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Forgus R. H. (1966/1972). Percepcin. Proceso bsico en el desarrollo cognoscitivo.

Mxico:
Trillas, Captulo 3, pp. 44-55.

Algunas consideraciones metodolgicas


Este captulo tiene un propsito principal, que es el de proporcionar un contexto metodolgico para
los captulos siguientes. Inicialmente se nota que los primeros investigadores que desarrollaron
mtodos para la medicin de los fenmenos perceptuales estaban interesados bsicamente en el
primer nivel de nuestra jerarqua. La determinacin del menor estmulo que una persona podra
percibir y cul el menor cambio que esta persona podra discriminar present la pregunta sobre el
tipo de escala de medicin que podramos construir para la percepcin.
Tratando de desarrollar dicha escala inevitablemente nos encontramos ante el problema de qu
tipo de funcin matemtica podra describir de manera suficientemente exacta la naturaleza de la
relacin entre la escala perceptual o psicolgica, que es subjetiva y la escala fsica. Este es el
problema del cual se ocuparon los psicofsicos clsicos. Por motivos de continuidad histrica,
describiremos de manera breve estos mtodos psicofsicos bsicos. Existen muchas razones para
no discutirlos con detalles. Aqu estn tres de estas razones:
1. Los mtodos psicofsicos pueden encontrarse en cursos y textos estndar que tratan de la psicologa
experimental.
2. Dado que los mtodos clsicos recibieron, por una razn u otra, objeciones en el campo metodolgico,
queremos dedicar alguna atencin a estas objeciones ya las alternativas que fueron propuestas.
3. Mientras los mtodos de la psicofsica clsica se han adaptado o modificado para estudiar la naturaleza de
las tareas perceptuales del orden superior la investigacin de los fenmenos jerrquicos como la figura, la
identidad y la percepcin social presentan problemas que exigen mtodos innovadores para su solucin. As,
los mtodos comunes son demasiado limitados para que nos ayuden a descubrir la naturaleza de las
variables que definen el molde caracterstico de una forma identificable o la direccin de las preferencias de
los sujetos de la percepcin social.

Por causa de estas consideraciones, este captulo se organizar dentro de las tres siguientes
divisiones, cada una con el propsito especfico designado:
1. Se describirn los elementos de los mtodos psicofsicos ms comunes. Despus de la presentacin de
cada mtodo, presentaremos algunos de los problemas perceptuales a los que se aplic. Las especificaciones
de la aplicacin o la naturaleza de cualquier modificacin o adaptacin sern dejadas para los prximos
captulos que traten de las tareas perceptuales particulares.
2. Ya que la psicofsica tradicional se preocup principalmente de la determinacin de umbrales y escalas
perceptuales, discutiremos dos enfoques alternativos de la medicin de estas variables, que recibieron
contribuciones de tericos y experimentadores modernos.
3. Finalmente, presentaremos una pequea seccin con algunos de los problemas importantes en la
percepcin, para los cuales los mtodos tradicionales, incluso modificados, fueron de poco valor. Nuevamente
se mencionarn enfoques alternativos, dejando sus verdaderos anlisis para los captulos siguientes.

Tal vez sera importante poner en relieve la razn por la que escogemos esta estrategia. La
discusin acerca de las escalas y de la determinacin de umbrales es til, ya que no trataremos
otra vez de estos fenmenos, como tales, y ellos son importantes para la primera parte de la
jerarqua. Sin embargo, nos enfrentaremos constantemente a las tareas del nivel superior. Al
mismo tiempo que es necesario sealar las limitaciones de la psicofsica clsica, en este captulo,
para situar los mtodos ms nuevos en la perspectiva apropiada, el valor real de estos
instrumentos nuevos puede apreciarse mejor cuando comprendemos cmo pueden ayudar a
aclarar la conceptuacin de problemas perceptuales. Como en todas las ramas de la ciencia, el
mtodo siempre viene despus del problema, y su valor se juzga como una funcin del
esclarecimiento en nuestra comprensin del problema, que produce los datos que genera este
mtodo. Por esto, los mtodos apropiados se discutirn despus de una descripcin de la
conceptuacin del problema adecuado.

