qui a la haute prtention d'en savoir plus et mieux sur les
choses de la nature et de l'homme, les penseurs encyclopdistes ne
veulent exclure aucun outil susceptible de dvelopper la libert de leur
pense. Voyez Diderot3 et son apprciation des limites d'une philosophie
seulement rationnelle ou seulement exprimentale. Son chef-d'uvre, Le
Rve de d'Alembert4, invite une nouvelle manire d'apprhender la
matire en dpassant le dualisme tant platonicien que cartsien. Le
matrialisme enchant de Diderot, c'est la pense capable d'
interprter la nature et de reconnatre en celle-ci une facult que les stricts
positivistes croiraient rserve au vivant. Mais par quel moyen arriver
cette espce de pense hrtique, et comment se mettre en situation de
percevoir une matire sentante? Le texte de Diderot est sans
quivoque: quelques rserves qu'ait pu avoir d'Alembert, le philosophe
veill et prudent, il suffit que le philosophe s'endorme et rve et sa
perspicacit se dcuple. Il dcouvre la relle extension de la sensibilit et
tire la conclusion: si c'est une qualit gnrale et essentielle de la
matire, il faut que la pierre sente (p. 61 1). C'est un sujet grave.
Mademoiselle de Lespinasse demande: Qu'appelez- vous un sujet grave? et
le docteur Bordeu de rpondre: Mais la sensibilit gnrale, la
formation de l'tre sentant, son unit, l'origine des animaux, leur dure, et
toutes les questions auxquelles cela tient (pp. 633-634)5. Ainsi, au cur
des Lumires, l'intuition de la complexit des choses et la prtention de
dpasser le dualisme mtaphysique encouragent dvelopper un thme
nouveau et une mthode nouvelle. Ce thme et cette mthode seront
consacrs par le prromantisme et le romantisme ensuite. la suite de
Diderot, mais en adoptant immdiatement un point de vue plus subjectif,
Rousseau reprend l'ide, la mthode et la question. Les Rveries du
promeneur solitaire condensent l'ensemble en illustrant les vertus d'une
mthode qui constitue avant toute chose une qute ou une reconqute de
soi (Raymond M., 1962). Certes, au problme mtaphysique du monisme
3 Sur cette question, les Penses sur l'interprtation de la nature sont
particulirement nettes.
4 Le texte date de 1769, il circule partir de 1782 mais n'est publi qu'en 1830. Je
cite d'aprs l'dition des uvres philosophiques, Paris, Bouquins, 1996.
5 Dans une lettre de juillet 1927, Teilhard de Chardin, qui n'a sans doute gure lu
Diderot mais qui prtend, lui aussi, une apprhension plus subtile des choses,
s'exclame: Mais est-ce que l'Esprit n'anime pas tout, mme les plantes, mme les pierres?
(Teilhard de Chardin P., 1956, 106).

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matrialiste se substituent les questions de l'intersubjectivit, de la


solitude et de la mchancet collective, mais c'est surtout l'nigme
anthropologique de l'existence humaine incarne qui fait l'importance des
descriptions rousseauistes J. Wahl l'a maintes fois soulign (par exemple
Wahl J., 1946, 95). La rverie devient manifestement l'instrument de
choix pour identifier la vie du sentiment et en particulier le sentiment
d'exister. Le complexe psychologique de Rousseau vieillissant, cette
volont de se distancier du monde des envieux qui complotent contre
l'artiste innocent malheureux, forcent un retour soi, pur, non trahi par
les relations mondaines. Il est logique ds lors que ce retour ou cette
retraite soi entranent la dcouverte la plus subtile de sa propre
existence comme les Rveries le montrent abondamment. Durant toute sa vie,
Biran vit un complexe et une stratgie de conqute de soi assez
semblables: c'est la fameuse question de l'expansion, ou de l'expression,
qui manqueront toujours Biran mais qui expliquent que tant d'tres
humains vivent de manire inauthentique, uniquement tourns vers le
dehors, sans souci de la forme propre soi, ou individuelle {Journal
//, 3 janvier 1817, p. 7 et p. 11), sans doute conscients d'un sentiment
vague de l'existence (X-2, p. 338), mais parfaitement inconscients du
sentiment individuel6 de leur existence et des rvlations que celui-ci
promet ses sujets7.

Le sentiment d'exister avant Biran8


Pour Diderot comme pour Rousseau, la question du sentiment
d'exister rassemble en elle-mme les lments fondamentaux de la
plupart des autres questions de l'anthropologie occidentale: qu'est-ce que
6 Cette qualification est frquente dans les textes de toutes les poques: elle
dsigne l'authenticit de l'identification de l'existence personnelle.
7 Sur la crise morale des annes 1817-1818 et ses rpercussions en matire de
sensation d'existence, voir Montebello P., 1994, 253-255.
8 Sur cette question, on se reportera Spink J.S., 1972. Sans entrer ici dans le
dtail de l'argumentation, je prcise que je ne retiendrai pas la distinction conceptuelle
pose par l'auteur, entre d'une part le sentiment de l'existence associ une tradition
philosophique empiriste sensualiste, et d'autre part le sentiment du moi associ une
tradition rationaliste inniste (p. 269). La lecture des textes concerns rvle un usage
bien trop souple des termes pour que l'on puisse fixer d'une manire aussi prcise les
corrlations. Par contre, les brves observations de R. Mauzi (Mauzi R., 1960, 294-300) sur
la diversit et mme l'quivoque des dfinitions du sentiment de l'existence me
semblent plus fidles la ralit des avatars de la notion.