LA PSICOFlSICA TRADICIONAL
Los psicofsicos se asignaron a s mismos una de las tareas ms difciles: la medicin de la
sensacin o, ms especficamente, la sensacin como funcin de la estimulacin (la sensacin es
psicolgica y la estimulacin es fsica). La sensacin, como la conocemos, es un acontecimiento
psicolgico interno. Por tanto, el conocimiento directo de este acontecimiento slo puede obtenerse
mediante la persona que experimenta esta sensacin. A lo largo de la discusin esta persona ser
mencionada como observador (O) o como sujeto (S). El experimentador (E) debe disear su
experimento de modo que pueda obtener una medida confiable de esta experiencia interna. Esto
se puede lograr permitiendo que el O relate las condiciones internas. La confiabilidad se obtiene a
travs de la determinacin de procedimientos que ayuden al E a comprobar la confiabilidad del O a
travs de la manipulacin de condiciones que eviten el problema de la confiabilidad. La manera por
la que el E maneja el dilema de la confiabilidad es una decisin terica acerca de la cual los
psicofsicos contemporneos no se ponen de acuerdo.
Algunas veces es frustrante intentar demostrar al estudiante, principalmente de psicologa, la
necesidad de la medicin de la sensacin. Para el estudiante, parece que la simple especificacin
de la magnitud fsica del estimulo es suficiente. Si nosotros conocemos la brillantez fsica de una
luz, por ejemplo, esto nos dice todo lo que deseamos saber acerca de lo que est pasando
respecto a la sensacin del O. Sin embargo, podemos tener algunos problemas bsicos que no se
resuelven mediante referencias a las mediciones de magnitud-fsica. Por ejemplo, es la luz lo
suficientemente brillante para ser vista por el O? Para resolver esta cuestin debemos solicitar al O
que haga una introspeccin del contenido de su conciencia y vea si la sensacin excitada por la luz
se encuentra ah. Otra cuestin podra ser: "Si se duplica la intensidad de la luz ser duplicado el
brillo percibido por el O?", o "si cambiamos la luz para iluminar un punto diferente de la retina del
O, parecer la luz ms brillante para l?" Estas son cuestiones psicolgicas y su solucin slo la
conseguimos mediante un relato del O. Las cosas seran mucho ms fciles si pudisemos
especificar la intensidad y las propiedades organizativas de la sensacin conociendo todos los
aspectos importantes del estmulo. Es esta la tarea a la cual se dirige la disciplina de la psicofsica.
La metodologa de la psicofsica
En la psicofsica, como en muchas ramas de la psicologa, los mtodos que un experimentador usa
para investigar los problemas estn determinados por sus opiniones y posiciones tericas. En esta
seccin examinaremos tres mtodos para reunir datos psicofsicos y las posiciones tericas que los
apoyan. Sin embargo, primero examinaremos los tipos de preguntas que pretendemos contestar
usando los mtodos psicofsicos. Existen dos cuestiones psicofsicas que son bsicas: a) Cul
deber ser la intensidad de un estmulo para que sea percibido? , y b) Cul es la relacin entre
los estmulos fsicos y la sensacin correspondiente?
La primera cuestin nos lleva a la localizacin del umbral absoluto, la cantidad mnima de un
tipo particular de energa que permite al sujeto percibir un estmulo (la luz ms dbil que l pueda
ver, el sonido menos intenso que l pueda or, etctera).
La segunda pregunta, que es ms compleja, puede formularse de varias maneras. La
formulacin clsica del problema dirige al investigador a localizar el umbral diferencial. En este
caso el sujeto ya est siendo estimulado. Por tanto, la cuestin es: Cul es la cantidad de energa
adicional que deba agregarse a la energa prevaleciente para que el sujeto pueda notar un
cambio? Dada una luz de 100 mL (mililamberts), Qu tanto debemos incrementar la intensidad
para que el sujeto pueda notar que la luz se torn ms brillante? Si el sujeto est oyendo un tono
de 10 db, Qu tanto puede incrementarse su sonoridad para que l pueda notar una diferencia?
En realidad, por supuesto, la mayora de la percepcin cotidiana implica discriminaciones
mucho ms amplias que las que se pide que haga el O en los experimentos para determinar sus
umbrales absoluto y diferencial, pero los datos psicofsicos ms bsicos proporcionan informacin
til respecto a la funcin sensorial.
Mtodos psicofsicos clsicos
Los tres mtodos psicofsicos que discutiremos aqu pueden ser utilizados para las mediciones de
ambos umbrales, absoluto y diferencial. Nosotros los trataremos en el contexto de la medicin del

P orcentaje de tiem po visto

umbral absoluto, pero el lector podr fcilmente percibir su utilidad para la determinacin de
umbrales diferenciales.
MTODO DE LOS LIMITES. En la determinacin del umbral visual absoluto por el mtodo de los
lmites, el primer paso es escoger una serie graduada de intensidad que vara de una luz muy poco
clara para que pueda ser vista a una que sea lo suficientemente brillante para que pueda ser vista
un 100% de las veces. Estas luces se presentan al O en un orden regular de ensayos
alternativamente ascendentes y descendentes. Despus de la ocurrencia de cada estmulo, el O
informa si lo vio o no. Generalmente, en este tipo de estudios se utilizan Os entrenados, los cuales
son ms confiables. Despus de la presentacin de un gran nmero de ensayos, los datos se
resumen y transportan al papel conforme se muestra en la figura 3.1.
Lo convencional en psicologa ha sido, en gran parte, establecer el umbral en el valor del
estmulo percibido un 50% de las veces. En este ejemplo el umbral est en una intensidad de 50
unidades. Las modificaciones de los mtodos de los lmites, como la fragmentacin, se usan para
el estudio de fenmenos perceptuales como la elaboracin de escalas de la distancia visual
mencionada en el captulo 10.
100
75
50
25
0
10

20

30

40

50

60

70

80

Intensidad de la luz
Figura 3.1. Probabilidad de deteccin de Ia intensidad de la luz.

METODO DE LOS ESTIMULOS CONSTANTES. Para determinar el umbral mediante este mtodo,
es necesario escoger otra vez una serie graduada de estmulos. En el mtodo de los estmulos
constantes, los valores del estmulo son ordenados al azar en vez de ser presentados en un orden
determinado. Aqu, tambin, los datos son tabulados en trminos de la probabilidad de deteccin
de cada uno de los valores del estmulo, y se construye una curva como la de la Figura 3.1.
Muchos de los experimentos acerca de la naturaleza de la percepcin de la forma que se
mencionan en los captulos 6 y 7 utilizaron este mtodo. Por ejemplo, en algunos experimentos
sobre la constancia de la forma el sujeto debe escoger, de una serie de formas que varan en
alguna dimensin, una que se parezca a la forma estndar, la cual ha sido inclinada a travs del
espacio. Se hacen varias de dichas igualaciones para cada posicin de inclinacin, usando un
orden al azar. Con tales datos podemos calcular el grado de constancia de la forma y, a la inversa,
la cantidad media de errores en la percepcin de cada forma en cada posicin de inclinacin. Este
mtodo es, bsicamente, una adaptacin del mtodo de los estmulos constantes.
METODO DE AJUSTE. Existe otra medida del umbral absoluto que es ms directa. En efecto, el
lector probablemente se pregunt, durante la discusin anterior, porqu el experimentador
simplemente no entreg al sujeto el botn que controla la intensidad de la Iuz y le solicit que lo
ajustara inmediatamente que percibiera el estmulo. Dicho procedimiento se llama mtodo de
ajuste. Cuando el sujeto presenta variacin en la ejecucin de esta tarea, se le debe solicitar que
ajuste el botn varias veces para que el experimentador pueda promediar diversos valores. En
ensayos alternados el sujeto "bajar", esto es, empezar con el botn en su intensidad mxima, y
la ir disminuyendo hasta que no pueda ver la luz, por lo que eventualmente llegar el "momento
crtico", en el valor del umbral. En otros ensayos el sujeto empezar con el botn en su intensidad
mnima y la ir subiendo. Gran parte de los experimentos en el rea de la constancia de brillantez y
tamao, mencionados en los captulos 5 y 6, utilizan el mtodo de ajuste. Por ejemplo, el
experimento de Gilinsky, que se describe cerca del principio del captulo 5, utiliz este mtodo