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l'existence humaine, l'identit individuelle, l'ontogense, etc. On


s'accorde gnralement penser que la dtermination philosophique de
l'individu moderne est corrlative de l'analyse de ce sentiment mais il
s'agirait de montrer le sens prcis de la corrlation: l'observation du
sentiment est-elle premire, ou bien l'identification de l'individu qui vit
le sentiment prcde-t-elle la description de celui-ci? Quoi qu'il en soit,
les conditions ou la scne du sentiment d'exister sont clairement
dfinies: ce sont la fois l'exprience ncessaire et parfois douloureuse de
la solitude, le got de l'introspection en qute de savoir et surtout de
consolation, voire de gurison, le temps accord la rflexion, le
dtachement des occupations ordinaires, etc. Ds les annes 1750, divers
textes tmoignent de l'identification de plus en plus prcise de ce
sentiment. R. Mortier a montr l'importance du thme chez Diderot grce
l'analyse pntrante d'un article de Y Encyclopdie, l'article
dlicieux, qui constitue indiscutablement une pierre d'attente pour d'autres
textes de Rousseau (Mortier R., 1990). Cet article assez bref et
curieusement rapport au domaine de la grammaire, commence par dfinir la
qualit de dlice l'organe du got et dcrit ensuite la gnralisation de
son acception. Vient l'vocation extraordinairement soigne du repos
dlicieux9. R. Mortier n'a aucune peine retrouver des reprises du
tableau peint par Diderot dans les textes les plus significatifs de
Rousseau, en particulier dans la Cinquime Promenade, que l'on peut lire
aujourd'hui comme le manifeste le plus clair du sentiment d'exister.
Rousseau raconte son sjour de deux mois dans la petite le de St Pierre,
au milieu du lac de Bienne. Ce fut le temps le plus heureux de sa vie
(Rousseau J.-J., 1948, 92). En dcrivant son activit, Rousseau veut
dterminer l'essence de cette jouissance. Les livres restent emballs dans
leurs malles, il s'agit surtout d'herboriser et mme systmatiquement
et par l d'ailleurs revient le got des livres, mais de ceux que l'on crit.
Par l aussi revient le got de l'analyse introspective. Aprs le repas de
midi, c'est l'heure du repos sur l'eau. La scne mentale est vide, comme
si d'tre berc par les mouvements de l'eau rendait l'adulte son inno9 Dans un moment de repos dlicieux, il ne reste pour celui qui en profite, ni
mmoire du pass, ni dsir de l'avenir, ni inquitude sur le prsent. Sentir toute la
douceur de son existence est une jouissance tout fait passive. Diderot conclut: Si l'on
pouvait fixer par la pense cette situation de pur sentiment o toutes les facults du corps
et de l'me sont vivantes sans tre agissantes, et attacher ce quitisme dlicieux l'ide
d'immutabilit, on se formerait la notion du bonheur le plus grand et le plus pur que
l'homme puisse imaginer. (Diderot D., 1996, 299-300). On notera l'emploi de
quitisme qui mrite une analyse particulire.