cuando se pidi al sujeto que ajustara la altura de un tringulo variable cercano, a la de un tringulo
estndar lejano.
Determinacin del umbral diferencial
La segunda pregunta que hicimos en "Metodologa de la psicofsica" dirige al psicofsico clsico a
la determinacin del umbral diferencial, el cambio mnimo en la intensidad de un estmulo
prevaleciente que pueda ser percibido por el sujeto. A eso se llama diferencia apenas perceptible
(dap). En los primeros aos del siglo XIX, E. H. Weber observ que una diferencia apenas
perceptible era siempre una fraccin constante de la intensidad prevaleciente. Si la intensidad era
alta, el cambio que se efectuara para que el sujeto notara una diferencia tambin debera ser alto.
Si la intensidad era baja, era necesario slo un pequeo cambio para producir un dan. Esta
relacin fue establecida por Weber en forma de una ecuacin, conocida como la ley de Weber:
l /I = K
En esta ecuacin l significa el cambio mnimo necesario en la estimulacin para hacer que el
sujeto diga "percibo la diferencia"; I quiere decir intensidad; y K es una constante. En otras
palabras, la cantidad mnima de cambio en la intensidad dividida por la intensidad prevaleciente es
igual a una fraccin constante para cualquier sistema sensorial.
Tal vez algunos ejemplos logren que la ley de Weber sea algo ms que una simple abstraccin.
Si un hombre que gana 100 dlares semanales recibe un aumento de 10 dlares a la semana, este
cambio es, supongamos, apenas percibible por l. Si este hombre recibiese 1 000 dlares
semanales, un aumento de 10 dlares no sera notado. Si la ley de Weber fuera aplicable en este
caso, seran necesarios 100 dlares de aumento (un dcimo de la cantidad que gana) para que lo
notara al gastar el dinero. Para este sistema particular, l / I = 1/10. Si tal hombre estuviera ganando
200 dlares semanales, necesitara 20 dlares adicionales; si estuviera ganando 10 dlares, 1
dlar adicional ya sera notado.
Para aplicar esta ley a nuestro caso del umbral diferencial, podramos usar el mtodo de los
lmites. Empezando con una luz de 100 mL, solicitaramos a nuestro sujeto que la comparara con
otra luz. Aumentaramos entonces la intensidad de la otra luz hasta que notara que las dos son
diferentes. Si, al establecerse el umbral, la luz de comparacin fuese establecida en 120 mL,
entonces l = 20. Fueron necesarios veinte mililamberts adicionales de iluminacin para hacer que
el S notara que la luz era ms brillante. En este nivel, la fraccin de Weber es, entonces, 20/100, o un
quinto. Entonces, la ley de Weber predira que esta fraccin es la misma haciendo caso omiso de
cun brillante o cun oscura sea la luz estndar. Si la luz estndar se estableciera en 1,000 mL, el
S establecera la luz de comparacin en 1,200 mL. La curva que relaciona la I de la luz de
comparacin a l / I se asemejara a la que aparece en la Figura 3.2 si la ley de Weber fuera
aplicable a toda la intensidad.

l / I
1/5

I
Figura 3.2. Naturaleza de la fraccin de Weber en el caso perfecto.

Las actuales tcnicas comprendidas en el enfoque de los psicofsicos clsicos para la


determinacin del umbral diferencial son similares a aquellas discutidas en la seccin acerca del
umbral absoluto. Sin embargo, nuestra grfica final del experimento marca l, el cambio en energa
en el eje horizontal, contra el porcentaje de tiempo en que este cambio fue percibido por el S, como
en la Figura 3.3. El umbral diferencial en este caso es 18.

Porcentaje de tiempo en que se percibi


el cambio

En la determinacin del umbral diferencial podemos utilizar el mtodo de los lmites, como en
nuestro ejemplo anterior. Sin embargo, como psicofsicos clsicos, siempre debemos pedir a
nuestro sujeto que diga simplemente "s" o "no" como respuesta, haciendo caso omiso del nivel de
su certidumbre.

100

50

10

15

20

25

30

35

40

l
Figura 3.3. Porcentaje de tiempo en que se percibi el cambio como una funcin de la magnitud del cambio