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cence enfantine. Mme chose le soir, avec une exprience plus proche de
l'hypnose10. En reprenant une conscience plus nette et reflexive,
Rousseau l'crivain quitte l'vocation et commente la situation. Ces pages
seront dterminantes pour le jeune Biran: Tout est dans un flux
continuel sur la terre: Rien n'y garde une forme constante et arrte, et nos
affections qui s'attachent aux choses extrieures passent et changent
ncessairement comme elles [...] il n'y a rien l de solide quoi le cur
se puisse attacher. (pp. 99-100). Le vrai bonheur est donc ailleurs
l'intrieur, dans le rassemblement de soi, dans le recueillement dans
cet tat o l'ame trouve une assiete assez solide pour s'y reposer tout
entire et rassembler l tout son tre, sans avoir besoin de rappeller le
pass ni d'enjamber sur l'avenir. (p. 100). L tout est plnitude et pur
prsent.
Que conclure de cette vocation? Le mouvement de l'existence,
excit par le mouvement des choses du monde doit s'estomper. Le calme
intrieur remplace la tempte. Le vrai prsent vivant rapparat, aprs la
dissipation des faux prsents, des prsents fabriqus, des prsentifcations du pass et de l'avenir. Ces faux prsents sont le vhicule des
divers soucis qui gnent la perception de la basse continue qui constitue
le fond de la vie du soi. On se retrouve roi de sa vie, impassible11 et
autosuffisant comme Dieu lui-mme. La passivit est extrme, le sujet se
laisse tre dans une attitude pratiquement religieuse qui rappelle bien
videmment le quitisme et tant d'vocations de Fnelon12. Cette
dimension religieuse est essentielle et elle fait le lien avec d'autres crits rousseauistes qui inspirent Biran en particulier la Profession de foi du
vicaire savoyard au livre IV de Y Emile. L'influence de ce texte est bien
connue depuis les travaux de Gouhier mme si elle fut plutt sous-estime par Delbos qui souligna davantage l'influence des Idologues sur le
jeune Biran. Le vicaire interroge la ralit de l'tre sensitif et il se voit
10 [...] le bruit des vagues et l'agitation de l'eau fixant mes sens et chassant de
mon ame toute autre agitation la plongeoient dans une rverie dlicieuse o la nuit me
surprenoit souvent sans que je m'en fusse apperceu. Le flux et le reflux de cette eau, son
bruit continu mais renfl par intervalles frappant sans relche mon oreille et mes yeux,
supploient aux mouvemens internes que la rverie teignoit en moi, et suffsoient pour
me faire sentir avec plaisir mon existence sans prendre la peine de penser (Rousseau J.J., 1948, 97-98).
11 C'est--dire non atteint; cf. le thme principal de la Premire Promenade.
12 Reste tudier les sources quitistes du sentiment d'exister: comme y insiste
Fnelon par exemple, la passivit ou le repos font prire parce qu'ils sont une forme
des plus hautes de l'activit et de la spontanit. Grce ce repos, l'me se retrouve
habite, c'est--dire existante.

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forc de distinguer plusieurs choses: d'une part, les sensations d'origine


trangre et le sentiment du moi, d'autre part les sensations d'objets et
les procdures de comparaison et de jugement de ces objets. A partir de
l, une thorie du moi se dveloppe et le moi est reconnu comme la
condition de possibilit, non seulement de l'existence, mais de
l'authentique attitude mtaphysique de l'tre humain acteur moral et capax Dei.
Cependant, comme les passions, les impressions sensuelles et
terrestres viennent nous distraire sans cesse, il est vrai que l'extase dans le
pur sentiment d'exister n'est pas accessible tous les humains ni dans
toutes les conditions. Il faut jouir d'une complexion particulire pour
ressentir l'existence hors de tout contenu, le sentiment d'une prsence
inaltrable et limpide13 on sait que Biran ne croit pas possder cette
constitution.

Le sentiment d'existence dans les premiers textes de Biran


Aux yeux de Biran, le sentiment d'existence est la perception du
mouvement existentiel. Comme le mouvement est partout et que la
science naturelle est au fond un calcul des mouvements et des forces, les
premires analyses sont autant cosmologiques qu'autobiographiques.
Ainsi, cette note du 25 dcembre 1794, o le Vieux cahier rapporte une
analyse tout fait exemplaire en introduisant la mtaphore par
excellence: l'tre humain est entran comme dans le fleuve du temps, au point
que notre existence est successive: II est certain qu'entrans sans
cesse par le fleuve du temps, notre existence successive n'offre pas deux
instants semblables. L'homme, entran par un courant rapide, depuis sa
naissance jusqu' sa mort, ne trouve nulle part o jeter l'ancre. Ses
sentiments, ses ides, sa manire d'tre se succdent sans qu'il puisse les
fixer. (I, p. 118)14. La mtaphore rappelle les vocations de Pascal: en
13 L'expression est de J. Starobinski (Starobinski J., 1971, 429). On se reportera en
particulier l'essai Rverie et transmutation pour interprter avec Starobinski la
complexit du processus de la prsentification de la rverie, qui est moins accs au vcu du
prsent vivant que retour vivant au vcu prsentif (remmor). La mdiation de la
rverie ressemble fort celle du texte dans l'hermneutique ricurienne du soi qui, travers
mme les avatars de la distanciation, atteste de la fixit d'un moi ipse plutt qu'idem.
C'est le point fixe que cherchera Biran. Nous ne pouvons dvelopper ici cette question.
14 F. Azouvi (Azouvi F., 1995) en appelle ce genre de textes pour prciser que
l'idal d'une science unitaire de l'homme doit avant toute chose prendre en compte la
fois la dissociation et la corrlation du physique et du moral, directement ou
indirectement mobiliss par les changements de l'existence.

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commun, le mouvement incontrlable, l'absence de toute assiette fixe ou


d'ancrage. Biran dveloppe et l une version pascalienne de la
rflexion: appuy sur rien, ballott dans l'espace, prt tomber,
l'homme qui ne croit pas en Dieu doit frmir, sans cesse tonn de se sentir
exister (I, p. 17). La perception des changements, l'une et l'autre tant
des ralits physiques, induit par rapport corrlatif un sentiment dont
la ralit impressionnelle est manifeste. La note du 25 dcembre 1794
poursuit d'ailleurs: En un mot, les modes de la sensibilit, auxquels
correspondent les diffrents sentiments de l'existence, sont soumis la
fois un mouvement gnral et rgulier dirig par les lois de
l'organisation, et des mouvements particuliers qu'on ne peut ni mesurer ni
prvoir (I, pp. 118-119).
Les vocations bucoliques ou psychologiques ne sont pas de
simples mtaphores. Le jeune Biran rflchit en scientifique et en
mtaphysicien. Les mouvements doivent tre conus comme des changements
partout dans l'univers. Une formule est particulirement nette, qui, loin
d'opposer mouvement et vie humaine, dfinit la condition de cette
dernire par celui-l: Puisque c'est par la varit et la multiplicit des
penses, des sentiments et des actes que nous vivons, l'immobilit et
l'uniformit absolue ne prsentent que Yimage de la mort (I, p.75).
Parler de mort et de vie, c'est penser une bio-logique et ceci va
distinguer les analyses biraniennes de la tradition prcdente. L'existence
de l'homme est un mouvement perptuel, une conomie comme dit
Rousseau, au sens d'un systme animal cohrent o les forces se
combinent et conditionnent des comportements et des sentiments dont la
logique chappe ceux qui ne connaissent pas bien l'intime physiologie
de l'existence. A la diffrence des corps bruts, le corps humain est
organis le terme appartient aux physiologistes (Bichat, Bonnet,
etc.). Ainsi, l'appel la sagesse comporte ce constat: plutt que de se
laisser fasciner par l'ordre naturel extrieur, l'homme est invit
modestement rentrer en lui-mme, pour faire une dcouverte sincre: il est une
machine sous condition, un programme en constant mouvement, une
transformation permanente, au point qu'il est pertinent de se demander
s'il existe vraiment cet tre humain que je crois tre, que je pense tre,
que, me semble-t-il, je sens que je suis. Cependant, il faut raffiner
l'analyse. Si l'existence n'tait faite de ces flux, elle serait parfaitement
insipide, inaudible, insensible (au sens de ce qui ne peut tre senti). C'est
prcisment parce qu'elle est faite de modifications incessantes qu'elle se
manifeste pas tellement la raison, ou au raisonnement qui s'attachent

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plutt l'ordonnancement des choses, mais au sentiment, la modeste


sensation des choses qui bougent, qui palpitent, qui vivent. Biran a appris
chez Rousseau comment dcrire cette sensation15 et aussi comment lier
toujours modle thorique et applications pratiques, en morale et en
pdagogie. Intress par le projet d'une morale sensitive voque dans les
Confessions, Biran pense effectivement fonder une science du
comportement moral sur les conditions physiologiques de l'existence. Au cur
des interminables dbats moraux et mtaphysiques, qui troublent l'me
en profitant aux esprits forts mais sans ajouter de lumire, le jeune Biran
fait sienne la conviction du vicaire: quitter les livres, couter le sens
intime, qui est le vrai guide intrieur (I, p. 16).

Les supports et les contenus du sentiment d'existence: le flux


interne, le ton fondamental et l'unit du moi
Le sentiment est le fait de la vie organise, c'est--dire animale:
en tant qu'ils sont des tres organiss (I, p. 13), les animaux ne sont
pas des machines et l'on trouve en eux l'origine du sentiment. Les
hommes seraient bien tromps par leur crainte de la continuit des
espces, de refuser le sentiment aux btes et [de] les regarder comme
des machines, de peur de les assimiler l'homme (I, p. 23). C'est la
conscience lmentaire ou la simple veille de l'esprit, dont on se
demande si elle est conserve aprs la dissolution de nos corps (I,
p. 12) et qui d'ailleurs disparat dans le sommeil par exemple. La
conscience vigile est sentiment. Une base organique donc, cette
production lmentaire de la vie organise qui tmoigne de cette vie
mme. On comprend que la terminologie est riche dans les divers
textes prparatoires: il est question de sentiment fondamental ou
immdiat, irrflchi, non rflexif (VI, p. 23); c'est le sentiment de
l'existence organique ou encore de la vie intrieure au sens strict. C'est avec
Montaigne mais aussi Cabanis que Biran apprend observer les luttes
intestines (VI, p. 133) dont il est la fois l'acteur et le tmoin. Il doit
reconnatre le jeu des impressions internes, d'origine organique, lies
15 Voir la remarque au 5 de l'Introduction de l'Essai (VII- 1, p. 57) o Biran salue
les vues de Rousseau en matire de psychologie, en particulier dans Ymile. Biran
apprcie surtout la psychologie dveloppementale prsente dans Ymile, qui humanise la
gense de nos facults il est question, non plus de statue mais d'enfant rel. Le rapport
aux modles pdagogiques est ds lors fondamental. C'est un souci continuel chez Biran.