ENFOQUES ALTERNATIVOS PARA LA ELABORACION


DE ESCALAS Y LA DETERMINACION DEL UMBRAL
Ahora que hemos examinado algunas de las importantes consideraciones metodolgicas del
psicofsico clsico, podemos pasar a un anlisis de algunos de los ms recientes enfoques
alternativos del mismo problema. En primer lugar, reuniremos los argumentos de uno de los ms
nuevos investigadores de la psicofsica, examinando sus objeciones a los enfoques ms antiguos y
sus maneras de tratar los mismos problemas.
Teora de la deteccin
Tanner, Swets (1954) y otros ejemplifican la tendencia general dentro de la psicofsica
contempornea designada como teora de la deteccin. Su principal objecin a la psicofsica
clsica est dirigida hacia dos tipos de decisiones que los psicofsicos clsicos hacen de la
respuesta s-no. Una de las objeciones de la teora de la deteccin se refiere a la llamada
respuesta afirmativa-falsa, es decir, la respuesta "s" hecha por el S, cuando en realidad no se ha
presentado ningn estmulo. Esta teora dice que la respuesta s-no es una decisin imposible.
Como vimos, lo que S realmente desea decir es que l no est seguro de haber visto el estmulo.
Seala la teora que cuando se entremezclan "ensayos de trampa" en la determinacin del umbral
absoluto, algunos sujetos dan respuestas afirmativas-falsas. Por otro lado, sujetos ms
conservadores pueden adoptar un criterio ms alto y nunca decir s hasta que estn absolutamente
seguros de que se present un estmulo. Esta prctica aumenta el valor del umbral, y el nmero de
negativas-falsas son definidas como fracasos al reportar un estmulo que realmente fue percibido
por el S. Evidentemente, el psicofsico nunca sabe cundo ocurre una negativa-falsa ya que en
este caso l debe confiar completamente en la palabra del S. Por otro lado, es fcil advertir las
afirmaciones falsas cuando el estmulo no ha sido presentado. Sin embargo, la teora de la
deteccin tambin parece querer decir que las afirmaciones falsas pueden ocurrir cuando los
estmulos han sido presentados, o sea, los estmulos abajo del valor en que el S percibe tal
estmulo. Podemos examinar estas posibilidades en la forma de una matriz de 2 X 2 (vase la
Figura 3.4).

Respuesta

s
no

Estmulo
presente ausente
II
I
III
IV

Figura 3.4. Cuatro posibilidades de un experimento psicolgico simple para la determinacin de umbral.

Esta matriz examina las respuestas s-no de un S como una funcin de la presentacin o no de
un estmulo. Un sujeto con un criterio elevado presentar pocas respuestas en la celda I, la celda
de las afirmativas-falsas. Por otro lado, podr presentar muchas respuestas en la celda III, algunas
de las cuales podrn ser negativas-falsas. Un sujeto que haya adoptado un criterio de valor
reducido podr presentar muchas respuestas en la celda I, lo que quiere decir que algunas veces
presentar la respuesta "s", aunque no haya visto el estmulo. Adems de eso, presentar ms
respuestas en la celda II que el S con un criterio elevado. Consecuentemente, tendr un umbral de
valor aparentemente ms bajo, no por su verdadero umbral, sino por su criterio ms reducido.
Los partidarios de la teora de la deteccin tuvieron que proyectar mtodos para la
determinacin del umbral que no exigieran la aceptacin ingenua (para ellos) de los psicofsicos
clsicos, de la respuesta del S. Uno de sus mtodos puede denominarse tcnica de eleccinforzada. Usemos el mtodo de los estmulos constantes en el que se presentan al S, en un orden
al azar, los estmulos que varan entre algn valor inferior al umbral y algn otro valor superior a l.
Al utilizarse una tcnica de eleccin-forzada, se determinan los intervalos (con un tono, por
ejemplo). En uno de estos intervalos aparece el estmulo. Se pide al S que indique en que intervalo
se presentaba el estmulo. Supngase que sealamos cuatro intervalos. Entonces, basndose en
l azar, incluso en el caso de que no haya sido presentado ningn estmulo, el S deba escoger el
intervalo correcto un 25% de las veces. Debemos subsanar la posibilidad de su adivinacin, dado
que deseamos examinar sus respuestas qu difieren del azar. Ante un estmulo cuyo valor est
claramente por abajo del nivel que puede ser percibido, el sujeto escogera de manera correcta una
vez en cada cuatro veces. Este sujeto se equivocara, como promedio, tres de cuatro veces, o sea,
un 75%. Nuestra frmula para corregir el azar es:
porcentaje de aciertos - porcentaje de aciertos por azar
porcentaje de errores por azar