propos du sentiment biranien de l'existence

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strictement un organe (le cur, l'estomac), qui, au dpart d'une


localisation dans une partie de l'organisme vont s'tendre par un sorte de
consensus (ibid.) et obnubiler le moi. Imaginons un organisme
dpourvu de sens externes et donc d'impressions ou de sensations
venant de l'extrieur. Les mouvements intestins, produits
spontanment par le rsultat mme de l'organisation, le jeu des organes
suffiraient produire des sensations particulires de ce qui se passerait
dans l'intrieur de la machine et ainsi l'me aurait le sentiment de
l'existence et en plus celui du bien-tre ou du mal-tre cette
rflexion est de 1794 (I, p. 34). La remarque est importante car elle
distingue d'emble la perspective de Biran de celle de Rousseau. Contre
Diderot sans doute et en tout cas Rousseau, Biran estime qu'un fond de
malaise est aussi efficace qu'un fond de bien-tre pour veiller le
sentiment d'exister. On retrouve ici l'ide du Vieux cahier selon laquelle
la sant nous pousse dehors tandis que le malaise nous fait rentrer chez
nous conviction maintenue en mars 1819: Quand on a peu de vie,
ou un faible sentiment de vie, on est plus port observer les
phnomnes intrieurs. Biran reviendra sur ceci qui constitue la base du
temprament dvelopp au cours de l'ontogense, durant la vie ftale
et la petite enfance. Ce temprament est constitu par l'organisation
des affections internes et reprsente comme le rsidu de la vie
organique animale l'ge adulte. Il est li aux modes variables du
sentiment organique, fondamental, immdiat de l'existence organique aussi
nomm vie intrieure (VI, p.132)16.
Bien entendu, les mouvements intrieurs ne rduisent
aucunement l'importance des mouvements et des sensations extrieurs. En
1811, dans le contexte d'une analyse plus rigoureuse car mieux
dlimite d'une philosophie de l'esprit humain (VI, p.21), le Mmoire
de Copenhague passe en revue systmatiquement le rle des divers
sens externes. On notera que le tact est dcrit avec beaucoup de
finesse en tant qu'il est un organe qui effectue l'exposition passive ou
active de l'organisme l'extrieur. Biran remarque cette occasion que
tact, odorat et got sont analogues et il annonce ainsi une ide qui sera
reprise par un auteur important de la psychopathologie
phnomnologique, H. Tellenbach, qui tudie le statut de l'odorat et du got en
16 Une fois encore, le souci de la gense individuelle rapproche Biran de la thorie
malebranchiste de la contagion des affects et ainsi d'un modle de la transmission des
mouvements et physiques et moraux.

170

Michel Dupuis

visant ce qu'il nommera le sens oral17. Biran est dj trs conscient de


l'influence de ce sens oral sur le sentiment gnral, de bien-tre ou de
mal-tre, de l'existence (VI, p. 120). De mme, il retrouve un thme
rpandu dans l'anthropologie de l'poque qu'il applique prcisment
son modle du sentiment d'exister; Biran peut donc rappeler le rle
des affections simples du tact extrieur, les variations successives
que nous prouvons dans le sentiment de l'existence par les
changements d'habitation, de climats, de saisons, de tempratures (VI,
p.117).

Contenant et contenus du sentiment d'exister


Sans conteste, le sentiment d'exister est la condition de possibilit
des sensations (VIII, p.2), des faits; c'est la manire d'tre soi ou en
soi (conscium, compos su), 1 'effectuation de la con-science. Contenant
gnrique et contenant de soi-mme, le sentiment d'exister contient
certains lments fondamentaux que l'on peut nommer subjectifs ou mtasubjectifs, sur lesquels Biran reviendra toujours et qui sont d'un ordre
diffrent des contenus d'objets. Limitant l'vocation aux textes de
jeunesse, on peut numrer les principaux. En premier lieu, il y a l'unit: la
dimension unitive de l'organisme par rapport aux parties, aux
mouvements locaux: un sentiment un et indivisible qui constitue le moi
humain (I, p. 13); c'est la simplicit du moi (I, p. 14) face la
diversit du compos. L'unification n'est pas que spatiale, elle est en mme
temps temporelle. D'o la. permanence. Le moi exige la fois l'unit et
les modifications, c'est qu'il est un processus d'unification. Pour dire
moi, il faut que la substance soit consciente des passages, des
mouvements, des modifications. Ainsi, il est moins substance que processus:
La personnalit, ou la permanence de la conscience du moi n'est autre
chose que la liaison des moments successifs de notre existence; par cette
liaison (malgr les changements divers qui s'oprent continuellement en
nous) nous avons toujours la conscience que nous sommes le mme
17 Convergence surprenante qu'il faudrait tudier: got et atmosphre chez Tellenbach, et mme notion chez Biran: VI, p.120: l'atmosphre animale ou vitale, qui associe
ou ralise les affinits et les aversions interindividuelles. Tellenbach constate de son ct
que ce qui sollicite le sens oral dispose de nous en nous pntrant d'une ambiance
affective. Cela peut nous librer, c'est--dire nous unir au monde; cela peut nous enchaner,
c'est--dire nous couper du monde (Tellenbach H., 1986, 25).

propos du sentiment biranien de l'existence

171

tre (I, pp.14-15)18. La simplicit vue dans le temps se dit


permanence. C'est de cette faon que Biran pose la question cruciale de
l'invariant que doit tre tout sujet humain; c'est la question de l'identit
personnelle saisie avant tout comme exigence de permanence laquelle la
mmoire doit rpondre19. Dernier lment majeur, plus surprenant sans
doute, la dpendance, qui rejoint le niveau existential de la
description: exister, pour tout tre organis, ou sentir sa dpendance c'est la
mme chose, puisque tre sensible ou avoir des besoins, avoir des
besoins et dpendre des objets propres les satisfaire, tout cela est
synonyme (I, p.25).

Les limites de cette connaissance par sentiment


Quelle est la validit de cette exprience? Biran s'inscrit clairement
dans le cadre d'une psychologie philosophique de l'exprience concrte
des faits rels et primitifs de la nature sentante ou pensante (VIII,
p. 102). L'exprience repose sur une dmarche ordonne dont le premier
pas est l'observation des faits de la nature (VI, p.3), et donc fidle au
tmoignage du sens intime, intrieur. Les anciens auteurs doivent tre
relus depuis ce point de vue: Condillac et Descartes pourraient alors
n'tre plus compltement opposs et il devrait tre possible d'apprendre
quelque chose de vrai au-del des distinctions thoriques et
terminologiques au point que la pense fondamentale que Descartes prend
pour principe peut bien tre identifie avec ce que nous appelons le
sentiment, qui emporte avec lui une participation expresse du moi. Ce
sentiment tout intime est celui de l'individualit ou de l'existence
personnelle. (VII- 1, p.98). C'est le sens intime, qui, dj pour le jeune Biran,
apporte une consolation plus solide (I, p. 18), une conviction plus
forte que la raison, car c'est l'instinct des mes sensibles (I, p.26).
Les vrits de sentiment sont l'abri de tout sophisme (cit par Delbos, p. 66). Le clair-obscur, comme chez Malebranche: le sentiment est
18 II est remarquable que ce type de formulation se maintient jusque dans les textes
les plus tardifs: Les Nouveaux essais d'anthropologie la connaissent encore; par
exemple: Considrant ainsi que la conscience ou le sentiment identique et constant que
nous avons invariable[ment] de notre existence personnelle ou de notre moi [...] (X-2,
p. 10).
19 On en trouve une belle discussion dans le Vieux cahier (ct A, 1794: 1,86-7).
On n'y trouvera pas le syntagme sentiment d'exister mais bien sentiment intrieur
(de soi-mme). C'est bien la mme chose dcrite analytiquement.

172

Michel Dupuis

la fois la clairvoyance du senti indiscutable et l'imprcision, voire


l'obscurit, du non rationnel. Il est remarquable que pour Biran comme
pour Malebranche, c'est la voie obscure du sentiment qui conduit au
moi, plutt que le regard de la raison comme chez Descartes. De mme
qu'il n'y a pas d'ide claire du moi chez Malebranche, seul s'impose
chez Biran un sentiment intime avant toute analyse philosophique (cf. la
lettre d'octobre 1814 Ampre, p. 399). De Malebranche Biran, en
passant par Rousseau, le sentiment intrieur devient le sentiment de
l'existence et il garde toute sa pertinence ontologique.
Certes, on doit tre conscient des limites des possibilits pistmiques du sentiment d'exister. Et sur ce point chose intressante
noter le jeune Biran s'oppose Rousseau: en matire d'ides
morales, le senti est notoirement insuffisant: on ne peut tablir rien de
certain sur une base aussi variable (I, p.44). Par contre, alors que des
contenus trop particulariss chappent au sentiment, la question de Dieu
tombe dans les limites de ses saisies possibles. Biran reste gnralement
un disciple du vicaire: le sentiment de l'existence concerne la question
de Dieu mme si dans un fragment prcoce (I, p.3), Biran opte plutt
pour une rflexion ouverte sur la foi et ne se sent pas oblig de
recevoir aveuglment le sentiment de l'existence de Dieu, sentiment
sublime la vrit, mais qui n'est rien moins que dmontr. Le sentiment
demande donc de la lumire et de la vision. Comme Delbos l'a bien
not, les analyses de la dernire philosophie sont extrmement riches en
ce qui concerne l'efficacit du sentiment de l'existence et de l'action
divines: Ce qui est ide simplement peut venir totalement ou pour la
plus grande part du sujet; mais ce qui est sentiment rsulte avant tout de
l'action d'un objet, d'un tre. Ainsi, l'admission d'une vie suprieure
la vie humaine, d'une vie de l'esprit, ne contredit pas les conditions de
la vie humaine (Delbos V., 1931, 288-289).
Quelle sera la clart du sentiment? Sans doute, quand on sent, on
ne raisonne pas (I, p.85): le temps de la sensation qui meut, le
contenu de celle-ci ne laisse pas la possibilit du recul et de l'analyse; mais
une fois l'obnubilation passe, le souvenir tant moins intense, on
pourra prendre le recul ncessaire et le moi pourra rflchir sur ce qu'il a
prouv. Sans rserve, Biran salue le geste cartsien qui distingue les
ordres de ralit et n'envoie pas chercher dans le physique ce qui ne se
trouve que dans le moral, dans l'extrieur ce qui ne se trouve qu'
l'intrieur, et qui, ayant pos l'ordre des choses, met sur la voie de la