Si el S obtiene un 50% de los intervalos correctos en un diseo de cuatro alternativas la frmula


sera (50% - 25%)/75%. En nuestra primera grfica, este nivel sera, entonces, de 33%%. Setenta y
cinco por ciento es un divisor que ayuda a explicar el decreciente papel que desempea el azar a
medida que se toma ms elevada la posibilidad de deteccin. Por tanto, si el sujeto consigue que
todos los intervalos sean correctos (100%), la frmula sera (100% - 25%)/75%, que es igual a
100%. Computando estos valores para cada intensidad del estmulo, podemos trazar una grfica
similar a la presentada en la figura 3.1. La ordenada contendra los porcentajes de los aciertos por
azar segn la frmula. El valor del umbral contina siendo considerado como el valor de un 50%
(corregido).
Los partidarios de la teora de la deteccin utilizan tcnicas similares para determinar el umbral
diferencial. Se agrega un incremento al estmulo prevaleciente, y se pide al S que diga en qu
intervalo surgi el incremento.
La ley de la potencia de Stevens
Otra tendencia divergente de los psicofsicos clsicos es la que comprende la elaboracin de la
escala para la sensacin. Siguiendo a Weber, el mtodo de G. T. Fechner para encontrar esta
escala consisti en determinar el umbral diferencial ascendentemente en la escala de intensidad y
en tener en cuenta las unidades de medicin dap, S. S. Stevens, de Harvard, tiene lo que l
considera que es el mejor mtodo de elaboracin de escalas de la sensacin.
Cuando Fechner sum sus dap a travs de la escala de la intensidad, deriv una funcin que
relacion la intensidad a la sensacin en una forma logartmica (vase la Figura 3.5). Esto es, la
distancia en dap de las unidades de intensidad 1 a 10 es igual a la distancia en dap de 10 a 100,

d
a
p

de 100 a 1000, o de 0.01 a 0.1, etctera. El enunciado de la ley de Weber despus de revisada por
Fechner es: S = K log10 I. El crea haber elaborado una escala de intervalo que, cuando menos,
sera til. Stevens, por otro lado, piensa de una manera diferente. Cree que lo que estaba haciendo
Fechner al elaborar dicha escala era "cuantificar el error". Mientras Fechner estaba escribiendo su
Elemente der Psychophysik (1860), otro psicofsico, J. A. F. Plateau, empleaba una tcnica muy
diferente para relacionar la potencia de la sensacin a la intensidad del estmulo que la excitaba.
La tcnica de Plateau, que es semejante a la utilizada por Stevens, es un mtodo mucho ms
directo, cuyo objetivo es producir la escala de razn, solicitndose, directamente al sujeto, un juicio
de razn. A los sujetos de Stevens se les dio un estmulo y se les solicit que sealasen otro
estmulo que, para ellos, pareciese presentar dos veces o la mitad de la intensidad del primer
estmulo. Por ejemplo, a un sujeto se le presentan dos luces, una estndar y una variable. l puede
ajustar la variable, y eso se le pide. Su tarea es ajustar la luz variable hasta que presente, para l,
la mitad de la brillantez de la otra luz. Stevens demostr que los sujetos pueden presentar juicios
notablemente confiables en esta tarea, usando el "mtodo de biseccin".

log I

Figura 3.5. Transformacin logartmica, segn Fechner, de la ley de Weber.

Si examinamos el problema ms grande, el de relacionar la intensidad con la sensacin, qu


tipos de resultados obtiene Stevens? l descubri que la sensacin aumenta como una funcin de
la potencia de la intensidad. Matemticamente enunciado, S = KIn. No necesitamos preocuparnos
acerca de K, que es una constante arbitraria que vara de un sentido a otro sentido. In es el
elemento importante. A medida que se eleva la intensidad a la ensima potencia, la sensacin
cambia linealmente.
Aun en el mejor caso esta situacin es muy complicada. Una "decisin" entre la ley de la
potencia de Stevens y la ley logartmica de Fechner exigira mucha ms informacin de la que
estamos preparados para dar en este limitado espacio. Lo que podemos decir es que Stevens
reuni pruebas extremadamente convincentes en favor de la funcin de la potencia de la relacin
entre la sensacin y la intensidad, y que parece que los psicofsicos contemporneos adoptarn
cada vez ms su punto de vista y sus tcnicas en la investigacin sobre este difcil asunto.
INNOVACIONES RECIENTES EN EL ESTUDIO
DE LA PERCEPCIN: DE ORDEN SUPERIOR
La psicofsica tradicional e incluso el reciente cambio por personas como los tericos de la
deteccin y Stevens tratan un problema limitado, a saber, la elaboracin de una escala psicolgica
que sostiene alguna relacin funcional en una dimensin fsica evidente, cuya escala ya es
conocida. Existen algunos parmetros perceptuales importantes, para cuya medicin no estn
diseados los enfoques psicofsicos tradicionales. Discutiremos las dos importantes reas que
estn fuera del alcance de los mtodos clsicamente orientados y presentaremos alguna de las
innovaciones recientes que demuestran poder ayudarnos a comprender la determinacin de las
variables.
Motivos, expectativas y otras variables del sujeto
Al describir el uso del mtodo de eleccin-forzada por los tericos de la deteccin, mencionamos
que este mtodo se adopt para corregir los hbitos de adivinacin de aquellos Ss que emplean

criterios elevados o reducidos al decidir si el estmulo existe o no. En otras palabras, el sujeto es
considerado como una variable extraa que debe ser controlada.
Otros investigadores, deliberadamente, se preocupan en cmo es que variables del sujeto como
los motivos, los incentivos y las expectativas alteran el valor del umbral diferencial. As, si un S
recibe 25 centavos para sealar correctamente su presencia y 10 centavos para sealar
correctamente su ausencia y si le cuesta 10 centavos cada error, el nmero de respuestas falsas
aumenta y la medida del umbral cambia. De la misma manera, si las recompensas y las sanciones
monetarias, llamadas "funcin del pago", son mantenidas constantes, pero aumenta el nmero de
ensayos de trampa, tambin se cambiar el umbral. Galanter (1962) presenta una exposicin muy
clara de la aplicacin de este mtodo, que es una derivacin de la teora de la decisin y de la
teora de los juegos. En el captulo 12, "Percepcin social, motivos y personalidad", discutiremos en
detalle e intentaremos hacer una sntesis terica sistemtica de varios estudios sobre el efecto de
los motivos en la discriminacin perceptual.
Otro problema implica la medicin de variables subjetivas como la perspicacia, la belleza y la
atraccin sexual, para las cuales no existe ninguna escala fsica conocida. Attneave (1962, pp. 629630) se refiere a intentos hechos por l y Hochberg por desarrollar matrices psicofsicas complejas,
para medir la relacin en las estructuras de estmulos fsicos que se correlacionan con estas
dimensiones subjetiva y estticamente importantes.
La medicin de estructuras
Adems del problema de medicin de variables subjetivas para el cual no se conoce una escala
fsica paralela, debemos ir ms all de la psicofsica tradicional para medir la determinacin de
cmo percibimos los patrones de estimulacin o las combinaciones de ms de una dimensin. Los
psiclogos de los primeros aos de la gestalt nos dieron una serie de principios para describir la
agrupacin de elementos o dimensiones del estmulo en una forma, una gestalt. Ms
recientemente, personas como Attneave demostraron cmo se puede efectuar la aplicacin de
sistemas matemticos como la teora de la informacin y la teora de los conjuntos, para cuantificar
las leyes de la gestalt y otras leyes que describen la determinacin de dichas segregaciones
perceptuales como una forma reconocible.
Attneave discute el problema de la psicofsica multidimensional en la publicacin citada
anteriormente, en las pginas 631-633, y nosotros describiremos muchos trabajos al respecto, en
los captulos 7 y 8. Estas tcnicas tambin se aplicaron al estudio de los conceptos, del
pensamiento y de otros fenmenos cognoscitivos, conforme veremos en los prximos captulos. Es
interesante observar que en el artculo de 1962 de Attneave, l tambin discute la relacin
intrnseca entre la percepcin y otros fenmenos cognoscitivos.
RESUMEN
Este captulo se compuso de tres amplias secciones. La primera describi brevemente la
determinacin psicofsica clsica de los umbrales y las escalas de dimensin nica. La segunda
present algunos mtodos modificados diseados para el estudio de los mismos problemas
investigados por los enfoques tradicionales. Finalmente, mencionamos el hecho de que las
recientes innovaciones en la metodologa nos dan acceso a la medicin de variables subjetivas
ms evasivas, tales como las identidades familiares y de la belleza.