propos du sentiment biranien de l'existence

173

dcouverte ncessaire et immanquable: la certitude immdiate ou


l'vidence positive, de l'existence de l'me, ou du moi pensant dans notre
doute mme sur tout le reste (VI, p. 18).
Comment se donne le sentiment? Biran note d'abord qu'il devrait
se donner dans l'tonnement. Le thme est trs connu: la plupart des
gens et mme la plupart des philosophes sont en bonne sant; ils sont
non sages, toujours tourns vers l'extrieur, notamment parce qu'ils ne
souffrent pas, ils ne sont gure tonns de se sentir exister (I, p. 104).
Pour Biran, il en va tout autrement, ds le dbut de son travail
philosophique et jusqu' la fin. Comment ne pas tre sans cesse ramen au
grand mystre de sa propre existence par l'tonnement mme qu'il cause
tout tre pensant?, note-t-il encore en juillet 1823. L'tonnement
signe l'veil la profondeur de la vie vcue. En mme temps, il protge
le sentiment de l'habituation: le sentiment d'exister menace de s'teindre
car il est continu et la conscience s'habitue au mouvement continu de la
vie: tel est le sentiment de l'existence, qui devient insensible parce
qu'il est continu (I, p. 104). Curieux sentiment devenant insensible...
Conclusion: le sentiment d'exister et les tonalits fondamentales
de l'existence
Le sentiment d'exister n'est jamais neutre affectivement. Il est
toujours color d'une humeur particulire. On a vu que celle-ci tient
diverses causes externes et internes20. L'intentionnalit du sentiment d'exister
est donc toujours particulire parce que son terme vis est toujours
particulier. Il s'agit donc de dcrire comment une tonalit particulire de
l'existence est fonction du flux ressenti et comment ce flux est lui-mme
fonction la fois des effets spontans de la machine, de l'organisation, et
des causes extrieures. Les premiers sont prvisibles les autres pas (I,
p. 1 18-1 19). On se souvient qu'en tte du Mmoire de Copenhague, Biran
rappelle une formule de Leibniz qui distingue la part de providentia et
celle de fatum: in mente est providentia, in corpore est fatum (VI,
p.3). Sachant qu'il entre dans le moral bien plus de physique qu'on ne
pense (I, p. 162), il faudrait une physiologie intgre de l'existence un peu
oublie des bons observateurs de la vie humaine (de Montaigne Pascal,
20 II faudrait tudier pour elles-mmes les rflexions menes par Biran partir de
Pascal sur les sentiments artificiels ou forcs de l'existence, quand l'tre humain se donne
des divertissements qui font sentir la vie (par exemple, Journal II, p. 75).

174

Michel Dupuis

y compris Rousseau); celle-ci serait mme de dcrire divers degrs


d'intensit, une chelle qui mesure les divers sentiments: on ne rflchit
pas assez sur cette varit de modifications du principe qui nous fait
vivre (I, p. 162). La normalit correspond un certain degr de
sentiment: Tout l'art du bonheur ne consiste qu' se procurer le meilleur
sentiment possible de l'existence (I, p.173); c'est l'art de contrler
l'usage des passions. La vie de l'me est le sentiment, mais le sentiment
modr: on retrouve le projet d'une morale sensitive. Cette modration
est fonction d'vnements physiques correspondants. En effet, je n'ai
jamais de penses, de dsirs, de sentiments qui ne soient appropris un
tat physique que je sens et qui me donne ce que j'appelle tel sentiment
de mon existence (I, p. 183; correction de l'existence). Ou encore,
en fait de bonheur, l'essentiel dpend d'un sentiment de l'existence, qui
dpend lui-mme d'un tat physique dtermin (I, p. 184): subjectivation psychologisante donc du bonheur chez Biran qui, au fond, ne devrait
pas dpendre des choses extrieures (I, p. 176).
Paralllement la normalit, des carts d'intensit indiquent une
pathologie. Voyez ce fragment de 1794 posant dj la question des
conditions internes qui expliquent la tournure particulire de notre
sentiment d'exister: on peroit ici une vraie physiopathologie
phnomnologique de la mlancolie et de la manie (I, p.33). Enfin, le sentiment
de confiance ou de scurit revient aux habiles, jouisseurs ou stociens,
qui sont pareillement matres des moyens ncessaires au bonheur qui
leur confrent ce sentiment particulier d'existence (I, p. 177). Il faut dire
aussi que le sentiment d'exister influence jusqu'au style du moi. Ces
grands sentiments d'existence (I, p. 176) sont de vraies images de soi
et conditionnent l'humeur du sujet.
Au fil des conversions biraniennes, l'analyse du sentiment
d'exister va se poursuivre et reprendre inlassablement, tout en
proposant une inflexion conceptuelle d'importance. Reste en permanence le
fond commun des formes plus ou moins organises de la vie, et sur ce
fond se dessine une nette volution de la notion: 1) on verra une
individualisation de l'existence sentie, d'abord comme affectivement
colore, puis comme mienne, 2) on percevra ensuite une abstraction ou une
rationalisation du sentiment d'exister en une aperception, une ide, 3)
enfin l'objet du sentiment devient plus nettement le processus ou
l'exercice (VII- 1, p. 127) de l'exister, de l'effort, du vouloir. ce stade de la
thorie biranienne, la pense primitive, de base, qui constitue toute

propos du sentiment biranien de l'existence

175

mon existence individuelle trouve sa source avec le sentiment d'une


action ou d'un effort voulu (VII- 1, p. 117) immdiatement aperu.
C'est le fait primitif, le mode fondamental recherch, l'exprience tout
intrieure (VII- 1, p.67), la conscience du moi senti le sentiment
primitif si je puis dire.
la lumire des premires et des ultimes inspirations de Biran, il
apparat que cette question est videmment autant pratique que
thorique. Contre la mode ou les mauvaises habitudes des hommes simples
et des savants, il s'agit de dvelopper une certaine culture: c'est par cette
culture du sens interne que l'homme se met porte de satisfaire au
prcepte de l'oracle, nosce te ipsum (VI, p.5). C'est la culture
habituel e du sentiment intime (VI, p.61), intrieur (VI, p.63). C'est la
dcouverte de la valeur morale: il faut tre vrai et juste (VII- 1, p.61). On
chemine ainsi vers une authentique science de l'homme (VI, p.63),
complte, qui rassemble une classe entire de faits, chelonns
depuis la nuance la plus obscure d'une sensibilit qui n'est pas encore
la pense, jusqu' cette lvation o se trouve plac le contemplateur
rflchi et clair des uvres de la cration (VI, p.23). Les manuscrits
donnent une version parallle en parlant du contemplateur de la
cration et de sa propre existence/ de sa propre nature. L'exprience du
sentiment d'exister est la plus profonde que l'homme puisse faire; elle
est la condition de toutes les autres. Certes, elle peut se transformer en
cauchemar pour peu que manquent les conditions d'exister, c'est--dire
de survivre dans la vulnrabilit21. Mais comme l'crit merveilleusement
Rousseau dans le Premier livre de Vmile, Vivre ce n'est pas respirer,
c'est agir, c'est faire usage de nos organes, de nos sens, de nos facults,
de toutes les parties de nous-mmes qui nous donnent le sentiment de
notre existence. L'homme qui a le plus vcu n'est pas celui qui a
compt le plus d'annes, mais celui qui a le plus senti la vie22.
Institut suprieur de philosophie
Collge Dsir Mercier
Place du Cardinal Mercier, 14
B-1348 Louvain-la-Neuve

Michel Dupuis.

21 [e]n thorie, l'individu conscient de lui-mme jouit du mme coup d'un


sentiment d'exister ('Je pense, donc je suis' : phrase ftiche de la culture occidentale). Mais en
pratique la conscience de soi peut tre conscience d' inexister, car notre sentiment
d'exister dpend de personnes et de choses qui ne dpendent pas de nous. (Flahault F., 2002,
48).
22 Cit par Spink, J.S., 1972, 293.

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Michel Dupuis
Bibliographie

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Tellenbach, Hubertus (1986). Got et atmosphre, Paris, PUF.
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Rsum. Le sentiment de l'existence est un concept-cl de
l'anthropologie biranienne. En prparation une tude systmatique de la notion dans le
mouvement de l'uvre biranienne, le prsent article voque quelques aspects de
la problmatique: le rle spcifique de la rverie dans la connaissance de soi, les
sources rousseauistes de la notion, les supports et les contenus du sentiment
d'existence chez Biran, les limites de cette connaissance par sentiment. Enfin,
on voque l'volution de la conception du sentiment d'existence jusqu'au
sentiment ou l'ide de l'effort.
Abstract. The feeling of existence is a key notion in Maine de Biran's
anthropology. In the perspective of a systematic study of the notion in the
evolution of Biran's works, this article evokes some aspects of the problem: the
specific role of reverie in the knowledge of the self, the Rousseauist origins of
the notion, the basis and the content of the feeling of existence in Biran, the
limits of knowledge by feeling. Finally, we evoke the evolution of the
conception of the feeling of existence into the feeling or the idea of effort.